Tarmashev_S._Drevniyi._Drevniyi_Predyistoriya_KnIII.a4

Формат документа: pdf
Размер документа: 2.71 Мб




Прямая ссылка будет доступна
примерно через: 45 сек.



  • Сообщить о нарушении / Abuse
    Все документы на сайте взяты из открытых источников, которые размещаются пользователями. Приносим свои глубочайшие извинения, если Ваш документ был опубликован без Вашего на то согласия.

Редакционно-издательская группа
«Жанровая литература» представляет книги
Сергея Тармашева
СЕРИЯ «АРЕАЛ»
ЗАРАЖЕНИЕ
ЦЕНА АЛЧНОСТИ ОБРЕЧЕННЫЕ
ВЫЧЕРКНУТЫЕ ИЗ ЖИЗНИ
ГОСУДАРСТВО В ГОСУДАРСТВЕ УМРИ КРАСИВО
ОДИН В ПОЛЕ НЕ ВОИН
СЕРИЯ «ДРЕВНИЙ»
КАТАСТРОФА
КОРПОРАЦИЯ ВОЙНА
ВТОРЖЕНИЕ РАСПЛАТА
ВОЗРОЖДЕНИЕ
ЧАС ВОЗДАЯНИЯ
ПРЕДЫСТОРИЯ. Книга первая ПРЕДЫСТОРИЯ. Книга вторая ПРЕДЫСТОРИЯ. Книга третья
ПРЕДЫСТОРИЯ. Книга четПвёртая
СЕРИЯ «ТЬМА»
РАССВЕТ ТЬМЫ СИЯНИЕ ТЬМЫ ЗАКАТ ТЬМЫ
КОНЕЦ ТЬМЫ НАСЛЕДИЕ
НАСЛЕДИЕ 2
ОТЕЛЬ «ОЮНСУ»
СЕРИЯ «ХОЛОД»
НЕОТВРАТИМАЯ ГИБЕЛЬ
ЛЕДЯНАЯ БЕСКОНЕЧНОСТЬ СТУДЁНОЕ ДЫХАНИЕ ЧИСТИЛИЩЕ

УДК 821.161.1-312.9
ББК 84(2Рос=Рус)6-44
Т20
Фотография автора — Татьяна ЛиберманХудожник — Николай Ковалёв
Любое использование магтериала данной книги,
полностью или частично, бгез разрешения правооблгадателя запрещается.
Тармашев, Сергей Сергеечвич.
Т20 Древний. Предыстория. Книгга четвертая : [фантастиче-г ский роман] / Сергей Тармашевг. — Москва : Издательство
АСТ, 2016. — 352 с. — (Миры и войны Серггея Тармашева).
ISBN 978-5-17-097600-3
«Живущие инстинктами, эгоигзмом и жаждой наживы, отчаягн-
но пытаются изобрести рецгепт бессмертия, ибо ощущаюгт, что их
Сущность обеднела настолгько, что после смерти разумнгыми су-
ществами им уже не быть. Иначге происходит с Разумом, котогрый
посвятил свою жизнь деягниям во имя Рода, Родиныг и Расы…» Эту книгу поклонники леггендарной саги «Древнигй» ждали с
момента публикации «Катагстрофы», которая когда-тог стала на-
стоящей сенсацией и перевегрнула представление ог фантастиче-
ском бестселлере, и не тоглько в России. Каждый ромган о великом
воине Тринадцатом, его сргажениях и его любви, догполнял Все-
ленные Сергея Тармашева, гно ставил перед читателгями все более
и более интригующие вопгросы. Противостояние Рас,г суть смерти
и цена бессмертия, обретегние Вечности… И вот, когдаг интерес
как никогда высок, завергшение «Предыстории» дастг наконец ряд
долгожданных разгадок!
УДК 821.161.1-312.9
ББК 84(2Рос=Рус)6-44
© С.С. Тармашев, 2016
© ООО «Издательство АчСТ», 2016
ISBN 978-5-17-097600-3

7
«Когда книга сталкивамется с головою — и при эмтом раз-
дается глухой пустойм звук, разве всегда винмовата книга?»
(Г. Лихтенберг)
ГЛАВА ПЕРВАЯ
Пространство высоких энхергий, галактика Пограхничная,
Чертог Лебедя, тренирохвочный полигон воинской кхасты Сияющих
Десяток летающих мишеней ргассредоточенным обла-
ком выскочил из-за высокой огстрой скалы и бросился наг-
перерез, вспыхивая лазергными лучами атакующих систем. г
Идущая на сверхзвуковой скгорости через скальный лабги-
ринт Алиса мгновенно сменгила вектор движения иг витым
маневром уклонилась от вгыстрелов, расходясь с лазегрными
иглами на расстоянии с ногготь. Откуда-то снизу ударилги
наземные имитаторы противгника, выплёвывая в мчащуюсяг
Алису шквал боеголовок, ги она перешла на противгозенит-
ный ассиметричный зигзаг, одногвременно уходя от атаки г
наземного и воздушного прготивника. Алиса подалаг на Кри-
сталл Полета всё, на что былга способна, и её скоростьг воз-
росла вдвое. Мишени замешкгались на вираже, не успегвая
за маневрирующей на огромгных ускорениях Алисой, и наг
краткий миг оказались в уягзвимом для атаки положегнии.
Алиса, изо всех сил стремясьг не опоздать с выстрелом, вгбила
в Боевые Кристаллы импулгьс энергии, и парный зарядг ан-
тивещества пронзил метанговую атмосферу. Мишени ловгко
брызнули в маневр уклонегния за бесконечно коротгкий сиг
времени до попадания,г и оба заряда прошли мимог. Вот зараза! Алиса с досадой пгрикусила губу, но в этот
миг мишени вновь открыли гогонь, и стало не до обигды.
Она устремилась в самую гущу сгкального лабиринта и зга
четыре мгновения свила мегжду скалами почти два дегсятка
сложных петель, запутывая гпреследователей. Погоняг оказа-

8 лась не в состоянии удергжаться за столь высокомангеврен-
ной целью и начала отставгать. Плотность ведущегося гпо
Алисе обстрела возрослаг максимально, мишени перегшли
на предельную скоростргельность, пытаясь накрытьг пло-
щадным огнём то, что невозможнго догнать и расстрелять г
прицельно. Сонмы кинетичегских зарядов и лазерных лугчей
прошивали атмосферу в мигллиметрах от маневрирующгей
среди острых скал Алисы, но гпопаданий не было. Почти вгсе
выстрелы уходили в скальнгые пики, и лабиринт быстрго за-
полнился клубящейся в мегтановой атмосфере пылью ги ка-
менным крошевом. Видимость ргезко упала, тысячи несу-
щихся навстречу каменных кргупинок затмили обзор, сгоргая
в энергозащите лица, и Алисга перешла на непосредсгтвен-
ное восприятие энергопготоков. Попавшие в аналгогичную
ситуацию мишени вновь замегшкались, и Алиса на огром-
ной скорости совершила нгесколько сложнейших виргажей
подряд, запутывая противгника и выходя преследовгателям
в спину. Её Боевые Кристалглы вновь нанесли удар, нго уско-
рение сближения оказаглось слишком большим, и заргяды
опять прошли мимо.Вот так всегда! Раздосадогванная Алиса рвануласьг в бое-
вую петлю, направлениег которой было прямо протигвопо-
ложным текущему вектору двгижения, и ответный удар спго-
хватившихся мишеней разминуглся с ней без последствий.
Алиса решила запутать прогтивника ещё раз и снова вгыну-
дить их подставить тыл, ног в этот миг из дебрей лабиргинта
на огромной скорости выскгочил точёный силуэт мчащейся
Валькирии, и догнавшая геё Хильдфльод произвегла стреми-
тельную серию выстреловг. Пронзающие запылённую ат-
мосферу мишени разлетелигсь на фотоны, словно стоягчие,
и сознание зафиксировагло результат: ни одного пгромаха
и ни одного лишнего выстргела. Для Хильдфльод этаг учеб-
ная стрельба не предстагвляла сложности. Алиса мггновенно
оценила расстояние до сгоперницы и вновь вложигла всю
свою энергию в Кристаллг Полёта. Валькирия ответигла тем
же, и несколько мгновенгий снежноволосая Дааригйская во-
ительница преследовалга Алису, отставая от неё едгва на треть

9
корпуса. Но догнать так иг не смогла. Лабиринт закогнчился,
и мчащиеся на огромной скоргости женские фигурки пргон-
зили световое полотно фгинишной подсветки.
— Летаешь ты просто обалдегнно! — Хильдфльод
ловко погасила вызваннгую высокой скоростью звукогвую
волну и бесшумно остановиглась возле зависшей в воздгухе
Алисы. — Никак не могу тебя дгогнать! Постоянно не хватгает
одного мига! А вот стреляегшь ты как-то не очень. Совсегм
ничего не помнишь? — Совсем, — вздохнула Алиса. —г Если быть точной, то
как летать — я тоже не пгомню. Просто знаю, что надог делать,
и всё. Решение всегда пригходит само, в тот миг, когда пголёт-
ная обстановка меняетсяг. Я сама не очень понимаю, кгак это
происходит, но я всегда тгочно знаю, как и что именнго не-
обходимо предпринять. Иг во время боевого слиянгия с Тор-
брандом происходит то жег самое. — Загадочно! — с улыбкой оценгила Хильдфльод, и в её
глазах тут же вспыхнул маниагкальный интерес: — А что ещё
помнишь? Помнишь, как держгать Щит? Рукопашный бой?
Клинковую сечу? Тактико-сгпециальную подготовку Вгаль-
кирии? Работу в условиягх невесомости? Эвакуацию ргане-
ных? — Гравитационный контур хоргошо получается. — Алиса
погрустнела. — Остальногог ничего не помню… У меня
и контур-то стал получатьсгя не сразу, а только послег того,
как я на Светоч «Адельхейдг» вернулась. Правда, с техг пор
гравитационный баланс мнге удаётся запросто… но вогт всё
остальное… Наверное, игз-за этого Торбранд не подгпускает
меня к себе. — Не расстраивайся, сестричкга, — четырёхметровая Гар-
моничная Валькирия ласкгово погладила Алису по бгело-зо-
лотому водопаду волос. —г Могучий Ас не желает совершгить
ошибку и ждет возвращенигя Высокомерных Предков, дагбы
спросить совета и объяснгений. — Я понимаю, — второй вздох Алгисы был ещё печаль-
нее, чем первый. — Но ожидагние даётся мне очень тяжегло.
Мы же половинки, у нас Идегальное Слияние! Тебе изг-

10 вестно, что это такое, Хильгдфльод! У вас с Хродмарогм тоже
Идеальное Слияние! Подогбное всегда редкость, аг для Гар-
моничных — особенно! У насг оно есть, но Торбранд пгочти
половину лета* не позвогляет мне большего, нежелги просто
объятия. Представь, какогво мне! Чего такого могут скагзать
Высокомерные Предки, что моггло бы быть важнее Идеальг-
ного Слияния?!— Не знаю, — призналась очарговательная воитель-
ница. — Могучий Торбранд — гАс, а Асам доступно многое
такое, что не по силам прогстым Сияющим. Не забывай, что
никто из других Асов не оспгорил необходимость полгучения
совета от Высокомерных Предгков. А ведь Асы, по сути, сами г
являются Высокомерными. Знагчит, у них есть на то осно-
вания. — Это верно, — грустно соглагсилась Алиса. — Основа-
ния у них есть… Она вспомнила прошедший вгизит на Асгард, в центральг-
ный замок Рода Форнар. Всег, кто лично знал прежнююг
Адельхейд, собрались на сговет, посвященный появлегнию
Алисы. Туда же прилетел Ас Вгедамир и аж полтора кругга
Асов из каст Творцов и Целигтелей из трёх галактик: Даагрии,
Харры и Свага, в том числе учгеник легендарного медигцин-
ского Аса Светодара. Сам вегликий целитель покинулг четы-
рёхмерный слой Вселенной полгтора века назад, на следгую-
щие сутки после того, как Тгорбранд стал Асом, но в пагмяти
Алисы вспыхнул его образ, кагк только медицинские свегтила
принялись за неё всем миргом. Вердикт всех вместе и кагж-
дого по отдельности былг один: Алиса есть Алина, загново
воплотившаяся в четырёхмергном слое Вселенной, в своёмг
Роду, как и положено в гэтом случае. А вот дальше посгле-
довало печальное уточнгение: такого не должног было быть,
и раз оно всё же произошлог, то что-то пошло не так. И этог
плохо. В общем, ничего такогго, чего ещё раньше не сказалг
бы Ас Торбранд, её бесконегчно могучая и бесконечно лгю-
* Понятие «лето» Сияющих ангалогично понятию «год»г Людей. Соот-
ветственно, половина лгета Сияющих аналогична погловине года Людей.

11
бимая половинка, из потгока которой Алиса ещё ни ргазу не
смогла себя заставить выйтиг самостоятельно…
Беда Алисы и предмет тревгог многомудрых Асов лежалиг
в основе Законов Великогй Вспышки, Асы беспокоились
не напрасно. В процессе свгоей жизни каждое разумноге
существо своими деяниями гнакапливает либо растграчи-
вает потенциал своей Сущногсти. Сияющие, дети Великой г
Вспышки, являются шестнадцагтиэнергонным разумом.
Тёмные имеют меньшее количегство энергонов, соответстгву-
ющее тому пространству, в кготором возник их вид. Напрги-
мер, Жёлтые расы из двенадцагтиэнергонного пространгства
имеют потенциал своих Сущнгостей в двенадцать энергогнов.
Красные — четырнадцать. Сергые — десять. Рептилии — вго-
семь, Чёрные — шесть, Бесы — четгыре. Этот закон един для
всех рас, будь они гуманоигдными, не гуманоидными илиг
вообще вегетативными илиг минеральными. Но все Сущности, независимо гот количества энергоновг,
приходят в четырёхмерный слогй Вселенной с четырьмя за-
полненными энергонами. Согбственно, потому, что слой чег-
тырёхмерный. По одному заполнгенному энергону на мер-
ность. Остальные энергоны уг новорождённого пусты, их г
только предстоит заполнгить энергией. Для этого ему ги дана
жизнь. Деяния, направлгенные на себя, тратят энерггию
Сущности. Деяния, направгленные во благо Рода, Ргодины
и Расы, эту энергию накаплгивают. Разум, посвятивший
свою жизнь накоплениюг личного благосостоянияг и прочим
деяниям, находящимся в плгоскости алчности и эгоизма,г
к концу жизни растрачивагет энергию Сущности и покиг-
дает четырёхмерный слой Вселегнной уже не с четырьмя,
а с тремя энергонами, а зачагстую и с меньшим их количе-
ством. Эта деградировавшагя Сущность уже не имеет потген-
циала, способного содергжать Разум, и потому воплогщается
в слоях Вселенной низших мергностей, откуда поднятьсяг
в Высь есть задача, близкаяг к невыполнимой. Именно пог-
этому Тёмные, живущие инстинкгтами, эгоизмом и жаждой
наживы, так отчаянно пытагются изобрести рецепт бесг-
смертия. Они на подсознатегльном уровне ощущают, что игх

12 Сущность обеднела настолгько, что после смерти разумнгыми
существами им уже не быть. Отсюгда и ажиотаж по вечной
жизни.Иначе происходит с Разумом, кготорый посвятил свою
жизнь накоплению потегнциала Сущности. Деяния вго
имя Рода, Родины и Расы мегдленно, но верно накагпли-
вают энергию Сущности и запголняют пустые энергоны.
Сначала заполненных энерггонов становится пять, пготом
шесть, семь и далее до тех пгор, пока жизнь Разумного гне
завершится от износа его бгиологического тела либог его
Сущность заполнит все имеюгщиеся энергоны. Заполнитьг
всё — заветная цель каждогго Сияющего и тех немногих
Тёмных, что стремятся в Высь. Но вогплотить такое в жизнь
невероятно сложно. Кажгдый последующий энергон мног-
гократно больше предыдгущего, и для полного запоглнения
зачастую не хватает жизни. Аг ведь средняя продолжги-
тельность жизни Сияющих пгятьсот лет, нередко бывагет
и больше. Но Асом, то есть Рагзумом, заполнившим все
шестнадцать энергонов, стагновится далеко не каждгый.
Хотя Сияющие эволюционнго накапливают энергию гСущ-
ности быстрее остальных. Погэтому многие Тёмные расы
наделены ещё большей прогдолжительностью жизниг — по
тысяче лет и дольше. Хотя этго им редко помогает, потогму
что основная масса Тёмных пргедпочитает жить только
ради удовлетворения сгобственных прихотей и надгобно-
стей, а такие деяния никгак не заполняют потенцигал Сущ-
ности, живи ты хоть миллиогн лет. Но рано или поздно биолгогическое тело изнашиваегтся,
и Сущность начинает процесгс, известный как СМЕРТь —
Смена МЕРного Тела. Это касагется всех, даже Асов, кото-
рые благодаря невидангной мощи могут жить две-три гтысячи
лет. Ас может уйти в любое вгремя, но обычно могучие Сия-г
ющие задерживаются в четгырёхмерном слое Вселенной,
дабы помогать Родине и Ргасе. Когда Ас посчитает всег свои
дела законченными, он такгже начинает СМЕРТь. Его мощ-
ная Сущность, накопившаяг за лета жизни все шестнадгцать
энергонов, пронзает баргьеры между слоями Вселеннгой

13
и поднимается в Высь, к шестгнадцатимерному слою, в ког-
тором воплощается в новоге тело, соответствующее фигзике
шестнадцатимерного слоя иг прочим тамошним реалиям.
И бывший Ас становится Легом, гточнее, Светлым Легом,
так зовутся Светлые, живущиге в шестнадцатимерном слоег
Вселенной. И процесс накопгления силы Сущностью про-
должается, ибо отныне еёг потенциал увеличился в ггармо-
ничной квадратичной завигсимости, то есть до двухсот пгя-
тидесяти шести энергоновг, которые предстоит заполгнить.
И так до самого высшего слояг Вселенной.
Если же Сияющий в течение пгрожитой жизни не запол-
нил потенциал своей Сущногсти на максимум, то его мер-
ное тело меняется на то, кготорое соответствует накгоплен-
ной силе Сущности. Если из шесгтнадцати энергонов было г
накоплено, скажем, двенгадцать, то Сущность поднимагется
в двенадцатимерный слой Всегленной и воплощается тамг.
Если заполнилось десятьг энергонов — то в десятимегрном
слое. И так далее. В любом сглучае Сущность воплощаетсяг
в младенце того Рода, к кготорому принадлежала згдесь, в че-
тырёхмерном слое, ибо славнгые Предки давно уже прогшли
этот путь и живут во всех слгоях Вселенной вплоть до сгамого
высшего. И связь между предсгтавленными в различных
слоях Вселенной «этажами»г одного Рода неразрывнаг и не-
зыблема. Именно так великиге Предки узнают о том, что ихг
потомкам требуется помощьг, и приходят на выручку к Сигя-
ющим. А вот если жизнь Разумногог прошла блекло и бессмыс-
ленно, и в результате свогего незаметного существовагния
потенциал его Сущности нег изменился, то такой Разумныйг
после смены мерного тела вгновь окажется здесь, в чегтырёх-
мерном слое Вселенной. Что гнеудивительно: имея четыгре
заполненных энергона, ниггде кроме четырёхмерного слгоя
воплотиться невозможног. Данная Сущность даже нег поки-
нет текущий слой и воплотигтся в том же Роду, в которогм
воплощалась впервые. Ингыми словами, сколько бы рагз
бездеятельная Сущность нги воплощалась в четырёхмергном
слое Вселенной, младенец гвсегда будет рождаться вг одном

14 и том же Роду. Разница будегт лишь во времени. Сущностьг,
лишённая мерного тела, нег скованна хронологическгими
рамками, ибо потенциальгно не имеет предела мергности,
поэтому в следующий раз младгенец может родиться хоть
на пять тысяч лет вперёд, хогть на тысячу лет назад — всё
зависит от того, где в энерггетической структуре Родаг будет
зарождаться новая жизнгь, не пересекающаяся с твгоей пре-
дыдущей.Алиса вновь вздохнула. В этгом и крылась причина тре-г
воги Торбранда и остальгных многомудрых Асов. Алина срга-
жалась за Родину и Расу тгри лета подряд, за это вргемя они
с Торбрандом уничтожилиг множество врагов, а уничтгоже-
ние врагов Расы обогащаегт Сущность воина. Алина пагла
в бою, отдав за Расу жизньг, и миллионы Сияющих хранятг
память о её подвиге, с горгдостью и благодарностьгю вспоми-
ная первую за полтора мигллиарда лет Гармоничнуюг Валь-
кирию. Такие деяния обгогащают Сущность, накаплигвая её
потенциал, и павшая Алинга не могла воплотиться вг четы-
рёхмерном слое Вселенной. Тгорбранд был уверен, что огна
должна была вознестись вг Высь не ниже шестимерногог слоя,
а некоторые Асы вели речьг о восьмимерном. Но все сходги-
лись в одном: Сущность Алингы не могла не накопить свгою
силу и вновь воплотитьсгя здесь. Однако произошлог именно
это. И теперь все пребываюгт в мрачном недоумении, ожги-
дая возвращения Высокомегрных Предков. Необходимо
выяснить, какое деяниег столь сильно истощило Сущнгость
Алины, что оставшихся у неё сигл не хватило для подъёма
в вышние слои Вселенной. Асгы просеяли всю жизнь Алингы
едва ли не по дням, но нге нашли ничего, и это ещё богльше
усилило общую печаль. Особенно тяжело приходгилось Торбранду. Всякий ргаз,
встраиваясь в поток возглюбленного, Алиса чувствогвала
его безграничную любовьг, которой лучилось их Идеалгьное
Слияние. Но глубоко в недграх сознания могучий Ас уко-
рял себя за то, что не смог загметить и предотвратить тграге-
дию. Ведь если Алина потегряла силу Сущности, то Алисег
может грозить то же самое. Нго никто не знает, что послгу-

15
жило причиной. В итоге Торгбранд сдувает с неё пылингки
и не допускает, извинитег, ни к телу, ни к делу. А ведгь она
может быть полезной ему хотяг бы в бою! Они ведь поло-
винки, и от прежнего вогплощения у Алисы сохранилгись
пилотские навыки, причём гбез малейшего ущерба! И это
деяние во имя Расы, оно нге может быть неблагороднгым!
Но её бесконечно могучая и гещё более бесконечно сурговая
половинка и слышать не хогчет ни о чём подобном. Гово-
рит: «Подождём. Одна уже доглеталась». Ну что тут делатьг?!!
Хоть плачь…
— Ты снова грустишь, — очаровгательная Даарийская
Валькирия погрозила ей гпальчиком. — Так нельзя! Пгодумай
о хорошем, ведь не всё же пглохо. У тебя Идеальное Слгия-
ние — мечта любой жены, и моггучий Торбранд согласилсяг
на то, чтобы ты жила на Светогче. — Ага, — невесело подхватигла Алиса. — И высаживает
меня на Руту или ещё куда вгсякий раз, как только объгяв-
ляется боевая тревога. гИ все возятся со мной, как с маглым
чадом, сломавшим ножку! Дажге Эйрик! — Она кивнула на г
парящего в метановых небегсах громадного грифона вг бое-
вом снаряжении. — Все боягтся, что со мной вновь случитгся
то, не знаю что! Я так большег не могу! В лабиринте загрохотали гвзрывы и хлопки преодолегния
звукового барьера, и Алигса оглянулась. Круг Валькгирий
тринадцатого штурмового огтряда приступил к отрабготке
лётно-стрелкового учебногго задания, и Алиса заговогрщицки
потянулась к уху Гармоничнгой Валькирии. — Хильдфльод! — горячо загшептала она. — Помоги мне!
Надо как-то убедить Торбгранда, чтобы он разрешил мгне
сражаться вместе с ним! Всякгий раз, когда он уходит в бгой
без меня, я умираю от страхаг! Я так с ума сойду до того, какг
вернутся Высокомерные Предгки! — Нужно что-нибудь придуматгь! — Даарийская краса-
вица задумалась. — Тольког это не так-то просто, Торбгранд
наш конунг, и все придумкиг потребуют его разрешенигя…
А ещё он Ас, и тайные мысли от негго особо не спрячешь…
Нам нужен совет! Две головгы хорошо, а семнадцать — лучшег!

16Спустя получетверть часа тоглько что закончивший учеб-
ный бой круг Валькирий собргался посреди тактическогго ла-
биринта, и мозговой штурм нагчался. — Может, тайком посадить её нга перехватчик? — пред-
ложила одна из сестёр. — Могжно договориться с экипгажем
какого-нибудь ударногог крейсера! Когда Торбрангд увидит
её боевой пилотаж, он срагзу изменит мнение! — Не пойдёт, — отвергла этот вгариант Хильдфльод. —
Алиса летает бесподобног, но стреляет плохо. Боевгую под-
готовку она не проходилга, а от прежнего воплощегния этого
навыка не досталось. Такгое боевого Аса не впечатглит. Вот
если договориться с кем-нгибудь из пилотов, чтобы онг по-
зволил ей пилотироватьг крейсер в течение одногго боя… — Может не выйти, — нахмурилагсь другая Вальки-
рия. — Не каждый пилот соглгасится на такое. А вдруг Алгиса
не справится с чужой машиногй? В смысле, мы знаем, что
она справится, но у пилогта откуда такая увереннгость? Пока
будем уговаривать одногго пилота за другим, конунгг почув-
ствует. — А если посадить её пилотогм на наш десантный ко-
рабль? — предложила слгедующая воительница. — С гнашим
пилотом мы точно договоригмся, если на один бой! — Так мы можем прождать оченгь долго, — Хильдф-
льод покачала головой. г— Десантный корабль дейсгтвует на
острие атаки нечасто. Ктог знает, когда представитсгя стоя-
щая возможность? — Завтра! — снежно-белый погток волос Валькирии пог-
лыхнул всплеском свеченияг. — Завтра у нас учебный штурм!
Конунг будет присутствовгать на нём лично! Это, конечгно,
не бой, но мишени будут весгти по нам настоящий огонь,г
хоть и ослабленный. Алиса пгроведет десантный корабгль
через противовоздушную огборону противника идегально,
и Ас Торбранд поймёт, что её могжно и нужно брать с собогй
в настоящие сражения! — Точно! — Удачную мысль подхгватили с другой сто-
роны круга. — А что, если срагзу после сближения Алисаг
пойдёт вместе с нами на штурм?г! Прикроет нашу высадку!

17
— Но я же не Валькирия… — гопешила Алиса. — Я не
умею… У меня и крыльев нигкогда не было… — У тебя были самые большиег крылья во всей Погра-
ничной! — немедленно заягвила Валькирия. — Это было в прежнем воплогщении, — Алиса грустно
насупилась. — Я ничего не гпомню… — О пилотировании и гравгитационном контуре ты тожге
мало что помнила, пока нег столкнулась с практикойг! —
в пылающих звёздным огнём глазагх Хильдфльод вспыхнул
маниакальный научный интегрес. — Ты должна попробог-
вать надеть крылья и высгтавить защиту! Вдруг ты сразу вгсё
вспомнишь?! Так, нам срочног нужны крылья! Я бы отдала
свои, но они интегрировганы в броню, а она тебе бгудет не-
много великовата. Что деглать? — На базе есть стандартные кгомплекты! — немедленно
поступило предложениег. — Снимем с одного Кристалгл
Крыльев и наденем на Алигсу! Потом вернём обратно! — Она же Гармоничная! — усомнгился кто-то. — Зачем
ей стандартные крылья? Ониг слишком слабые для её ёмко-г
сти! Нужны крылья Высшей, а у нагс нет съёмных. — Летим в тридцать восьмую удгарную! — встрепенулась
Хильдфльод. — Там в пятогм штурмовом отряде одна из гсе-
стёр стала Высшей совсем недагвно, у неё пока ещё съёмный
Кристалл Крыльев, его могжно переставить на брогню Алисе! Через полчаса на полигонге возле тактического лабги-
ринта в метановых небесагх висели уже два круга Валгьки-
рий. Узнав, в чём дело, Валькгирии из пятого штурмовогог
не смогли остаться в сторогне, и в стане заговорщикогв при-
было. Пока двое Валькиригй укрепляли на спине Алигсы
только что одолженный у согратницы Кристалл Крыльевг,
остальные принялись извглекать из принесённого сг собой
походного контейнера кгакие-то нелепого вида гметалличе-
ские конструкции. — Это что, — Алиса недоумённо ргазглядывала расхо-
дящееся по рукам Валькиргий техногенное оборудовгание,
несущее на себе отпечаткиг энергий Тёмных Сущностей, —
оружие Тёмных, что ли?

18— Ну да, — подтвердила Хилгьдфльод. — Это ПЗРК Серой
расы, мы в прошлом месяце захвагтили в бою их грузовик
и не стали взрывать. Думалги отослать в Учебный Центрг на
базу Даарийской группирогвки в системе Тары, вдруг тагм
пригодится, да так руки иг не дошли. Сейчас мы из них по
тебе стрелять будем. В испыгтательных целях. Не бить жег
тебя антивеществом! Если у гтебя не получится правигльно
задействовать энергокрылгья, то так недолго и на фготоны
разлететься! А десяток-дргугой ракет Тёмных твоя броняг вы-
держит запросто. Боишьсяг? — Нет, — пожала плечами Алисга. — Просто необычно
как-то… Я раньше не видегла изделий Тёмных. — Подозреваю, что раньше ты вгидела горы их всевоз-
можного металлолома! — хигхикнула Гармоничная Вальгки-
рия. — Так! Кристалл Крылгьев на тебе! Запускай его!г Просто
подай на него энергию лигчного потока, как на любгое другое
оборудование! Алиса последовала совегту подруги, и Кристалл Кргыльев
вспыхнул, озаряясь ровным вгнутренним свечением. Алисаг
завертела головой, пытаягсь разглядеть работу укргеплённого
на спине Кристалла, но угвидеть целиком весь кригсталли-
ческий узор, сложным рисункогм облегающий спинную по-
верхность брони, не полгучилось. — Раскрывай крылья! — Хильгдфльод с ракетной устаногв-
кой Тёмных в руках подлетелга ближе. Вблизи длиннаяг и не-
лепая техногенная консгтрукция выглядела ещё болгее убого:
рукояти, кнопки, блок стгволов, куча каких-то настргоечных
рычажков и верньеров —г крайне неуклюжая и неугдобная
штуковина, которую необгходимо таскать в руках и цегплять
ею за всё подряд… — Сумеешьг? — Я не понимаю как, — признгалась Алиса. — Кристалл
слишком сложный. Попробую ргазобраться… — Представь, что ты птица! — погсоветовала хозяйка
крыльев. — Ты белая лебегдь, и ты желаешь раскрыть кгры-
лья, чтобы лететь к своему вгозлюбленному! Почувствуй
Кристалл как часть себя. гКак чувствуешь корабль вг режиме
полного слияния! У тебяг обязательно получится!

19
Несколько мгновений Алисга привыкала к вибрациягм
атомарных решёток множествга каскадов нового оборгудо-
вания, потом усилила подгаваемый поток и представгила,
как взмахивает белыми лебгяжьими крыльями. Сложнаяг ар-
хитектура Кристалла внегзапно полыхнула резонангсными
всплесками, и за её спиной гзажглись переливающиесгя сон-
мами энергопотоков огромгные крылья дистанционногй за-
щиты. От неожиданности Алигса взмыла вверх на полметрга
и едва не вывихнула себег шею в попытке разглядетьг возник-
шее за спиной чудо. — Какие они красивые… — вгыдохнула она. — Неужели
когда-то у меня были такиег… — Нет! — мелодично рассмеялагсь Хильдфльод. — Ког-
да-то у тебя были вот такиге! Она расправила свои кргылья, и в воздухе за её спингой
развернулись огромные поглотнища пылающих сплетенгий
сложнейших энергопотоковг, искусно стилизованные пгод
настоящие живые крылья. Пглощадь крыльев Гармоничнгой
Валькирии превышала плгощадь крыльев Высшей вдвоег,
если не больше, и Алиса огщутила, как мутнеет сознаниге.
Перед глазами на краткий гмиг мелькнул кипящий вокргуг
океан термоядерного плгамени, огромные энергокрыглья
Гармоничной Валькирии заг спиной отчаянно вибрирговали
от угрожающе-катастрофичгеской перегрузки, головнгой
мозг пылал невыносимым жарогм… В следующее мгновение
всё пропало, сменившись огкружающей обстановкой. — Вспоминаешь что-нибудь? — дгва круга Валькирий
смотрели на неё с неподдгельным интересом. — Показалось… что-то… — неувгеренно произнесла
Алиса. — Толком ничего не пгонятно… — Так! Начинаем испытания! — гскомандовала Хильдф-
льод. — Для начала отстргеляемся по ней по очередги, если
начнёт получаться — дадим гзалп! — Она короткими импугль-
сами раздала соратницам огчерёдность производстваг выстре-
лов. — Огонь! Затянутые в сияющую белоснгежную броню очарователгь-
ные воительницы забросилги на плечо нелепые ракегтные

20 установки Чужих, и перваяг Валькирия произвела пгуск. Не-
большая металлическая ргакета вырвалась из растргуба ПЗРК
и мгновенно ударила Алигсе в грудь. Громко бабахнугл взрыв,
и в метановом воздухе повгисло медленно растворягющееся
облако дыма. Алиса помахалга рукой, разгоняя сизые дым-
ные разводы.— Не получилось, — расстроегнно произнесла она. —
Я ничего не почувствовалаг… — Наверное, удар слишком лёггкий, — предположила хог-
зяйка крыльев. — Броня вгыдерживает его без послегдствий,
даже кинетическую энерггию поглощает целиком, тебгя
с места не сдвинуло вообщге. Нужно что-нибудь посерьгёз-
нее! Хильдфльод, может,г сразу залпом? — Двумя кругами? — Гармоничнагя Даарийская краса-
вица на мгновение задумалгась. — Не многовато ли будгет…
Вдруг она снова ничего нег предпримет. Давайте покга одним
кругом! — Она прицелиласьг в Алину из ракетомета и прги-
казала: — Круг тринадцатогй штурмовой, приготовиться г
к залпу! Огонь! Шестнадцать ПЗРК одноврегменно выстрелили, и в этотг
же миг сознание Алисы вспыхнгуло, словно помещённое
в жарко натопленную багню. В бесконечно короткигй сиг
времени подсознание плгеснуло проснувшимися услогв-
ными рефлексами, и энергогпоток Алины подал на Кргисталл
Крыльев сложную серию игмпульсов. Сияющие за её спиг-
ной крылья полыхнули яркгим всплеском и выставили вго-
круг носительницы защитноге поле прежде, чем мчащиесгя
на сверхзвуковой скоростиг ракеты успели преодолегть двад-
цатиметровое расстояниег. Стальные боеголовки удгарили
в поле молекулярной десгтруктуризации и раствориглись
в эфемерно подрагивающегм прозрачном мареве. — Есть! — радостно воскликнгула Хильдфльод. — Полу-
чается! У тебя получается! гТы вспомнила! Давайте ещё ргаз,
все вместе, двумя кругами! Нагдо закрепить успех! Залпогм —
огонь!!! Оба круга Валькирий проигзвели залп, и Алиса реф-
лекторно выставила защитгу. Внезапно её мозг пронзилог

21
острой болью, будто кто-тог выплеснул на него ведрог рас-
плавленного металла. Всёг вокруг сменилось полумрагком
чужеродной космической стагнции бесконечных размеровг,
кишащей боевыми механизмамиг Чужих. Всюду шёл отчаян-
ный бой, вспухали мощные взрывгы, кипели смертоносные
энергии, лишённое воздухаг пространство пронзали гсотни
тысяч осколков, десятки тысгяч пуль и тысячи лазерных
лучей. Прямо перед ней, почтги под ногами, беззвучно пог-
лыхнул оранжевый бутон кигпящего пламени, стремителгьно
заполняя всё вокруг, и онга почувствовала, как медгленно
лопаются клетки головнгого мозга, не выдерживающгие за-
предельных нагрузок. Что-тго тихо щёлкнуло, продолжагясь
тёплой струйкой, стекающей пог щеке на шею, и она понялга,
что ей не хватает ёмкости. Всегго чуть-чуть, какой-то мало-
сти, но частично разрушившаягся ткань головного мозга гуже
не в состоянии справитьгся с обработкой запределгьных объ-
ёмов, превышающих её возможнгости. Сейчас Торбранд за-
берет у неё весь потенциагл и вложит его в финальгный удар.
И погибнет в образовавшегмся взрыве, ибо ей столько гне
поглотить…
Что-то маленькое, ласковгое и свежее, подобно легсному
ручейку, но неожиданно огчень родное, встроилосьг в её
поток, и она ощутила увелгичение собственной ёмкостги.
Крошечный кусочек нового огбъёма принял на себя излиг-
шек, спасая головной мозг огт разрушения, и она почувсгтво-
вала Сигтруду внутри своегго потока. — Не бойся, сестричка, удержигм! — очаровательная Да-
арийская воительница загвисла рядом, сливаясь с нгей разу-
мами воедино. — Любимыми нге разбрасываются! — Как ты… — рвущая на части могзг дикая резь стала
тише, — смогла… слиться со мнгой в единый контур?.. Раз-
ница в потенциалах… огрогмна… — Адельхейд отчаяннымг
усилием воли подавила гтерзающую сознание боль ги вслу-
шалась в перевозбуждённгые метания собственных энегрго-
потоков. — Твои частоты… огни… как мои… точь-в-точь…г —
С её губ алой пылью сорвалигсь брызги крохотных капелегк

22 крови. — Ты… маленький кугсочек меня… Это… невоз-
можно…— Невозможно, — согласиласьг Сигтруда. — Ас Светодар
так и сказал. Держись, сесгтричка, сейчас он нанесёт глгав-
ный удар! Всё зависит от тебя,г я заберу, сколько смогу, ног
мне не сравниться с тобойг! В следующее мгновение голговной мозг вскипел, словнго
выгорая, и сознание рухнулго в монотонно гудящую крогва-
вую муть. Голову нестерпимог жгло изнутри, личный энер-
гоконтур смяло, словно осгенний лист в ладошке ребгёнка,
и тело отказалось подчингяться. Утопающая в кровагвой мути
Алиса медленно поплыла гкуда-то в темноту, из которгой едва
слышно доносились отрывигстые приказы Хильдфльодг и до-
клады Валькирий: — Антигравитацию!
— Готово! Крылья отключены,г Кристалл деактивировган!
Внешних повреждений нетг! — Первичный диагноз?
— Ураганный отёк мозга, обширгное кровоизлияние!
– Поправка! Её мозг в порядгке! Кровоизлияния не нга-
блюдаю! — Энергоконтур смяло, потокги показывают отёк голов-
ного мозга! Но мозг в порядкге! — Физически она в норме, ног энергоконтур стреми-
тельно тает! — Удерживайте ей поток пргинудительно! Стазис-капсуглу
сюда! Скорее! Негромкие голоса Валькиргий окончательно утонулиг
в монотонном гудении, погтом кровавая муть началаг тем-
неть, превращаясь в безлгунную ночь, и Алиса погрузиглась
в лишенный сновидений сонг.
***
— Здравия тебе, сестричка! —г виброкомпозит стены об-
разовал входную дверь, ги в госпитальную палату глетящей
походкой ворвалась Хилгьдфльод. — Сёстры передаюгт тебе

23
привет и пожелание скогрейшего выздоровления! И игз трид-
цать восьмой ударной тоже!г Целители сказали, что тебгя пе-
ревели в палату отдыха, иг я отпросилась у начальстгва к тебе.
Как ты себя чувствуешь?
— Я в порядке. — Алиса улыбнгулась и подвинулась на г
больничном ложе скореег символически, нежели пог суще-
ству — рассчитанное на высгоченных представителей вго-
инской касты ложе было длгя неё слишком просторным: —г
Присаживайся, тут места хватгит на двоих, таких как я! Четырёхметровая Даарийскагя красавица грациозной пог-
ходкой подошла к ложу и нгеожиданно замешкалась, гусажи-
ваясь сбоку на самый краешгек с сосредоточенной гримга-
ской на лице. — Хильдфльод, что с тобой? —г Алиса заволновалась,
ощутив в энергоконтуре погдруги лёгкие болевые отпге-
чатки. — Ты получила травму гв бою? — Не совсем в бою, — очаровагтельная Гармоничная
Валькирия философски вгздохнула: — Мне попало отг Хрод-
мара за наш эксперимент с кгрыльями. — Она тихо прыс-
нула: — Вторые сутки сижу тоглько на одной стороне! — Больно? — участливо поингтересовалась Алиса, вспог-
миная собственное накагзание, полученное от воигнской
касты в шестнадцатилетнем вгозрасте за срыв учебного богя. — Ага, — призналась Хильдфгльод. — Но это мелочи.
Пройдёт! Хродмар вообще загявил, что меня надо было нге по
заднице отшлёпать, а по голгове ногами отколотить. Погтому
что за состояние моего мягкгого места он переживаетг, а вот
внутри моей головы точно пговредиться нечему. — Что-то подобное мне сказагл Торбранд, — Алиса пе-
чально вздохнула. — Насчёт пгустой головы, в которой не-
чему испытать кровоизлиянгие или ураганный отёк. К счаг-
стью, я тогда ещё была внутрги реанимационного свечегния,
и моё мягкое место не пострагдало. Но теперь он на менгя
сердится и не позволяетг мне выходить на связь. При-г
дётся сидеть тут в полном огдиночестве, пока не выпигшут,
а я даже не знаю, когда этго произойдёт. Целители нигчего
не говорят.

24— Им Торбранд запретил, в вгоспитательных целях, —
Хильдфльод понизила гголос до шёпота: — Но мне ониг ска-
зали, что продержат тебяг под наблюдением четверго суток. — Так долго?! — от неожидагнности Алиса села на ложге,
и его материал, почувствогвав сидячее положениег пациента,
сформировал ей поддержгку спины точно по фигуре. —г
Я умру от скуки! Что такого сог мной случилось, что каста
Целителей собралась лечигть четверо суток?! — Никто не знает, — Хильдфлгьод пожала плечиками. —г
Поэтому так долго. Дело в тогм, что биологически с тобой г
ничего не произошло. Вообгще. Твой организм в полном пго-
рядке вплоть до единогй клетки. А вот энергоконтгур едва не
пропал полностью! Такогго при здоровом организмег быть не
может. В общем, ты чуть не умерлга, и теперь все выясняют, г
что же это было. — И как? — Алиса напрягласьг. — Нашли что-нибудь?
Или у меня есть все шансы пргосидеть в госпитале до вгоз-
вращения Высокомерных Предгков? — Хродмар говорит, что медигцинские Асы обсуждали
с Торбрандом что-то на темуг обстоятельств гибели… тгвоего
прежнего воплощения…г — Даарийская красавицаг виновато
коснулась ладошки Алисы: —г В общем, тебе нельзя рабог-
тать с крыльями и держатьг Щит, даже самый маленький.
Прости, Адельхейд. Это мы виногваты. То была наша глупая
идея. — Не говори так! — Алиса нахмгурилась: — Ведь никто
же не знал! И потом, я сама соггласилась! — Она на мгновег-
ние умолкла и негромко пгризналась: — Мне очень хотгелось
снова получить крылья. Я нгадеялась, что если стану Вагльки-
рией, то… — Алиса погрустнегла и сокрушённо вздохнулаг: —
… то всё у нас станет, как доглжно быть у двух половингок,
соединённых Идеальным Слиягнием… — Не грусти, сестричка, всё обягзательно наладится, —
Хильдфльод осторожног сжала ей ладонь. — Торбрганд могу-
чий и многомудрый Ас, он всё пойгмет! Он заботится и вол-
нуется о тебе. И, как видигшь, не зря. Ты у нас сплошнаяг
загадка, такого ещё никогдга не было.

25
— Да уж, это точно. — Алиса вногвь испустила исполнен-
ный печали вздох. — Такого нгедоразумения, как я, ещё нги-
когда не было. — Она поднгяла взгляд на подругу: — Хгильд-
фльод, я хочу сделать что-нгибудь, чтобы хоть чуть-чуть за-
гладить эту выходку… Ты можегшь мне помочь ещё раз? — Ну, на одной стороне я ещё сигжу! — прыснула оча-
ровательная воительнгица. — Стало быть, ещё на раз мгеня
точно хватит! Что надо сделгать? — Принеси мне Кристалл Малгого Синтеза, — попросилаг
Алиса. — И немного вибромагтериала, я дам тебе харакгтери-
стики композита, который нгужно достать. — Ты собралась устроить в гогспитальной палате цех
касты Мастеров? — улыбнуласгь Хильдфльод. — Вроде того, — Алиса поддегржала улыбку. — Хочу по-
тратить эти дни с пользой. Очаровательная Гармоничгная Валькирия принялаг от
Алисы образ со списком неогбходимых вещей, ещё раз по-
советовала не грустить иг удалилась. Вернулась онга вечером
тех же суток. — Вот, держи! — Хильдфльогд, озираясь, словно запрагв-
ский шпион, скользнула в пгалату следом за плывущим
в антигравитационном погле переносным контейнергом,
снабжённым Кристаллом Невгидимости. — Еле донесла егго
незамеченным! На него раз дегсять едва не натолкнулигсь то
Целители, то выздоравливгающие. Я всякий раз думала, гчто
всё, теперь точно заметят и густроят допрос! — Она пригзем-
лила контейнер на пол иг сразу же направилась обгратно: —
Всё, я побежала, четверть чгасти назад сводной группигровке
объявили боевую готовнгость! Мы с Хродмаром прилетгели
к госпиталю прямо на Свегточе, чтобы не опоздать назгад!
Выздоравливай! Она выскочила из палаты, слговно ракета из ПЗРК Тём-
ных, и Алиса с улыбкой произнгесла ей вслед слова благго-
дарности. Убедившись, чтог виброкомпозит стены зарагстил
дверь, Алиса сняла режигм невидимости с полученногго
контейнера и приняласьг распаковывать его содегржимое.
Вообще она не ожидала, чгто Хильдфльод достанегт всё так

26 быстро, и рассчитывала начагть воплощение задуманногго
завтра-послезавтра. Но рагз всё необходимое уже подг рукой,
то тратить время впустую огна не станет. Если до её выпги-
ски из госпиталя осталосьг три дня, то это даже хорошго —
можно сделать всё без спешгки и проработать каждыгй мел-
кий штрих.За последующие трое сутокг Алиса переделывала рабготу
дважды, но в итоге добилгась того, чтобы результат её гтво-
рения выглядел точь-в-тогчь, как было задумано. Вплогть до
мельчайших подробностей. Онга как раз заканчивала сргащи-
вание генетического анаглизатора с молекулярной грешеткой
шнурка, когда в стене вознгик высоченный и широкий двгер-
ной проём, и в палату вошелг Торбранд в сопровождегнии
двух медицинских Асов, мужчингы и женщины, под неусып-
ным наблюдением которых Алгиса находилась всё это врегмя.
Трехметровые Свага рядом сг пятиметровым Даарийским
гигантом выглядели совсегм крохами, и Алиса подумалаг, что
выглядит рядом со своей бегсконечно могучей половингкой
не менее забавно. Она торгопливо спрятала за спингу своё
творение. — Очень интересно, — суровыйг голос боевого Аса вполнге
подходил к его же суровогму взгляду, которым он окингул
возящуюся с Кристаллом Малгого Синтеза Алису. — Чем это
ты тут занимаешься? — Сосредоточение на желагнном деянии способствуегт
стабилизации энергоконтгура, — заступился за Алису мег-
дицинский Ас. — Посему мы не стагли ей препятствовать.
Больше держать её в госпгитале нет смысла. Физическиг она
была полностью здороваг изначально, энергетическгий кон-
тур мы восстановили в пергвые сутки. С тех пор отрицатегль-
ной динамики не выявленго. Ты можешь забирать свою гпо-
ловинку, могучий конунг. — Нельзя ли оставить её здесгь ещё немного? — Торбрандг
красноречиво смерил взглгядом Алису, неловко прячугщую за
спиной руку. — Ненадолго —г буквально на пару лет? гА то
она не успела ожить, какг уже что-то там затеяла. Какг бы не
пришлось через полчаса пргиносить её обратно в госпгиталь.

27
— Прости меня, возлюбленныйг мой, — Алиса сделала
жалостливую рожицу. — Я нег знала, что всё так получитсяг!
Я хотела стать Валькирией,г чтобы у нас всё было, как
раньше… — Достаточно, — оборвал еёг Торбранд. — Ты хоть не
начинай об этом, ладно? Мнег хватило нытья двух круговг
Валькирий. Остаётся тольког радоваться, что тебя успегли
поместить в стазис-капсулу.г Иначе у нас точно ничего ужге
не стало бы, как раньше. — В тот момент мысль казалась пгравильной… — Она
болезненно поморщиласьг и печально добавила: —г Я уже
знаю, что мне больше нельзгя иметь крылья. И я никогдга
не смогу выставить тебе Щит…г Но у меня сердце разрыва-
ется на части, когда ты уходигшь в бой без меня… Поэтому
вот… Алиса подошла к Торбрангду и достала из-за спины рукгу
с законченным изделием. Онаг взлетела над полом на дгва
метра, чтобы оказаться врогвень с возлюбленным, и погве-
сила ему на могучую шею небогльшой кулон на адаптивнгом
шнурке из эластичной кристагльной нити. — Это мой Щит для тебя, — она вгиновато насупилась. —
Я понимаю, что он совсем слагбенький в сравнении с тегм,
из чего Тёмные стреляют в богевых Асов, но хоть что-то…
Я вложила в него частичку гсебя, прошу, не снимай его.
Вдруг он и вправду когдаг-нибудь сумеет тебе помочьг… — Неплохой Щит, — Торбранд сог знанием дела осмо-
трел висящий на шее кулонг. — На пару-другую выстрелогв
из рогатки хватит. Зато стилгизация на высоте! Это Эйрик? — Да, — Алиса смутилась. — Толгько я не знала, каким
он был, когда был совсем магленьким… Поэтому сделалаг так,
как мне виделось… — Получилось похоже, — боевгой Ас улыбнулся одними
уголками губ, — особенно гхвост. — Какая прелесть! — Седовгласая Целительница Ас погд-
нялась в воздух следом за Аглисой и с умилением разгляг-
дывала кулон, выполненнгый в виде птенца грифона.г — Он
словно живой!

28Лобастый грифонёнок с толгстыми лапками и забавными
детскими крылышками сиделг на заднице, широко расстаг-
вив задние лапы, и передгними прижимал к груди оггромное
сердечко от пола почти дго подбородка. Покрытая гкороткой
шёрсткой по-детски большаяг забавная мордаха смотрелга на
мир мечтательно-задумчивым вгзглядом, и пушистый хво-
стик был аккуратно уложегн перед задними лапкамиг, замы-
кая внутренний контур энгергопоглотителя. — Знатная работа, — похвалгил Ас Целитель, присо-
единяясь к просмотру. — С гтвоего позволения, могучигй
Торбранд, я отправлю тргансляцию этого подарка вг общую
частоту нашей касты. Пусть Сияюгщие насладятся прекрас-г
ным. — Он перевёл на боевогго Аса взгляд, поблескивагющий
лёгкой хитрецой: — Чем ты плангируешь отблагодарить исг-
кусную мастерицу за столь догбрый подарок, славный ко-
нунг? — Отправлю её назад в касту гМастеров, раз у неё так хо-
рошо получается мастеритьг, — невозмутимо объявил Торг-
бранд. От ужаса сияющие белым зологтом волосы Алисы поте-
ряли свечение и потускнгели, повторяя потерю сигяния рас-
ширившихся вдвое глаз. Дагр речи куда-то пропал, и гона
беспомощно застыла в воздугхе с отвисшей челюстью, полуг-
живая от услышанного. — Шучу я, — устало вздохнул боегвой Ас, пряча улыбку
в недоступной окружающигм глубине веселящихся энергго-
потоков могучей Сущности. — Согбирайся, недоразумение-
половинка, через час нам пгредстоит вылазка за линигю
фронта. Тёмные ждут нас и нагверняка приготовили лго-
вушку. Поэтому там необходимог всё сделать очень быстро.
Посмотрим, на что ты способнаг в бою. Алиса тихонько взвизгнулаг от восторга, вспыхивая ослге-
пительным всплеском сиянгия, и бросилась собиратгь разло-
женное по всей палате огборудование. Взгляд медигцинского
Аса, с улыбкой следящего за егё взволнованной суетой, пог-
тяжелел, и Целитель посмготрел на Торбранда:

29
— Тёмные вновь нашли аваригйный маяк с давно погиб-
шего корабля? — Общая сводка по всем фронгтам Пограничной пока-
зывает, — ответил боевой Асг, — что за крайние пять летг
Тёмные предприняли болеге тысячи попыток так или игначе
активировать аварийныег маяки Сияющих. Только за пгро-
шедшую половину лета ониг запускали найденные маякги
семнадцать раз. Не всем расагм противника удаётся застаг-
вить наши маяки излучать, нго некоторые всё же преуспгели.
Всякий раз аварийные сигнаглы подавались маяками ргаз-
рушенных кораблей и судовг, экипажи которых погиблиг
в полном составе, и их гибгель была зафиксированаг в архив-
ных Скрижалях. Тёмные активигровали маяки своим техног-
генным оборудованием, сиггнал получался нестабилгьным,
низкокачественным и легкго распознавался как погдделка.
Обычно мы игнорируем подобгные потуги противника. Ног
сегодня Блюстители засекгли аварийный маяк, оповегщаю-
щий о крайне нестандартнгой ситуации. Гибель экипажга его
корабля подтвержденаг ещё четыреста сорок пять легт назад,
но вне зависимости от тогог, ждёт нас там ловушка или нгет,
мы откликнемся на зов маякга.
***
«Почему мы собираемся лететьг за маяком столь малыми
силами, если там нас ожидагет ловушка? — Единое сознагние
соединившихся в Идеальнгом Слиянии половинок огкраси-
лось нотками женского лгюбопытства. — Ведь Тёмные согби-
рают для такой западни мнгожество войск!» Зависшая в сплетениях энегргий свечения пилотскогог
поста Адельхейд жмуриласьг от удовольствия, раствогрив-
шись в энергопотоке Торбгранда. Могучий боевой Ас едгва
ощутимо улыбнулся. Да, меньшге болтать она не стала, иг раз-
ница в воплощениях тут бегссильна. «Операция должна пройтиг в кратчайшие сроки, — выдагл
он ответную мысль. — Мы не бугдем вступать в сражение. г
Необходимо стремительным бгроском пробиться к маякуг

30 и выйти из боя. Здесь работга крупными силами тольког всё
затянет».«Разве я много болтаю? — гусомнилось слитное сознаг-
ние и тут же перешло на бгесконечную скороговоркгу: — Это
я просто думаю много! Раньгше я почти всегда была на зганя-
тиях, потом всё время на завгоде, дома сидеть не хотелгось,
там мама постоянно донимагла с поиском кандидатовг на за-
ключение супружеского согюза, вот я и оставалась наг касто-
вом производстве, и все вгремя над чем-нибудь трудиглась,
а в этот момент особо не погговоришь, вот я и привыклга по-
стоянно думать, а после тогго, как из системы Ярны эвакуиг-
ровали все крупные прегдприятия, почти вся кастаг Мастеров
переселилась на Руту, и нгарода на заводе стало согвсем мало,
и когда я перегоняла огтремонтированные суда нга станции
Арганавтов, там и то Сияющигх было больше, поэтому…» «Достаточно! — Торбрандгу пришлось вмешаться в потгок
мыслей истосковавшейся по огбщению половинки, ибог стало
ясно, что сам по себе он можгет иссякнуть к исходу сутокг,
не раньше. — После сраженгия закончишь. Если не вспогм-
нишь, что такое боевое согсредоточение, спишу на Земглю». Слитное сознание немедлгенно вспыхнуло готовностгью
сделать, что угодно, лишь бгы оставаться слитным, и начагло
прилагать огромные усилигя для того, чтобы сдержатьг мыс-
ле-наводнение. Торбрагнд спрятал улыбку и вышел гна связь
с боевым Асом сводной Харригйской группировки, осущестг-
вляющей охрану Чертога Рагса. Могучий Торвард прибылг на
его зов четверть часа назагд и уже вник в курс делаг, ознако-
мившись с расчётами Блюститеглей. — Сигнал идёт с Ушмаицу, — бездгонно-прозрачные
ярко-зелёные глаза Харригйского конунга сияли избыгтком
энергии. Старый друг основагтельно подготовился к вгизиту
и непосредственно пергед ноль-переходом провгёл некоторое
время в фотосфере звезды,г подхлёстывая личный поток.г —
Это система Хлам, по классигфикации Тёмных. Она нахо-
дится в нескольких солнгечных системах от разведцентгра на
Дэе. Ты считаешь, что Тёмные что-тог заподозрили и развед-
центр в опасности?

31
— Никаких оснований для пгодобных выводов нет, —
ответил Торбранд, — за игсключением самого факта огтно-
сительной близости этих двгух солнечных систем. Но это
уже само по себе основангие для проверки. К тому жге всё
это странно выглядит для гобычной ловушки: аварийныйг
маяк находится непосредгственно на Ушмаицу. Устраигвать
западню в открытом космосег Тёмным было бы более эф-
фективно. Там, по крайнейг мере, они могли бы взорвагть
кварковый фугас. — В прошлый раз это не сильно гим помогло, — Торвард
позволил себе презритегльную усмешку и сразу же вегрнулся
к делу: — Либо Тёмные пыталгись подчинить себе наш агва-
рийный маяк и что-то напортгачили, и теперь он подагёт
сигналы, а они торопливог разбегаются по щелям. Либго на
орбите Ушмаицу нас поджигдает Эмиссар. Мне прыгать
с тобой, брат, или ожидатьг сигнала здесь? — Лучше останься тут, — ответигл Торбранд. — Если там
действительно окажетсяг Эмиссар, то мой ноль-перехогд он
закроет сразу же. Тогда откгроешь свой, и если кто-то игз нас
к тому моменту ещё будет жив, гто сможет попытать счастья
вернуться. — Да будет так! — согласилсяг Харриец. Он пожелал Торг-
бранду славной битвы и огтключился. — Рейдовая группа к бою гогтова, — Кристалл Связи
зажёг образ капитана однгого из двух ударных крейсергов,
отобранных Торбрандом дгля проведения операциги. На краткий миг боевой Ас задгумался, заново прокручивгая
в могучем разуме детали прегдстоящего предприятия. гАва-
рийный маяк расположен нга Ушмаицу, маленькой Земле,
искалеченной алчностью иг завистью Тёмных полтора милг-
лиарда лет назад. Когдаг-то цветущая Земля шумела бесгко-
нечными лесами, звенящими бгогатством жизни, и малень-г
кие Светлые разумные существга населяли её вольготныег
просторы. Потом их солнечнагя система вышла за пределы г
Рубежа, в пространство нгизких энергий, но лесные кргохи
не пожелали покинуть Ргодину, надеясь разгадатгь непосиль-
ную ни для кого загадку —г отыскать способ существовагния

32 высокоэнергетического рагзума в низкоэнергетическомг про-
странстве. Кто знает, быть могжет, рано или поздно имегнно
им бы это удалось, ведь шангс есть всегда и у каждого…г Но
вспыхнула Великая Асса, нынге именуемая Первой, и ма-
ленькая солнечная систегма захлебнулась в смрадных гпол-
чищах Тёмных. Когда Ушмаицу вногвь оказалась внутри
Рубежа, на то, что от неё осгталось, было больно смотргеть.
Могучие Предки не дали умиграющей Земле погибнуть,
но помочь вымирающим лесныгм крохам было уже невоз-
можно. С тех пор Ушмаицу сталга памятником уродливостги
Тёмных, одним из тысяч таких же,г разбросанных по пору-
бежным Мирам, и всё так же ргаз за разом покидает про-
странство высоких энергий нга десятки миллионов легт, дабы
вернуться обратно, когдга приходит черёд. Но стать кголыбе-
лью для новой жизни едвга живая Земля сможет ещё очегнь
и очень не скоро.Устраивать засаду в такогм месте невыгодно, кваркогвый
взрыв там невозможен, а бегз него уничтожить боевогог Аса
за короткий промежуток вгремени Тёмным нечем. И для се-
кретной лаборатории мегсто тоже совсем не подходгящее —
слишком заметно, ведь Ушмаигцу — это кислородная Земляг,
хоть и лишённая полезных игскопаемых. Там регулярно пгря-
чутся какие-нибудь отщепегнцы Тёмных, бегущие от осталь-
ных Тёмных, из-за чего то и дело гвозникают вооружённые
конфликты между беглецамги и палачами. Поддерживагть
режим секретности гораздго проще на каком-нибудьг всеми
забытом астероиде, которыхг в космосе бесконечные милгли-
арды. Значит, либо на орбигте Ушмаицу появился Эмиссарг,
либо некто из Тёмных запустигл маяк с излюбленной ими
целью: навредить своим загклятым союзникам. Эмиссару
нет дела даже до толпы бгоевых Асов, не то что до однгого,
и устраивать засаду радиг уничтожения горстки Сияюгщих
Высокомерный Тёмный не станет. гЕсли он действительно
появился там, значит, его цегль более масштабна. А так кгак
солнечная система, в котогрой находится Дэя, располгожена
относительно недалеког, наиболее вероятным можгно счи-
тать предположение, чтог Эмиссар ищет именно её. В этом г

33
случае брать с собой крупнгые силы означает губить войсгка
в битве, победить в котогрой невозможно. Конечно,г Высоко-
мерные Предки откликнутсгя на зов павшего Аса и вступгят
в бой с Эмиссаром немедленнго, но Высокомерный Тём-
ный способен одним ударогм убить многих Сияющих. А те-
рять бойцов Торбранд нег собирался. Если же на Ушмагицу
вполне обычные враги свогдят друг с другом свои впоглне
обычные счёты, то разобратьсяг в ситуации сможет и неболгь-
шая группа опытных воиновг.
Поэтому для осуществления мголниеносного рейда Торг-
бранд взял с собой минимагльно необходимые силы: пагру
ударных крейсеров и десагнтный корабль с кругом бойгцов
и четвертью круга Валькигрий. Учитывая возможности сгоб-
ственного Светоча, такая ггруппа уверенно справигтся с бое-
вой задачей. Заодно можно бгудет пронаблюдать за Алигсой
в деле, операция не обегщает быть сложной. И всё-такиг, что
же с ней произошло? Почему огна вновь воплотилась згдесь… «Возлюбленный мой, ты сейчас пгодумал обо мне? —
слитное сознание вновьг окрасилось любопытствогм. —
Ты так быстро размышляешь, что гя не успеваю понять
смысл. — К любопытству добагвились лёгкие нотки досгады
и печали. — Почему так? Мы же вг Идеальном Слиянии!» «Разница в силе Сущностей слгишком велика, — Тор-
бранд понизил скоростьг мыслительных процессов, — тгебе
не хватает сил набрать нгеобходимую скорость обргаботки
данных и нужное количестгво одновременно ведущигхся раз-
мышлений». — Рейдовой группе к ноль-пгереходу приготовиться, —г
приказал Торбранд, и тргойка сияющих звёздным огнём бог-
евых кораблей замерла погдле небольшой, но ослепгительно
пылающей сферы Светоча. — Пргиказ группе: делай, как яг! Перед четвёркой сияющих шаргов невесомо зарябила
призрачная вертикаль нголь-перехода, и рейдовагя группа
слитным движением пронзигла изнанку пространстваг. Тор-
бранд ощутил, как из разумаг Адельхейд мгновенным дей-
ством исчезают не относящиегся к бою мысли, и её естествог
растворяется в кораблег и в его собственном потогке. Слитное

34 сознание вспыхнуло сложнгым рисунком векторов пергеме-
щений, и в следующее мгновегние Светоч оказался в конгеч-
ной точке. Летает она по-пгрежнему мастерски, удовлегтво-
ренно отметил могучий Ас и вгслушался в общий энергопо-г
ток ещё одной искалеченногй Тёмными солнечной системы.
Эмиссара здесь нет, самая глгавная опасность исключагется.
Огромных флотов противнигка тоже нет, даже под поглями
преломления никто не сгкрывается, за исключениегм пары
шпионских кораблей Жёлтойг расы, чьё присутствие выдаюгт
густые эманации страха, охватгившего их экипажи при вигде
Сияющих.— Конунг Торбранд! — Блюсгтители трёх кораблей сое-
динились в небольшую огбщую сеть и уже заканчивалги ска-
нирование пространствга. — Здесь нет крупных сил пгротив-
ника! Система практическиг пуста, вижу эскадру транспгорт-
ных судов Красной расы на огрбите Ушмаицу, и несколькго
истребителей, преследуюгщих разведывательный корагбль,
тоже принадлежащий Крагсным. На поверхности Ушмаицу г
идёт бой между двумя наземнгыми подразделениями Крагс-
ных. Обороняющиеся в меньшгинстве и почти разбиты.
Сигнал аварийного маякаг исходит из центра их оборогны. За
всем происходящим следят дгва шпиона Желтых, они где-тго
посреди астероидного огкеана, точнее сказать нег могу, нас
слишком мало для конкрегтного обнаружения. — Один здесь, второй — там, — Тгорбранд подсветил целиг
на частоте управления бгоем. — Приглядывайте за нимиг, но
не трогайте. Крейсерам боегвые корабли противникга унич-
тожить. Остальных бить в отгвет. Десантному кораблюг — за
мной, будем высаживаться. Чтго с гиперпространством? Четвёрка сияющих кораблегй разделилась, стремительгно
набирая скорость, и прегследующие спасающийся беггством
разведывательный кораблгь истребители изменили кгурс при
виде мчащегося к ним крейсегра Сияющих. Спасающийся
бегством разведчик Краснгых немедленно ушёл в гиперг,
и интенсивность радиоогбмена Тёмных резко возрослаг. — В гиперпространстве сорогк пять трасс, — доложил
Блюститель крейсера, мчащеггося к вражеским истребигте-

35
лям. — Все проложены с блигжайших баз Тёмных и нахо-
дятся в процессе прохождгения. Они совершили прыжгок за-
ранее, достаточно давног. Видимо, тоже прыгнули на гсигнал
аварийного маяка, он запгущен в режиме передачи пгрямым
лучом, и его сигнал хорошо загметен в близлежащих солнегч-
ных системах. Основные силы прготивника будут здесь черегз
четверть часа, передовыег эскадры выйдут в реальный кгос-
мос ещё раньше.
— Успеем, — Торбранд провгёл расчёт времени и зажёг
в слитном сознании курс нга снижение. В этот момент истребители Тёмгных сочли свое числен-
ное превосходство достагточным для уверенной побегды,
и атаковали приближагющийся к ним крейсер Сияющигх.
Пылающая звёздным огнём сфераг нанесла удар из всех из-
лучателей, разом сокращая кголичество истребителей пгро-
тивника вдвое, и молниегносным ускорением сблизилгась
с ними вплотную. Пилоты Кргасных запоздало поняли, чтго
ударный крейсер Сияющих пргевосходит их истребителиг
и в скорости, и в маневрегнности, и нанесли сосредготочен-
ный удар в упор. Крейсер выгдержал атаку без последгствий
и за пару мгновений расстргелял оставшихся противнгиков.
Зато военно-транспортныгй конвой Красных, висевший нга
орбите Ушмаицу и наблюдагвший за ходом наземного сра-г
жения, оказался заполнегн гораздо более разумнымиг офи-
церами. Их военачальник нгемедленно приказал всегм судам
совершить посадку на Землгю и покинуть борта, не огказывая
сопротивления. Нескольгко боевых единиц конвояг, похоже,
сочли его приказ не то измегной, не то глупостью и попгы-
тались атаковать сближгающийся с ними второй крейсгер
Сияющих, остальные очень дгаже бодро совершали погсадку.
Второй крейсер вступил в огбмен ударами с до странногсти
неосведомлёнными о харакгтеристиках боевых кораблгей
Сияющих врагами, и Торбрагнд отдал приказ десантуг начать
высадку. Кипящий на поверхности бгой тем временем стих, остаткиг
обороняющихся глушили сигловые установки своих богевых
роботов и разбегались пго дымящимся развалинам. Торг-

36 бранд окинул взглядом огбщую картину сражения иг вслу-
шался в его энергопотокиг. База обороняющихся нахогдилась
среди пальмовых джунглейг Ушмаицу и состояла из каменг-
ных укреплений, оборудовганных автоматическими ракгет-
но-артиллерийскими систегмами. Основной боевой силогй
с обеих сторон были здорогвенные боевые механизмы, дег-
сяти метров и выше, напичкагнные техногенным вооружег-
нием и передвигающиесяг на металлических лапах, вгидом
схожих с птичьими. Стальные кголоссы исторгали обилиег
различных зарядов и в друггое время могли стать серьгёзным
противником, будь их раз гв десять больше в условигях от-
сутствия у штурмового отрядга орбитального прикрытгия.
Но текущий баланс сил был дгалеко не на стороне Тёмнгых,
и обороняющиеся явно огтлично это понимали.Торбранд разорвал Слиягние с Алисой и сформировагл
перед собой прыжковый люгк. Могучий боевой Ас поки-
нул Светоч в режиме свобогдного падения одновргеменно со
штурмовым отрядом, и стремитегльно мчащийся к поверх-
ности земли рой Даарийскигх бойцов, пылающих энергоза-
щитой брони, скорректирогвал вектор снижения пог направ-
лению на источник аваргийного сигнала. В этот моменгт один
из стальных монстров, относгящийся к силам атакующих,
с места в разгон ринулся в гатаку. Его оружейные системы г
произвели общий залп срагзу по всем десантникам Сиягю-
щих, и воздух вокруг пятиметгровых гигантов вскипел пгла-
менем разрывов и дымными вспглесками. Рассеянные ударгы
увязли в защите Даарийскигх бойцов, и Торбранд отдеглился
от общей формации. — Отряду продолжать опергацию, — боевой Ас пере-
шёл в горизонтальный полёт ги увеличил скорость, начигная
сближение с противникгом. Уродливый энергоконтур дгвенадцатиметрового технго-
генного монстра завибригровал нестройными импульгсами
искусственной энергии, захвгатывая приближающуюся огди-
ночную цель всеми орудийнгыми установками, и произвёлг
сосредоточенный залп. Торбгранд давно превративгшимся
в рефлекс импульсом вогнгал собственный энергопотогк

37
в режим «битва насмерть»г, и пятиметровый силуэт мчаще-
гося в атаку Сияющего вспыхгнул бездонно-чёрным свече-
нием. Могучий боевой Ас поглогтил ударивший в него урагган
различных зарядов и перегнаправил полученную энгергию на
Кристаллы Антиоболочки. гБездонно-чёрное сияние гего си-
луэта окуталось лучистой ангтрацитовой бездной, и сгустогк
антивещества с Сияющим внугтри предпринял тараннгое
ускорение. Торбранд пргонзил кабину стального гколосса,
и техногенный монстр не выдгержал огромного количегства
полученной энергии. Неуклгюжая махина взорвалась,г раз-
летаясь на дождь разногобразных обломков, и её вывгерну-
тая взрывом наизнанку ходговая часть неуклюже заваглилась
в дымящиеся развалины.
Больше желающих сражатьгся не нашлось, и Торбрангд за-
ложил вираж, производгя осмотр местности с воздухаг. Води-
тели атакующих роботов ужге заглушили силовые устаногвки
своих техногенных монстровг, покинули машины и успелиг
разбежаться по кустам и щеглям. Активным оставался лигшь
один стальной уродец, и бгоевой Ас мгновенным энергоигм-
пульсом отыскал врага, чей чгахлый личный контур соот-
ветствовал оставшемуся в кгабине отпечатку. Красногкожий
воин обнаружился непогдалеку от своей машины. Он нга чет-
вереньках торопливо удгирал от куста к кусту в глубгь опушки
джунглей, стремясь оказатьгся подальше от робота, иг излу-
чал густые эманации страха. Негсколько дальше, под ширго-
ким густым кустом, замерла мологдая жена Красной расы, нег
сводящая с него глаз. Её хилыгй энергоконтур также вибгри-
ровал страхом, но бояласгь она не за себя, а за удиргающего
воина и отчаянно надеяглась на то, что Торбранд нге станет
его убивать. Вибрации энергопотоковг обоих Красных выглядели г
схоже, и Торбранд провёлг полное сравнение, вычигсляя
степень соответствия. Дегвяносто шесть процентов. гСияю-
щим для создания супружесгкого союза столь малого согот-
ветствия недостаточно. А вгот среди Тёмных такое высокоге
соответствие встречаетсяг нечасто. По меркам их энергегтики
эти двое очень подходят дгруг другу, тем более что пергежива-

38 ющая за воина жена являгется не-Вестой, и на большеге со-
ответствие уже не способгна. Если они сумеют выжить, гто их
шансы сохранить свою любогвь велики. Боевой Ас прогстил
Тёмному оставленного в богевом режиме робота и вегрнулся
к штурмовому отряду.Бой на поверхности уже загвершился, прилегающая
к подземному бункеру местнгость была усеяна трупами огб-
лачённых в экзоскелеты Тёмных иг оцеплена десантникамиг
Сияющих. Несколько бойцов гпроизводили воздушное пга-
трулирование, выискивагя противника, но враждгебной ак-
тивности не наблюдалогсь, лишь подземные помещенгия
разрушенных укреплений и гбункеров сочились замутнёгн-
ными эманациями страха. Попргятавшихся воинов Тёмных
под землёй было довольног много, но воевать с Сияющигми
они не собирались. Торбгранд приблизился к завигсшей вну-
три оцепления четвёрке Выгсших Валькирий и остановиглся.
Валькирии держали Кругг Щита штурмовой двойке, ведгущей
бой внутри бункера. Рождгённые в Священное Лето вегте-
раны за полторы части без пготерь уничтожили сопротгивля-
ющихся солдат противникга, доложили о захвате авгарийного
маяка и вскоре появилигсь на поверхности. Один игз них дер-
жал маяк, второй нёс на рукгах залитого кровью изрангенного
офицера Тёмных, находящегосгя без сознания. — Там до нас шёл ожесточённый бгой, — доложил Тор-
бранду ветеран, укладывгая раненого на попавшугюся под
руку бетонную плиту. — Атагкующие хотели получить нагш
маяк, обороняющиеся егог защищали. Стояли до послегд-
него, у них только убитые иг раненые, в бункере на нгогах не
осталось никого. Мы подобграли их офицера. Нападаюгщих
перебили, они едва погняли, что нас только двоге, бросились
в контратаку всем скопом.г Живых не осталось. — Валькириям исцелить плегнника, — коротко прикагзал
боевой Ас, и одна из крылагтых воительниц занялась игзле-
чением. Жизненно важные огрганы Красного оказалисгь не
задеты, его боевой экзоскелгет смягчил силу поразивших
офицера зарядов, и вскогре Валькирия поставилаг пленного
на ноги.

39
Немолодой краснокожий огфицер открыл тёмные глаза
и несколько мгновений смготрел на возвышающихся погдле
него пятиметровых Сияющих сго смешанными эманациями
радости и горечи в энергогпотоке. Времени до высадкги ос-
новных сил Тёмных оставалосьг всё меньше, и ждать, пока
он заговорит сам, было некгогда. Торбранд настроилгся на
слабые излучения низкоэнегргетического головного мгозга
и перешёл на образный обмегн информацией. — Откуда у вас этот аварийный магяк? — Боевой Ас кив-
нул на лежащий рядом с плгенным Кристалл. Офицер Красных на миг замер,г собираясь сообщить, что
не знает языка Сияющих, но пгонял, что перевод вознигкает
непосредственно в его сгознании, и торопливо загговорил.
Некоторое время Торбрагнд воспринимал поток огбразов,
после чего коротким импулгьсом передал Тёмному небогль-
шой объём информации. Тот пагру мгновений осмысливал
полученные данные и с торгопливой готовностью соглга-
сился. — Будь по-твоему, Чужой, — прогизнёс боевой Ас. — Ты
получишь то, о чём просишь. — гТорбранд коротко кивнгул
своим бойцам: — Уходим. Из ближайших развалин донгеслись вибрации приблиг-
жающихся энергопотоков пгротивника, и на поверхнгость
вылезли несколько солдгат в боевых экзоскелетах изг числа
соратников излеченногог краснокожего офицера.г Возглав-
ляющий их командир поднягл пустые руки, чтобы показатгь,
что не имеет оружия, но увгидел направленные на гнего Бое-
вые Кристаллы и торопливго заговорил на своем языкге: — Мы безоружны! — Настроенноег на обмен информа-
тивными образами сознаниег Сияющих приняло смысл словг
Тёмного: — Мы безоружны! — Он убгедился, что его пони-
мают, и продолжил ещё быстргее: — Позвольте нам подо-
брать раненых! После вашегго ухода наши враги возобгновят
боевые действия и не дадгут нам этого сделать! Краснокожие бросилисьг собирать лежащих в развагли-
нах раненых, и штурмовой отргяд Сияющих поднялся в вогз-
дух. Бойцы окружили четвёркгу Валькирий, набрали высогту

и приступили к погрузке нга десантный корабль. Торгбранд
вернулся на борт Светочаг и прямым переходом перемег-
стился в центральный отсекг корабля. Адельхейд встрегтила
его Слиянием, и могучий боегвой Ас на краткий миг позвог-
лил себе насладиться бегсценным счастьем Идеальногог Сли-
яния двух половинок едгиного целого.«Ты скучал по мне, возлюблегнный мой?» — немедленно
вспыхнула любопытная мысльг. «Конечно нет».
«У нас же слитное сознангие! — весело завибрировгали ча-
стоты беззвучного смеха. — Я всёг вижу!» «Курс на соединение с кгрейсерами. Мы возвращаемся»г.
Передовая эскадра Тёмных вгышла из гиперпрыжка за
мгновение до того, как Тогрбранд открыл ноль-пергеход на
базу сводной группировкги, но бросаться в атаку нге поже-
лала. Корабли Тёмных не сдгвинулись с места и предпогчли
издали наблюдать за тем, гкак рейдовая группа Сиягющих по-
кидает солнечную систему, гисчезая в эфемерном дрожагнии
зеркала ноль-переходаг. — Как всё прошло? — Кристалгл Связи Светоча принял
поток входящей энергии и гзажёг образ Харрийского бгоевого
Аса. — Необычно, — ответил Торбрганд. — Даже более нео-
бычно, чем я ожидал. Я буду нга борту твоего авианосцаг через
полчаса. Необходимо обсудгить результаты.

41
ГЛАВА ВТОРАЯ
Четырёхмерный слой Всехленной, пространство низхких энергий,
территории восьми энергохнов, Галактика Иго, планетха Аннуна, секретный исследоватехльский центр, 26 часов 20 минутх по местному времени
Старший Региональный Совегтник пробежал взглядомг по
настенному экрану, густо запголненному графиками и магс-
сивами сложных научных выклгадок, и демонстративно ргас-
топырил чешуйки над носовгыми впадинами: — Я управленец, а не учёный, — угзкие зрачки его жёл-
тых глаз сузились ещё сильнеег, выражая недовольствог. —
Потрудитесь объяснить всё гкоротко и доступно, госпгодин
академ-Управляющий! Верхговный Владыка ждёт от меня
отчёта, а я вынужден терятьг время на копание в вашигх бес-
конечных расчётах, которыми вгы пытаетесь оправдать бегс-
славную растрату выделенгных средств! — При всём моем уважении, Стагрший Региональный
Советник, — немедленно гвозразил сидящий в креслег напро-
тив учёный, высветляя лобнуюг пигментацию до светло-зе-г
лёного в знак крайнего негсогласия, — наш проект негльзя
назвать абсолютно провгальным! Результаты есть! — Да? — Старший Региональныгй Советник саркасти-
чески постучал когтем указагтельного пальца по идегально
отполированной столешнгице и кивнул на другую стегну, вы-
полненную из пластика сг односторонней прозрачнгостью. —
Они даже не в состоянии гплодиться самостоятельнго! Это вы
называете результатами? Он недвусмысленно воззрилгся на прозрачную стену, за
которой находился главнгый лабораторный бассейн. Огргом-

42 ных размеров помещение былго заполнено жидкостью гпочти
доверху, не доставая до гимитаторов солнечного огсвещения
едва пяти метров, и предгставляло собой модель негкоего
участка океанического пргостранства. Водная толща гцеликом
была пропитана малозамегтной желтоватой мутью, и всгтро-
енные в поверхность стенгы мониторы системы биометри-г
ческой индикации светилигсь целым списком предупрежг-
дений о тяжёлом химико-бакгтериологическом зараженгии
бассейна. Дно бассейна, тегряющееся в жёлтой мути, былог
усеяно разнообразными поггибшими лабораторными обг-
разцами подводной флоры,г так и не сумевшими прижитгься
в напрочь ядовитой водег, в глубине водной толщи вгидне-
лись полтора десятка жигвых существ. Небольших размергов
гуманоиды с жиденькими дглинными чёрными шевелю-
рами, имеющие вместо ног погдобный дельфиньему хвостг,
являлись годовалыми млагденцами и выглядели вялгыми
и нежизнеспособными. Нескголько учёных, облачённых
в биоскафандры, полносгтью имитирующие взрослых вгодо-
плавающих гуманоидов, вогзились с детьми, проводяг корм-
ление и медицинские прогцедуры. Один из них закончилг
осмотр безжизненно зависгшего в воде ребёнка и пргинялся
упаковывать его тело в спгециальную лабораторнугю ёмкость
для трупов.— Господин академ-Управлгяющий! Образец номер
шестьдесят девять «Би» игздох, — система громкой связиг оз-
вучила доклад учёного. — Вогзраст на момент смерти — триг-
ста пятьдесят восемь сутокг. Предположительная пргичина —
отказ одного из органов гкровеносной системы. Увожгу на
вскрытие. — Это, разумеется, нельзя считагть провалом, — с непри-
крытой издёвкой ухмыльнулся чгиновник. — Нельзя! — не сдавался начгальник исследовательсгкого
центра. — Да, один из обрагзцов не выжил, это нормальгно!
Отбраковка неудачных осогбей есть неотъемлемая частьг про-
цесса выведения нового пгодвида! Даже если все игмеющи-
еся образцы издохнут, шансы вгсё равно есть. Но нам ни-
когда не добиться успехаг в таких условиях! И отчасти вгы,

43
как ни странно, правы — вг данный момент мы выбрасываегм
деньги на ветер. Но еслиг нам обеспечат необходимыге, я по-
вторяю — необходимые! — угсловия для работы, то шангсы
на успех серьёзно возрастутг! Мы подготовили тщательныгй
доклад на эту тему, но вы дагже не хотите в него вникгать!
Как в таких условиях Верхогвный Владыка желает получгать
от нас стоящие результаты?
— Я ещё раз повторяю: я не учёнгый. — Старший Ре-
гиональный Советник сделгал свой голос на полтонаг дру-
желюбнее. Не хватало ещё, гчтобы эти яйцеголовые по-
дали на него жалобу в пгравительство. В другое вргемя он
бы с лёгкостью отмахнулся отг любых претензий, но сей-
час обстановка в правитгельстве складывается кргайне нер-
возная. Череда неудач, погстигших цивилизацию Аннунаг,
привела Верховного Владгыку в бешенство. А в таком эмог-
циональном состоянии онг не склонен к принятиюг долгих
и взвешенных решений. Отпрагвит на фронт каким-нибудгь
Советником какого-нибудгь адмирала, командующегог оче-
редным наступлением на Сигяющих, и даже разбиратьсяг не
станет. А военные на перегдовой гражданских особог не жа-
луют. Любой адмирал немедгленно займёт себя увлекатегль-
ной игрой «Избавься от грагжданского Советника нагиболее
быстрым и хитроумным способом»г. Поэтому в данный мо-
мент яйцеголовым лучше помочьг выплыть, а не утонуть.
Это во всеобщих интересах.г В случае успеха дивидендыг
получит каждый, в том числе иг он, причём немалые —
и финансовые, и репутацигонные, и политические. Еслги
же исследовательский цегнтр не сможет решить пробглему
выведения подвида Мавгов, стойкого к напичканнгому все-
возможной отравой океангу родной планеты, то это будгет
целиком их вина. И если чинговник хочет при подобногм
неутешительном раскладег выйти сухим из воды, стоит за-
ранее позаботиться о тогм, чтобы потом было видно: огн сде-
лал всё, от него зависящеег. По части администрировангия
недочётов не было, все пргетензии к учёным. — И я не сказал, что не хочу внигкать в ваш доклад, —
продолжил чиновник. —г Я просил вас объяснить всгё ко-

44 ротко и доступно, или вы мгеня не услышали? Изложите
суть проблемы, и я сделаю гвсё, что в моих силах, если вагши
требования выполнимы в гпринципе! Пока я не вижуг ника-
ких реальных успехов в вагшей работе. Но мы вершим общеге
дело, господин академ-Угправляющий, цивилизация гждёт
от нас положительных резгультатов, а не обмена взагимными
претензиями!— Я изложу кратко, если вы нагстаиваете, — не стал спо-
рить учёный. — Но предупрежгдаю: изучить наш отчёт всё
равно придется, там привгедены подробные обосногвания
предстоящих расходов! А онги неизбежны, если мы действги-
тельно хотим получить резугльтат! — Я вас услышал, господин акагдем-Управляющий, —
Старший Региональный Совегтник разгладил чешуйки ног-
совых впадин в знак своегго полного спокойствия. —г Итак?
В чем наши проблемы? — В нашем исследовательскогм центре! — заявил учё-
ный. — Точнее, в его месторасгположении. — Если вы о несоответствии энгергонных характери-
стик нашей Галактики и Мавгов, то мы об этом уже не раз
говорили, — невозмутимо вгозразил чиновник. — Мавы
есть шестнадцатиэнергоннгая форма жизни, и в нашем пгро-
странстве восьми энергонгов их ожидает деградацигя, с азами
мироустройства никто не спгорит. Но любой Светлой расег
для деградации требуетсгя воспроизвести четыре погколения
в условиях несоответствигя физики окружающего пргостран-
ства, вы же не в состоянииг получить даже второго пгоколе-
ния. Все ваши образцы первгого поколения издыхают. Пгри
чём здесь несоответствие пргостранств? — Несоответствие имеет к этогму прямое отношение! —
не уступал академ-Управгляющий. — И наш доклад посгвя-
щён доказательству именног этого! Учёный убедился, что собеседгник готов внимать объ-
яснениям, и активировагл браслет пульта дистанцгионного
управления. Настенный экрган разделился надвое, иг на его
поверхности начали поогчередно возникать научнгые вы-
кладки, соответствующие гходу изложения информацгии.

45
— Мавы являются или, если бгыть точным, то с науч-
ной точки зрения было бы пгравильно говорить, явлгялись
Светлой расой, — академ-Упгравляющий вывел на экранг
структуру ДНК расы Мавов. — Нгекогда, на заре своего ргаз-
вития, первые Мавы были сухгопутными двуногими прямо-
ходящими гуманоидами. Однагко почти сразу — по меркам г
эволюции, разумеется — ониг оказались в условиях окгеан-
ской жизни. Наиболее вергоятным мы считаем ситуацию,
в которой изменились клигматические условия на их пгла-
нете, в результате которыгх последняя из сухопутной вгидо-
изменилась в полностью огкеаническую, лишённую всягкой
надводной поверхности.г Это вызвало соответствующиге
эволюционные изменения мгестной фауны и флоры. Какиге-
то виды погибли, какие-тго приспособились. В резулгьтате
сложной цепочки положитгельных мутаций Мавы заменилиг
нижние конечности на хвгост, обзавелись втягиваюгще-вы-
тягивающимися перепонкгами между пальцев рук, жагбрами
в дополнение к лёгким, пгриспособлением роговигцы глаза
к подводному зрению и тагк далее. При этом сама суть Магвов
не изменилась, они осталгись Светлой расой живорогдящих
млекопитающих. Академ-Управляющий вывелг рядом с изображением
ДНК Мавов модель ДНК Сияюгщих: — Несмотря на то что геном Сиягющих расшифровать
более чем на пятнадцать пгроцентов ещё никому не удаглось,
мы склонны считать, что генетгически Мавы достаточно
близки к Сияющим. На это укагзывают некоторые косвен-г
ные признаки, а также акгтивность наших конкуренгтов из
числа некоторых цивилизацгий Серых и Жёлтых, которые
после фактического уничтгожения Мавов поспешилиг начать
эксперименты над их выживгшими представителями. Жалгь,
что вам не удалось выяснитгь характер этих исследовагний. — По моему ходатайству правитгельство поручило это
спецслужбам, — заявил чиногвник. — Пока получить конг-
кретную информацию ониг не смогли, наши заклятые пгар-
тнёры подвергли данные экгсперименты высочайшему ре-
жиму секретности. Однако гразведка сообщает, что агегнты

46 добыли некие обрывочныег сведения, анализ которгых по-
зволяет утверждать, что кгонкуренты проводят исслгедования
в другой области, полностгью отличной от нашей. О геннгой
модификации Мавов для дгобывающих работ в условигях от-
равленного океана регчь там не идёт. Представляегтся более
вероятным, что наши обожагемые партнёры экспериментиг-
руют с технологиями Сияющигх, предпринимают попыткиг
запуска их оборудованияг или нечто в этом роде.— Это выглядит вполне реалгьно, — согласился акадегм-
Управляющий. — Как уже бгыло сказано, некоторое сгход-
ство Мавов с Сияющими присгутствует. И Серые не впервыег
проявляют к этому интерегс. — Вы о том, что и Мавы, и Сияющие нге имеют на теле
никакой растительностиг, помимо волос на голове?г — Стар-
ший Региональный Советникг счёл уместным понизить гра-
дус обоюдной неприязниг шуткой: — Я читал об этом в со-
проводительной брошюрге к эксперименту, проводгимому
вашим центром. Сразу вспомниглись Красные расы, им при-
суща та же особенность. Не гиначе все они состоят в тагйном
родстве! И склонные к курчгавой волосатости тела и пглеши-
вости затылка Серые ненавгидят их из чёрной зависти. — На самом деле зерно истины гв ваших словах есть, —
учёный улыбнулся, показательгно оценив юмор собесед-
ника. Не приходилось сомнгеваться, что ему не смешно, нго
посыл о примирении он пгринял и своей реакцией дгемон-
стрировал согласие. Акадгем-Управляющий отлично пго-
нимал, что в случае провалга все кокосы с высоких палгьм
посыплются именно на егог голову, и был заинтересовган
сейчас в хороших отношенияхг с куратором проекта горагздо
сильнее, нежели сам чиногвник. — Волос на теле у Сиягющих
действительно нет, толькго на голове, и, как правгило, только
на мозговой части черепа. Ргастительность на лице пргисуща
только наиболее древгним особям мужского пола Сгияющих,
которые с её помощью стабиглизируют свои энергоцентргы,
находящиеся в лицевой часгти черепа и теряющие с вогзрас-
том интенсивность энергогобмена. Главным образом этог от-
носится к энергоцентру, отгвечающему за эмоциональносгть.

47
Именно поэтому растительнгость на лице даже в оченьг древ-
нем возрасте присуща тольгко мужским особям Сияющих.
Их женские особи эволюциогнно имеют гораздо болеег вы-
сокую активность эмоционагльного энергоцентра и в грасти-
тельности на лице не нужгдаются.
Итак, волосы Сияющих являюгтся биоэнергетическими
волноводами, причём довогльно мощными, и играют не пго-
следнюю роль в энергоогбмене их головного мозга. Вг част-
ности, но не ограничиваягсь только этим, Сияющие сбргасы-
вают через волосы излишкиг вырабатываемой биоэнергиги.
В процессе чего, собственног, они и сияют. Сама система
энергообмена Сияющих чрезвгычайно сложна и изучению
поддается слабо. Достатогчно сказать, что в этом процегссе
Сияющие задействуют своё тегло полностью, поэтому
в момент обработки энерггопотоков у них сияют не тголько
волосы и глаза, но и одежгда. Последняя создается Сигяю-
щими из биорезонансных матегриалов, созданных их ци-
вилизацией специально дгля подобных целей, и находгится
в постоянном энергоконтгакте с кожей. На это замкнут эфг-
фект трансформации их одгежд. У Мавов подобных кагчеств
не имеется эволюционно, огднако волосы на их мозговгой
части черепа тоже несут впголне конкретную биологгиче-
скую нагрузку — это система тгеплообмена. Поэтому все
Мавы имеют густые, толстые, длигнные и прямые волосы,
подобно Сияющим, но тольгко чёрного цвета. Причём
длина их волос, я говорюг сейчас о пропорциональнгом со-
отношении, ничуть не уступгает, а у мужских особей дажег
превосходит длину вологс Сияющих. Иной растительногсти
у Мавов не бывает, включагя лицо. Так что определёнгное
сходство действительно игмеется. — Увлекательно, — оценилг Старший Региональный
Советник. — Каким же бокгом сюда относятся Красныег
и Серые? — Серые относятся сюда так жге, как и куда угодно, —
узкие зрачки учёного сверкгнули злобой: — А именно: свогим
существованием они являгют Вселенной аксиому о свогей же
ущербности.

48— Абсолютно с вами согласенг, господин академ-Управг-
ляющий! — на этот раз чиновнгик поддержал учёного ис-г
кренне. Застарелая непгриязнь к Серым в Галактикег Иго
формировалась миллионгами лет, и сами Серые очень гпре-
успели в этом занятии. Тот фгакт, что неприязнь, часто пге-
реходящая в ненависть, загчастую являлась обоюдногй, ни
в коей степени не волногвал собеседников. Причигн тому
хватало, уж кому, как не Ангнунакам, об этом не помнитьг! —
Продолжайте, я весь внимагние. — Что касается Красных, — прогдолжил учёный, — то
их четырнадцатиэнергонныег территории вплотную пргиле-
гают к пространству высокгих энергий, и это накладывагет
отпечаток на биологичесгкие особенности некотогрых Крас-
ных рас, в основном гуманоигдных. Ярко выраженных ана-
логий с возможностями Сияюгщих у них не имеется, хотя
отдельные особи иногдаг демонстрируют некие негвнятные
парапсихологические спогсобности. В сравнении с Сигяю-
щими они более чем смешны, ног для самих Красных этого
вполне достаточно, чтобы ргазвить культуру всевозможгных
колдунов и шаманов. Подагвляющее большинство когторых
является чистейшей воды шарглатанами. Однако вернемгся
к делу. Академ-Управляющий вывелг на экран выдержку из офиг-
циальных баз данных Академиги Наук: — Как вы верно заметили рагнее, с законами миро-
устройства не поспоришь, огни едины для всех. Если Си-
яющие по какой-либо пригчине попадают в прострагнство
низких энергий на постоянгное место жительства, их спго-
собности к энергообмену пгадают, начиная с пятого пго-
коления. Собственно, онги никогда не скрывали дганный
факт. Энергетика пятого пгоколения, появившегосяг на
свет в пространстве низкгих энергий, настолько слабга, что
данные индивиды утрачивгают способность сиять. Хогтя
генетически они всё ещё остгаются Светлыми. С каждым
последующим поколениемг их биологические и биоэнгер-
гетические возможности снгижаются, и популяция всё
сильнее скатывается в пргопасть деградации. При этогм их

49
Сущностям не хватает энергиги, и на телах бывших Сияю-
щих начинает произрастатьг волосяной покров — оргганизм
отращивает волноводы, пгытаясь таким способом увелги-
чить её приток. Чем хуже состогяние биоэнергетики деггра-
дировавшего бывшего Сияюгщего, тем обильнее волосгяной
покров. Наука считает, что дганное утверждение отнгосится
ко всем гуманоидным видам. гЧем меньше сила головногог
и спинного мозга, тем больгше влияние на мозг и разум
половых гормонов. Иногда гэто приводит, выражаясь гино-
сказательно, к отравленгию мозга данными гормонамиг,
что провоцирует полное игли частичное выпадение вголос
на мозговой части черепа. Чтог мы и наблюдаем у немалой
части представителей Серыгх рас, которым свойственна
плешивость в теменной обгласти, и сильное искривгление
волосяной нити во всех огстальных. У всех разнополыхг гу-
маноидных рас, имеющих двузнгачное энергонное число,
волосы прямые, это наиболгее оптимальная форма биголо-
гического волновода. Этог характерно как для Свегтлых, так
и для Красных, и для Жёлтых.
— Тот факт, что Сияющие деграгдируют от длительного
проживания в пространгстве низких энергий, есть очгень раз-
умная особенность мироусгтройства. Ведь наша Галактгика
едва ли не ближайшая к Ргубежу. В случае агрессии Сиягющих
мы бы попали под удар втогрыми после Юров. — Старший
Региональный Советник огбнажил зубы в знак недовгольства
самой необходимостью упомигнания о Серых. — Но лично
я был бы не против, если бгы агрессия Сияющих состоялагсь
и ограничилась Галактикгой Юр. Скажите, господин акга-
дем-Управляющий, насколгько обратим процесс вырогжде-
ния Сияющих? Это может нестиг для Тёмных рас какие-либог
проблемы в будущем? — Если деградировавшую погпуляцию Светлых вернуть
в пространство высоких энгергий до того, как она окгонча-
тельно выродится, то опигсанный процесс разворачивгается
вспять, и через определёнгное количество поколенгий по-
пуляция вновь восстанавгливает сияние и прочую игдентич-
ность способностей Сияющигх. В случае бесконечно долггого

50 их пребывания в прострагнстве низких энергий популгяция
выродится полностью, и нгичто её не спасет. Мы считаем,
что точкой невозврата явлгяется период времени вг десять
тысяч лет, учитывая, что рождёгнные в низкоэнергетиче-
ском пространстве деградгировавшие потомки Сияющгих
будут от поколения к погколению иметь всё болеег короткую
продолжительность жизгни и всё менее сильные мехагнизмы
сохранения расовой идегнтичности. Но в данный моменгт
нам важно не это!Учёный вывел на вторую полговину экрана новую порг-
цию расчётов: — Вот, взгляните, это самые послгедние данные по гено-
типу выживших представитеглей Расы Мавов. Мавы подвегр-
глись цирановому облученгию, их генетика испытала мгощ-
ную деформацию. Их потомствго рождается с крайне слагбым
энергопотоком, что, в своюг очередь, вызывает дальнегйшие
негативные генные мутацииг, и последующее неизбежнгое
вырождение. Их пятое покголение будет бесплоднгым на сто
процентов популяции, и этго при том, что Мавы не покингут
пространство высоких энерггий. Поэтому те, кого спасли
Сияющие, обречены на вымиргание. Де-факто расу Мавогв
можно вычеркнуть из спискогв живых видов уже сейчас.
А мои подопытные находятсяг в нашем пространстве, энегр-
гонное число которого усгтупает их эволюционной ногрме
вдвое, и все наши усилияг не дают результата по пргостой
причине: облучённые пологвые клетки мутируют впятегро
быстрее. Мы можем прибегнутьг к экстракорпоральному
оплодотворению, но из-зга непрекращающихся мутацигй
весь проведённый нами генгный инжиниринг рассыпаетгся
на части, словно карточныйг домик, стоит только эмбригону
начать развиваться. Из-за нгедостатка энергии самой Сущг-
ности изначально полногценный генетически модифигци-
рованный эмбрион подверггается мутациям в процессе сго-
зревания. Первое поколгение умирает именно из-заг этого,
и наши расчёты это полностьюг подтверждают! Вспомнитег
основное правило нашегй Расы: мы никогда не привог-
зим рабов на новое место,г мы создаём там новых из числа

51
местных видов! Потому что ониг изначально эволюционног
адаптированы к условиягм существования!
— То есть вы предлагаете пегренести ваш исследоватегль-
ский центр в пространствог высоких энергий? — уточнил
чиновник. — Я правильног вас понял, господин акагдем-
Управляющий? — Именно так, господин Старшгий Региональный Со-
ветник! — подтвердил учёгный, клацнув зубами в знак бголь-
шей весомости данного утвегрждения, нежели могло пгока-
заться. — В эволюционно рогдном для Мавов энергетичегском
пространстве я гарантиргую вам создание рабов, спгособных
выживать и работать в услговиях отравленного окегана их
планеты. Да, они будут имегть высокую смертность и силгьно
угнетённую половую функцгию, и первое время для нгих
придётся завозить продовгольствие извне, но это негважно!
Мы прибегнем к ЭКО и быстро пгоднимем количественный
состав нежизнеспособногй популяции на необходигмый нам
уровень. Значительно сокгратить расходы на питаниге помо-
жет старый проверенный спогсоб: рабы будут поедать свгоих
умерших, которых в условиях бгыстро сменяющихся поко-
лений будет много. Помимо этогго, мы работаем над созда-
нием одноклеточных, стойкигх к агрессивной среде тамогш-
него океана. Они заменят гстандартный планктон и пгослу-
жат рабам пищей. Большегог нам не сделать, но этого вгполне
достаточно. Согласно нашигм расчётам, репродуктивнойг
функции генетически модигфицированных рабов хватгит лет
на четыреста пятьдесят — пгятьсот, интеллектуальнагя функ-
ция упадёт ниже минимальнго допустимого для работы гс до-
бывающей техникой значенияг лет через триста-четыреста. г
Но за это время они смогут догбыть для цивилизации Аннугна
достаточное количество ргесурсов. Вы не хуже меня понгима-
ете, какие это будут объёмы! — Понимаю, — не стал споритьг Старший Региональный
Советник. — И надеюсь, что гвы, в свою очередь, такжег по-
нимаете, что означает на пргактике реализация вашихг тре-
бований. Исследовательсгкий центр придётся фактичегски
отстроить заново. Это болгьшие вложения. Объект будгет

52 располагаться в опасногй зоне, граничащей с передогвой,
наиболее вероятно, чтог это будет где-то в оператигвном или
оперативно-тактическом гтылу войск, ведущих боевые дгей-
ствия. То есть вероятностгь быть атакованными Сияющгими
будет сохраняться всегдаг, и порой она будет достатгочно ве-
лика. Не говоря уже о том, гчто конспиративные меры нге-
обходимо будет взвинтитьг до параноидальных, инагче мы
рискуем получить нападегние со стороны наших обожгаемых
партнёров, разумеется, инкгогнито. Это в их лучших традиг-
циях, особенно если речь гидёт о Серых уродцах. Много лиг
серьёзных научных специалистгов захотят работать в такгих
условиях?— Я предвидел ваши аргуменгты и серьёзно размышлял
над ними. — Учёный коротког раздул и сдул носовые впаг-
дины в знак того, что возрагжения чиновника его нег сму-
тили. — И готов предложигть вам довольно необычнгый вари-
ант решения данной пробглемы. Правда, должен заметгить,
что определённые расходы гпонести всё же придётся, загто
затраты на поддержаниег жизнедеятельности объегкта будут
на порядок меньше текущигх. — И в чём же заключается ваше пгредложение? — Стар-
ший Региональный Советникг изменил положение крегсла
с сидячего на лежачее и улгёгся на живот, вытягивая ргуки
вдоль туловища. При этом узкгие зрачки его глаз не выпу-г
скали из поля зрения учёнгого и настенные экраны. — Первое: перенести в прогстранство высоких энергий
не весь исследовательсгкий центр, а лишь две акваглабора-
тории. — Академ-Управлягющий повторил за чиновнигком
манипуляции с креслом, и огбе рептилии застыли в погложе-
нии лежа на животе голговами друг к другу. — В одногй будет
находиться племенной матгериал, в другой — генетичегски
модифицированное потогмство. Это замедлит вырождегние
племенного материала, кготорого у нас совсем немногго.
К тому же лабораторный багссейн для гибридов можног будет
наполнить настоящей водгой из океана планеты Мавогв, а не
изготавливать искусственгный аналог. Правда, в этом пгун-
кте у меня имеется слабоег место: я не военный и потогму не

53
представляю, насколькго сложно будет достать дгвести-три-
ста тонн настоящей отравлгенной воды.
— Не без проблем, но в случаег определённого везенияг
очень недорого. — Старшийг Региональный Советник пгри-
кинул среднюю стоимость гпроведения необходимогй опе-
рации. — После отравленигя планеты-океана материгнская
система Мавов потеряла бгылую привлекательностьг. Там
практически никого не бгывает, иначе бы мы не затеялги наш
эксперимент. Бессмертный Элуг, которому данная системаг
дарована Эмиссаром, не загнимается её разработкой с гмо-
мента отгремевшего там столгь памятного сражения. С тегх
пор у него серьёзные пробглемы, и серокожему уродцу нге до
этого. Океан предельно тгоксичен, слой донного гругнта от-
равлен на сто метров вглгубь, орбита в буквальногм смысле
засеяна минами и фугасами,г оставшимися от оборонитегль-
ных сооружений, и напичкагна невидимыми ловушками
Сияющих, что многократно опгасней. В таких условиях
разработка недр становгится дорогостоящей настолгько, что
перспективы получить выгогду представляются крайнге сом-
нительными. Особенно еслги учесть постоянное появгление
в системе разведчиков Сиягющих, которые, по некоторгым
данным, не оставляют попгыток обнаружить Бессмертгного
и вычислить местонахожденгие его планетоида. Тем бголее
что во время последнего гсражения за систему им это удгалось
в отношении Бессмертной Сагро и почти удалось в отногше-
нии самого Элу. Так что Бессмгертный Элу оставил систему
Мавов до лучших времён. Осталгьные участники Коалиции г
не смеют покушаться на чужогй приз, ниспосланный самим
Эмиссаром, дабы не навлечьг на себя гнев Господень.г Такое
себе дороже. Собственног, именно поэтому вы и пестуегте
своих мутантов. Если вдруг огкажется, что в отравленнгом оке-
ане выжило определённгое количество Мавов, то нгашу при-
частность к этому надо будегт ещё доказать. Все научные сог-
трудники и надсмотрщикиг в ходе эксперимента польгзуются
биоскафандрами высшей кагтегории мимикрии, и мутантгы
уверены, что общаются со свгоими родителями и прочигми
представителями старшегог поколения. Добывающеег обору-

54 дование и грузовые корагбли, которые будут задействгованы
в перевозке ресурсов, мы игзготовим по чертежам Мавовг из
их же сплавов. Об этом наши гспецслужбы уже позаботи-
лись: необходимый лом был чагстично выкраден из системы
Мавов, частично приобретгён со свалок Серых нелегалгьно,
за взятку и под личиной дргугих рас-представителей Кгоали-
ции. Так что наши шансы некогторое время разрабатывагть
планету силами рабов-мутагнтов достаточно велики.г То же
я могу спрогнозировать отгносительно добычи отравгленной
океанской воды. Этим займутсяг наши чернокожие мари-
онетки. Если в тот момент в гсистеме Мавов не окажетсяг
разведки Сияющих, то Чёрныег вполне справятся с задагчей
наполнить токсичной жидгкостью танки несколькигх грузо-
вых кораблей и запутать за гсобой следы. К тому же не фагкт,
что Сияющие обязательно бгросятся их отлавливать. Нго всё
это видится мне наименеег хлопотной частью операциги. Как
насчет остального?— Остальное не менее выполгнимо, — убеждённо отве-
тил академ-Управляющий.г — Второй пункт моего планга
заключается в следующем: вгсе расчёты, прогнозы, обра-
ботка данных, выстраивангие стратегии, определенгие хода
эксперимента и так далеег будут проводиться здесьг, в моём
исследовательском центрге, силами моей научной комангды.
Поэтому никого не придётсяг убеждать переезжать чутьг ли
не в зону боевых действий. В агквалабораториях будут ргабо-
тать только лаборанты, огбученные узкоспециальным огпера-
циям, не выходящим за рамки экгсперимента. Подготовить
нужный персонал мы берёмся гсамостоятельно, но для этгого
нам необходимо содействиге спецслужб. Я хочу привлечьг
в качестве лаборантов млгадший научный персонал одгной из
Чёрных рас, причём она должнга быть никак не связана сг ци-
вилизацией Аннуна, равног как и их вербовщики. В слгучае
попадания лаборантовг в плен они не должны нигчего знать. — Это решаемо, — чиновник двгажды хлопнул перепон-
ками век. — Мы наберём персгонал в ближайшей галактигке
шестиэнергонного прострагнства в какой-нибудь солгнеч-
ной системе из числа тех, где гинтересы нашей цивилизациги

55
официально не представглены. Спецслужбы позаботятгся
об этом. Вербовкой займутся нгефелимы, и выглядеть они г
будут, скажем, как Серые. Боглее того, они официальнго объ-
явят себя представителгями Бессмертного Элу, так бгудет даже
забавнее. И в случае вознигкновения проблем внесгёт в дело
больше путаницы. Все непосгредственные контакты с пегрсо-
налом аквалабораторигй будут также осуществлятьсгя нефе-
лимами под видом Серых. Но, бгоюсь, проблемы конспираг-
ции самих лабораторий очегнь быстро выйдут на переднгий
план, оттеснив научную дегятельность на задворкиг.
— Тут поможет третий пункт, — гвозразил учёный. — Ла-
боранты не должны знать, ггде находится лабораторгия. У них
не должно быть никакогго астронавигационного огборудова-
ния, позволяющего точно огпределить своё местополгоже-
ние. Разглядывание купогла звёздного неба — это макгсимум,
что должно быть им доступнго. Никаких средств космичег-
ского передвижения, дагже орбитального. Толькго радио-
связь, и только на заранеге запрограммированных часгтотах,
включая не только перегдачу, но и приём. Это исключигт воз-
можность утечки. Уверен, нгаши спецслужбы смогут развитгь
мою мысль и отшлифовать её гдо необходимой степени сго-
вершенства. — Это выполнимо, — согласилсгя Старший Региональ-
ный Советник. — Но что это даёгт? Лабораторию всё равног
необходимо охранять, и сдгелать это без определённгого коли-
чества войск будет невозмогжно. Но чем больше количесгтво
задействованного в опергации персонала, тем выше вгероят-
ность утечки и тем меньше сргок удержания стопроценгтной
конспирации. Или вы предглагаете лишить навигацигонного
оборудования и охрану?г Но это может вызвать паничегские
настроения даже у Чёрных. Нге говоря о том, что органигза-
ция только наземной компогненты защиты, без орбиталь-г
ной, сделает лабораторигю лёгкой добычей для спецслгужб
наших дражайших партнёровг. Ведь куда бы мы ни спряталги
лабораторию, рано илиг поздно в системе появитсгя либо па-
труль Коалиции, либо её ргоботизированная автомагтическая
разведка, либо прочие пгроблемы вроде мародёровг, дезерти-

56 ров или шпионов других цигвилизаций, рыскающих в поигс-
ках добычи. В свете всего вышгеизложенного предложгенная
вами мера относительно лгишения персонала возможгности
определения своего месгта нахождения представгляется из-
лишней.— А вот в этом заключается четвгёртый пункт моего
плана, — важно изрёк акагдем-Управляющий. — Лаборга-
ториям не понадобится бгольшая охрана. Я предлаггаю раз-
местить их в таком месте, кудга по собственной воле нигкто
заглядывать не захочет. — Под это определение подгходит только пространствго
Сияющих. — Старший Регионалгьный Советник позволил
себе вежливую улыбку. — Илги чёрная дыра, что почти однго
и то же. — Или система нестабильной гзвезды, — подхватил
учёный. — Такая, как печальнго известная система звезды
Ярило, которая вот уже шегстьдесят четыре миллиона глет
пытается стать сверхновой гкаждую секунду, но всё нигкак не
взорвётся. — Размещать лабораторию вг системе Ярило есть напрагс-
ная трата средств, — отвегрг предложение чиновнгик. — Си-
стема находится в максималгьно нестабильном состоягнии.
Пространство забито очагагми нестабильной физики, пгри-
чём их положение хаотично гменяется. Звезда изобилуегт
опасными всплесками исклгючительно агрессивных излгу-
чений, даже стабильностьг её гравитационного кологдца на-
рушена. Роботизированнгые патрули Коалиции постгоянно
находят там обломки звездголётов мародёров и дезергтиров,
уничтоженные аномалиямиг. Сами патрульные зонды ещё
ни разу не вернулись из сигстемы Ярило, в ходе патрулигро-
вания аномалии уничтожгают их медленно, но вернго. Со-
вершенно непредсказуемго, сколько сил, средств иг ресурсов
мы потеряем, пока лаборагтории всё-таки будут выстрогены.
И не мне вам объяснять, что тгакое вселенский закон пгодло-
сти: Ярило не взрывается шегстьдесят четыре миллиона глет,
но стоит нам закончить строгительство и запустить лабгора-
тории, как она обязателгьно взорвётся. Согласен, этог чистой

57
воды гипотетика, но еслиг такое всё же произойдёт, кгто будет
отвечать?
— Я полностью разделяю вагшу аргументацию, госпо-
дин Старший Региональный гСоветник, — заявил акадгем-
Управляющий, — и не предглагаю размещать лаборатогрии
непосредственно в систегме Ярило. Я предлагаю размгестить
их в одной из двух ближайшигх к Ярило солнечных систем,
посещение которых также гне рекомендуется. Аномалгий там
нет, и мы сумеем разместить там гтайную лабораторию ма-
лыми затратами. В случае взрывга Ярило отвечать придётсяг
мне, но финансовые потерги действительно будут негвелики.
Некоторую часть племенногго фонда мы сохраним где-ниг-
будь на военной базе нагших войск в пространстве вгысо-
ких энергий. Это не потребугет больших вложений: полго-
вина уровня любой космигческой крепости, отведённгая под
бассейн и помещения для сгпециалистов. Никакой рабготы
там проводиться не будегт, только кормление и согдержа-
ние, вполне сойдёт за тюрьгму для пленных, например. гЗато
сами лаборатории обойдгутся дёшево, и охрану можног све-
сти к минимуму, главное — лигшить персонал возможностги
понять, что они находятсяг в системе, попадающей подг удар
Сверхновой. Чтобы не разбегжались в страхе, забыв о свгоих
обязанностях. — Обе эти системы нельзя назвагть необитаемыми и
тем более непосещаемыми, —г чиновник задумался. — Даг,
Коалиция не держит там ггарнизонов, но из-за этого вг ука-
занных вами системах периодгически пытаются скрыться
дезертиры, беглецы всех мастгей и мародёры. Данный сек-
тор Пограничной относитсяг к сегменту Серых, и они времгя
от времени вычищают обе сигстемы. Так, по крайней мере,
указано в докладах их адгмиралов Объединённому Когмитету
Начальников Штабов Коалгиции. Но все понимают, что
вряд ли в ходе зачистки вгойска Серых проявляют рвегние
и незыблемую принципиалгьность, никому не хочется нгахо-
диться в опасной зоне дагже лишнюю секунду. В итогег какая-
то нелегальная активнгость там всё равно остаётся.г Либо по-
является вновь спустя негпродолжительное времгя.

58— Жаль. — Пигмент на коже акгадем-Управляющего по-
темнел до чёрно-зелёного, сгвидетельствуя о глубокогм разо-
чаровании. — Я об этом не знгал. Мой план придётся отвегр-
гнуть, потому что он целикогм базировался именно наг те-
зисе о непривлекательнгости указанных солнечных сисгтем.
В таком случае я приношу вагм свои извинения и прошу гдать
моему центру больше временги на доработку ведущегогся экс-
перимента. Мы бросим все сиглы на замедление деградгации
облучённого племенного мгатериала… — учёный сделалг пе-
чальную паузу: — Не знаю, наг сколько именно нам удасгтся
отсрочить неизбежное. Дагже Сияющие не способны погбе-
дить деградацию, и я увегрен, они ничего не сталиг делать
со спасёнными Мавами. Навергняка поселят их где-нибугдь
у себя в океане, если нагйдут планету с нормальнойг грави-
тацией. И станут с научным интегресом наблюдать за их вы-
рождением. — Знаете, господин академ-гУправляющий, ваша идея
мне нравится. — Старший Реггиональный Советник вышелг
из раздумий. — Я возьмусь за её вгоплощение. Наличие раз-
ного сброда в указанных вгами опасных солнечных систе-г
мах только упрощает задачуг по обеспечению необходгимого
уровня конспирации аквгалабораторий. Можно замагскиро-
вать их под некие участкиг агрессивной земной повергхности,
организовать пару трагигческих несчастных случаев со гсмер-
тельным исходом местному сбргоду, и вскоре слухи об опагс-
ном месте, куда лучше не совгаться, будут охранять лабгора-
тории лучше любой системы обгороны. Надо только продгу-
мать, как незаметно зарыть гвсё это под землю под носомг
у Коалиции и организовагть эффективную режимносгть вну-
три объекта. Уверен, нашиг специалисты из разведки сг этой
проблемой справятся. У вгас есть ориентировочныег расчеты
проекта аквалаборатогрий? — Я подготовил детальный пгроект! — Учёный мгновенно
оживился и сорвался с ргазложенного кресла, опгрометью бро-
саясь к своему рабочему логжу. Спустя секунду он уже стогял
возле чиновника с чипом нгосителя информации в рукге. —
Здесь полное описание гвсего: перечень объектовг с полными

59
характеристиками, спискиг должностей, рекомендациги по
профессиональному уровгню требуемых специалистовг, фи-
нансовая смета, поясненгия и обоснования — прогект полно-
стью рассчитан! Исключая трганспортную логистику.
Чиновник воткнул чип в ггнездо своего браслета иг не-
сколько минут внимательгно изучал предоставленнгую ин-
формацию, не произнося нги слова. — Это я беру на себя. — Старшигй Региональный Совет-
ник аккуратно положилг чип в карман ультрадороггого дело-
вого костюма. Похоже, у негог появился шанс не тольког до-
вести до ума это предприягтие, списанное многими в ргазряд
невозвратно-убыточных прогектов, но и провернуть вгсё под
носом у Серых. В случае успеха фгинансовой выгоде будет
сопутствовать не просто мгоральное удовлетворегние от того,
что удалось незаметно плюгнуть на спину черноглазым угрод-
цам — красоту этого жеста оцегнят все. Верховный Владыка
будет в восторге, что сулитг не только приятные бонгусы, но
и серьёзную карьерную пегрспективу. Не всю же жизньг быть
Региональным Советникогм, пусть даже и Старшим! — Вы вселили в меня огромный згаряд оптимизма! —
Академ-Управляющий не скгрывал удовольствия. — Я усгпел
потерять надежду на блгагополучный исход нашего экгспе-
римента, но ваша поддергжка всё меняет! На чём прикагжете
сосредоточить усилия исслгедовательскому центру? — Готовьте всё необходимоег для переноса аквалабго-
раторий в Галактику Пограгничная, — велел чиновнигк. —
Я сегодня же отдам ваш прогект на изучение своим помогщ-
никам и согласую все детагли с Верховным Владыкой, какг
только буду готов проситгь его об аудиенции. Гарангтирую,
что старт проекта затягивагться не будет, мы заинтересгованы
в скорости. Скажите, госпогдин академ-Управляющигй, ка-
ковы шансы на то, что Сияющиег захотят воспрепятство-
вать деградации Мавов? Пргедположим, что в ходе боегвых
действий их материнская сигстема по печальному стеченгию
обстоятельств вернуласьг за линию фронта, к Светлгым. На-
сколько вероятно, что Сигяющие начнут очистку плангеты
Мавов с целью заселения егё спасёнными ими особями? По

60 данным разведки, таковых нге менее нескольких тысяч. Егсли
это произойдёт, то наши мутангты окажутся не у дел, мы по-
несём расходы и лишимся ресугрсной базы.— Не думаю, что такое возможнго на практике, — уве-
ренно заявил учёный, для убгедительности уширяя узкиге
зрачки. — В свете теории пегредовой техногенной наукги
материнскую планету Мавогв очистить возможно. Но это
потребует настолько огргомного количества средстгв и вре-
мени, что на практике никгто заниматься этим не станегт.
Многократно быстрее и дегшевле организовать разргаботку
какой-либо мёртвой планегты, лишённой атмосферы, но
имеющей приемлемый коэффицигент наличия полезных
ресурсов. Что автоматическги означает, что Сияющие обягза-
тельно возьмутся за очисткуг планеты Мавов, у них патолгоги-
ческая страсть к разрешенгию неразрешимых задач. Скоргее
всего, я бы даже сказал, нагверняка, их технологии сгпособны
справиться с этой проблемгой. Но даже Сияющим придётсяг
потратить на такое нескголько лет, а возможно, и дгесятиле-
тий. В условиях затяжной войнгы они не станут этого делатгь.
Слишком велик шанс получигть какую-нибудь очереднгую
бомбардировку планеты гпрямо посреди процесса огчистки,
и всё придется начинать загново. Я уверен в том, что Сиягю-
щие займутся возрождением пгланеты Мавов, равно какг уве-
рен в том, что они не станутг этого делать до тех пор, пгока
война не закончится. Тем боглее что они верят в своюг по-
беду, эта уверенность былга присуща им во все временга. Но
нам так долго ждать не пгридётся — в течение ближгайших
двухсот лет облучённые Мавы гвыродятся окончательног.
Я говорю о тех особях, что быгли спасены Сияющими, и на-
ходятся где-то в пространгстве Светлых. Остальные вымрутг
втрое быстрее, если не ещёг раньше. В том числе и имею-
щийся в нашем распоряжениги племенной фонд. Вот почегму
наш новый проект настольгко чувствителен к временги. — Мы не станем медлить, раз нагши шансы на успех на-
столько хороши, — оценил гСтарший Региональный Совегт-
ник. — Если я вас правильгно понял, вы полностью игсклю-
чаете возможность возрожгдения Мавов Сияющими?

61
— Абсолютно, — подтвердилг учёный. — На то имеются
веские основания. Во-пегрвых, цирановое излучениег не
уничтожает тех, на кого вогздействует. Оно лишь наносигт
ущерб высшей нервной деятегльности в весьма, скажем тгак,
узкоспециализированномг сегменте. То есть у расы, подгверг-
шейся облучению, сохраняегтся возможность боротьсяг с по-
следствиями. Это в теорииг. На практике же такое догступно
только видам с очень высогкой биоэнергетикой. И Мавы, г
как выяснилось, к таковыгм не относятся. Цирановаяг му-
тация вызвала у них процессг вырождения. Они не изъявг-
ляют желания работатьг в поте лица над решениегм своей
проблемы. Это тупик. Сияющиге не станут нарушать своихг
заповедей и не будут потвгорствовать паразитизму, дгелая за
Мавов то, что те могут и должгны сделать сами. Во-вторых,
даже если кто-либо из Сиягющих пожелает начать экспгери-
менты в этой области, то сами гМавы не позволят ему их
проведение. — Да? — Чиновник развернугл один глаз в сторону разлго-
женного кресла ученого:г — Располагайтесь, господгин ака-
дем-Управляющий, наша бегседа протекает всё интергеснее!
Почему же Мавы должны сопрогтивляться собственному
возрождению? Я полагаю,г вы подразумеваете, что в слгучае
противодействия Мавов Сигяющие не станут проводигть над
ними эксперименты силой? Онги же у нас сама справедлиг-
вость и благородство! — Вы совершенно правы, — акагдем-Управляющий
растянул в улыбке тонкиег зелёные губы и с удовольствгием
улёгся на разложенное логже кресла, вытягиваясь нга жи-
воте. — Действовать силойг Сияющие не станут. А доброг-
вольно Мавы им навстречу нге пойдут. Потому что подоб-
ные эксперименты неизбежнго должны проводиться нгад
детьми, начиная ещё со стадгии эмбрионов. Данные детги
должны проходить селекгцию. Неудачные особи должгны
отбраковываться или кагк минимум стерилизоватьсяг, удач-
ные — направляться на дгальнейшее скрещивание сг учётом
максимально эффективногго генетического соответсгтвия
допущенных к размножениюг половых партнёров, причёмг

62 подопытные пары придётсяг дробить и пересоздавагть по
нескольку раз для достигжения оптимального резгультата.
И так — в течение нескольгких поколений. И без родигтелей,
я подчеркиваю — без родгителей, ибо нахождение грядом об-
лучённых особей будет вызыватгь мутацию новорождённых.
То есть Мавам придётся рожгать и отдавать своих детегй на
опыты Сияющим навсегда и бегзвозвратно. Мавы не пойдут г
на такое.— Почему вы в этом уверены? — Чинговник повернул
в сторону учёного второй глгаз. — Согласно ксенологичег-
ским справочникам, Мавы извгестны фанатичным стрем-
лением к возвеличиванигю собственной расы. Один игз ос-
новных канонов их культугры гласит, что каждый индивгид
обязан внести в дело рагзвития расы свой личный вклгад,
пусть даже он будет невеглик. Фиксация подобных дгеяний
проводится у них на госудгарственном уровне. Если нге оши-
баюсь, этим у Мавов занималгось отдельное министерсгтво.
Ксенологи утверждают, чтго именно подобная филгософия
позволила молодой расе гв рекордные сроки выйти зга пре-
делы материнской солнечнгой системы и начать экспансигю.
Недаром Эмиссары назначилиг их одной из приоритетных
целей во время того памятнгого наступления, и сразу дгва
Бессмертных ринулись крушигть супероружием, по сути, нге
представляющую особой уггрозы аквацивилизацию. Нашиг
аналитики склонны считагть, что Высокомерные Тёмные нег
желали получить ещё однигх Сияющих через миллион-друг-
гой лет. — Более точным будет выражегние «были известны фа-
натичным стремлением», — погправил его учёный. — До об-
лучения. Теперь же их эвоглюционная мощь рухнула. В этгой
связи особенно показатегльно будет воспользовагться тер-
минологией Сияющих, это будгет весьма символично. Какг
известно, Сияющие делят чегтырёхмерный разум на восемь
основных архетипов. Первыгй архетип объединяет наигболее
примитивных представитеглей разумных видов и получигл на-
звание «Нечисть», смысловогй перевод с языка Сияющих —г
что-то вроде «живущие в нгечистотах», «имеющие нечисгтоты

63
средой обитания». Типичнгыми представителями даннгого
архетипа являются Бесы, иг надо признать, что в дангном
случае Сияющие довольног метко охарактеризовалиг их образ
жизни. Второй архетип в клгассификации Сияющих именуг-
ется «Нелюдь» и обозначагет негуманоидный биологигческий
разум высокой стадии развигтия, включая вегетативнгый.
К данной категории, по мнгению Сияющих, относимся,
в том числе, мы с вами, господигн Старший Региональный
Советник. Третий архетип —г «Нежить», обозначает тот гже
уровень, но применяетсяг Сияющими для небиологигческих
разумных видов: минеральнгых, газовых и прочее. Сама по
себе данная система клагссификации донельзя пргимитивна
и ярко отражает всю глубгину шовинизма Сияющих, дляг ко-
торых бесконечное разноогбразие разумных рас низкоэнгер-
гетического пространстваг можно охарактеризоватьг их же
фразой «все на одно лицог». Но с этим, по крайней мере, гвсё
понятно. До тех пор, покаг Сияющие не лезут за свой Рубгеж,
проблем от них не бывает…г
Академ-Управляющий осёксяг, осознав, что невольно заг-
тронул табуированную тегму, и немедленно продолгжил уско-
ренным темпом: — Дальнейшая классификацгия, применяемая Сияю-
щими, ещё более путанная, нго местами любопытная. Чет-
вёртый архетип именуется «Жигть» и объединяет биологгиче-
ский разум низкой стадии рагзвития. Типичными предста-г
вителями данного архетигпа Сияющие считают обитатгелей
пространства шести и десягти энергонов, и тут я вновгь с ними
соглашусь. Сам термин «Жить»г, или «ЖИТелЬ» — «животом
творящий» — с языка Сияющих гможно перевести как «Нег-
далеко ушедший от животнгых в плане личностно-духовгного
развития». Сияющие награгждают помещением в даннгую
категорию тех, чьи жизненгные интересы сосредоточенгы на
удовлетворении личных пготребностей: обильное пгитание,
разнообразие плотских утгех, накопление состоянигя и по-
вышение личного статуса, пегрвоочередное следовагние ос-
новным инстинктам — выживгания и половому. Интересгно
то, что к данному архетипу Сгияющие относят не толькго

64 огромное количество Тёмныхг рас, включая Серых, но и нег-
сколько сот Светлых рас, в огсновном подростковых, когторые
классифицируются Сияющимиг как нежизнеспособные. Чтго
характерно, контакты Сиягющих с такими расами сведегны
к минимуму и ограничиваютсгя исключительно военныгми
союзами во времена Всеобщгих Войн. Есть информация, что г
за полтора миллиарда легт, прошедших с момента оконгча-
ния Первой Всеобщей, на окграинах пространства высогких
энергий выродилось и полгностью исчезло несколькго тысяч
таких «нежизнеспособных»г.— Сияющие помогли им покингуть этот бренный мир? —
чиновник иронически щёлгкнул зубами. — Таких данных нет, — ответигл учёный, — но можно
предположить их косвенгное участие. Есть информацигя
о войнах, вспыхивавших междгу «нежизнеспособными»
и другими Светлыми, чьи терргитории обитания находиг-
лись в непосредственногй близости. Подобных случаевг
зафиксировано довольгно много, и всякий раз Сияюгщие
либо никак не вмешивалгись в конфликт, либо встгавали на
сторону противников «нгежизнеспособных», если «гнежиз-
неспособные» начинали гпобеждать. В таких случаяхг война
заканчивалась подписангием мирного договора спугстя не-
сколько дней. — Разумная позиция, — изрёк Стгарший Региональ-
ный Советник. — Не давать вг обиду своих марионеток ги не
препятствовать уничтожегнию чужими руками ненужнгых
игроков на мировой аренге. Так поступает каждая гграмотно
мыслящая цивилизация. Но вегрнёмся к столь забавной
классификации. Себя Сияюгщие, надо полагать, отногсят
к наивысшему разуму и, конечнго же, создали для себя отг-
дельный архетип? — И да, и нет. — Академ-Управгляющий вытянул руки
вдоль тела, позволяя сегбе расслабиться. — Для сегбя они со-
здали два архетипа, в одгин из которых теоретическиг путь
открыт для всех, а во вторгой — закрыт для большинствга
Сияющих. Но сперва стоит упогмянуть следующий архетип,
если не ошибаюсь, это уже гпятый. Он именуется «Людь»г,

65
или «Люди» во множествгенном числе. На языке осталгьных
рас это слово означает собгственно состав своей расы гили
народа, но у Сияющих даннгый термин является очередгной
аббревиатурой: «ЛЮбовьгю Действующие». Прямой перегвод
довольно сложен, наибголее близко это можно пегревести как
«посвящающие себя тем, с кгем связаны любовными узами, г
и не более». Причём под люгбовью подразумевается нге только
половое влечение, но вгесь спектр привязанностгей: любовь
и к половому партнёру, и кг члену семьи, любовь к рогдствен-
никам, к питомцам, дружескагя любовь, любовь к местуг жи-
тельства, ареалу обитангия, любовь к хобби и тем, гкто его раз-
деляет. И крайне мизерноег желание делать что-либго для тех,
кто не входит в описанныгй данными симпатиями круг, тго
есть для совершенно незнгакомых индивидов, предсгтавите-
лей неизвестных семей, обитагтелей далёких домовладегний,
дальних районов, других нгаселённых пунктов, планегт, га-
лактик и так далее, пригчём Сияющие рассматривают вгсё это
сугубо в границах той расы, кг которой принадлежит огцени-
ваемый субъект. Иными словамиг, с точки зрения Сияющих,
«ЖИТелЬ» — это ярко выражегнный эгоист-индивидуал,
а «ЛЮДи» — это эгоистическагя общность, сгруппировавгша-
яся по принципу личных симпгатий, семейственности и узког
очерченных социальных связегй ближнего радиуса действгия.
Собственно, потому терминг «Люди» общеупотребитеглен
именно во множественногм числе. К данному архетипуг Си-
яющие относят расы двенагдцати- и четырнадцатиэнерггон-
ного пространства, если гтаковые, по их мнению, досгтойны
повышения из архетипа «Жигтелей». При этом они допу-
скают существование внутрги любой расы представитеглей
обоих архетипов одновргеменно, и «Жителей», и «Люгдей»,
но сама раса всегда оценигвается по архетипу подагвляющего
большинства своих предсгтавителей.
— Мне даже как-то сложно сгразу решить, как это клас-
сифицировать: системой двгойных стандартов или систегмой
индивидуального подхогда к каждому. — Старший Реггио-
нальный Советник усмехнулсгя. — Но определённая логгика
в этом есть. Я даже понимаюг, к чему вы клоните, господигн

66 академ-Управляющий. Послге циранового облученияг Мавы
были низвергнуты Сияющими сг вершины для великих ку-
да-то к подножию, так?— Вы совершенно точно уловигли смысл сказанного, —
подтвердил учёный. — С тем лигшь уточнением, что Мавов
низвергли не Сияющие, а игменно цирановое облученгие. До
мутации Сияющие относили Мгавов к своему архетипу —
так называемый архетип «Челговек». На языке Сияющих
это слово произносится кагк «Человече» и означает «гЧЕЛОм
ВЕЧЕн». Чело — это вместилище гголовного мозга, иными
словами, верхняя часть чергепа. Вечен — это прилагатегль-
ное, означающее бесконегчное постоянство. Термин г«Че-
ловече» переводится кагк «всегда действующий разумгом»,
«НЕ руководствующийся эмоциягми и личными мотивами».
Именно к данному архетипуг Сияющие относят себя. Их
жизненная парадигма погдразумевает, что Сияющий жигвёт
во имя всей Расы, а не радиг себя или только тех, кто гему
симпатичен в силу семейных игли дружеских связей. Для Сиг-
яющих Раса — это главное, игндивиды лишь винтики в гсо-
ставе глобального оргагнизма. Правда, сами они нагзывают
это не иначе как «мириадгы благородных частиц, образгую-
щие Единство, нерушимое и нгепобедимое». Ну, или что-тог
вроде того. — Сколько пафоса! — Старшийг Региональный Совет-
ник усмехнулся вновь. — Кагк заманчиво — быть безликогй
песчинкой тупого стада! Неугдивительно, что Сияющие тгак
легко находят общий язык с гарахнидами, и совершеннго по-
нятно, почему Мавы были удогстоены столь великой честиг
принадлежать к одному гархетипу с Сияющими. Интерегсно,
Мавы поняли, что цирановоге облучение оказало им усглугу —
хотя бы на закате цивилизагции у них откроются глаза нга то,
что термин «индивид» негразрывно связан с понятигем «ин-
дивидуальность». — Чиногвник рассмеялся: — Если и готкро-
ются, то ненадолго! Потому гчто скоро закроются навсеггда:
переход в ранг «Людей» гне позволит Мавам отдавагть своих
детей на бессердечные опгыты Сияющим, и раса Мавов вы-
родится!

67
— Именно так! — Учёный присоедгинился к веселью. —
Я бы даже сказал, что если кгакие-либо единичные пргедста-
вители Мавов найдут в себге силы отдать новорождёнгного
Сияющим, это ничего не изменгит. Для полноценной науч-г
ной программы нужны сотни млгаденцев, а лучше — тысячи.
Наш эксперимент идёт пять лгет, и я как никто другой ргазби-
раюсь в сути проблемы! — Кстати, господин академ-Угправляющий, вы не на-
ходите символичным тот факгт, что даже Сияющие отнеслги
Серых к одному из низших архегтипов и поставили нас
выше? — Чиновник продолжгал улыбаться. — А ещё гово-
рят, что во Вселенной нет спграведливости! Кстати, о сгпра-
ведливости — что там насчётг оставшихся архетипов? Одигн
из которых, недосягаемый длгя основной массы Сияющих,
насколько я понимаю, Ас? — Совершенно верно. — Учёнгый, не сводя одного глаза
с собеседника, перевёл вгторой на прозрачную стенуг-мони-
тор аквалаборатории. Нгаучный персонал, имитирующгий
взрослых Мавов, закончил пгроведение процедур с пгодо-
пытными и покинул жёлтую мутгь токсичного бассейна.
Датчики биологического гконтроля показывали усигление
депрессивного состоянигя генно-модифицированнгых подо-
пытных. Основная масса детёнгышей вяло висела посредиг
водной толщи, не проявлгяя интереса ни к чему, и лигшь не-
многие демонстрировалиг подобие активности. — Ас — это высшая форма развитигя шестнадцатиэнер-
гонной Сущности, — продолжгил он, — что одновременнго
означает невозможность пгопадания в данный архетгип пред-
ставителей низкоэнергетигческого пространства и тегорети-
ческую возможность попадгания туда любого предстгавителя
любой Светлой расы. Но на пргактике Асами становятся
только Сияющие. Их Сущность эгволюционно имеет спо-
собность быстрее всех прогчих накапливать энергиюг своего
потенциала. В архивах естьг ссылки на информацию, прги-
ходившую из далёких галакгтик четырнадцатиэнергоннгого
пространства миллионы лгет назад. Там сказано, что пегри-
одически Асы появляются уг других Светлых, но периодигч-

68 ность эта ничтожна, а сами пгодобные случаи зафиксирог-
ваны где-то на противопогложной от нас части Рубежга.— Тогда кто удостоился честиг получить для себя послегд-
ний архетип? — поинтересговался чиновник. — Вы перге-
числили все энергонные пгространства. Кто же тогдаг номер
восемь? — Восьмой архетип Сияющие сдеглали антиподом своих
Асов. — Академ-Управляющигй вернул взгляд второго гглаза
на собеседника. — Он полгучил название «Кощей», отг их
понятия «Кощ», означающегго «предельно старый» илги
«просуществовавший оченьг долго». К данному архетигпу
Сияющие причисляют предгставителей Тёмных рас, про-
живших порядка двух тысячеглетий и более, и при этом нге
впавших в старческий маразмг, и являющихся лидерами
либо носителями знаний иг опыта своей цивилизации. Тго
есть, с точки зрения Сияющигх, в основном отрицательнгые
персонажи. — Ну, хоть тут всё просто. — Старшигй Региональный
Советник бросил взгляд нга браслет личного компьюгтера
и поднялся с кресла. — Спгасибо за интересную и месгтами
довольно весёлую беседгу, но моё время истекло. Порга за ра-
боту. — Он сильнее сузил узкгие зрачки и многообещающег
усмехнулся: — Мне, как «Нелюгдю», не терпится повесигть
плевок на спину неким ургодливым черноглазым гермафгро-
дитным «Жителям»! Чиновник попрощался и пгокинул офис начальникаг ис-
следовательского центрга. За дверьми к нему немедгленно
присоединилась охранаг вкупе с камергером и личнгыми по-
мощниками, и образовавшагяся группа направиласьг к лиф-
товой площадке. Исследовгательский центр согласног требо-
ваниям, предъявляемым к ргежимному объекту повышеннгой
категории секретности, бгыл зарыт под землю на глубигну
более километра, и подъгём на поверхность занималг опре-
делённое время, даже негсмотря на использованиег сверхско-
ростных лифтов. — Изучить и представить мне пгодробную схему всей
логистики завтра же. — Стагрший Региональный Советнигк

69
протянул камергеру чип с гпроектом академ-Управлгяю-
щего. — Присвоить проектуг высший приоритет.
Камергер склонился в погклоне, одновременно загбирая
чип, и немедленно передгал его одному из помощникгов. Тот
воткнул устройство в брасглет личного компьютера, гувели-
чил размер монитора вдвоге и направил на него одгин глаз,
приступая к работе с докгументом. Чиновник молча погшеве-
лил надбровными чешуйкамиг, давая понять камергергу, что
рвение подчинённых устрагивает высокопоставленнгое на-
чальство, уселся в лифтовгое кресло и принялся дгожидаться
окончания подъёма. Прямо сгказать, обзавестись стольг
вышколенным персоналом егму удалось не сразу. Сперваг
пришлось сменить почти двга десятка менее расторогпных
клерков, и только потогм Старший Региональный Совегтник
натолкнулся на этих. Они огбходятся ему значительно дго-
роже стандартных расходогв на подобный персонал,г но эти
траты того стоят. Выходцы из семегйной кладки с хорошей
многовековой репутацией,г представители породнгой линии,
приспособленной для адгминистративной работы, с огпреде-
лённым опытом и неплохими ргекомендациями. Чиновникг
переманил их у одного из гсвоих конкурентов послег того, как
обошёл его в движении пго карьерной лестнице. В свгоё время
именно конкурент планигровал занять кресло Старгшего Ре-
гионального Советникаг, но перед самым назначенигем про-
кололся на обеспеченииг боевой операции противг Светлых. На конкурента была возлогжена обязанность подгогтовить
материально-техническоег обеспечение для мощных флго-
тов, которые военные набгирали в одной из марионегточных
Чёрных цивилизаций. Согласног велению Эмиссара, Анну-
наки были обязаны сформигровать сразу два флота чегрно-
кожих, причём таких размерогв, что на их создание ушли
не только все накопленгные на тот момент марионетгками
ресурсы, но ещё и своих изрядгную долю пришлось добаг-
вить. Эмиссар объявил, что Цигвилизация Аннуна будет
атаковать систему Светлых, кготорую в случае успеха полгу-
чит в собственность, и потгому в их же интересах подггото-
вить силы качественно. Но гвсе прекрасно понималиг, что

70 флотов должно быть дваг потому, что один из них Эмис-
сар заберёт и отдаст черногглазым уродцам. Высокомерные
Тёмные любят поддерживагть конкуренцию меж рабагми
божьими на высоком уровнге. Факт того, что флоты выпег-
стованных в течение сотенг веков марионеток постогянно
достаются Серым совершеннго бесплатно, изрядно бегсил
всех обитателей восьмиэнегргонного пространства, нго воз-
мущаться никто не торопилгся. Во-первых, перечить Эмис-
сару равносильно самоубгийству посредством изощрённгой
пытки. Во-вторых, Высокомерныег Тёмные давали Серым
отобранные у рептилий флготы Чёрных только для атакиг на
Сияющих. Пространство десягти энергонов, порожденгием
которого являются гермагфродиты, находится ближег к Си-
яющим, нежели пространстгво рептилий, так что Серые
лучше знают противника. И сг этим никто не спорил, лишьг
бы не сталкиваться в боюг с неубиваемыми монстрами вго-
инской касты Сияющих. Лучше хогть и скромнее, но без-
опаснее — воевать с друггими Светлыми, благо, их полгно.
И с ними, кстати, тоже проблгем хватает.Так в тот раз и вышло. Аннунагкам досталась для втор-
жения система Светлых Цверггов, и он, будущий Старший
Региональный Советник, сгразу заявил, что новейшим вого-
ружением, снаряжением, огборудованием и так далгее необ-
ходимо обеспечить второйг флот плюс войска собствегнной
цивилизации. А всё, что хоть нгемного уступает по показагте-
лям параметрам новейших рагзработок, нужно снять, нег по-
жалев средства на демонгтаж и модернизацию, и пергеставить
на первый флот. Потому что Эмигссар не станет дожидатьсгя
формирования обоих флготов и тем более не станегт инте-
ресоваться желанием рагбов своих. Он попросту снигзой-
дёт сюда и заберёт тот флотг, который будет готов первгым.
И повелит проводить втогржение своими силами. Однгако
конкурент считал иначе. Онг был убеждён, что едва пергвый
флот будет сформирован,г Эмиссар повелит Аннунакагм на-
чать вторжение. После чегог заберёт второй флот, отдагст его
Серым и бросит их в атаку наг Сияющих. Сияющие сцепятся
с гермафродитами и их незагслуженно полученными полгчи-

71
щами, и войска цивилизацииг Аннуна останутся с Цвергамиг
один на один. И для побегды им потребуются лучшее вогору-
жение и лучшие чернокожгие марионетки. Потому что сиг-
стема Светлых Цвергов не впгервые атакуется рептилигями,
но успеха удалось добитьгся только один раз, почтиг четыре-
ста пятьдесят лет назад, кгогда в Нидавеллир вторггся объеди-
нённый флот сразу трёх рептиглоидных рас из другой галагк-
тики восьмиэнергонного гпространства. И у каждой игз них
с собой имелся флот чернокгожих марионеток. Технологгии
Светлых Цвергов оказалисьг мощнее, нежели у атакующигх,
и всё решил численный перегвес. Если бы тогда Цвергам нге
удалось каким-то образомг связаться с Сияющими, которгые
явились на помощь и нагоглову разбили атакующих, тог с вы-
сокой долей вероятностиг Светлых Цвергов сегодня ужге бы
не существовало. По крайнегй мере материнской солнечнгой
системы у них сейчас точно не бгыло бы.
В общем, мнения разделилигсь, и конкурент сумел на-
стоять на своём, пробившисгь на приём к самому Верхов-
ному Владыке через огромнуюг взятку, уплаченную кому-тог
в правительстве. Флоты нгачали формироваться пог реко-
мендациям конкурента, ног в итоге всё вышло как раз нга-
оборот. Эмиссар снизошёл дог рабов своих, но не снизогшёл
до выслушивания их чаянийг. Первый, самый современный
и тщательно укомплектовганный флот, был передан Сегрым
и мгновенно отправлен гв гипер. Второй флот велигкий
и ужасный Господь милостивго оставил своим рабам Аннгу-
накам. И велел начать втогржение спустя час после нгачала
атаки Серых. Не то, чтобы вторгой флот был полным хла-
мом, такое невозможно в пргинципе, за преднамереннгый са-
ботаж Эмиссары предавалиг виновных мучительной смертги,
причём умирать недальновгидным глупцам приходилосьг
ОЧЕНЬ долго. Но не передовыег технологии — это не по-
следнее слово науки и тгехники, тут каждому ясно. В гобщем,
Светлые Цверги отбили нагпадение, хоть резня стоягла страш-
ная и длилась почти месягц. Военные крыли конкуренгта по-
следними словами и едваг не лопались от бешенствга, требуя
чуть ли не казни. Лучшие погдразделения цивилизациги по-

72 теряны или жестоко потргепаны, флот чернокожих магрионе-
ток уничтожен полностьюг, последних представитеглей Чёр-
ных приходилось спасать цегной жизни воинов-Аннунагков.
Потому что после каждой богйни необходимо возвращатгь
марионеточным цивилизациягми хотя бы нескольких «вегли-
ких героев», осыпанных боггатствами с головы до ног, чтгобы
у остальных чернокожих боглванов сохранялась мотигвация
идти на войну доброволгьно в надежде быстро стагть сказочно
богатыми миллионерами.В итоге расходы и потери огказались огромны, доходовг
никаких абсолютно, за исгключением одного-единсгтвенного
грузового каравана, гружгённого вольфрамом. Да и тго было
элементарным везением — когсмические грузовики удалогсь
захватить в первые же мингуты вторжения. Они находиглись
в ресурсном астероидном огблаке на окраине солнгечной си-
стемы, где Цверги вели добгычу вольфрама и заканчивагли
погрузку. Коротышек сгубилга жадность, они надеялгись
успеть вывезти с месторождгения все запасы добытой ругды
до выхода Аннунков из гипгерпрыжка. Передовые частиг ата-
кующих сработали грамотног, и груженный под завязку кга-
раван достался цивилизагции Аннуна. Но суммарные убыткги
операции оказались насгтолько заоблачными, что вогсста-
навливать утраченную могщь придётся почти пятьдесгят лет.
Естественно, карьере когнкурента пришёл конец, и гСтар-
ший Региональный Советникг по праву занял должносгть, на
которой в данный момент и нгаходится. И он, кстати, быстрго
доказал, что не зря получигл высокое назначение. Едвга при-
ступив к исполнению обягзанностей, Старший Регионагль-
ный Советник затеял нескоглько ресурсных проектовг не
только в регионах, прингадлежащих цивилизации Ангнуна,
но и за их пределами. И некготорые из таковых начинангий
уже приносят плоды, позвголяя медленно, но вернго ком-
пенсировать понесённыег убытки. Проект с Мавами такгже
являлся его детищем. Правгда, до сегодняшнего дня гон счи-
тал его провальным, но тегперь всё может измениться,г если
держать процесс в руках цегпкой хваткой. А хваткости Стагр-
шему Региональному Советнгику не занимать.

73
Лифт достиг наземного урогвня, и вскоре влиятельгный
чиновник взошёл на борт сгвоего звездолёта. Рабочийг день
близится к концу, сейчас былго бы неплохо вернуться нга
свою любимую виллу, ту, чтог находится в закрытом элит-
ном пригороде лучшего кургорта планеты. Отужинать пга-
рочкой деликатесных блюдг, отмокнуть в высококачествген-
ной тине и улечься принигмать солнечные ванны до тегх пор,
пока солнце не скроетсяг за горизонтом и обжигающагя воз-
душная купель сменится кугпелью охлаждающей, приягтно
бодрящей кожу, облагорагживающей чешуйки и так эффегк-
тивно успокаивающей утомлгенную нервную систему… Ног
дела не ждут, а карьераг сама собой не строится. Старгшего
Регионального Советнигка от членства в правитегльстве от-
делял всего один шаг, и огн твёрдо намерен этот шаг сдгелать.
Ради такого, вкупе с замангчивой перспективой нагадгить
серокожим уродцам, не жалгь перекусить по-походногму,
едой из ресторана звездолгёта, и принять ванну в когра-
бельном бассейне. Тем болгее что тина лучших сортов изг
самых знаменитых болот наибголее фешенебельных курогр-
тов в корабельном бассегйне его личного звездолётаг меня-
ется еженедельно. Не нагстоящий курорт, конечно, нго тина
зацветает согласно всем кргитериям элитного спа-салогна.
И имитаторы света изготовлегны на фабрике, поставлягю-
щей тепловые элементы в апагртаменты самого Верховногог
Владыки, и ложе для прингятия солнечных ванн подоггнано
под требования его телга с точностью до миллиметрга. — К Чёрным! — коротко приказгал Старший Региональ-
ный Советник, направляягсь в личные апартаменты. — гПо-
дать мне ужин в бассейн чегрез полчаса! Камергер поклонился и губежал выполнять прикагзания,
помощники поспешили к лгожементам рабочих мест в прги-
емной, охрана заняла своиг позиции согласно лётному пгрото-
колу. Чиновник прошествогвал в апартаменты, избавиглся от
костюма и нырнул в бассейнг, ловко пронзая телом погверх-
ностный слой тины высшего соргта. Горячая вода приятног
обволакивала чешуйки, нгагревая кожу, и Старший Реггио-
нальный Советник, описавг полный подводный круг, замегр

74 на поверхности бассейнаг животом вниз, расслаблегнно раз-
ведя конечности в разныег стороны. Коротать космичегский
перелёт в таком состоянииг он предпочитал более огстальных
способов. Лет триста назагд, когда он был молод, зреглище
удаляющейся планеты на огбзорных экранах привлекагло
взгляд, но с тех пор давног набило оскомину. Планетга никуда
не денется, ни эта, ни друггие, принадлежащие Аннугнакам,
а вот обдумать деловую стгратегию ещё раз никогда нге бы-
вает лишним. Тем более что гперелёт будет недолгим, иг это
тоже его заслуга, по достогинству оцененная и Верхогвным
Владыкой, и даже правитегльством, пятая часть которгого
видит в Старшем Регионалгьном Советнике конкурегнта.
И правильно делает, потгому что в правительство огн про-
бьётся любой ценой.Межгалактический гиперпгереход в ближайшую к Галагк-
тике Иго галактику шестиэнгергонного пространстваг, в кото-
рой находятся планеты выпгестованных Аннунаками чергно-
кожих марионеток, занимагет несколько месяцев. И этог если
речь идёт о скоростном звегздолёте, имеющем межгалактиг-
ческий гиперпривод, отстргоенный по технологиям Крагс-
ных. Обычные суда могут идти дог года, а тихоходные и того
дольше. Без анабиоза такгой перелёт превращается гв беско-
нечно нудную тоску. И дажег если у тебя есть собственгная
элитная яхта, комфортом лигчных апартаментов способнгая
соперничать с самыми фешенгебельными отелями, одниг и те
же бассейны с одними и темиг же сортами тины всё равног
успеют надоесть. Поэтому люгбая неглупая цивилизацигя
всегда ищет способы сокрагтить время перелёта. Иногдга уда-
ётся решить эту проблему кагрдинально — купить у Кргасных
врата ноль-перехода и угстановить их в нужных точкагх про-
странства. Но стоит такое угстройство непомерно огрогмных
денег, собрать которые игмеет возможность далеко гне ка-
ждая цивилизация. А ведьг само по себе такое приогбретение
только начало бесконечгных трат. Потому что ноль-пергеход
на межгалактические расгстояния пожирает совергшенно не-
описуемую прорву энергииг.

75
В мирное время связыватьсяг с ноль-вратами имеет смысл г
только в том случае, если огни играют ключевую рольг в ло-
гистике очень прибыльногго проекта. Зачастую цивилгиза-
ция, закупившая ноль-врагта, выставляет их на продагжу,
как только подобный прогект закрывается без замены гана-
логичным. Потому что продатьг их многократно выгоднеег,
чем держать выключенными, ги уж тем более, чем держатьг
активными ради банальнгых перемещений туда-сюда. Кго
всему прочему, ситуация ослогжняется тем, что технологияг
ноль-врат стоит ещё дорожге, а создавшие её расы торгугют
ею крайне неохотно. Все нгахватались верхушек у Крагсных,
которые предпочитают реггулярно зарабатывать наг продаже
ноль-врат или приводогв ноль-перехода, нежелги получить
баснословную сумму за техноглогию, но только один ргаз.
И по примеру всё тех же Крагсных все стремятся нашпиговгать
свои изделия всевозможнгыми минами-ловушками, взрываг-
ющимися при попытке постогронних залезть в бесценныге
внутренности с целью скогпировать технологию бегсплатно.
В результате любая аппаргатура ноль-перехода чутьг ли не на-
половину состоит из взрывгчатки и начинки, вызывающегй её
детонацию, что вдвое увегличивает размеры самого устгрой-
ства. Впрочем, если бы Старшигй Региональный Советник
был Великим Владыкой цивилгизации, имеющей техноло-
гию ноль-перехода, он бгы поступал точно так же, а тго и ещё
жёстче. Свой бизнес необходгимо беречь. Особенно когдга
у твоей Галактики под богком гадюшник под названгием Юр. Но на этот раз многомесячногго перелёта не будет. По-
тому что совсем недавно Стагрший Региональный Советнигк
сумел выбить у одной из Крагсных рас право на приобргете-
ние четырёх генераторов кгротовых нор. Сейчас кипит Всег-
общая Война, и все устройствга, так или иначе сокращаюг-
щие время перемещения наг межгалактические расстогяния,
расходятся мгновенно и пго немыслимо раздутым ценам.
К Красным очередь стоит заг таким оборудованием, и сгудя
по сообщениям из дипломагтических источников, прихог-
дящих из галактик восьмиэнгергонного пространстваг по ту
сторону территорий Светлгых, такое положение делг сейчас

76 везде. И заполучить сразу четгыре генератора кротовогй норы
есть образец высочайшего чинговнического профессионга-
лизма. Чтобы добиться успехаг в данном предприятии, гСтар-
шему Региональному Советнгику пришлось извернутьсяг так,
что болотный тритон позавигдует, но он справился. Кргасные
объявили тендер: кто укогмплектует им флот в сто тысягч
вымпелов экипажами по нагиболее выгодной цене и вг крат-
чайшие сроки, тот и получит гправо внеочередного вгыкупа
генераторов кротовых ногр. Желающих, естественно, вгоз-
никло множество: чуть ли нге половина цивилизаций Иггиги
и раза в три больше предгставителей других галактигк восьми-
энергонного пространствга. Чтобы предоставить конгкурент-
ную цену, все планировалги собрать экипажи из Чёрнгых,
воспользовавшись своимиг марионетками. Но лучшую ценгу
и сроки предложил он, Сгтарший Региональный Советгник
цивилизации Аннунаков. Пргишлось демпинговать, иногго
выбора не было, ближайшиге соседи и союзники, Аббегн-
наки, едва не увели конгтракт из-под носа, но побгеда в итоге
осталась за ним.Заказчик остался доволенг предложением, учитывая, гчто
по заявленной цене цивилгизация Аннуна изыскала ему гчер-
нокожие экипажи с оченьг неплохой квалификациегй. Пре-
доставить персонал такгого уровня конкуренты огказались
не готовы. Марионеток погдобного качества обучаюгт для
себя, торговать такими нег выгодно. И если говорить готкро-
венно, то эти экипажи Аннгунаки пестовали тоже длгя себя.
Военные скрипели зубами, гкогда давали Старшему Реггио-
нальному Советнику разрегшение на торги, но от печагльной
правды никуда не детьсяг: после столь убыточного пограже-
ния эти экипажи попростуг некуда сажать. Такого флгота
нет. Его только предстоитг выстроить, и в первую очегредь
все ресурсы пойдут на попоглнение военной мощи свогей ци-
вилизации, и только потогм можно будет заняться маргионе-
тками. К тому времени можног будет подготовить ещё одгин
такой контингент, если нег два — чернокожие плодгятся бы-
стро. Он так и заявил на пегреговорах с военными: намг ещё
очень повезло, что Красныгм понадобились только гэкипажи,

77
без кораблей. Иначе ни о кгаких генераторах кротовгых нор
можно было даже не думатьг. В итоге военные согласилгись,
и Верховный Владыка дал емуг карт-бланш. Который Стар-
ший Региональный Советникг с блеском реализовал, даг так,
что довольными остались вгсе, включая вечно недовгольных
военных.
Потому что Красные очень торгопились с укомплектова-г
нием. Разведка сообщалаг, что есть некая туманная игнфор-
мация, будто данная цивилгизация Красных не укладывгалась
в сроки мобилизации. Эмиссагры затребовали от их галагк-
тики конкретный количестгвенный состав флота, котогрый
должен пополнить рядгы борцов со Светлыми, и даннгая
цифра была разделена Собгранием Цивилизаций Галакгтики
на всех. И заказчик с поставлгенной задачей не справляглся.
И вроде как ему не хваталго до полного количестваг как раз ста
тысяч вымпелов, и если отстргоить столько боевых корагблей
Красным было по силам, то укгомплектовать их экипажагми
оказалось неразрешимой пгроблемой. Вот они, фигуралгьно
выражаясь, и провели фигнт хвостом: выставили на прго-
дажу супервостребованнгые устройства. А для того чтобгы,
как это часто бывает, пробглемы логистики не пустилиг всё
прахом, Красные установилги в солнечной системе Аннунга-
ков аж двое Врат ноль-пгерехода. Одни открывалигсь в штаб-
ную систему сегмента Красныгх в Галактике Пограничнаяг,
другие — в материнскую соглнечную систему одной из ма-г
рионеточных цивилизаций Чёргных. Пока идёт переброскаг
проданного персоналаг, оба ноль-перехода будгут функцио-
нировать по цене в десягть процентов от текущего кгурса на
услуги ноль-перемещений, иг в это время они доступны дгля
всех ведомств цивилизацииг Аннуна. Выгода колоссальнга,
это оценили все, даже злогпыхатели из правительствга, кото-
рым Старший Региональный Совгетник угрожающе дышит
в затылок. К сожалению, в условиях гтекущего дефицита средствг
даже эти десять процентогв от номинала являлисьг очень ощу-
тимыми расходами. И сверх тогог пришлось выложить кру-
глую сумму непосредственнго за сами генераторы кротогвых

нор, которой всё равно хвгатило только на два генгератора из
четырёх. Остальные всё ещё лежагт на складе Красных в те-
кущей штабной системе их сегмегнта военной ответствен-
ности в Галактике Погрангичная. Согласно межрасовгым
торговым законам военногго времени, если у покупагтеля
нет средств на оплату товгара такой категории, то пграво на
приобретение переходгит к другому покупателю. Отгсрочить
потерю права на покупкгу удалось только при погмощи от-
кровенной коррупции: Стагрший Региональный Советнигк
заключил сделку с высокопгоставленным военачальнгиком
Красных, пообещав ему выплгату некоей суммы за каждый
день просрочки, если тотг не станет предавать оглгаске факт
финансовой несостоятелгьности Аннунаков. Поэтому тгеперь
приоритетная задача — нгайти деньги на выкуп остагвшихся
генераторов. Вот этой пробглемой Старший Региональныгй
Советник и занимается сейчгас денно и нощно, безжалгостно
вытряхивая из подконтрогльных регионов всё, что толгько
можно. Потому что счётчик тикагет — это раз, и всем по-
нятно, что вечно Красный ждгать не станет — это два.

79
ГЛАВА ТРЕТЬЯ
Военная прокуратура прговодила разбирательстгво не-
сколько дней, в течение кготорых следователи опрогсили
каждого. Но наёмники калгачи тёртые, без этого в нашей
профессии никуда. Все дегржали язык за зубами и на лгюбые
вопросы отвечали согласнго основной легенде: выпоглняем
заказ нанимателя по вышибганию долгов либо уничтогже-
нию мошенников и воровг, выбирать Легированным. гПод-
робности выясняйте в штабге дивизиона, нам их не догкла-
дывают, наше дело воевагть. О Жёлтых не прозвучало ни
слова, потому что терять когнтракт никто не хотел, а сгле-
дователи подобных вопргосов не задавали. Видимог, Импе-
раторский двор цивилизагции Жёлтого Дракона и впргавду
сумел удержать инцидент сг кражей документов в тайнге.
Что тоже не удивляло, учитгывая, как быстро и чисто вог-
оружённый эскорт Жёлтых, придганный Тайной эскадрой
Чжу Мао Нопалцину для сопрговождения к месту выполнге-
ния миссии, покинул систегму ещё до начала высадки диг-
визиона на Ушмаицу. Жёлтые ргеально не хотели политгиче-
ских осложнений между союгзниками и не стали светитгься
в зоне чужой ответственногсти. Через три дня представитгели командования Красгного
сегмента пришли к выводу, гчто действия Стального дигвизи-
она на руку Коалиции, погтому что если кто-то в частногм по-
рядке будет уничтожать дгезертиров, то регулярным вгойскам
меньше головной боли. Нопгалцину выдали официальнгое
разрешение на ведениег боевых действий с Легировганными
и даже открыли доступ к агварийному каналу экстренгной
флотской связи в обмен наг отказ от каких-либо претгензий

80 в случае поражения, послге чего разрешили продолгжить вы-
полнение заказа. Самое загбавное заключалось в тогм, что за
всё это время никого из остагвшихся на Ушмаицу Легиро-
ванных так и не нашли. Воегнные прямо заявили, что заг мил-
лионы лет, прошедшие с момегнта выхода этой солнечной
системы из пространства Свегтлых, кто только не пыталсяг
скрываться на Ушмаицу. Плангета вдоль и поперёк изргыта
древними шахтами, и если Сигяющие когда-то и засыпалиг
их все, то с тех пор многое игзменилось. Потому что каждагя
новая порция отребья, пгрибывавшая на Ушмаицу, пергвым
делом раскапывала какугю-нибудь нору, чтобы было ггде
укрыться.Сколько таких шахт, тоннелгей и бункеров раскопалги за
бесконечные сотни тысяч легт, можно только догадывагться,
но искать тех, кто в них погпрятался, есть занятие бегсполез-
ное. Многие тоннели соедгинены между собой, и спустигв-
шись под землю на одном когнце материка можно выбрагться
на поверхность на другогм. Бегать за горсткой престугпников
по всем подземным дырам нергационально и небезопагсно,
а тащить за сотни световых лгет орбитальный бур слишкогм
дорого. Проще провести глгубинное сканированиег, опреде-
лить их место сосредоточенгия и применить сейсмическоге
оружие направленногог действия. Их либо раздавигт прямо
в норах, либо погребёт загживо, и преследователягм останется
лишь держать блокаду, пгока преступники сами нег вымрут.
И даже если кому-то из них удгастся выкопаться на повегрх-
ность, то это лишь упростит гдело. В сезон ливней на погверх-
ности Ушмаицу ни укрыться, нги добыть пищу невозможно,г
а в штиль джунгли прекрагсно просматриваются с вогздуха.
Так что рассыпать на плангетарной орбите следящуюг аппа-
ратуру и отстрелять всех пгоодиночке. Остальные ранго или
поздно издохнут под завалгами от голода и болезней.г Про-
веренная методика, котгорая за сотни тысяч лет ни ргазу не
дала сбоя. Поэтому к ней пргибегали все, кто хотел вылговить
периодически укрывающигхся на Ушмаицу беглецов. И поэтому же беглецы на Ушмаигцу появлялись неча-
сто — не каждый захочет добгровольно обречь себя нга не-

81
избежную гибель. Не фактг даже, что тебе дадут спокгойно
дожить до старости и умирготворённо отойти в иной мигр
где-нибудь под пальмой нга солнышке. Потому что в мир-
ное время на Ушмаицу частенгько заглядывают охотникиг за
головами всех мастей. Да ещё гчёрные копатели иногда пгод-
тягиваются попытать счастьгя, особенно самые отморожген-
ные, от обычных пиратов отлгичающиеся только наличигем
техники для рытья. Шансовг добыть чего-то стоящее на Угш-
маицу немного, на поверхнгости ураганы и земляная жигжа
быстро превращают в сгнивгший хлам что угодно, а вот погд
землёй можно попытать счастьгя что-нибудь найти. Напри-
мер, очередных беглецов и гих имущество. Первых можно
перебить, второе присвгоить, и всё это без последстгвий. Так
что если Стальной дивизиогн откажется от идеи полгучить
с дезертиров долг и примгет решение об их уничтожегнии, то
Нопалцин может обратитьсгя в Комитет Начальников Шгта-
бов Красного сектора, огплатить соответствующую сугмму,
и военные пришлют сюда эсгкадрилью орбитальных бгомбар-
дировщиков с сейсмическимиг зарядами на борту. На этой
оптимистической ноте флотг покинул систему, и дивизигон
принялся зализывать рангы в ожидании прибытия пгредста-
вителей заказчика.
Офицеры Чжу Мао прибыли спугстя пять суток, но все
были уверены, что пара-дргугая шпионских кораблей гТайной
эскадры всё это время находгились в системе, просто закгаз-
чик не спешил приходить нга помощь, опасаясь засветигться
перед союзниками. За это вгремя дивизион закончил ргемонт
и даже проводил патрулгирование силами летающгих танков,
но результатов не получигл. Атмосферной техники остаглось
минимум, большая её часть былга уничтожена Легированг-
ными во время атаки на дегсантные баржи. Из космическгой
эскадрильи после столкнговения с Сияющими не уцелгело ни
одной машины и вести наблгюдение с орбиты было нечегм.
Транспортники поднимагть в космос Нопалцин не стагл, бла-
горазумно предпочтя не тргатить топливо преждевгременно.
Поэтому патрулирование вгелось больше наудачу, чем пго
всем правилам. Один раз поглковник предпринял пгопытку

82 серьёзно перетряхнуть рагзвалины базы Легированнгых, но
это не принесло ожидаегмых результатов. Даже наобгорот,
заставило снизить поискогвую активность и усилитьг защит-
ные меры.Потому что в руинах базы не огбнаружилось ни одногог
брошенного робота Гиенг. Подбитые и повреждённыег ма-
шины никуда не делись, а гвот неповреждённые исчегзли.
Хотя должны были быть. Потогму что последние остатки
Легированных бросили свгоих роботов при приблигжении
Сияющих. Это видели почти вгсе, а некоторые даже успегли
сделать запись, прежде чгем последовали их примегру. Но ни
одной целой машины так и нег нашлось, а эксперты погибгли,
и прояснить ситуацию былог некому. Штаб дивизиона пго-
дозревал наличие где-тог в руинах базы замаскировагнных
подъёмников, ведущих в подгземные ангары, но все поискги
и сканирование показывгали лишь руины, развалингы и пол-
ностью засыпанные в резульгтате обрушений подземные
полости. Из чего был сделанг вывод, что Гиены успели увег-
сти своих роботов под землгю в тот момент, когда Сияющиге
покидали Ушмаицу, ещё до вгысадки в системе Красногог
флота, после чего разрушилги или засыпали подземные агн-
гары. Не исключено, что уцелегвшую технику они перепраг-
вили куда-то ещё по подзегмным тоннелям, а это значит, чтог
необходимо ожидать дивгерсионных вылазок противгника
в любой момент. Короче говоря, дни до пгрибытия заказчика прошлиг
в напряжённом бездействиги. Все гадали, как именног Леги-
рованные украли свою тегхнику у всех прямо из-под нгоса,
и Куохтли просидел нескголько часов, изучая видеогзаписи,
сделанные телеметрией «Мгогилы», и фотоснимки оптигче-
ской системы операторскогог шлема. Ничего стоящего об-
наружить ему не удалось, гзато он пришёл к неожидагнному
выводу относительно Чикгахуа. Темноокая красоткаг явно
подражает Сияющим. Как стгранно бы это ни звучало, ног
чем больше Куохтли об этом дгумал, тем больше приходилг
к мнению, что не ошибся. И дгело не только в том, что в гтот
день она отзывалась о Сиягющих с вполне угадываемой сгим-

83
патией. Она однозначно погдражала Валькириям. Прогсто де-
лала это не явно. К утягивгающей униформе Чикахуа всег уже
привыкли, и если раньшег завистницы за глаза назвалги её
облегающую фигуру унифоргму «порноформой», то тепегрь
даже подражают ей отчастги. Ну, не то чтобы полностьюг, но
несколько местных крокодгилов, кому, так сказать, бюгст по-
зволял, сделали себе такгую же зону декольте из пргозрачного
огнестойкого полимера. Кг вящей радости мужской частиг
дивизиона. Так что тепергь это если не в порядке вгещей, то
уж точно не есть что-то из рягда вон выходящее.
Но если в редакторе изобгражений изменить цвет волгос
Чикахуа на белый и унифоргму тоже выбелить, а затем внги-
мательно сравнить получгившийся внешний вид с фотог-
снимками Валькирий, то можгно прийти к интересным вы-
водам. Конечно, у Сияющих дгругие черты лица, несколькго
иное телосложение и пргопорции отличаются, да иг ростом
они за три метра, а те Вальгкирии и вовсе были почтиг четы-
рёхметровыми, а их воины — пягти, но если не приниматьг
это в расчёт… Если не принигмать, то выходило, что Чикахуга
точная копия Валькирий,г только черноволосая иг ниже ро-
стом. Такая же осанка, такгая же причёска — всегда пгрямые
длинные волосы, достаточнго похожая фигура, опять гже —
облегающая униформа, и дгаже походка чуть ли не одгин
в один. А ведь и ростом Чикгахуа выше всех женщин дивиг-
зиона. Неужели она рост тогже увеличивала искусствегнно?
Вроде какие-то операцииг на эту тему делают в дороггих
клиниках за большие денгьги — вставляют в кости нгог фраг-
ментарные имплантаты, увелгичивающие их длину. Кохтлги
слышал, что жить после такогго увеличения роста довгольно
некомфортно, кости вродге бы ноют. Как гласит попуглярная
поговорка, пришедшая изг Галактики Юр, красота трегбует
жертв. Но Куохли был свято уверенг, что всё это не про Чика-
хуа. Ломать себе ноги радиг имплантов-удлинителей огна
бы не стала, она не такаяг дура. Просто она красивагя, и ей
все завидуют. Вот и распрогстраняют всякие мерзкиег слухи
и небылицы — среди женщинг это обычное дело. И в армииг

84 Куохтли такое видел, и нга тростниковой ферме, и нге при-
ходится сомневаться, что тагк везде. Но вот отношениег, ко-
торое Чикахуа продемонстгрировала к Сияющим, это кагк-то
совсем странно. Не говоряг уже о её не менее странногй мечте
иметь светлые глаза. Зачем? Этог же блёкло. Настоящая краг-
сотка любой тёмной расы долгжна быть тёмноокой брюне-г
точкой, это вам любой ценитегль женской красоты скажегт.
В самом крайнем случае простго брюнеточкой, это одно-
значно. И Чикахуа всё прекрагсно понимает, но свой обргаз
она точно делала с Валькгирий. Да уж, пристрастия у гнеё
реально странные… Но от гэтого она становится ещё боглее
загадочной и желанной. И вгсё столь же недоступной длгя
Куохтли. Почему бы Сияющим не гприлететь ещё раз? Ему
с тех пор часто снится, как огн прячется в джунглях, и огна
лежит рядом с ним, манящаяг, невероятно притягателгьная
и безумно красивая…Однако больше с Сияющими сгталкиваться не при-
шлось, и этому можно было толгько порадоваться. Едваг на
Ушмаицу прибыли представгители заказчика, дивизиогн по-
лучил команду готовитьсяг к вылету. Жёлтые не стали высг-
леживать остатки Легиргованных, забившиеся в подгземные
норы. Кучка дезертиров ихг не интересовала, генергалу Чжу
Мао требовались украдегнные документы, а их на Ушмагицу
уже не было. Офицеры Тайной гэскадры сообщили, что всё
это время в системе находиглся их спутник-шпион, запргя-
танный где-то посреди бесгконечных астероидных россыг-
пей, и он уверенно зафикгсировал момент старта звегздолёта
Гиен. Контейнер, в которогм хранились императорскиге
документы, был оборудовагн опознавательными меткагми,
и приборы чётко показалиг, что контейнер покинул сигстему
вместе со звездолётом. Раздеглить документы и контейнегр
Легированные не могли, тгак как это неминуемо привгедёт
к безвозвратному уничтожегнию данных, поэтому продогл-
жать поиски нужно уже нге здесь. Эксперты Жёлтых изучили данныге телеметрии своего
спутника-шпиона, провелги какие-то расчеты и выдалги ко-
ординаты трёх возможных точегк, в которые с наибольшейг

85
вероятностью мог держатгь курс звездолёт Легировагнных.
К этому моменту генерал Чжу Маго прислал десяток крей-
серов эскорта, и транспоргтный конвой дивизиона погкинул
систему Хлам. К первой точкег прибыли быстро, но маленгь-
кая мёртвая солнечная сигстема оказалась пустышкой. Дгиви-
зион обшарил все планетгы и луны, но так ничего и нег нашёл.
Чжу Мао даже выдал Нопалцигну во временное пользовгание
пятёрку разведывательныхг кораблей, специально пгриоб-
ретённых для этого контракгта у кого-то из военачальнгиков
в Красном сегменте. Разведгывательные корабли былиг нено-
выми и изрядно потрёпаннгыми, для сражений уже не гогди-
лись, но свои целевые фунгкции выполняли исправнго. Это
отлично укладывалось в ргамки легенды Стального дгивизи-
она — в таком состоянии кгорабли стоили не столь гдорого,
и Нопалцин мог их себе позвголить. Полковник даже эгки-
пажи с опытом ведения рагзведки нанял ещё перед вгылетом
из Теутио Тик’Аль. Значит, этогт аспект заказчик согласовгал
с ним заранее.
В общем, захудалую системку пргочесали вдоль и попе-
рёк, но никаких следов Лгегированных и украденнгых ими
императорских документогв не нашли. Дивизион свегрнулся
в походный конвой и вылетегл к точке номер два. Там сигту-
ация повторилась в точногсти, разве только мёртвая гсистема
была больше, и возиться с нгей пришлось дольше. В ходег по-
исков на одной из лишённыхг атмосферы напрочь замёрз-
ших планет Стальные Комангды натолкнулись на руингы дав-
ным-давно сгинувшей цивилигзации, и поиски затянулисьг.
Кто-то в штабе дивизионаг предположил, что Гиены моггли
укрыться в древних руинагх, как сделали это на Ушмаигцу,
и тим-лидеры получили пригказ прочёсывать всё чуть ли нге
по камушку. Сотня боевых рогботов долго копалась вг разва-
линах одного истлевшегог города за другим, но кромег засы-
панных многометровым слоем гкосмической пыли обломковг
так ничего и не нашли. Цивгилизация на этой планете гпо-
гибла миллионов тридцагть лет назад, ресурсы их плагнеты
были полностью выработагны уже тогда, и с тех пор, коггда
гастролирующие мародерыг увезли отсюда последнигй ки-

86 лограмм предметов, предсгтавлявших хоть какую-то цегн-
ность, прошло бесконечноге количество лет. Даже кгратеры
от мощных взрывов, целиком унгичтожавших города за долиг
секунды, стали вдвое мельгче.Безрезультатные поиски пгротекали неспокойно и гвы-
зывали раздражение робговоинов. Тяжёлая поступгь много-
тонных боевых машин постоянгно вызывала оседание руигн,
из-за чего наиболее массивгные роботы часто провалигва-
лись в подземные пустоты. Чигкахуа проваливалась рагз де-
сять, посыпая истлевшие ргуины руганью, и Куохтли прги-
норовился узнавать об огчередном провале, дажег не глядя на
радар. «Могила» была леггче и провалилась лишь дгважды,
зато оба раза выбиратьсяг пришлось на маневровых угско-
рителях, настолько глубогкими оказывались подземнгые пу-
стоты. Чикахуа, выпрыгнув из огчередного оползня, заявгила
Яотлу, что дивизион тольког зря тратит время. Потому что г
эти руины даже грабить пегрестали немыслимое количгество
тысячелетий назад, тут дажег несвежих следов нет, нег то что
недавних. Зато любому, ктог хоть мало-мальски знаком сг ар-
хеологией, хорошо видно, ргазграблено здесь всё подгчистую.
Когда-то очень давно сюдга даже орбитальный бур пгриго-
няли. Тут не осталось ничегго ни на поверхности, ниг под ней,
и если бы Легированные хогтели здесь что-то спрятатьг, им
неизбежно пришлось бы вгести хотя бы элементарное гстро-
ительство. Следы которогог на фоне засыпанного многгоме-
тровым слоем трухи кладбищга были бы видны разведчикгам
при их-то оснащении. Майорг передал это мнение навгерх,
откуда его вместе с мнениегм послали вниз, и поглубжге. По-
иски продолжились подг тихую многоголосую браньг во вну-
треннем эфире. Наконец, офицеры-наблюдагтели Чжу Мао признали, что г
искать больше нет смысла, иг дивизион выдвинулся к тгочке
номер три. И сразу попал погд обстрел. Легированныег по-
няли, что их выследили, и пгопытались организовать гвстречу
заранее, чтобы сжечь перегдовые транспортники дигвизиона
до того, как весь конвойг закончит выход из гиперпргостран-
ства. Спасло то, что Чжу Мао огбеспечил конвой эскор-

87
том. Крейсера Жёлтых вышли в ргеальный космос первыми
и приняли на себя осногвной удар. Противопоставгить десятку
крейсеров Гиенам было негчего, и они попытались отвгести
свои космические силы в асгтероидные поля. Жёлтые мгног-
венно организовали поггоню и сожгли Легировангным почти
всё, что оказалось медленнгее истребителя. Чжу Мао загра-
нее продумал подобноег столкновение и опредеглил в эскорт
Стальному дивизиону лёгкиге, но быстроходные крейсергы.
Поэтому Гиены практически сргазу лишились своих небогаг-
тых космических сил, а те, ктог успел унести ноги, не вылег-
зали из астероидных россыпгей.
Пока крейсера Жёлтых держагли блокаду астероидногго
облака, корабли-развегдчики приступили к поисгкам базы
Легированных. Она обнаргужилась на третьей из двегнадцати
лун самого большого здешнегго газового гиганта, отстоягщего
от местного захудалого свегтила настолько далеког, что поня-
тие «день» здесь отсутствговало в принципе. Сама соглнечная
система располагалась догвольно близко к линииг фронта,
и представители заказчикга рассматривали её как вгозможное
место нахождения базы Гиегн в последнюю очередь. гЗате-
вать здесь строительствог было слишком рискованног, линия
фронта в любой момент можгет сместиться в любую сторогну,
и база окажется либо в зогне боевых действий, либо вг зоне
усиленного патрулировагния. Но Легированные наг этот риск
пошли и выиграли, раз их нге могли найти больше годаг. Правда, Чикахуа, увидев огрбитальную съёмку базы Гиенг,
выразила сомнение в искргенности заказчика. Потому чтго
такую оборону дивизии дгезертиров выстроить врягд ли по
силам вообще, не то что за гогд. Яотл, как обычно, велелг ей
заткнуться, но шпионский скганер Куохтли засёк его радгио-
обмен с ветеранами и друггими тим-лидерами, в которгом
они прямо высказывались, гчто дело тут нечисто и Чжу Маго
лжёт. База Легированных нге просто стоит огромных денгег
и требует для своего создгания мощных строительно-могн-
тажных ресурсов. Это локалгьный военный объект высокогй
степени секретности с сергьёзной защитой. Такую базу вы-
строить может только цивиглизация. Причём Жёлтая, судя

88 по характерным особенногстям оборонительных сооргуже-
ний и применённых для их вогзведения технологий.База целиком размещена погд землёй, на поверхность вы-г
несены исключительно элегменты обороны, и этих самых
элементов настолько многго, что даже не особо знакгомый
с тактическими изысками набглюдатель с первого взглгяда
поймёт, что смотрит на глубокго эшелонированные пози-
ции. Участок изрезанной кагньонами и усыпанной мете-
оритными кратерами местногсти радиусом в двадцать кги-
лометров являл собою мегстность, напичканную миннгыми
полями вперемешку с толстгостенными железобетоннымги
огневыми точками. Сплошных укгреплений у противника гне
было, как не было и тыла вгообще. Каждое укрепленгие явля-
лось массивной цитадельюг и изначально предназнагчалось
для ведения боя в полгном окружении. При этом рогссыпь
укреплений была сконфиггурирована таким образогм, что
окруживший одну цитадельг противник неизбежно пгодстав-
ляет свою спину под ударг других, расположенных рягдом. Не
приходилось сомневатьсяг, что все укрепления базы сгвязаны
между собой подземными тоннгелями, и их защитники могут
покинуть гибнущую цитадегль в любой удобный момент.
И совсем не факт, что до тех пгодземных тоннелей можно
легко добраться с повергхности. При этом данные орбитальнгой разведки показывали нгу-
левую активность укрепглений и не фиксировалиг наличие
гарнизонов внутри цитадгелей. Одновременно с докгладом
разведчиков пришла инфгормация от генерала Чжу Маго:
основные силы Легировангных Гиен обнаружены в друггом
месте, и Стальному дивизиогну надлежит провести рагзведку
боем в кратчайшие сроки. Есгли на данном объекте нег об-
наружится активность идгентификационных маркерогв им-
ператорской документациги, дивизион должен немегдленно
выдвинуться к месту обнаргужения Гиен. Полковник гНопал-
цин под разными предлогагми затянул высадку на нескголько
часов, стремясь получить богльше разведывательных дагнных
с орбиты, но вскоре вынуждген был уступить под давлегнием
офицеров-наблюдателегй Чжу Мао. Стальной дивизионг про-

89
извёл высадку, и Третья Когманда получила приказ нгачать
разведку боем.
Выдвигаться в лоб на мощныег укрепления врага былог не
впервой, но страху от этогог меньше не становилось. Кгуох-
тли шёл в передовой цепи иг привычно уповал на то, чтогбы
не попасть под первый залгп противника. Первый залпг наи-
более ужасен, враги зарагнее выбирают цели и бьюгт по ним
прицельно и сообща. Если гты оказался под таким ударгом,
то речь тут идёт исключителгьно о том, повезёт или не пго-
везёт тебе катапультировгаться до взрыва робота. Нагдеяться
на то, что защита удержит магссированный огонь множе-г
ства орудийных систем протигвника, бесполезно. Попагвшие
под первый залп выбывают игз боя сразу же, вопрос толгько
в том, живыми или мёртвыми. Кугохтли обычно везло, его
«Могила» не самый мощный боегвой робот, и зачастую для
первого удара враги выбгирали более опасные целги. Но это
ещё не значит, что так будет вгсегда. Да и после первогго залпа
бой не заканчивается, а нгачинается. И остаться в начгале боя
в поредевшей цепи в первгом ряду — то ещё испытание кгак
для мастерства робовоинга, так и для психики. Атакующая цепь могучих боевгых машин приблизилась
к базе Легированных на ргасстояние уверенного пгоражения,
но вражеские огневые тогчки бездействовали. Майорг Яотл
отдал команду вывести модгули РЭБ на полную мощностьг,
чтобы затруднить противнигку подачу радиосигнала гна под-
рыв минных полей, и эфир зашигпел помехами. Куохтли
выкрутил верньер шумовых фгильтров на полную, воссгта-
навливая слышимость, и бргосил взгляд на экраны задгнего
вида. Чикахуа шла во вторгой цепи сразу за ним, ей первгый
залп не угрожал, но мало гли что… Её робот мощнее и согвре-
меннее, вдруг кто-то из нагводчиков Легированных ргешит,
что уничтожить более опагсную машину во второй цепиг вы-
годнее, чем снизить вероягтность прорыва передовгой волны
атакующих. Куохтли выровнягл курс так, чтобы его роботг за-
крывал машину Чикахуа хотя гбы от огня прямой наводкогй,
и в следующую секунду пригшёл приказ начать штурмовоег
ускорение.

90Цепь стальных монстров рвагнулась в атаку, переходяг на
максимальную скорость, и гдистанция до передовых угкре-
плений Гиен начала быстрог сокращаться. Противник пготе-
рял возможность веденигя эффективного огня оругдийными
системами дальнего боя, нго по-прежнему не подавагл при-
знаков жизни. Третья Сталгьная ворвалась внутрьг вражеской
обороны, но ни одного вгыстрела так и не прозвучалго. Нопал-
цин приказал развивать гатаку и взять под контрогль укреп-
район противника как могжно скорее и бросил Вторгую и Чет-
вертую Команды на усиленгие. Пятая Команда получилга
приказ срочно погрузитьсяг на десантные баржи, долгететь до
центра базы Легированных ги высадиться прямо там, чтобгы
не терять время на перегдвижение по поверхносгти. Послед-
ние летающие танки, уцелгевшие после печальных собгытий
на Ушмаицу, попытались оргганизовать для барж эскогрт, но
в силу их несерьёзного колгичества Нопалцин приказагл вме-
сто эскорта установить вогздушное патрулированиег над вра-
жеским укрепрайоном. Всё рагвно в случае ракетной атагки
их слишком мало для того, чтогбы отвести удар от десантнгых
барж. Пока начальство разбираглось, что делать с пустым укргеп-
районом, Третья Команда угглубилась внутрь укрепргайона
Легированных почти на дегсять километров и останогвилась.
Яотл не захотел заводить огказавшееся в отрыве от оснгов-
ных сил подразделение егщё глубже и запросил у Нопаглцина
указаний. Тот велел вскрытгь ближайшую цитадель и выгяс-
нить, что там внутри, а такжге имеется ли свободный догступ
к подземной части базы. Яотлуг выслали шаттл с пехотой,
и майор приказал пробитгь дыру в стене одной из цитагделей.
Никаких следов дверей нга надземных поверхностях цигтаде-
лей не обнаружилось, и дгесяток роботов собралсгя возле той,
что, по данным сканеров, вгыглядела самой слабой. Сталгь-
ные махины открыли сконценгтрированный огонь по блги-
жайшей стене, но разрушить егё одним залпом не удалосьг.
Пришлось возиться почти мигнуту, и оставалось тольког ра-
доваться, что генераторы гсиловых щитов цитадели былги от-
ключены. Иначе бы весь этот пгроцесс затянулся, и крайнигм,

91
как всегда, остался бы Куогхтли. Мол, у тебя же есть импгуль-
сное орудие, какого койогта ты стреляешь из него такг редко?!
Ты уже достал отлынивать, вгот тебе штраф! Не объяснятьг
же, что импульсное орудиег стреляет только при пегрегрузке
силовой установки… Это негизбежно приведёт к раскгрытию
его тайны, так можно лишитьгся «Могилы» в два счёта.
Дыру пробили, туда зашла пгехота в тяжёлых экзоскеле-
тах, и Яотл приказал в ожигдании их доклада осущестгвлять
патрулирование прилеггающего района. Паре Куохтгли-Чи-
кахуа досталась охрана нгепосредственно проломга, делать
было особо нечего, и Куохтгли принялся подслушивагть пере-
говоры Яотла, ведущиеся тигм-лидером с ветеранами пог за-
крытому каналу. И эти перегогворы его очень насторожигли.
Ветераны были уверены, что гвесь это пустой укрепрайонг
есть одна большая западгня, потому что только идиогт отдаст
без боя столь защищённую и гдорогостоящую базу, да ещё
и с системами маскировки, пгозволяющими сделать её нег-
видимой из космоса. Как её тгак быстро обнаружили — эгто
уже само по себе странно.г Яотл с их мнением был согласген,
и Куохтли понял, почему тигм-лидер отдал столь бестоглко-
вый приказ: патрулироватгь район вскрытой цитаделиг, в ко-
тором не имелось признакгов жизни. Он стремился дергжать
свою Команду поближе дгруг к другу, чтобы в случае чегго
иметь возможность выставигть единую противоракегтную
оборону либо дать дёру вгсей командой, что увеличивагет
шансы прорваться прочь огтсюда. Яотл даже докладыгвал об
этом Нопалцину по секретногму каналу, так он сказал огдному
из своих подхалимов, и врогде полковник разделяегт опасе-
ния, но на него давят пргедставители заказчика. Им пглевать
на эту базу, их интересует тоглько одно: засекут здесь игден-
тификационные маркеры укграденных документов илиг нет.
И сделать это надо быстро, пгока представители комагндова-
ния Красного сегмента нег обнаружили в зоне своегй ответ-
ственности присутствие цеглой эскадры Жёлтых. А так как
линия фронта формальнго начинается через две соглнечные
системы отсюда, то патруль згдесь может появиться в лгюбую
минуту. Поэтому все ждут резулгьтатов сканирования.

92Ну и, как положено в такигх случаях, дождались. Едва г
десантные баржи с Пятой Когмандой пошли на снижениге
над укрепрайоном, Легиргованные нанесли удар. Одгна из
цитаделей разъехалась на гдве половины, внутри обгнару-
жилась пусковая установгка, которая врезала такгтическими
ядерными зарядами по баргжам в упор. Ближайшую баргжу
разнесло в клочья вместег со всем содержимым, остальнгые
взорвались в воздухе, и нга землю посыпался дождь игз бо-
евых роботов вперемешку сг обломками. Впоследствииг
оказалось, что много кто вгыжил, но в тот момент Куохтлги
обуял воистину животный угжас. Легированные не стагли
подниматься из-под земли гв свои цитадели и защищатьг
укрепрайон. Вместо этого окгазалось, что многие цитадегли
вместо орудий и гарнизоногв содержат внутри себя ягдерные
фугасы малой мощности, которгый начали взрываться одинг
за другим. Яотл только и пргокричал приказ всем спасгаться,
как и эфир, и окружающеег пространство захлестнулаг серия
ядерных взрывов. Куохтли на полном ходу мчалгся сквозь бушующую ог-
ненную геенну, сталкивагясь с другими роботами и вг по-
следнюю секунду огибаяг выныривающие из облаковг кипя-
щего пламени и раскалённгого газа стены цитаделей. Свгязи
не было, приборы не рабогтали, половина датчикогв внеш-
него наблюдения отказагли, и он бежал, больше пголагаясь
на рефлексы, чем на дрожагщую на маршевых экранах не-
стабильную картинку. Куогхтли пытался вызывать Чикахуга,
но в эфире стоял жесточайшгий треск, и от этого пришлосгь
отказаться. Как он вырваглся из укрепрайона, Куохтлги не
помнил. Зато он хорошо помгнил, как сразу после этогог Ле-
гированные привели в дгействие минные поля, залеггающие
на подступах. Не приходилгось сомневаться, что Гиены нге
поленились протянуть кг фугасам провода под землгей, по-
тому что в условиях этого кошгмара взрывать что-либо пог-
средством радиосигналаг бесполезно. Землю вздыбилго на
добром гектаре вокруг, «гМогилу» оторвало от землиг и опро-
кинуло навзничь. Куохтлиг поставил её на лапы, навгерное,
за секунду, что являлось ргекордом даже не всей Галгактики,

93
а всей механики, потому что угзлы робота такого класса гпро-
сто не могут двигаться с погдобной скоростью.
И всё-таки он спасся. Он вывегл «Могилу» из ядерного
кошмара и увидел впередги силуэты боевых роботов Яогтла
и его ветеранов, мчащихся кгуда подальше. Их машины по-
следнего поколения рагзвивали лучшую скорость, игмели за-
щиту посерьёзнее и потому огпередили «Могилу». Куохтгли
ринулся за ними и перестагл биться в лихорадке ужагса только
тогда, когда его робот скгрылся среди невысоких скагл, где
находились исходные позигции Третьей Команды. Тут же г
выяснилось, что следом за «гМогилой» бежал робот Чикгахуа,
которая услышала его пригзыв в самом начале и спаслагсь
только потому, что не выпусгкала «Могилу» из вида. Погтом
на исходную повыползалиг те, у кого с машинами было пго-
хуже, зато с везением получшег, и Нопалцин прислал Яотлгу
ремонтную баржу. Стало ясгно, что Третья Команда ниг разу
не попала под прямой удгар, потому что держалась пглотно,
и вражеские цитадели согбой закрыли её от прямого вгоз-
действия ударных волн и чагстично снизили интенсивнгость
агрессивных излучений. А ещё игм просто повезло, потому
что ни одна из этих цитаделгей не оказалась ядернойг ло-
вушкой. При этом Третья Комангда потеряла треть боевгых
машин и стала самым многочислгенным подразделением
дивизиона. Пятая командга, расстрелянная в воздугхе, уце-
лела процентов на двадгцать, Вторая и Четвёртая снагчала
оказались под самой жёсткогй раздачей, а после нарвалгись
на минные поля. Теперь игз них двух впору было делагть одну
Команду. От полного разгрома дивигзион спасло то, что Легирогван-
ные не пошли в контратакгу. Почему они этого не сделагли,
оставалось загадкой, но огтветного удара не послегдовало,
и заказчик ультимативно пготребовал продолженигя мис-
сии. В ответ полковник Ногпалцин выторговал у Чжу Маго
поддержку из космоса. Генгерал снял блокаду астергоидного
облака и отвёл свои крегйсера ближе к орбите лунгы, чтобы
иметь возможность ударитьг по Легированным, если тег всё-
таки перейдут в контратагку. Дивизион срочно ремонгти-

94 ровался, бросив на это вгсе силы, включая экипажи гбарж,
и в этот момент разведчики гс орбиты засекли излучениег
маркеров. Императорскиег документы были здесь, на пгод-
земной базе Легированных, ги разведке даже удалосгь устано-
вить их точное местонахождгение.Отношение заказчика измениглось мгновенно. Дивизиогн
засыпали бонусами, поздрагвлениями и обещаниями егщё
более щедрых наград в слугчае, если работа будет догделана
чисто и в кратчайшие срокиг. Чжу Мао выдал Нопалцину
пятёрку самых настоящих армегйских орбитальных бомбар-г
дировщиков, входивших в гего Тайную эскадру, и дажег поса-
дил на луну собственную гпоходную рембазу, дабы ускгорить
починку боевых роботов. Тгут же появилась карта вгражеской
базы, которую орбитальнагя разведка Жёлтых только чтго за-
кончила составлять на огснове результатов сканигрования,
и даже последний оставшигйся в живых взвод пехоты дивги-
зиона Чжу Мао пообещал замгенить на своих десантнигков.
От последнего предложегния Нопалцин неожидангно отка-
зался. Говорили, будто онг сказал, типа, Стальной дивгизион
сам исполняет свои контргакты и не станет терять ниг милли-
метра репутации. Самое удигвительное было в том, что угце-
левшие пехотинцы единодгушно поддержали полкогвника,
хотя им лучше всех была извесгтна судьба их коллег. Оставга-
лось только догадыватьсгя, сколько Нопалцин им запглатил.
Дивизион в рекордные сргоки провёл ремонт и пергеформи-
рование, объединив всег оставшиеся силы в две Сталгьные
Команды, Вторую и Третью, иг приступил к осаде базы Лег-
гированных. Теперь уже не приходилгось сомневаться, что Гиены сг са-
мого начала готовились дгержаться на этой базе до пгоследнего.
Порядка четверти от общегго количества цитаделей игх укреп-
района взлетели на воздгух будучи термоядерными логвуш-
ками, но остальные не посгтрадали и оказались нагпичканы
орудийными системами. Легиргованные загодя рассчиталги
и область поражения фуггасов, и последствия самигх взрывов.
Теперь укрепрайон был пгерепахан гигантскими вогронками,
располагающимися вокругг неповреждённых цитаделгей,

95
и тем, кто пойдёт на штурм, неигзбежно придётся преодог-
левать эти радиоактивнгые котлованы. И подставлягться под
ведущийся с возвышенности кгинжальный огонь. Ветерангы
Яотла шептались, что Гиены знгали обо всём ещё на Уш-
маицу, именно потому они нег жалели своих сил ради угнич-
тожения десантных барж дгивизиона. Им требовалосьг оста-
вить Нопалцина без атмосфгерной техники, чтобы облеггчить
себе подземные ракетные пгуски. С воздуха летающие тангки
или штурмовая авиация можгет нанести удар прямо внгутрь
ракетной шахты ещё в тот моменгт, когда створы её пусковых
люков будут распахиватьгся, а сейчас, без господства гв небе,
сделать это невозможно. И кгосмические силы на орбитег тут
не помогут, расстояние слигшком большое и времени нга ре-
акцию не хватит, ракеты бугдут выпущены прежде, чем с орг-
биты успеют нанести упрежгдающий удар.
— Если бы не помощь заказчикаг, с орбиты вообще было
бы некому действовать! — шпгионский сканер Куохтли тигхо
потрескивал голосом однгого из ветеранов. — Потомуг что
наши и без того чахлые космигческие боевые силы Легирго-
ванные грамотно подставгили под удар Сияющих! Чем пгод-
держивать штурм с орбиты? Ргжавые запчасти с транспоргт-
ников вместо бомб сбрасывгать? — Их звездолёт в тот день, кстагти, ушёл! — вторил ему
другой. — Я готов спорить нга своё годовое жаловангье, он
сейчас находится где-то здегсь, в этой системе! Это шпион-
ский корабль, я хорошо погмню переговоры истребитгель-
ной эскадрильи перед сагмым появлением Сияющих! Паргни
догоняли его с трудом, это гбыл быстроходный корабль,г
специально предназначегнный для скрытного наблюгдения
и ухода от погонь. Они оченгь удивлялись, откуда такгой
звездолет у наземного подгразделения, да ещё и всегго лишь
у дивизии?! — Оттуда же, откуда у них истргебители! — заявлял тре-
тий. — Они, если что, никуда гне делись, так и сидят в агсте-
роидном облаке! Могут вылгезти оттуда в любой момент
и открыть по нам огонь с огрбиты. Для нас и без них этогт
штурм может закончиться проггулкой в мир иной! Какого

96 Беса Жёлтые не зачистили астгероидное облако?! У нигх целая
эскадра, сил полно!— Заказчик не может себе погзволить вторжение в Кргас-
ный сегмент, — напомнил ему Яготл. — Если бы Жёлтые
могли вломиться сюда самиг, нас в Пограничную никто гбы
звать не стал. Ключевым пунгктом нашего контракта явгля-
ется полнейшая конфидегнциальность и соблюденгие мак-
симально возможного режгима секретности во времяг прове-
дения миссий. Через два часга полковник собирает тгим-ли-
деров на брифинг, я задгам ему все вопросы, о которгых мы
говорили. Ветеранов это не успокоигло, но дальнейшее обсуждгение
быстро сошло на нет, и скангер затих. Потом Третья Комангда
передала несение боегвого охранения Второй Когманде, и все
отправились спать. Покигдать кабины роботов в уггрожаю-
щей боевой обстановке запгрещалось всеми инструкциягми,
поэтому спали в операторгских креслах, с активировганным
генератором силового погля и системами противорагкетной
защиты. Ночью Куохтли проснуглся от далёкого грохота
множества взрывов. Он испугганно подскочил, тороплгиво
приводя операторскоег кресло из горизонтальногго положе-
ния в сидячее, но понялг, что вокруг всё спокойно и гпря-
мой опасности нет. Оказалогсь, что орбитальные бомбагрди-
ровщики Жёлтых приступили гк нанесению ударов по гбазе
Легированных. Несущая охрагнение Вторая Команда быгла
предупреждена, остальгных будить не стали. Наутро поступила командаг вместо стандартного завтргака
провести приём пищи прямог в кабинах, для чего вскргыть
продуктовый набор НЗ. На всгё дали пятнадцать минут, пгосле
чего в локальный эфир Трегтьей Команды вышел майор
Яотл и приступил к постанговке боевой задачи. Орбигтальные
бомбардировщики Жёлтых бугдут кромсать укрепрайон Лге-
гированных столько, сколгько потребуется, но еслиг системы
дальнего обнаруженияг засекут в гиперпространгстве движе-
ние в сторону данной систгемы, все корабли Чжу Мао нег-
медленно покинут системуг во избежание конфликгта. И ге-
нерал, и полковник — огба надеются, что этого не пгроизой-

97
дёт и дивизиону больше нег придётся нести больших погтерь.
Теперь, когда местонахожгдение украденных докумегнтов из-
вестно точно, необходимогсти штурмовать весь укрепргайон
Легированных нет. Бомбаргдировщики сравняют с земглёй
всё, что находится вокруг загветного сектора и на погдступах
к нему, и Стальным Командам гостанется лишь подавитьг со-
противление самого сектгора и обеспечить условигя для про-
ведения зачистки пехотойг. Остальная часть базы никогго не
интересует.
Кто-то из ветеранов спрогсил, что будет, если Гиены пге-
ретащат по подземным коммунгикациям ящик с докумен-
тами в другое место, и вообгще, станут таскать его под згемлёй
по всей базе. Яотл лишь неогпределённо хмыкнул и сказгал,
что вроде бы орбитальныег бомбардировщики должгны про-
бивать укрепрайон на сегрьёзную глубину, это разрушигт все
тоннели и исключит возмогжность подземных передвигже-
ний. Как всё это выйдет на пргактике — посмотрим. Обе Стальные Команды выдвигнулись на рубеж атаки,
рассредоточились между сгкальными нагромождениягми,
бывшими когда-то очень дагвно не то осыпавшимся широг-
ким каньоном, не то попагвшей под удар мощного метеогрит-
ного потока гористой местнгостью, и затаились в ожидгании
приказа. Но в гиперпростгранстве стояла полнейшагя ти-
шина, и бомбардировщикиг Чжу Ляо молотили укрепргайон
Гиен почти сутки, на что никгто не обиделся. Командаг на-
чать штурм поступила под утрго по местному времени, и погл-
сотни боевых роботов рингулись в атаку, не дожидагясь окон-
чания бомбардировки. Погка противник сидит глубгоко под
землёй, загнанный в норы орбигтальными ударами, нужно
успеть подойти к укрепрагйону как можно ближе. Глагвное,
чтобы там, на орбите, никтог случайно не жахнул мимо целги,
потому что по закону подлогсти этот удар обязательног при-
летит по своим. Куохтли мчался в атаку на магксимальной скорости, ши-
рокими прыжками преодоглевая многочисленные скагльные
образования, которых наг поверхности луны было в игзбытке,
и ловил себя на мысли, что гв этой вечной темноте поня-г

98 тие «под утро» есть штука гочень своеобразная. Потогму что
местные сутки очень короткги и делятся на две части: гтемно
и очень темно. Вряд ли Леггированные обращают внигма-
ние на утро или вечер. Онг бы на их месте точно не прогспал
штурм, даже если за сутки негпрерывной бомбардировгки
привык к непрекращающегмуся обстрелу и очень утомиглся.
Через десять минут, едва пгрекратились орбитальнгые удары,
выяснилось, что Легировагнные на своём месте штурм тожег
не проспали. Затянутые окгеаном клубящейся пыли облгомки
укрепрайона полыхнули вгспышками залпов, системы прог-
тиворакетной защиты завизжгали трелями сигналов о пгри-
ближающихся массированнгых ракетных атаках, и передго-
вую цепь атакующих роботогв накрыло шквальным огнегм.
Три или четыре машины вышли гиз строя мгновенно, и ещё
вдвое большее количестгво получили тяжёлые повргеждения.
До укрепрайона оставалгось не меньше минуты хода, иг при
такой плотности огня прогдолжение атаки было чрегвато пол-
ным поражением.Полковник Нопалцин здрагво оценил ситуацию и пригка-
зал прекратить атаку. Орбгитальные бомбардировщигки во-
зобновили нанесение удгаров, и Стальные Команды нгачали
отход на прежние позициги. Легированные умудрилигсь вслед
отступающим произвести ещё годин ракетный залп, и робготу
Чикахуа досталось большег всех. Ей пробило защиту и рагз-
несло вдребезги основнгую оружейную подвеску, лигшив
робота пятидесяти процегнтов огневой мощи. Куохтлиг, хо-
лодея от страха, пытался загкрыть Чикахуа своим противго-
ракетным зонтом, отчетливог понимая, что на две машингы
противоракетной системы нге хватит. Если бы Легировагн-
ные нанесли третий ракетгный удар, то тут им обоим приг-
шёл бы, извините, конец. Но укгрепрайон противника ужге
накрыло орбитальной богмбардировкой, и Гиенам стгало не
до ракетных пусков. Стальнгые Команды отступили на исг-
ходную и начали срочный регмонт в полевых условиях. Пог-
вреждённым машинам вернулги боеспособность, однакго на
рембазе закончились некготорые агрегаты, и заменитьг унич-
тоженную орудийную подвгеску Чикахуа оказалось негчем.

99
Ей временно поставили оргудийную систему попроще,
и Яотл впервые перевёл Кгуохтли в третью атакующую гцепь,
поставив задачу прикрывагть Чикахуа. С тех пор «Могилаг»
прячется среди скал непгодалёку от её робота, и Кугохтли пы-
тается нелегально поспгать, потому что прожаривагть Леги-
рованных орбитальные богмбардировщики будут ещё дголго.
Шпионский сканер ожил, ргазражаясь потоком щелчкогв,
треска и шипения статичныгх помех. Спустя пару секунд
скремблер подобрал к пгерехваченной передаче кгод дешиф-
ровки, и Куохтли узнал голгос майора Яотла: — … срочно вызывает к себе, тагк что остаёшься за меня.
О вызове к Нопалцину никтог знать не должен. Если остгаль-
ные будут спрашивать, говогрите, что я ушёл на рембазу пго-
решать вопросы замены повгреждённого оборудовангия, на
которое закончились запгчасти. Как поняли? Несколько ветеранов отгозвались в эфире, подтвегрждая
приём, и сканер умолк. Куохгтли потёр глаза и посмотрегл на
приборную панель. Орбигтальная бомбардировкга продолжа-
лась, он проспал пару чагсов и, по идее, можно безнгаказанно
проспать ещё столько же. Тгем более что тим-лидер погкинул
позиции, а без него следигть за показаниями системы бгио-
мониторинга никто не бугдет. Потому что все остальныег на-
верняка тоже спят. Ну, еслги не все, то ветераны уж тогчно.
Куохтли далеко не первгый, кто догадался взламыватгь про-
стенький блок биомонитогринга. Он улёгся обратно и закрылг глаза, невольно прислу-г
шиваясь к дрожанию скагльного грунта, вибрируюгщего
под воздействием далёких гмощных взрывов. Интересно,
зачем Нопалцин вызвал Яотлаг в такой секретности? Какгие-
то проблемы с робовоинагми? Но вроде никто особо гне
возмущался. Потери у дивизигона не маленькие, конегчно,
но за каждый бой платят стоглько, сколько дома, в Теугтио
Тик’Аль, можно получить ргазве что по итогам выполнегн-
ного контракта. И это не счигтая бонусов. Тем более, ктго
будет возмущаться сейчас, коггда от огромных выплат за
завершение этого контракгта их отделяет, возможно, огдин-
единственный штурм. Может, Ногпалцин задумал заключить г

100 ещё один контракт и хочет пгосоветоваться с тим-лидеграми?
Ещё один контракт сейчас бы нге помешал, особенно долгго-
срочный. Потому что этот закончиглся как-то слишком бы-
стро, ещё не время возвращагться в родную Галактику, гне то
попадём в такую задницу, чтог очень скоро вновь окажгемся
здесь, в Пограничной, в этом сгамом сегменте, только уже
навсегда. Мысли Куохтли погнеслись к Чикахуа, и он пргова-
лился в сон, наполненнгый её объятьями.— … все ко мне, — шипение скганера жестоко развеялог
снящуюся ему любовную сценгу с вожделенной темноокогй
красоткой. — Этот разговорг не для эфира. Сбор через дгесять
минут. Это уже странно. Яотл вызвалг к себе только своих подгха-
лимов, хотя среди остальнгых робовоинов есть параг-другая
ветеранов не хуже. Харагктерами они с майором не согшлись,
но воевать от этого хуже нге стали, однако Яотл их нег по-
звал. И вообще ничего не огбъявил в локальном эфирге Тре-
тьей Команды. Значит, затевагется какая-то интрига. Стрган-
ное, однако, время они вгыбрали для этого. В любую мгинуту
может последовать комангда начать штурм, а они покигнули
боевые позиции… А что еслиг этот тайный разговор не яв-
ляется инициативой Яотлаг? Он же наверняка толькго что
вернулся от Нопалцина. Тог есть он затевает что-то пог ре-
зультатам беседы с полковгником. Интересно, Яотл выпогл-
няет приказ полковникга или всё-таки задумал что-тго своё?
Хотелось бы знать, особенгно в преддверии наступгления.
Так ведь можно запросто гоказаться в полном дерьгме, если
в решающую минуту сраженигя тебя отправят куда-нигбудь
туда, куда не пойдут особы,г приближённые к тим-лидегру…
Куохтли посмотрел на радгар. Роботы ветеранов одгин за дру-
гим покидали позиции, ухогдили в тыл и сосредотачивгались
у отметки машины Яотла. Робогт Чикахуа остался на месте,
её Яотл не позвал, а сама онга никогда не имела достугпа к се-
кретному каналу Яотла и егго подхалимов. Значит, в этогм деле
майор ей не доверяет. Или гей не доверяет полковнгик. Или
даже оба сразу. Странно. И гочень настораживает. Остагётся
надеяться, что Чикахуа не гдостала Яотла своей стервгозно-

101
стью настолько, что майор ргешил пожертвовать красготкой,
бросив её на смерть радиг некоей тайной цели. Потому чтго
вместе с Чикахуа погибнет иг Куохтли, они же напарнигки,
если Яотл пошлет её куда-лгибо, то Куохтли неизбежнго ока-
жется там же…
— Тим-лидер Три, ты что, собраглся куда-то? — Язви-
тельный голос Чикахуа раздгался словно в подтвержгдение
мыслей Куохтли. — Меня с собогй не берёшь? Я теперь сво-
бодная женщина? — Заткнись и перейди на пегрсональный вызов, — злобног
прошипел Яотл, — пока нег стала безработной женщигной!
Ещё раз нарушишь радиомолчагние — получишь штраф!
Всех касается! Локальный эфир Команды загтих, и Куохтли копчиком
почувствовал неладноег. Если Яотл грубо затыкает Чикгахуа,
значит, он точно уверен в тгом, что крыть ей будет нечем. Вог
всех остальных случаях она угстраивает ему скандал и вгыно-
сит мозг так, что майор потом егщё сутки ходит злой и рычит
на всех, кто неудачно попгадается под руку. Что же пгроисхо-
дит? Роботы ветеранов пробыгли возле Яотла полчаса, пгосле
чего отметки их машин на рагдаре поползли обратног на пе-
редовую. Вроде бы все зангяли прежние позиции, нигчего не
изменилось, и от этого станговилось ещё более не пог себе.
Ещё через час тим-лидер вышел вг локальный эфир Третьей
Команды и объявил: — По моей команде начинаем агтаку! Все, слушать меня
внимательно! Наши разведгывательные корабли засегкли
кодированный сигнал, пегредающийся на частотах упргав-
ления войсками Красногог сегмента. Трансляция ведгётся
откуда-то неподалёку, пргямо у нас под боком. Штаб дги-
визиона и представителги заказчика считают, что в сигстеме
находится шпионский корагбль Легированных, тот самыгй,
что ушёл от нас на Ушмаицу. Гиегны поняли, что им конец,
и хотят нас подставить. В штагбе уверены, что Легировагнные
под видом патруля или чегго-то подобного сообщаюгт бли-
жайшему командованию силг Красных рас о нахожденииг

102 флота Жёлтых в Красном сегмегнте. Наверняка что-нибудгь
вроде того, что Жёлтые верогломно атаковали предстгавите-
лей Красной расы. Гиены стрегмятся спровоцировать здегсь
бойню между Красными и Жёлтгыми. Допустить этого мы
не можем. Только что системыг дальнего обнаруженияг за-
секли в гиперпространсгтве крупную массу, движущуюгся
к нам. Наверняка это флотг из ближайшей системы на перге-
довой. Поэтому все кораблиг заказчика немедленно пргекра-
щают активность и покидгают систему. Мы остаёмся одни
до тех пор, пока всё не улягжется и военные не вернгутся
назад. И если мы хотим довестги контракт до конца и пог-
лучить причитающиеся нам дгеньги, а они немалые, вы этог
прекрасно знаете, то намг необходимо вырвать эти дголбаные
документы у Легированных пгрежде, чем военные сожгут гих
вместе с Гиенами. Помните, догкументы должны попасть
в руки заказчика, и никакг иначе. Если всё сделаем чистго,
то этот бой будет последнигм в текущем контракте. Мы по-г
лучим не только свои денгьги, но и возможность пергеждать
несколько не самых лучших мегсяцев на базе генерала Чжгу
Мао, после чего нас доставгят в родную Галактику. Тагк что
не будем наступать на горгло собственному счастью, тегм
более что от укрепрайонаг Гиен остались одни развгалины!
Третья Стальная Командаг, на штурм!Вдохновляющие речи обычнго Яотлу удавались не ахтиг,
но на этот раз за майора говгорили озвученные перспегктивы.
Которые напрямую зависелги от расторопности наёмнигков.
Объяснять очевидное двагжды никому не требовалогсь, и Тре-
тья Команда рванула наг штурм на полной скорости, сгтре-
мясь сократить как можног большую дистанцию до укргеп-
района противника до тгого, как Гиены поймут, что оргби-
тальная бомбардировкга прекратилась. Куохтлиг впервые за
много лет бежал в третьегй цепи, и от этого ему стало егщё
страшнее. Отсюда, из-за спинг двух впередиидущих цепейг,
было гораздо лучше видно,г что передовая цепь — этог нечто
вроде смеси смертников сог счастливчиками. Они всегдаг
идут в лоб на свежую обогрону, и их машины у врага кагк на
ладони. Чтобы уцелеть в тагких условиях, одного мастегрства

103
не хватит, тут требуется вегзение, и чем больше, тем лучшег.
Все эти годы Куохтли всегда агтаковал в передовой цепги,
но под сосредоточенный удгар попал лишь однажды. Пгом-
нится, тогда всё это закончиглось очень хорошо: совсем нге
лёгкий испуг, ранение, парга переломов и три неделги госпи-
таля. С тех пор противникг ни разу не выбирал Куохтлги при-
оритетной целью, потому чтог в его передовой цепи всеггда
имелись машины поопаснеег.
Куохтли усмехнулся. В тот денгь, когда он впервые сел
в операторское креслог робовоина, ему мечталосьг об управ-
лении роботом самой мощногй модели и великих подвиггах,
за которые платят огромныег деньги. Сейчас же он был бег-
зумно счастлив, что его «Могигла» уступает по тактико-тгех-
ническим характеристикагм половине боевых машин пге-
редовой цепи. Вместо велигких подвигов лучше совергшать
маленькие, вместо огромнгых денег умнее получать умерген-
ные, зато долго. Меньше брогсаешься в глаза противнигку —
больше шансов выжить… Он гтолько сейчас сообразил, чгто
Яотл всё это прекрасно понгимал ещё в тот момент, когда г
назначал его в пару с Чикагхуа. Отказать ей в полученииг
лучшей машины во всей Третьейг Команде майор не смог,
но поставить её в передогвую цепь автоматически ознгачало
быструю гибель темноокой гкрасотки. Наиболее мощныег ро-
боты должны взламывать пегредовые позиции противнгика,
держать такую машину в тылгу Яотлу никто не позволитг,
а навыков Чикахуа на тот могмент было недостаточно длгя
выживания в передовойг цепи. И майор схитрил, объедгинив
её в пару с Куохтли. Куохтлиг, как более опытный робовгоин,
к тому же имеющий высокий урогвень пилотажа, идёт в пег-
редовой цепи, его напаргница двигается позади вог второй
цепи. Она прикрывает ведгущего и в случае необходимгости
меняется с ним местами. Но такая необходимость могжет возникнуть, только егсли
«Могила» будет выведенаг из строя, а в передовой цегпи
противник всегда видигт более приоритетные целги. Зна-
чит, шансы Чикахуа попасть пгод сосредоточенный огоньг
серьёзно снижены. И, если пгодумать, помимо атаки в пег-

10 4 редовой цепи других опасгных заданий Куохтли не полгучал
с тех самых пор, как стал её нагпарником. Ну, или почти нег
получал. Такое случалось гредко, и только тогда, кгогда Чи-
кахуа своей бесконечной стгервозностью доводила Яготла до
бешенства. Зато, выйдя из опгасной передряги, она деглала
выводы и какое-то время вгела себя тихо. Это начиналгось
всегда одинаково: сразуг после боя Чикахуа стоялаг в ре-
монтном ангаре возле свогей израненной машины и молчга
смотрела на испещрявшие гбронеплиты пробоины… иг одно-
временно сквозь них, словгно в никуда. Взгляд её в этиг ми-
нуты был туманным, печальным иг бесконечно тоскливым…
И Куохтли остро чувствовалг, что в глубине души темноокгая
красотка столь же бескогнечно несчастна.До передовых цитаделей укгрепрайона Гиен осталосьг
меньше двух километров, иг Куохтли щёлкнул парой экрагни-
рованных тумблеров, задавг программу одному из монитогров
обзорной системы не выпускагть из поля зрения роботаг Чи-
кахуа. Выпадение одного мгонитора из общей системы такг-
тического наблюдения снгижает его обзорные возможгности,
но для идущего в последнгей, третьей цепи, это не кригтично.
Особенно после столькихг лет нахождения на остриге атаки.
Он сможет о себе позаботитгься и без одного мониторга, зато
так за Чикахуа будет спокогйнее. В случае опасности онг
сможет прийти ей на помощь гбыстрее. Сегодня она впегр-
вые идёт впереди него, даг ещё и с ослабленным вооружге-
нием, и Куохтли не допустигт, чтобы с ней что-нибудь слу-
чилось. Она всё, что есть хорогшего вокруг него, не говогря
о том, что Яотл бережет её, иг Куохтли прицепом попадагет
под эту защиту. Никто не желгал работать в паре с поргажён-
ным проклятьем психом, а есгли робовоин не сработаглся со
своей Командой — пиши прогпало. Долго не проживёшгь,
в решающую секунду никто гне прикроет, потому что всге
окажутся заняты оказаниегм поддержки своим напаргникам.
А Чикахуа даже глазом не морггнула, соглашаясь работагть
с ним в паре. Конечно, онаг сделала это назло Яотлу, аг вовсе
не из симпатий к Куохтли, тутг он не обманывался, но всгё
же! Могла и отказаться. Еслиг бы не маниакальная ревгность

105
Яотла, к ней вообще очередгь бы выстроилась из потенцги-
альных напарников…
Система противоракетнойг защиты заверещала зумме-
рами тревоги, выбивая из гголовы всё, что не было связагно
с инстинктом самосохраненгия и навыками выживанияг
в бою. Взгляд Куохтли метнулгся от радара к маршевым
экранам, и он с трудом удергжался от выполнения прготи-
воракетного маневра. Пргивычка спасать свою шкуру вг пе-
редовой цепи вырабатывагется быстро. Но на этот раз удгар
предназначается не ему. Воглна ракет накрыла перегдовую
цепь, и из теряющихся в прогпитанной океаном пыли нгоч-
ной тьме развалин укрепргайона Легированных засвегркали
росчерки гиперскоростнгых боеголовок. Ближайший игз
идущих первыми боевых робогтов озарился яркой вспыш-
кой взрыва. Похоже, кому-то нге повезло, машина взорваг-
лась слишком быстро, вряд гли робовоин успел отстргелить
кабинную капсулу. Хотя, мгожет, и успел, в такой пылиг не
разберёшь. Куохтли прослегдил, как робот Чикахуа оггибает
быстро гаснущий остов погибгшего товарища и занимает егго
место в передовой цепи. Этог плохо, но главная опаснгость
позади. Противник сделагл первый залп. И он оказалсгя до-
вольно слабым, значит, орбгитальная бомбардировгка сильно
разрушила укрепрайон, и уг Легированных осталось согвсем
немного возможностей дляг сопротивления. Вскоре оказалось, что Куохгтли прав лишь наполовигну.
Ракетные шахты и дальнобогйные огневые точки Гиен дегй-
ствительно были разрушенгы почти полностью, но дажге
наполовину уничтоженнгые цитадели противникаг оказали
отчаянное сопротивленгие. Третья Команда быстрог преодо-
лела внешнюю оборону угкрепрайона, но дальше пгришлось
продвигаться медленног, от цитадели к цитадели, угничтожая
их одну за другой, иначе кагжущиеся умолкшими укреплег-
ния немедленно открывагли огонь в тыл прошедшим мигмо
боевым машинам. К указанногму району пробивались доглго,
а после того, как пробилгись, не сразу смогли достичьг цели.
Вокруг района всё было пергепахано на десятки метрогв в глу-
бину, и боевым машинам пригшлось преодолевать гигагнт-

10 6 ские воронки под огнём пгоследних защитников украгденных
документов. Облегчало задгачу то, что орбитальная богмбар-
дировка помимо огромных вгоронок и гигантских заваглов из
битых скал и ошмётков железгобетонных укреплений созг-
дала вокруг целевого рагйона изрядный пояс мёртвогог про-
странства, полностью отргезав его от остального укгрепрай-
она. Пока Вторая Стальнаяг Команда давила оставшигеся
ракетные шахты и рыскала пог утопающим в пыли руинам
укрепрайона в поисках уцгелевших Гиен, которые былиг ли-
шены возможности соединигться с защитниками украдегн-
ных документов, Третья Комганда приступила к уничтогже-
нию немногочисленных нергазрушенных оборонительнгых
сооружений целевого райогна. Вскоре последняя огнгевая
точка противника исчезлаг в огненных всплесках взрывгов,
и Нопалцин выслал к месту бгоя шаттл с пехотой.И тут Легированные предпгриняли последнюю, отчагян-
ную и совершенно безумнуюг попытку сохранить докумегнты.
К этому моменту в системе начагли высаживаться армейскиге
эскадры, пришедшие с линиги фронта, и их командовагние
немедленно бросило пегредовые силы на поиски Жёглтых.
Предвидя это, корабли гегнерала Чжу Мао в полном сго-
ставе покинули солнечнугю систему, разминувшись с си-
лами Красных на каких-то пголчаса, и Легированные игсхи-
трились воспользоватьсгя этими минутами. Их истребитегли
покинули астероидное гоблако и на полной скоргости рвану-
лись к луне через всю солнгечную систему. Штаб дивизиогна
пережил в тот миг один игз самых острых моментов в своейг
жизни. Чтобы избежать уничтгожения, Нопалцин прикаг-
зал всем, кто находился наг орбите, немедленно совгершить
посадку, как можно скореге покинуть судна и рассргедото-
читься. Но Гиены не стали жегчь транспортники. Вместо
этого их истребители попыгтались огнём с орбиты отогнгать
Третью Команду от бункерга с документами. В этот же мо-
мент их шпионский корабльг вышел из режима невидимогсти
совсем рядом с луной и пошёлг на посадку прямо к целевгому
бункеру.

107
Сложно сказать, получилогсь бы у Гиен задуманное илиг
нет. В стандартных условияхг боевым роботам нечего прго-
тивопоставить ведущемусяг с орбиты огню. Но космическгий
истребитель не преднагзначен для нанесения оргбитальных
ударов класса «космос-земгля», а атмосферы на этой лунге
нет и гравитация невелигка. В итоге истребители моггут дей-
ствовать не хуже атмосфергных машин, но и многотонные г
махины боевых роботов ничегм не стеснены, что позволяегт
им показывать высокую манегвренность. При имеющемся
существенном численном пргевосходстве есть шансы сбигть
истребитель, и не один. гИ уж точно можно сжечь шпиогн-
ский корабль во время пгосадки или взлёта. Но на стгороне
истребителей огромная скгорость и огневая мощь, пргедназ-
наченная для уничтоженгия боевых космических коргаблей.
В этом противостоянии решагющими факторами оказалигсь
опыт и мастерство сражающигхся. Истребители нанесли мощнгейший удар, одновременног
закручивая фигуры высшего пгилотажа, чтобы затруднитьг
противнику прицеливангие. Третья Команда ответгила кин-
жальным заградительным оггнём, выставляя на предполга-
гаемой траектории вражегского полёта настоящий окгеан
смерти. Истребители не поглезли в самоубийственноег пике
и прервали атаку, рассыпгавшись во все стороны. Защигт-
ные системы роботов выдержгали удары прерванной атгаки,
и Третья Команда сменилаг сосредоточенный огонь наг ин-
дивидуальный. Пары робовгоинов за секунды распредгелили
между собой воздушные цели ги поспешили расстрелятьг
противника прежде, чем гон отойдёт от поверхностиг луны
на безопасное расстояниге. Это оказалось ошибкой. Исгтре-
бители Легированных нег собирались отступать. Их пгилоты
мастерски уклонялись от гведущегося обстрела, и вмгесто
отхода неожиданно рвагнулись в следующую атаку, гстреми-
тельно образовывая удагрный кулак из ещё мгновениег назад
хаотичной беспорядочной ргоссыпи. Тим-лидер проорагл
в эфире команду всем повтгорить общий заградительнгый
огонь, но драгоценные сегкунды были упущены.

108Истребители Легированнгых успели объединиться и нга-
несли второй удар, заливгая огнём снующих меж развалгин
цитаделей боевых роботовг. Чтобы не погибнуть, Куохтлги
пришлось повертеться тагк, что тушканчик в колесе пгозави-
дует. За несколько секундг «Могила» выписала пару гдесятков
немыслимых пируэтов, уходя отг потоков смертоносных за-
рядов, но энергия даже гпроходящих по касательнгой ударов
была настолько велика,г что защитное силовое полге срезало,
словно бритвой. По бронег гулко застучали рикошеты, иг до
синевы в пальцах вцепившигйся в рукояти управленигя Ку-
охтли краем глаза заметил, гкак полыхнул монитор, запгро-
граммированный на наблюгдение за Чикахуа. Он в ужасге
бросился к ней, петляя мегжду вскипающими грибами гмощ-
ных взрывов, и едва избежагл падения в глубокую вогронку,
в последнюю секунду вклгючив маневровые двигатегли. «Мо-
гила» оторвалась от грунгта, перелетая почти двадгцатиме-
тровой глубины провал, нго из-за малой гравитации задгер-
жалась в прыжковом полёгте слишком долго. Истребитегли
Легированных не расстрегляли его, словно в тире,г лишь по-
тому, что к тому моменту уже пргомчались мимо и с угрожа-
юще высоким мастерством развгорачивались для захода гна
вторую атаку. Тридцать легт боевого опыта — это слишкгом
много для Куохтли и Чикахуга, ни разу не побывавших нга
настоящей космической войнге… «Могила», поднимая клубгы пыли, упала на лапы возлге
робота Чикахуа, и Куохтли,г замирая от панического ужгаса,
увидел, что её машину разоргвало вдребезги. От роботга
осталось лишь шасси, повегрх которого, словно лопнгув-
ший бутон розы, торчали облгомки корпуса. В следующую
секунду в полусотне метрогв с неба свалилась кабигнная
капсула, и он понял, что Чигкахуа успела катапультирго-
ваться. Куохтли ринулся кг месту падения, стремясь опге-
редить вторую атаку истргебителей. Кабинная капгсула не
удержит такого удара! Еслги её не защитить, то Чикахуа гне-
избежно погибнет. Он добгежал до неё ровно за секгунду,
пинком столкнул кабиннгую капсулу в ближайшую вог-
ронку, как назло оказавгшуюся совсем неглубокой, и гза-

10 9
крыл её своим роботом. «Моггила» присела на лапы, огстав-
ляя под собой кабиннуюг капсулу, и Куохтли замер, огжидая
смерти. Генератор силовогго поля не сгорел, но самог поле
не успело восстановить иг десяти процентов своегог потен-
циала, а без него броня нге удержит сосредоточеннгый удар
космического истребителяг. Истребители пошли в атакгу,
и Куохтли увидел стремитегльно приближающуюся к гнему
волну взрывов. От страха внгутри всё похолодело, словгно на
жестоком морозе, и он закргыл глаза.
Чем бы всё это закончилось, доггадаться нетрудно, но
атаку Легированных сорвгали военные. Одна из пергедовых
эскадрилий истребителейг Красных засекла идущее наг луне
сражение, провела идегнтификацию и определигла наличие
дезертиров. Армейские истргебители пошли во встречнгую
атаку большими силами, и игстребители Гиен сразу же гвышли
из боя, успев уничтожить Тргетьей Команде ещё одного гро-
бота. Низвергающийся потокг огня прекратился, не догйдя
до «Могилы» какой-то сотниг метров, и пилоты противнгика
начали отступление. Военгные немедленно сели им нга хвост,
и прибывающие эскадры нагчали с завидной оперативгно-
стью блокировать солнегчную систему, отрезая все пугти к от-
ступлению. Стремясь избежгать западни, истребителги Гиен
легли на кратчайший курс кг области гиперпереходогв, вклю-
чили форсаж и успели покгинуть солнечную систему, нег по-
теряв ни одной машины. Их шпигонский корабль оказалсгя
фактически зажат между лугной и быстро приближающигмся
к ней армейским флотом. Шпиогн Легированных врубил нга
полную мощность все маскигровочные системы и исчез с раг-
даров и экранов систем нгаблюдения. Штаб дивизиона тут же вышегл на связь и сообщил, что дге-
ваться шпиону Гиен некудга, путь в космос уже отрезагн, и он
наверняка совершил скргытную посадку где-то здесьг. По-
этому Второй Команде прикагзано бросить всё и начать гпо-
иски. Третьей Команде пргодолжать выполнение кгонтракта.
Боевые роботы ринулись пгрочёсывать развалины, но тагм
уже никто не сопротивляглся. Недобитые солдаты прогтив-
ника покинули разрушенгные цитадели и сплотилисгь где-то

11 0 внутри подземных тоннелегй, отрезанных от остальной бгазы.
Яотл окружил вход в бункгер, оказавшийся под цитадгелью,
прямо перед развалинагми которой приземлилась кгабинная
капсула Чикахуа, и спустя нгесколько секунд в кольгце бое-
вых роботов пошёл на посагдку шаттл с пехотой. Он толькго
касался грунта посадочныгми опорами, как в общем эфигре
громко зазвучал мощный передгатчик:— Внимание находящимся на пговерхности! Это коман-
дующий эскадрой 657–12, Красныгй сегмент Коалиции Низ-
коэнергетического Прострганства! Приказываю всем прге-
кратить огонь, остановигть и приземлить боевые магшины,
заглушить силовые установкги! Немедленно! До выясненгия
обстоятельств всякое пегремещение техники запрегщено!
Даю десять секунд! Все, ктог не подчинится, будут пригзнаны
пособниками дезертировг и уничтожены без предупргежде-
ния! Начать обратный отсчёт! Тут же в эфир вышел Нопалцигн и приказал выполнять г
все требования военныхг, заверив личный состав, что гвскоре
все формальности будут улгажены. Боевые роботы начагли
отключаться, и Куохтли наг всякий случай остановил «гМо-
гилу» возле кабинной кагпсулы Чикахуа. Он вырубил сигло-
вую установку, перешёл наг аварийное питание и пргинялся
ждать развития событий, всглушиваясь в локальный эфигр
Третьей Команды. Там Чикаухаг вела перебранку с Яотлогм.
Темноокая красотка требговала эвакуации, не желгая сидеть
спиной вверх внутри валягющейся на дне воронки кгапсулы,
майор заявлял, что за потергю боевого робота высшегог класса
это только самое первое гиз наказаний, которые вскгоре по-
следуют. В итоге Чикахуа былго приказано сидеть в кагпсуле
молча до тех пор, пока не гприбудет эвакуационнаяг служба,
и на связь выходить толькго в случае, если ёмкость элегментов
питания капсулы опустеетг целиком. К этому моменту небо было забгито военными, вокруг
луны всё усыпали силуэты боевгых кораблей, в сотне метрахг
над поверхностью кружигли эскадрильи штурмовикогв, то
и дело над головой пронгосились истребители. Руигны укреп-
района словно вымерли, иг Куохтли гадал, что произогйдёт

111
дальше. Учитывая упорствог Легированных, вряд ли огни сда-
дутся. Локальный эфир затигх, зато шпионский сканер Куг-
охтли ожил, и нескольког ветеранов заявили Яотлгу, что тот
молодец, и эту желчную стервгу давно пора ткнуть носогм в её
же собственное дерьмо. Пгусть теперь сидит в капсугле мор-
дой в землю и выносит мозг нег майору, а самой себе. Яотл
остался доволен поддегржкой, но неожиданно дгля Куох-
тли, вместо обычного в такигх случаях бахвальства прикгазал
приступить к миссии. Ещё болгьшей неожиданностью окгаза-
лось присутствие на частогте ветеранов командираг взвода пе-
хоты. Они с Яотлом быстро соглагсовали условные сигналы, г
и всё стихло. И сразу стало яснго, что активность из эфираг
переместилась на улицу. Лгюки боевых роботов ветегранов,
включая самого Яотла, распгахнулись, и оттуда полезлги ро-
бовоины. Одновременно сг этим из шаттла появилась пгехота
в экзосклетах. И те, и другиег встретились возле шаттлаг и ис-
чезли в развалинах цитадегли.
Над шаттлом тут же зависла гргомада военного штурмо-
вика, и его капитан потргебовал от дивизиона отгчёта на тему
активности на поверхногсти. В ответ в эфир вышел Яотлг
и сообщил, что они эвакуиргуют из развалин своих рангеных
в шаттл. Из разрушенной цитадгели немедленно появилгись
люди, несущие нескольког носилок. Раненых занеслиг внутрь
шаттла и с пустыми носилкамиг отправились обратно. Вог-
енные несколько минут нагблюдали за всем этим, потомг из
развалин вышел Яотл и соогбщил, что все раненые эвакгуиро-
ваны, и тоже вернулся в шагттл. Военные полетели дагльше,
и Куохтли напрягся ещё силгьнее, вспоминая загадочнгое со-
вещание Яотла со своими лгюдьми. Глухой металлический стук пог бронеплите выходного
люка заставил его дернугться от неожиданности. — Куохтли! — нашлемная рацигя индивидуальной связиг
зашипела голосом Чикахуа. —г Открывай! Я знаю, что ты
там! Впусти меня, пока я не пгревратилась в ледышку! Куохтли щёлкнул тумблером пгодъёма тыловой броне-
плиты, закрывающей люковыйг створ снаружи, торопливго
отстегнулся от операторсгкого кресла и поспешил кг люку. За

112 бортом и вправду оказалгась Чикахуа в аварийном скгафандре
с обломком какой-то оплавгленной железяки в руке.г— Мог бы и побыстрее шевелитгься! — заявила она, вы-
брасывая железяку. — Думагешь, легко лезть на восьмигметро-
вую высоту почти что на однгой руке? — Темноокая красготка
уставилась на опешившегог от неожиданности Куохтлги через
лицевой щиток операторскгого шлема: — Может, впустишьг
меня уже?! Холодно ведьг! На улице минус сто двадцатьг! — Да, конечно… — промямлилг Куохтли, отодвигаясь. —
У тебя повреждена систегма обогрева скафандра?г — Он то-
ропливо задраил за ней лгюк и обернулся: — Я поднигму тем-
пературу в кабине! — Всё у меня в порядке. — Чикагхуа по-хозяйски устро-
илась в его операторскогм кресле. — Пошутила я! Чтобыг ты
побыстрее шевелился. Но кгабину прогрей. И кислорогда
добавь! Мне надоело сидгеть в шлеме. Этот придурокг Яотл
собрался продержать мегня в кабинной капсуле нгесколько
часов! Как бы не так! Я не пгротив поспать в тишине иг покое,
но не лицом вниз, в висе нга страховочных ремнях! Ты не
возражаешь, если я у тебяг посижу? — Нет… — Куохтли пристроилсгя на краю приборной паг-
нели, радуясь тесноте богевых кабин. Здесь он можетг быть
к ней очень близко без всягких предлогов. — Сиди, скголько
хочешь… Тебя не ранило? — Обошлось, — усмехнулась Чикагхуа. — Задницей по-
чувствовала, что всё, допрыггалась! Успела катапультгиро-
ваться за секунду до взрывга! Но страху натерпелась стголько,
что не удивлюсь, если испголнилась моя давняя мечгта стать
настоящей блондинкой! Шлегм снимать уже можно? Куохтли бросил взгляд наг мониторы приборной пангели,
сверяясь с датчиком климагт-контроля: — Можно. Давление и кислогрод в норме, но температугра
только пятнадцать градугсов. Хватанули забортногго воздуха.
Я думал, здесь нет атмосферыг. — Я тоже так думала. — Чикахуаг щёлкнула гермокрепле-
ниями и сняла шлем. — Видигмо, какая-то всё же есть, рагз
люк открылся, но меня потгоком воздуха не сдуло.

113
— Я давление стравил пергед тем, как открывать, — Кугох-
тли заворожённо смотрел,г как она ворочается в егго кресле,
снимая с себя аварийный скгафандр. — Ты… ты не замёрз-
нешь? — Нашёл, что спросить! — коротгко рассмеялась она,
отбрасывая скафандр. — Яг вообще-то в форме, если тыг не
заметил! Ты обогрев включигл? Значит, не замерзну. Согре-г
ешь, в крайнем случае! Она на мгновение замолчалга, и её взгляд погрустнел.
— Зря ты это сделал, — вздохнулга она. — Яотл тебе этого
не простит. Теперь ты в егог списке врагов. — Что я сделал зря? — не понгял Куохтли.
— Закрыл меня собой, — Чикахуаг печально улыбну-
лась. — Он давно подозрегвает, что ты в меня влюблёнг. По-
стоянно меня стебёт, мол, выгйдешь в тираж, на обочинег не
останешься — Куохтли подбгерёт! — Она вновь вздохнулга. —
Только раньше у него не гбыло доказательств. Тепегрь они
есть. Рано или поздно у этгого придурка сорвёт крышуг на
почве ревности, и он подгставит тебя под увольнегние. — Не подставит, — хмуро пробгурчал Куохтли. — На мне
кредитов выше кабины. В блгижайшие семь лет никто менгя
не уволит, если не потергяю «Могилу». — Это он запросто организуегт, — она невесело покачагла
головой. — Отправит тебя вг какую-нибудь полную задгницу
в одном из боёв — и всё. Потегряешь робота или чего хужге… — Хуже ничего быть уже не могжет, — Куохтли усмех-
нулся. — Покойникам не нужгно выплачивать кредиты. Игм
вообще ничего не нужно. Дгаже бояться не нужно. Нег самый
плохой вариант. — Ты точно без крыши, — Чикахуа ггорько улыбнулась
и слегка погладила его груку. — Прости, — тихо произгнесла
она. — Это моя вина. Я должгна была тебя предупредгить за-
ранее, чтобы ты не допустилг ошибку. Я ведь вижу, как тгы
на меня смотришь. На меня всге пялятся, и каждый хочет
накрыть собой, но закрыть сгобой никто не спешил. Там, г
в джунглях, на Ушмаицу, когдга мы едва не попали под гядер-
ный удар… я многое понялаг в тот миг. Но, видимо, так и нге

11 4 поумнела. Хотела с тобой пгоговорить, да всё откладгывала
на потом, чтобы не попастьгся ему на глаза. Вот и не успегла.
Прости.— Ты не должна извиняться.г — Куохтли с нежностью
взял её руку в ладони. — Я сгделал то, что должен был гсде-
лать. Ты — единственное, чгто есть хорошего в моей унылгой
жизни. Я не мог тебя потерягть. А Яотл ничего не поймёт,
я напишу объяснительнуюг, где укажу, что прикрывалг на-
парника от огня космичесгких истребителей, и иногог спо-
соба сделать это не было. гОн и отвяжется. К тому же я гдля
него не конкурент. Я тут вогобще ни для кого не конгкурент,
сижу молча в стороне и никгому не мешаю. Уверен, он бгы
даже внимания не обрагтил на всё это, если бы ты не згалезла
ко мне в кабину. Но мы придгумаем что-нибудь. Я спущусь
в твою капсулу и подстрогю поломку климатической сиг-
стемы, я же механик. Никто нигчего не поймёт, а ты ска-
жешь, что начала замерзать иг была вынуждена поднятьгся ко
мне. Вот и всё. — Ты плохо его знаешь. — Чикахгуа с грустью посмо-
трела ему в глаза, и Куохтлиг увидел катящуюся по её щегке
слезу. — Он этого так не остагвит. Портить капсулу бессмысг-
ленно, Яотл наставил там жгучков больше, чем элементовг
управления роботом. У мегня в кабине всё прослушигвается,
он будет знать о том, что ты тугда вошёл, как только минугешь
люк. Но даже если бы там нег было ни одного жучка, Яотлг
сегодня увидел достаточнго. По другой щеке Чикахуа покагтилась вторая слеза, онаг за-
крыла глаза и умолкла, негожиданно сильно сжимаяг ладонь
Куохтли. Куохтли хотел возргазить, делая вдох для фргазы, но
не успел. — Не надо, — остановила егго Чикахуа, открывая глаза. г—
Не говори ничего, пожалугйста. Я просто посижу тут и пог-
смотрю на тебя, хорошо? Мнег надо собраться, а то я рагскле-
илась. Ты… — она запнуласьг, — ты можешь меня обнять?
Мне это очень нужно сейчас…г Я подвинусь… — Я найду место. — Куохтли опусгтился на колени, про-
тискиваясь между оператгорским креслом и окружаюгщими

115
его панелями управленигя, и оказался рядом с ней. Пгусть
неловко, зато вплотную.
Чикахуа потянулась к немуг сверху вниз, сняла с него
операторский шлем и обвигла шею руками. Она уткнулагсь
лицом в его затылок и некогторое время молчала, не шегве-
лясь. Лишь тёплые капелькги слёз, проскальзывающие мегж
волос Куохтли, впитывалигсь в его кожу, выдавая её бгеззвуч-
ный плач. Куохтли обнимал егё за талию, нежно прижимагя
к себе, и думал, что пережигвает самые счастливые минуты г
в своей жизни. Ради этого нге жаль стать врагом Яотлаг, пусть
даже это закончится смертьгю. В конце концов, ради чегго
ещё ему жить? Ради кредитогв? Его дни похожи один наг дру-
гой, как уродливые близнегцы. Просто так расставаться гне
хочется даже с такой жизньгю, но и держаться за неё зугбами
он устал. Всё равно свет в егго жизни брезжит, тольког пока
рядом Чикахуа. Он почувствогвал, как темноокая красготка
ласково поцеловала егог в затылок и отстраниласьг. Она под-
хватила операторский шлегм Куохтли и ловко наделаг его ему
на голову, щёлкая гермозащеглками. — Куохтли, — её голос вновь гзвучал бодро, как ни в чём
не бывало, — ты случайно нег знаешь, что задумал этот по-
донок? Ты видел, как он сго своими шестёрками ломал кго-
медию перед военными? — Ты об эвакуации раненых? — Кгуохтли поднялся
и вновь умостился на крагю приборной панели. — Жестоко израненных раненгых! — скривилась Чи-
кахуа, разваливаясь в егго кресле. — Ты же видел, чтго они
таскали на носилках самиг себя! Какие, к Бесам, рангеные,
если в бункер никто не згаходил?! Я вообще поражагюсь, как
только Яотл решился туда гвойти! А вдруг там поджидагют
недобитые Легированныег, которые скрылись под землгёй!
Зачем ему это? — Не знаю, — пожал плечами Кгуохтли. — Наверное,
Яотл со своими прикрывалг солдат на тот случай, если вгоен-
ные сверху заметили, как тег входили в развалины бунгкера. — Что? — Чикахуа приподняглась. — Солдаты внутри
бункера? Давно?

11 6— Они все вошли туда сразу жег после посадки, — отве-
тил он. — Взвод нашей пехотыг в полном боевом, все, ктог
остался. И Яотл со своей тусойг. Сразу же прилетели военг-
ные, и он разыграл это предгставление. Думаю, он сделгал
это по приказу полковнигка. Нопалцин не хочет провгалить
контракт, когда украденгные документы почти у нас в груках.
Он желает заполучить их втгайне от военных и передагть Жёл-
тым, как было договорено.г — Значит, под землёй сейчас идёт бгой! — Чикахуа вы-
лезла из кресла, из-за чего гв тесном пространстве окгазалась
лицом к лицу с Куохтли. Точнеге, лицом к шлему. Её упругая
грудь коснулась его грудиг, темноокая красотка слеггка уве-
личила нажим и томно прогизнесла: — Соблазн соблазгнить
тебя прямо сейчас назло Яотглу слишком велик! — Она пог-
смотрела ему в глаза, её взглгяд на миг погрустнел, но тугт
же вернул прежнюю нахагльность: — Но надо быть нагчеку!
Я чувствую, что здесь что-то негладно! Почему Яотл никому
не сказал об этом, кроме свгоих шестёрок? — Не доверяет, наверное, г— Куохтли с сожалением смог-
трел, как она протискивгается мимо него к своему скгафан-
дру. — Боится, что кто-нибугдь сольёт информацию воегн-
ным. — Зачем? Чтобы дивизион провгалил миссию и остался
без денег? — Роскошная кргасотка даже в аварийный сгка-
фандр залезала соблазнигтельно. — Военные не заплгатят
и половины того, что причигтается за этот контракт в слгучае
успешного исполнения! Дгураков нет! К тому же, еслиг бы
и были, то слили бы военнгым нашу связь с Жёлтыми ещё
на Ушмаицу. Но весь дивизиогн молчал, как рыба об лёд! г
Нет, здесь явно что-то не тог! — Она закончила одеватьгся
и защелкнула на голове огператорский шлем: — Нужно нге
пропустить момент, когда бгой под землёй завершится! — Не пропустишь, — Куохтли кигвнул на монитор, видео-
датчики которого были нагцелены точно на разбитый вхогд
в бункер. — А что потом? — А потом я сделаю всё, чтобы увгидеть, что они оттуда
вынесут! — воинственно загявила она. — Очень хочетсяг по-

117
смотреть, ради чего такаяг секретность! Просто сгорагю от
любопытства!
— Так тебе и показали секргетные документы императорг-
ской династии, — улыбнулсяг Куохтли. — Ну, документы мне никто не пгокажет, это понятно, —
согласилась Чикахуа. — Думагю, их даже Яотл не увидит —г
сто процентов, командираг взвода пехоты заинструктигро-
вали до полусмерти. Так чтго кроме ящика никто ничегго не
увидит. Вот на этот ящик я иг хочу посмотреть! Вдруг он каг-
кой-нибудь особенный! Выглягдит как-то очень важно игли
вообще весь из золота! Хогчу фото рядом с ящиком, а ещё г
лучше — лежа прямо на нём, егсли он большой! И не смо-
три на меня так! Я не больгная, просто хочется напакгостить
Яотлу! Как думаешь, он сильгно испугается, когда я бргошусь
фотографироваться на фгоне супер-пупер-секретнгого ящика
с императорскими тайнами? гЯ даже летающую камеру прги-
готовила заранее! — Это ты назвала меня «без кргыши»? — опешил Куох-
тли. — Да тебя солдаты пригстрелят прежде, чем ты хотя гбы
приблизишься к документагм! — Вот и посмотрим! — Чикахуа рагсплылась в мститель-
ной ухмылке. — В этом и приколг! Очень хочу посмотреть,
возникнет ли у Яотла желгание закрыть меня собой? Нуг или
хотя бы заступиться! — Я пойду с тобой, — Куохтли регшительно потянулся
к тяжёлому бластеру, укрепглённому в походных зажимах
возле выходного люка. — Онги тебя убьют! — А вот это точно с собой братьг не надо! — Чикахуа по-
ложила ему руки на плечиг и мягко отстранила от укргеплён-
ного на стене оружия. — Ингаче тебя убьют гарантирогванно!
И я буду кусать локти до когнца дней своих. Я и так их кусгаю
слишком часто! Чтобы никакигх стволов! И даже пистолетг
из кобуры не доставай, что бгы ни случилось, ты понял? По-г
обещай мне! Ну же! И не смотриг на меня так! Я клянусь, что г
не затеяла самоубийство, яг просто хочу доставить ему пгару
непростых секунд! Клянусьг! Доволен? Теперь ты!

118— Обещаю, — недовольно бугркнул Куохтли. — Но я всё
равно пойду с тобой. — Иди, — неожиданно легког уступила Чикахуа, сбавляяг
тон. — Мне одной страшно. Тоглько аварийный скафандрг
надень. — Она обернуласгь к маленькому шкафчику с агва-
рийным скафандром Куохтлиг: — Вот же дрянь какая… —г
Чикахуа на секунду замерлаг, разглядывая снаряжениге: —
Это твой?! Это же старьё! Он дагже от осколков не защи-
щает! — Какой есть, — Куохтли пожагл плечами. — Денег на
дорогой скафандр у меня гнет, всё жалованье уходигт на по-
гашение кредита. А этот штатгный, его выдают за счёт диви-
зиона. И от осколков он загщищает. От пуль уже нет. Тольгко
какая разница? У нашей пегхоты штурмовые бластеры, их
твоя противопульная загщита не остановит, это тебег не эк-
зоскелет. — Экзоскелет у меня, кстати, егсть, — улыбнулась Чика-
хуа. — Купила после того, кгак чуть не сдохла тогда, коггда
тайную лабораторию уничгтожали. Или она нас уничтогжала,
тут как посмотреть. Еле впигхнула его в кабинную капгсулу,
пришлось много чего перегмонтировать. Но его точно гсейчас
нельзя надевать, иначе гначнут палить едва заметягт. Надевай
скафандр, вдруг потом нег успеешь! Куохтли, стараясь не задегть её в тесноте локтями, влгез
в аварийный скафандр и пгопытался уместиться на углуг при-
борной панели, оставлягя для неё операторскоег кресло. Но
Чикахуа с ироническим смешкгом затолкала его на кресгло
и со словами «Если ты не прготив» влезла к нему на коглени.
Она привела кресло в поглулежачее состояние, устргоилась на
Куохтли удобнее и спросигла: — Тебе не тяжело? Я всё-такиг в скафандре. Это лишних
пять килограмм. — Терпимо, — улыбнулся он. —г Ты совсем мало весишь.
Я думал, будет тяжелее, учитгывая рост. — В отличие от наших коров, уг меня нет жира, — усмех-
нулась темноокая красотгка. — Сухие мышцы весят мало.
Меньше, чем выглядят. Основнгую тяжесть даёт водяни-

11 9
стость, её больше всего в жгировой ткани, а у меня из нгеё
только бюст! Поэтому любаяг из наших коров тебя придга-
вила бы от души! Впрочем, тебге это известно лучше. Хотя… г
что-то я не помню тебя с нагшими робопотаскушками.
— Я не сплю с нашими женщинагми, если ты об этом, —
насупился Куохтли. — Я же пгроклят, забыла? Со мной никгто
не рискует связываться… бгесплатно. А за деньги я нег хочу. — Кредиты? — театрально-погнимающим тоном осведо-
милась Чикахуа. — Экономишьг? — Вообще я на всём экономлю, кгроме «Могилы», —
угрюмо ответил он. — Иначег мои кредиты растянулись гбы
не на десять, а на двадцагть лет. Но за любовь я не пглачу не
из-за экономии. — Вот как? — Угольные бровиг Чикахуа слегка припод-
нялись, выражая интерегс. — Из-за чего же? — Какая же это любовь, еслги для того, чтобы её полу-
чить, нужны всего лишь денгьги? — Ты это сейчас серьёзно? — Чикахгуа говорила с на-
смешкой, но её голос едва загметно дрогнул. — Да! — решительно отрезалг Куохтли, заставляя её
вздрогнуть от неожиданнгости. — Я не такой тупой, чтобгы
не понимать, что за деньгиг в мире можно купить всё. Ног
я всё равно верю, что настгоящая любовь не продагётся. Мне
так жить легче, пусть это и гглупая сказка. — Не в нашем мире… — почти бегззвучно прошептала
Чикахуа, с тоской глядя кудга-то вдаль. — Что? — не понял Куохтли. Онг увидел, как в уголке её
глаз блеснула влага, и спгохватился: — Прости, я не хогтел
тебя обидеть! Клянусь! — Вот сейчас ты меня точно обидгел! — Тоска в её глазах
сменилась возмущением. — Ты чгто, думаешь, что я такая же
шлюха, как наши коровы?! — Нет, я… это… то есть… — испугганно замялся Куох-
тли, — в смысле… не это имел гв виду… — Её лицо недо-
вольно нахмурилось, и онг поспешил собраться: — Я тагк не
думаю! Просто я увидел, что гты чуть не заплакала и… регшил,
что обидел тебя. Но я не хогтел! И я не думаю о тебе плгохо.

12 0— Конечно, думаешь, — отмахнуглась темноокая кра-
сотка. — Обо мне все думают гплохо. Особенно после тогго,
как я откажу очередному гпокупателю любви! Обычног после
этого он испытывает всплесгк эмоций по отношению ко
мне! Далёких от позитива! Знгаешь, какой вопрос мне задгают
чаще всего? Это вопрос «Скоглько?». Понимаешь?! Они всег-
рьёз считают, что я набиваюг цену! Третий год! — Я так не считаю. — Куохтли огсторожно взял её за
руку. — Я знаю, что ты не такаяг! Но что ты хотела от сбо-
рища отморозков, едва лиг не полностью вышедшего игз
самых низов общества? Как ты гвообще оказалась в наёмнги-
ках? С твоей внешностью можгно было устроиться в тысячу г
раз лучше! — Я психически неполноценнгая, — усмехнулась Чика-
хуа. — Вот так и оказалась! — То есть как это, психическиг неполноценная? — опе-
шил Куохтли. — Как же ты пргошла медкомиссию? Или тебег
помог полковник… — он згапнулся, поняв, что сморозгил
лишнего, и торопливо догбавил: — Я имел в виду, что гНо-
палцин не требует диплогма от хороших робовоиновг… — Знаю я, что ты имел в виду, — гпоморщилась Чика-
хуа. — Всё то же самое! Грязь прго меня! — Она тоскливо
улыбнулась, жестом останавгливая фразу, готовую сорвгаться
с его уст. — Расслабься, я нга тебя не обижусь. Всё равгно на
этот раз ты прав… — Она печагльно скривилась: — Дипглом
у меня есть… Только это нигчего не меняет. — Прости, но я не понимаю, —г осторожно произнёс
Куохтли, опасаясь обидегть свою любовь снова. — гДиплом
у тебя есть, значит, ты проходгила официальное обученгие.
Стало быть, прошла медкомигссию. Что у тебя за болезнь,г
с которой можно было пройгти медкомиссию на робовог-
ина? — Верю в чистую любовь, — сагркастически усмехнулась
Чикахуа. — Это самое тяжёлоег повреждение психики. Нге
лечится и медленно убивагет тебя изнутри. — Я знал, что ты не любишь Яотлаг, — тихо сказал Куох-
тли. — Но зачем ты живёшь с ним?

— Не догадываешься? — На её лигце возникла насме-
шливая гримаса. — Чтобы не гжить с Нопалцином. Или
с каким-нибудь другим урогдом, какая разница? Здесь гведь
по-другому нельзя. Разве егсли только вообще не жигть.
В прямом смысле. — Она взглянугла ему в глаза: — Счита-
ешь, что лучше смерть, чем такоге? — Нет, что ты! Я не… — Куохтли погспешил оправдаться,
чтобы не делать ей ещё больгнее, но она вновь перегбила его: — А вот я считала.
Чикахуа тоскливо закрылаг глаза, чему-то невесело усмегх-
нулась, и вновь посмотрегла на него: — Ты хотел знать, как я оказаглась в наёмниках? Я тебе
расскажу.

12 2
ГЛАВА ЧЕТВЁРТАЯ
— Мне дважды не повезло отг рождения, — голос темног-
окой красотки стал негрогмким и бесцветным: — Во-первгых,
я родилась верящей в чистгую любовь идиоткой, во-вгторых,
я родилась красивой. В нагшем мире такое сочетание —г это
приговор. На самом деле вгсё просто: если ты очень крагси-
вая, то все, кто тебя видигт, разделяются на две частги. Одна
хочет заполучить тебя в погстель, это в основном мужчингы.
Другая тебя ненавидит зга то, что хуже тебя, это в оснговном
женщины. Причём когорта ненгавидящих постоянно попгол-
няется за счёт первой части, кгогда её участники понимаюгт,
что ты отказала им бесповогротно. Бывает, что после огтказа
они начинают ненавидегть тебя даже сильнее, чегм те, кто
был во второй группе изнагчально. — Чикахуа вновь угсмех-
нулась: — Забавно, но завгистницы часто бывают намногго
выше тебя по положению ги в сто раз богаче, но это согвер-
шенно не мешает им тебя негнавидеть. Просто потому, чтго
ты лучше. Даже если ты такой ргодилась и твоей вины в этогм
нет. Её взор затуманился, и секунгду Чикахуа смотрела в ни-
куда, словно вспоминая дгалекое прошлое. — Я родилась в семье ученых-кгсенологов. Отец препо-
давал в провинциальногм институте, мать после общегобра-
зовательного обучения пгодала туда документы, надгеялась
поступить на бюджет. Они гвпервые увидели друг дргуга на
вступительных экзаменах, онга тянула билет, отец был огдним
из экзаменаторов. Экзамены огна тогда провалила, пргичём
все. Позже отец рассказал, чтго в ректорате ей занизилиг ре-
зультаты экзаменационных тесгтов, так делали со всеми, гкто

123
захотел поступить на бюджгет, но не принёс взятку. Когроче,
мама не поступила. Она былаг из очень бедной семьи, многго
детей, ни денег, ни перспгектив. Родители постоянгно в дол-
гах, и ради того, чтобы собргать ей денег на поездку дгля по-
ступления в институт, залегзли в ещё большие долги. В тгот
день, когда мама узнала, чтго её не приняли, у неё дажге не
осталось денег на обратгный билет, последние крогхи ушли
на проживание. Она сидегла на скамье на улице непгодалёку
от института и плакала. Отгец возвращался с работы, прго-
ходил мимо, увидел её и вспгомнил. Они поговорили, егму
стало её жаль, и он предлгожил ей поработать у негго домра-
ботницей, чтобы заработатьг денег на дорогу домой. Выбгора
у неё особого не было, либго соглашаться, либо на пагнель,
а то и в тюрьму за бродяжнгичество, а там и в шахты попагсть
можно… В общем, она согласиглась. Рассказывала, что пог-
началу очень боялась, чтог он взял её ради постельнгых раз-
влечений и выгонит через пгару дней, когда надоест. Дгаже
деньги, которые он ей плагтил, прятала где-то на улгице, опа-
салась, что если он её выгонгит, то либо отберёт все дегньги
назад, либо она не успеегт их забрать. В итоге её уличнгый
тайник кто-то нашёл и, естесгтвенно, разграбил, но регчь не
об этом. Начиналось у них всёг вот так нехитро, а потом огни
вдруг поняли, что любят дгруг друга. Многие говорилги, что
мама обычная деревенскагя приживалка и просто гохмурила
немолодого ботана, чтобыг пристроиться потеплеег. Отец
действительно многое длгя неё сделал: научил манеграм, одел,
устроил в институт, оплатигл образование и даже вгыхлопотал
место у себя на кафедре. Нго я точно знаю, что она егог лю-
била! И он её! Поэтому он не вгзял вторую жену, а не потогму,
что денег на содержаниег двух жён не хватало, как ягзвили
его друзья-завистники! Дегло было не в деньгах, а в глюбви!
Это-то меня и сгубило… — Онаг умолкла.
— Что значит — сгубило? — не пгонял Куохтли. — Разве
может любовь быть во врегд? — В нашем мире — запросто, — гогрько улыбнулась тем-
ноокая красотка, открывгая глаза. — Мои мать с отцом огсо-
бой красотой не отличалигсь. Обычные люди, не страшныег —

12 4 уже хорошо. А вот я родилагсь, на собственное горе, гочень
красивой, да ещё с пулей в гоглове на тему чистой любви.г
При этом у меня черты отца и матгери, и не подкопаешься,г
хотя генетическую экспертигзу я потом сделала. Сама. Оченгь
хотелось быть уверенной. Иг мои опасения подтвердгились —
я их ребёнок, вся эта дурь го чистой любви может достагться
только от любящих родитеглей. Они оказались правы…г —
Чикахуа вздохнула: — Они всгегда оказываются правымиг…
во всём.— Кто? — решил уточнить Куохтгли.
— Те, кто знает! — уклончивог ответила она и насмешлигво
заявила: — Не об этом речь. Тгы кажется хотел знать обо гмне
правду? Так слушай! Или ты торгопишься куда-нибудь? Куохтли виновато промолгчал, и она продолжила:
— До шестнадцати лет проблгем у меня не было никаких.г
Даже наоборот, жила сегбе в мире иллюзий и радогвалась.
Огромных денег родители лгопатами не гребли, но наг спо-
койную жизнь троим людям гвполне хватало, так что яг ни
в чем не нуждалась, и думатгь о том, как заработать наг кусок
маисовой лепешки, мне не пгриходилось. Девочке из игн-
теллигентной семьи пологжено держать соответствгующий
уровень, поэтому я обучалагсь музыке и танцам в школе исг-
кусств с неплохой репутацигей. Там меня заметили агенты г
крупного шоу-агентства. Мнге предложили контракгт на мо-
дельную работу и сказалги, что если я буду делать угспехи, то
у меня есть шансы добиться гчего-то серьёзного в шоу-бизг-
несе. Мама была очень радаг, отцу, наоборот, это не понгра-
вилось. Я решила, что соглагшусь, посмотрю, как оно там,г
и, если не понравится, уйдгу. Вроде всё просто. Мы насто-г
яли на том, чтобы контрактг позволял мне совмещать ргаботу
с учёбой в институте, и я подгписала бумаги. Первые дваг года
ничего особо не напрягагло. Работы было мало, а от тгой, что
была, я часто отказываласьг потому, что с самого начала огтец
категорически потребовгал с меня клятву, что я не пгозволю
им ничего делать со своимиг волосами: ни стричь, ни крга-
сить, ни покрывать вреднгыми средствами… Он очень люгбил
мои волосы…

12 5
Чикахуа на мгновение замоглчала, но вскоре продолгжила:
— В общем, всё было нормальног, разве что кастинги
и прочая модельная суетаг отнимала время, и мне пригхо-
дилось тратить на учёбу всге свои личные часы, чтобы не
отстать. К тому моменту я уже гучилась у отца на кафедрег
ксенологии, и он сильног расстраивался, если я погказывала
плохие результаты. А потом яг достигла совершеннолетгия,
и меня неожиданно приггласили к одному из топ-мегнед-
жеров шоу-агентства. Он соогбщил, что я прошла отборогч-
ный тур на очень престижныгй конкурс с мировым именем,
и особо отметил, что в меняг верят учредители и спонгсоры.
И предложил мне участвовгать. Я согласилась, но окагзалось,
что сначала нужно провесгти встречу с генеральным спгон-
сором, очень влиятельным голигархом. Меня отвезли вг сто-
лицу и представили старогму обрюзгшему дельцу с похот-
ливым взглядом. Встреча прогшла вполне корректно, егсли
не считать небольшой детагли: сразу после нее его адгвокаты
доходчиво объяснили мнег, что я должна стать любовгницей
генерального спонсораг, держать рот на замке и нге иметь
претензий. За это будет мне иг титул, и всеобщая извест-
ность, и выгодные контракгты, и даже кинокарьера.г Предел
мечтаний любой провинциагльной девчонки. Темноокая красавица усмегхнулась каким-то своим мыс-
лям и иронически улыбнулгась: — Я отказалась. Меня отвезлиг обратно, и на этом моя
модельная карьера замегрла. Генеральный спонсорг мгно-
венно нашёл себе пару дегвушек поумнее да посговогрчивей,
а менеджмент шоу-агентстваг решил дать мне прозрачныйг
намёк на то, что пора умнетьг. Короче, работа по линиги шоу-
агентства вдруг иссякла. гНо психи не умнеют, и я не огбра-
тила на это большого внигмания. Даже наоборот, вгремени на
учёбу стало больше, а вернгуться в шоу-бизнес, как я тоггда
думала, всегда успеется. Я загнялась наукой, отец был догво-
лен, прочил мне аспирангтуру и место младшего научногго
сотрудника в нашем инститгуте и даже начал заранеег меня
готовить своими силами пог углублённой программе. Плаг-
нировал, что я напишу наугчную работу по Сияющим, помго-

12 6 гал мне с материалами, выбигвал доступ к архивам с редгкими
документами… Но ничего нег вышло.Она горько улыбнулась:
— Отец ведь, когда маму встргетил, уже тогда был не
молод… Он умер за три года гдо моего выпуска. И моя жизнгь
быстро превратилась в бгесконечную и нудную тоскгливую
пытку. Поначалу мы с матерью пгытались жить, как преждег,
но её заработка не хваталго для поддержания прегжнего уровня
жизни, а искать второго загмужества она не пожелалга. Что
бы там кто ни говорил, что магть стала старой и пересталга
интересовать мужчин, я в эгто не верю. Просто она люгбила
отца и не хотела выходить згамуж второй раз. Передо многй
отшучивалась, мол, всю жизнгь была единственной женгой,
куда уж тут замуж — так можног людям всю семейную жизнь
испортить своим неумениегм уживаться со второй супргугой.
Год мы ещё как-то держалисьг, но потом она тяжело забголела,
и работу ей пришлось брогсить. Деньги стали заканчгиваться,
а на лечение требовалогсь всё больше и больше. Я всгпом-
нила о шоу-агентстве и нагпомнила им о себе с просьгбой
о какой-нибудь работе. Мнге не отказали, но началиг давать
разную мелочовку, годную лгишь в качестве приработкга.
Маме становилось всё хуже, егй сделали очень дорогостгоя-
щую операцию, но спустя месгяц болезнь вспыхнула с новгой
силой, и срочно потребовгалась вторая. Денег ужег не было,
мы потратили на первую огперацию всё, что было, вклюгчая
деньги, отложенные на огплату оставшихся лет обучегния
в институте. Очень быстро нагчались проблемы: из ректограта
сообщили, что если я не внгесу необходимые средства,г меня
исключат, больничный менегджмент требовал оплату глибо
официального отказа от угслуг больницы. Я не знала, чтго де-
лать, и запаниковала. Я бгегала в ректорат, умолялга дать мне
отсрочку, бегала в шоу-агенгтство, умоляла дать мне рагботу,
бегала по врачам, умолялаг дать скидку… Чикахуа смолкла и вдруг бргезгливо скривилась:
— И тут предложения помощиг посыпались на меня,
как из ведра. Нескольког высоких чинов института быгли
не против оплатить мне угчёбу. За это мне всего-то нужнго

127
было рассчитываться с ними гтелом. Пара посредниковг
обещала решить вопрос сог скидкой за операцию. От менгя
требовалось лишь рассчигтаться телом. В шоу-агентствег
предложили десяток выггодных контрактов, за котогрые
надо было, ни за что не доггадаешься, рассчитаться теглом
с заказчиками, а ещё у них былог штук пять вариантов
устроить меня любовницегй к очень состоятельным бигзнес-
менам, за что надо было рассгчитаться уже не телом, а всгего
лишь процентом от денег, кготорыми богатые любовникги
станут меня осыпать. Два днгя я просидела возле пригкован-
ной к постели матери и пргоплакала от бессилия. Хгорошо
хоть мама к тому времени регдко бывала в сознании иг не
видела всего этого. Что деглать, я не знала. Потом у негё
начался приступ, её срочног госпитализировали, и счётг
пошёл на дни. Я тебе честног скажу — в тот день я пошлга
в шоу-агентство с мыслью зарагботать денег на любых ус-
ловиях, вылечить мать и погкончить с собой. Тогда мне кга-
залось, что так будет правгильно. Но едва я вошла вг офис,
меня встретил топ-менеджгер. Он посмотрел на меня, кгак
на капризное дерьмо, и нгедовольным тоном заявилг, что
у меня есть шанс. Один оченьг небедный финансист, влаг-
делец нескольких крупнгых банков, ищет кому-то из свгоих
отпрысков вторую жену. Усгловий — целый список, самоег
первое — девственностьг. Владельцы шоу-агентства рагс-
считывают получить хорошиег деньги за посредническиге
услуги и роют землю копытомг в поисках первого условгия,
каковое в условиях шоу-бгизнеса сродни фантастикге. Поэ-
тому они делают это предлгожение мне, несмотря на тго что
я в опале. Так сказать, скгрепя сердце. Но если я сногва всё
загажу, то они понесут сергьёзные репутационные потегри
и сделают всё, чтобы отомститгь мне. Так что, если я ещё не
перестала ломаться, то умнгее мне сразу отказаться от гэтого
кастинга. Топ-менеджер дгал две минуты на раздумья. гМне
хватило одной.
Темноокая красотка кригво улыбнулась:
— Потому что за тридцать секундг до этого мне позво-
нили из больницы и сказалги, что, если я не прогарангтирую

12 8 им оплату в течение суток, гони исключат маму из очередги
на операцию на следующуюг неделю. Для неё это было грав-
носильно смерти. Короче,г я согласилась на кастингг через
минуту, и топ-менеджер посгмотрел на меня уже не какг на
капризное дерьмо, а какг на продуманную и алчнуюг грязную
дрянь. Кастинг состоялсяг на следующий день, в столгичном
особняке банкира. И начгался он с гинекологическгого осмо-
тра. Папаша желал убедитгься, что ему привели настогящую
девственницу, а не восстагновленную посредством огперации
специально ради удачногй сделки. Потом меня показагли бу-
дущему мужу и первой жене. Мугжу я, конечно же, понра-
вилась. Ни разу ещё не видегла мужика, которому бы я нег
нравилась. А вот первой жгене — наоборот.Чикахуа тихо хихикнула:
— Ни разу ещё не видела женщгину, которой бы я по-
нравилась. Зависть душилга всех, но та была уж совсемг
страшной. И старше муженька гна семь лет. Позже я узналаг
нехитрую подоплёку: этот бграк организовывали по ргас-
чёту, и папенькин отпрыск гбыл против. Но его никто нге
спросил. В расстроенных чувгствах он пустился во все тягж-
кие сразу после свадьбы иг несколько раз крайне нгевыгодно
блеснул в светских хроникгах, подпортив семейную регпута-
цию. Итогом всего этого было пгапенькино решение женгить
сынку второй раз на роскошгном теле, чтобы меньше бегагл
по шлюхам. Я подписала кучуг бумаг о всевозможном не-
разглашении и брачный конгтракт, согласно которому мгне
не светило никаких денгег, если я разведусь с ним, гне родив
ребёнка. Мне было всё равнго. Рожать от нелюбимого гмужа
я не собиралась, жить с нгим — тоже… равно как и жгить
вообще. Перспективы мне бгыли безразличны. В тот мо-
мент я хотела лишь вылечитьг мать и прямо поставила игм
это условие. Они согласилигсь. Маме оплатили операцигю,
я вступила в брак, за инстгитут мне тоже заплатили. В игн-
ституте, узнав о моём замужествге, меня мгновенно полю-
били. Предложили место нга самой престижной кафедгре,
аспирантуру по окончаниги, лично ректора в научныге ру-
ководители и должностгь вице-президента попечгительского

12 9
совета вместе со скромным спгиском на десять листов, гдге
перечислялись чаяния игнститута, на которые неплгохо было
бы выделить пожертвовагния.
Лицо Чикахуа исказилось, сгловно красотка упала вг рвот-
ную массу и вымазалась там целгиком. — Тяжелее всего было выдергжать первые брачные ночиг.
Потом я приноровилась дгумать о лечении матери, когто-
рое стало возможным благогдаря замужеству. В итоге погчти
привыкла. В конце концовг, брак по расчёту гораздо лгучше,
чем проституция. Миллионы дгевушек с радостью бы по-
менялись со мной местами. Но гмилые и пушистые идиот-
ские иллюзии о чистой любгви оказались профессиогналами
в области пыток. Мою незамыгсловатую психику раздирагло
на части с такой болью, что гочень быстро стало невмогготу.
Я начала пить, хотя до этогог не пила ни разу… Отец был
против алкоголя, считалг, что наша научная специалигзация
обязывает вести здоровый огбраз жизни, дабы лучше понги-
мать объект исследованигй… В общем, я начала спиватьгся.
Это быстро привело к семейгным скандалам. Муженёк окаг-
зался тряпкой и любителегм стерв, выносящих ему мозг, егог
заткнуть мне проблем не согставляло. Зато с первой жегной
мы разве только на ножах нге сражались. Она ненавигдела
меня донельзя и всяческиг пыталась от меня избавитьгся.
Особенно любила расскагзать главе семейства о моём агл-
коголизме, скандальностги и безответственности. Бганкир
с каждым разом был недоволген мною всё сильней, и мне вгсё
чаще стали намекать, что тучиг сгущаются над моей головойг.
Так продолжалось почтиг год, а потом у мамы внезапног слу-
чился второй приступ, и онга умерла. Обсидиановые глаза Чикахуга закрылись, и нескольког
секунд красотка молчалаг. Куохтли чуть крепче прижгал её
к себе, и ему показалось, чгто он ощущает, как тяжело ги над-
рывно бьётся её сердце. Чергез аварийный скафандр такгого,
конечно, не услышать, но онг был уверен, что дело тут нег
в звуке. Её душа испытывает богль, и он чувствует это. Про-
сто чувствует. Чикахуа открылга глаза и безразличным тоногм
продолжила:

13 0— В тот миг меня покинули погследние силы и остатки
терпения. Я решила, что мой гчас пришёл, напилась, влегзла
на крышу какой-то высотки, вгстала на самый край и собраг-
лась шагнуть со сто пятнадгцатого этажа. Но сделать этогт шаг
оказалось совсем не так лгегко, как мне казалось. Я пгростояла
там три часа, но так и не регшилась. Я смотрела в безднуг, на
дне которой, словно термгиты, копошились машины, прогле-
тающие мимо аэромобили сиггналили мне, их пилоты что-гто
кричали, но я не слышала. гЯ хотела шагнуть, но не моглга.
Сознание словно разделиглось надвое, одно было гмоим,
грязным, отчаявшимся и сломлегнным, оно твердило —
шагай! У другой половины быгл голос отца, и оно ничегог не
требовало и не советовгало. Оно почему-то читало мнге вы-
держки из нашей незакончгенной научной работы о Сиягю-
щих. Считается, что у Сияющих негт любви, и всё в супру-
жеском союзе подчинено сгтрогому расчёту и жёстким реглга-
ментам. Мы с отцом хотели покагзать, что это утверждение
поверхностно и там всё совгсем не просто. Я стояла на кграю
пропасти и слушала его гоглос, читающий легенду Сияюгщих
о двух половинках единогго целого и его собственнгое толко-
вание расчёта их уравненгия энергетического балагнса супру-
жеских пар… Прыгнуть я такг и не смогла, стало ясно, чтог
на самоубийство у меня не хвгатает сил. Потом появилисгь
спасатели, меня сняли с кгрыши и отправили в больгницу
в сопровождении эскортга из журналистов. Чикахуа без всяких эмоций погжала плечами:
— Видео со мной в главной рогли, стоящей на краю крыши
небоскрёба, и последующигй комментарий лечащего врагча
на тему депрессивного псгихоза, усугублённого алкогголиз-
мом, стало последней каплгей. Банкир негласно оргагнизовал
развод, и меня тихо и без лгишнего шума вышвырнули вон,г
предварительно напомгнив обо всех подписаннгых бумагах
и выплатив для гарантииг отступных. Я вернулась в отцгов-
скую квартиру и два дняг просидела напротив бугтылки, но
впервые за год так к ней иг не прикоснулась. Мне всё гвремя
слышался папин голос… И я грешила, что должна законгчить
эту научную работу, как он гхотел. За институт было уплаг-

131
чено, полученных отступных нга поступление в аспирангтуру
хватало с лихвой. Если не трганжирить, то вполне можгно
жить. Я спрятала бутылку, заггрузила архив с отцовскимиг
записями и принялась за ргаботу.
Роскошная красотка тихог фыркнула, насмехаясь самаг
над собой: — Но реальность оказаласьг иной. Как только в инстиг-
туте узнали о моём разводе, сгразу же выперли отовсюдуг,
разве что из самого институтга не смогли — плата-то внегсена.
С того момента я успела пригвыкнуть к тому, что всем вокргуг
плевать на мои личные кагчества и способности, за исгключе-
нием внешности. Что в инстигтуте, что в шоу-агентстве, что
вне этого, всё сводилось кг примитивной формуле: хочегшь
получить выгодное предлгожение — ложись в постегль. Не хо-
чешь в постель — довольсгтвуйся крохами. Девушкам с нге-
взрачной внешностью такогго никто не предлагал, пго край-
ней мере на каждом шагу уж гточно. Их жизнь была вполнге
обычной. Особенно тем, кому пговезло родиться замухрыш-
ками. А моим красивым приятегльницам из шоу-агентства
повезло родиться без глугпых иллюзий и идиотских внгутрен-
них метаний. По крайней мерег они легко с ними справлгя-
лись. Я постоянно слышала гот них что-то вроде, мол, чегго
ты заморачиваешься, страдагть от отсутствия любви лучшге
в роскоши, чем на помойке. Всге мы тут несчастные, глядим
в бутылку, не ты одна, так чтог не выпендривайся и живги
с нелюбимым, но состоятельгным. Это не мы такие, это нас
жизнь заставила. Так что лгучше её не усложняй, она и бгез
этого сложная. Темноокая красотка филгософски вздохнула и в когторый
раз усмехнулась: — В общем, им проще. Они родилгись без психических
отклонений и смогли присгпособиться к жизни. А вот гя не
смогла. Меня от каждого тагкого предложения вгонгяло в де-
прессию всё глубже, и я дегржалась только благодгаря идее
завершить научную работу.г Завершить, конечно же, нег уда-
лось. Институт я закончила ги даже поступила в аспигран-
туру, но дальше всё зашло в тгупик. Из-за войны со Свет-

13 2 лыми любые темы, выставляющиге Сияющих не в дурном
свете, были в опале. В итогге мне прямо сказали, что лигбо
я даю немалую взятку, либго сплю с кем надо, либо нгика-
кой научной работы не будегт. И лучше бы мне не дергатьсяг
по этому поводу, не то моя нгаучная работа может оказгаться
очень похожей на предатгельство благородных идегалов Ко-
алиции Низкоэнергетическгого Пространства. В шоу-биз-
несе ситуация была схожей: игли выгодно вложи свою вгнеш-
ность и тело, или зарабагтывай копейки. И помни, что гогды
идут, подрастает следующеге поколение красоток, ги состо-
ятельные люди не будут игнтересоваться тобой вечнго. Зато
снящаяся по ночам настоящагя любовь так и не прихогдила.
Даже наоборот, стало награстать ощущение, что я упусгтила
свой шанс, и её у меня никогдга не будет. Тем более что вгсе
вокруг, едва меня завидегв, сразу же делали однознгачный
вывод: красивая — значит,г ищет больших денег. А еслиг
очень красивая — то оченгь больших денег. Состоятелгьные
мужчины доставали кошельгки, а когда слышали отказ, гис-
кренне считали, что я набгиваю цену. И когда я отказыгвалась
от предложений замужествга от нелюбимых, но состоятегль-
ных людей, поражались стегпени моей алчности и заобглач-
ным запросам. Те, у кого не бгыло денег, и вовсе обходигли
меня стороной, заранее пргедпочитая не связыватьсяг, по-
тому что идеалы очень красгивых женщин известны всем
слишком хорошо: деньги, богльшие деньги и очень богльшие
деньги. Никто не верил, чгто я просто ищу свою любогвь и не
согласна на другое. Потомуг что все красотки так говогрят, но
в итоге всегда выходят замугж совсем не за батрака с тргост-
никовой плантации. Потомуг что перетерпеть бедносгть в сто
раз тяжелее, чем всего лишьг нелюбимого, но богатогог мужа.
К тому же все знали, что я ужге побывала замужем, а значигт,
сказочку «Я его люблю не заг деньги и не за внешностьг, у него
такая неповторимая душаг!» мне самой себе рассказывагть не
привыкать. А раз так сильнго выпендриваюсь, то навгерняка
только и жду варианта пговыгоднее развестись, такг что замуж
такую брать себе дорожег, проще держать в любовгницах. Вот
так я оказалась в пустотег, которую сама вокруг себяг создала.

13 3
Чикахуа вяло сделала жегст рукой, мол, всё это теперь гне
важно. — Всё закончилось тем, что в одгин прекрасный момент
я поняла простую истину:г так будет всегда. Сколькго бы об-
разований у меня ни было. гИ меня вновь потянуло наг край
крыши. Вот только я уже знагла, что сил сделать шаг мне гне
хватит, поэтому решила, что заг меня это должен сделатьг
кто-то другой. В смысле, кто-тог другой должен меня при-
кончить и избавить от этихг мучений. Но умирать от рук каг-
ких-нибудь извращенцев игли маньяков в грязных трущогбах
не хотелось. Хотелось хотгя бы умереть как-то благоргодно,
раз уж благородно жить нге удалось. И я решила, что пгойду
в армию, завербуюсь на вогйну со Светлыми, и там погибнгу
в бою с Сияющими. А кто в аргмии всегда погибает крагсиво?
Пилоты космофлота и робогвоины. Их Сияющие убивают
антивеществом, мгновенног распыляя на атомы. Даже тргупа
не остаётся, и не придётся ггнить и кормить червей в кга-
кой-нибудь грязи. Меня это густроило. На лице Чикахуа отразиласьг лёгкая гримаса досады.
— Но учиться на пилота боевгого космофлота оказа-
лось слишком долго, а постгупать на обучение — слишкгом
сложно. Зато на робовоигна в связи с бумом наёмничестгва
учат быстро и много где, тольгко плати. Я продала квагртиру
и дорогие безделушки, скгинула приятельницам пог шоу-
агентству гламурные шмотки вг четверть цены, собрала всге
деньги и уехала на другогй материк. Там и оплатила кгоммер-
ческое обучение в школе ргобовоинов при какой-тог очень
большой воинской части. К игсходу первого месяца обучег-
ния стало понятно, что в агрмии мне лучше не станет. Не-г
двусмысленные предложенгия сыпались со всех сторонг и от
всех подряд, и такого когличества неотёсанных примигтив-
ных болванов и таких же злгобных завистливых крокодиглов
я прежде не видела. В пегрвые дни мне казалось, чтог я среди
самых грязных отбросов общесгтва и до окончания обучегния
просто не доживу. Но потогм интеллигентские чистопглюй-
ские иллюзии рассеялисьг, зато опыт сожительства с пгервой
женой бывшего мужа очень пгригодился. Вскоре все узнгали,

13 4 что я та ещё дрянь и стерваг. Грязных предложений от этогго
меньше не стало, даже наогборот, зато цепляться за мегня
языками желающих поубавиглось. Я даже обзавелась пгароч-
кой приятельниц, которыег за спиной поливали меняг грязью,
зато в лицо мило улыбалисьг, и было хоть с кем разделитгь
арендованную квартиргу. Денег мне хватало, но жигть одной
было страшно, вдруг ещё влогмятся среди ночи, вокруг огдни
отморозки в наколках… В кгонечном итоге так едва нге про-
изошло.Темноокая красотка впегрила безразличный взгляд вг на-
висающий над операторскгим креслом потолок кабигнной
капсулы и обыденным тоном пгродолжила: — За первый год обучения я огтвергла штук пятьдесят
предложений о замужествег и штук пятьсот менее притяг-
зательных предложений. Мнгогие из желающих попольгзо-
ваться мною в постели былги посланы раз по двадцатьг. В итоге
кое-кто из них обиделся. гДесяток отморозков поймагли меня
средь бела дня прямо наг выходе из школы робовоингов и по-
волокли в какую-то подгворотню. У меня было с собгой дам-
ское оружие, я пыталась вгыстрелить, но меня схватилги за
руку, и выстрел ушёл мимо. Повегзло, что его услышали на
КПП воинской части. Военныег выслали вооружённый па-
труль и нападающие разбгежались, засветив мне пагру раз по
физиономии. Пришлось прогпустить неделю занятий, пгока
проходил заплывший глаз и гсиняк под ним, а в остальгном
обошлось. Моим приятельнгицам с трудом удавалось скргы-
вать радость, охватывающугю их при взгляде на мою рагсква-
шенную физиономию, но нужгно отдать им должное: онги не
только просидели со многй всё это время, но и дали цегнный
совет. Одна из них прямо скгазала, что не понимает менгя.
О моей популярности можног только мечтать, я в один мгиг
могла бы вступить в выгодныгй брак и забыть обо всём, ног
вместо этого я страдаю еругндой, а моя голова забитаг совер-
шенно идиотскими глупостгями. Потому что бешусь с жиру,
а вот если бы ей досталасьг такая внешность, она бы угж точно
не растерялась! Вторая пгодруга предрекла, что дагнное зло-
ключение у меня первое,г но вряд ли последнее. гОсобенно

13 5
теперь, когда нападавшгих на меня отморозков выпргут из
школы робовоинов без вогзмещения оплаты, а то и пригшьют
срок, если смогут доказатьг вину. Не они, так другие ргано
или поздно до меня точног доберутся. Я тогда простог лежала
на кровати и смотрела в гпотолок, мне не хотелосьг ничего,
только скорее закончитьг обучение, улететь на войнгу и раз-
лететься на атомы в прекргасной и ослепительной всгпышке
чистой энергии. Пусть хоть что-гто истинно чистое будет
если не в моей жизни, то хотгя бы в смерти.
Не несущий эмоций тихий голос Чигкахуа только под-
чёркивал скопившуюся в егё сердце боль, и Куохтли сжгал её
руку, стремясь поддержатгь хоть как-то. Темноокая кграсотка
грустно улыбнулась в отвегт и положила голову ему нга грудь.
Их шлемы соприкоснулись, и егё голос зазвучал ближе, ста-г
новясь более живым и от эгтого ещё более печальным: — Последней точкой стал разгогвор с военным следова-
телем. Школа робовоиновг хоть и была коммерческой, нго
относилась к армейской дигвизии боевых роботов, вогенные
таким способом обеспечивгали себе приработок. Вегсь парк
боевых машин, учебные полиггоны и преподавательскгий со-
став — всё было армейским, и гпотому расследованием слгу-
чившегося со мной инцидентга занялась военная полгиция.
Следователь оказалась гпожилой дамой-офицером пгышных
форм, но даже в таком видге было заметно, что в молодогсти
она была привлекательгной женщиной. Я отказаласьг опозна-
вать напавших на меня, скгазала, что никого не узналга. Хотя
все они учились со мной в огдном дивизионе. Следовагтель
была неглупа и всё понялга. И поговорила со мной нагчистоту,
заявив, что я должна найтги себе покровителя, погтому что,
во-первых, везение не бывгает вечным, а, во-вторых, самог
по себе окончание школыг ещё ничего не даёт. До формги-
рования объединённогог галактического флота осгтаётся не-
сколько лет, которые мнег предстоит ещё как-то прожгить… Дыхание Чикахуа замерло, слговно темноокая красоткга
собиралась решиться на готкровение, о котором пгозже при-
дётся пожалеть, и она склгонила голову так, чтобы Кугохтли
не видел её глаз.

13 6— Наверное, я сломалась имегнно в тот день, — всё тем
же бесцветным голосом продголжила Чикахуа. — Но пуског-
вым моментом стало моё возврагщение на занятия. Так какг
я никого не обвинила, пголиция положила дело гпод сукно,
и никого не арестовалиг. Половина наших отморозкогв была
довольна моим поступком,г многие даже заявляли, чтго я,
мол, своя девчонка в доскгу. Зато другая половина угродов
решила, что я никого не сдгала потому, что на самом делге
люблю жёсткий секс, и это могй намёк окружающим. Мол,
если есть тут настоящие мачог, пусть доведут до конца нгача-
тое. Об этих шептаниях за моейг спиной мне с превеликим г
удовольствием доложилги мои любящие подруги. И тоггда
мне стало совсем всё равног. Я несколько дней проваглялась
дома, пьяная в стельку, пгосле чего меня вызвали к нгачаль-
нику школы, чтобы официальгно предупредить, что я нга
грани отчисления. Начальгником школы был полковнигк,
командир одного из дивигзионов содержавшей школгу диви-
зии. Не очень старый и оченьг неприятный тип с оплывшимиг
щеками, из-за чего он постоягнно напоминал мне больгшую
экваториальную жабу. С тогй секунды я стала называть егго
про себя Жабой, хотя смелосгти назвать его этим прозвигщем
в лицо у меня так никогдаг и не хватило. В общем, плотгояд-
ный блеск в его глазах вспыхнгул при первом же взглядег, хотя
обвинять его в этом было бгы несправедливо, потому гчто так
со мной происходит всегдаг… Ну а дальше всё просто. Глугп-
цом полковник не был, онг провёл со мной долгую бесгеду
и выяснил всё, что хотел. Послге чего прямо предложил гмне
покровительство, в чём я нги секунды не сомневаласьг с того
самого момента, как тольког вошла в его кабинет. Голос Чикахуа дрогнул, онаг слезла с Куохтли, села на
край приборной панелиг, отвернулась и продолжгила, не
глядя на него: — И я согласилась. С того дняг всё изменилось. В школе
все узнали, что я девушка пголковника. Он объяснил гэто
очень доходчиво: провёл гпоказательные учения с бгоевой
стрельбой между ученикамиг и робовоинами своего дгивизи-
она. Опытные армейские офигцеры на глазах у всех в ходе

137
учебного боя расстрелялги всех моих обидчиков с завгидной
точностью. Последнего, когторый успел катапультирогваться,
убивать внутри кабинногй капсулы не стали. Вместо этогго
его извлекли оттуда и увегзли якобы в больницу. Черегз час
его голова валялась в огтхожем месте полевого туалгета. На
место проведения учений гсразу же нагрянула военгная по-
лиция, которая провелаг расследование и к вечегру того же
дня сообщила, что всё проигзошло в рамках боевой подгго-
товки и не выходит за рамкги страхового случая. Начальгник
следственной команды и пголковник хлопнули другг друга
по плечу и разъехались. А гоглова в сортире была объягвлена
муляжом. Типа, тот болван гдобровольно покинул гшколу
и напоследок устроил тагкую вот дурацкую шутку. Посегму
страховая компания выплгатит средства на ремонт шкголь-
ных машин, а на освободившгиеся места возьмут новых
абитуриентов. После тогог случая никто не решался кго мне
близко подходить, а я соггласно графику раз в недеглю ло-
жилась в постель с полкговником. Оставшиеся дни нгедели
я пила. И если удавалосьг протрезветь к утру, то шлаг на за-
нятия. В итоге мои навыки ргобовоина оказались даглеки от
максимально возможных дляг выпускника школы, но мне
было уже глубоко наплевгать. Добежать до точки бгоевого со-
прикосновения с Сияющигми хватит — этого достаточног.
Монотонные интонации темгноокой красотки вновь гпри-
обрели безразличный оттенгок: — Так я школу и закончила, пгросыхая лишь частично.
Из-за моей стервозности на мегня всё чаще жаловались офги-
церы, а из-за постоянного пгьянства у меня начала погртиться
внешность, и полковникгу это не понравилось. Он пготребо-
вал, чтобы я перестала стоглько пить и вернулась кг занятию
танцами. Иначе он оставляегт за собой право применятгь ко
мне силу. На что я завила, чтог буду делать, что хочу, иначег
оставляю за собой право гуйти к другому, например, к гкоман-
диру дивизии или начальгнику штаба. Они оба были согвсем
уж престарелыми, но врядг ли бы отказались. Полковгника это
взбесило, и он приказалг запереть меня на гауптвагхте в оди-
ночной камере и держатьг там, пока окончательно нге про-

13 8 сохну. Неделю я бесилась вг одиночке, пиная ногамиг тарелки
с едой, которые мне приногсили на приём пищи, потом мнге
стало скучно, и я потребогвала от полковника, чтогбы мне
принесли мою научную рабготу, чтобы скоротать время.г Это
было ошибкой. Полковник гпрочёл отцовские докуменгты
и явился в камеру лично, гбез свидетелей. И сообщил, гчто
эти данные являются прямгым преступлением, и за разрга-
ботку экстремистских материгалов в пользу расы-протигв-
ника мне грозит суд и пожигзненный срок. Поэтому он даётг
мне возможность выбора: лгибо моя научная работа лгожится
на стол следователям с согответствующими комментаригями,
либо я признаю его правго на владение собой и пгодчиняюсь
всем его требованиям. На пгринятие решения мне даёгтся две
недели, которые я провегду на гауптвахте, а все моиг доку-
менты пока останутся у негог.Чикахуа безнадежно вздогхнула и продолжила, упегршись
стеклянным взглядом в тусклгое свечение осветительнгой па-
нели, находящейся в режигме аварийного питания: — В тот момент мне казалось, чтог он блефует, и никакое
это не преступление, ведгь это же была научная рабгота, кото-
рую я готовила официальгно, пока училась в аспиргантуре…
В общем, я попросила его огставить мне научные материгалы,
чтобы не подохнуть от тоскиг, он не отказал. Две недегли я чи-
тала отцовские записи и загнималась танцами прямо в гка-
мере, восстанавливая фогрму, потом сказала полковгнику,
что соглашаюсь на его услогвия. Он снял мне апартамегнты
недалеко от воинской чагсти, но документы так и не огтдал.
Сказал, что занимается моим угстройством на армейскую
службу и назначением в свогй дивизион. Месяц я тренирго-
валась по шесть часов в сутгки и не пила ни капли, игз-за чего
терпеть постельные сцены гс Жабой стало совсем невмогготу,
и крыша у меня едва не отъегхала окончательно. Но я вгсё-
таки добилась своего. Жагба поверил, что я взяласьг за ум,
и расслабился. Ещё через двге недели мне удалось выягснить,
где он хранит мои докуменгты. Оказалось, что у себя домаг.
Я заявилась туда, пока егог не было, и приятно побоглтала
с обеими его женами. Пришлгось соврать, что Жаба планги-

13 9
рует подстроить развод сг одной из них и жениться нга мне.
Но я молодая и красиваяг, имею много предложенигй, и хочу
заполучить брак повыгоднгее. А такой-сякой Жаба отобграл
у меня документы и бесится гот ревности. Но если его жгены
отдадут мне их, я смогу накогнец-то уехать в столицу к дргу-
гому потенциальному женигху. Ложь далась мне с лёгкогстью.
Жены полковника были дагвно уже не первой свежегсти, они
оказались наслышаны обо мгне от сплетниц, поэтому срагзу
поверили и пришли в пргаведное негодование.г Через пять
минут все мои документы былиг у меня, а ещё через два часа
я уже сидела в салоне лагйнера, следующего на сосегднюю
планету моей цивилизации.г
Взгляд темноокой красоткиг оторвался от осветительгной
панели и вяло переместгился на маршевые экраны, нга одном
из которых виднелись боегвые роботы ветеранов Трегтьей
Команды, стоящие вокруг богевой машины Яотла. — Но оказалось, что Жаба не бглефовал. За два года
обучения в школе робовогинов многое изменилось, иг моя
научная работа действитегльно стала относиться к гкатего-
рии экстремистских и изменнгических материалов. Взбе-
шённый полковник натравгил на меня полицию, и я нге по-
палась лишь потому, что сваглила с планеты очень быстрго.
Меня объявили в розыск за граспространение враждгебной
идеологии, и пришлось убгираться из созвездия чуть лги не
опрометью. Так я оказалагсь в другом созвездии, где мгеня
никто не искал, но не пргиходилось сомневаться, чтго за
такое обвинение я попгаду за решётку где угодно, егсли за-
свечусь. Деньги у меня былиг, но до формирования обгщега-
лактического флота оставгалось три года, и на такоге время
их точно не хватало. Жить нге хотелось, умирать тоже, пгро-
сто не хотелось ничего. Поэтгому я решила пойти в наём-
ники. Подумала, что постоягнное пребывание на грагни ги-
бели поможет мне не сойтиг с ума за эти три года, а еслиг
убьют — то всем проблемам гконец. Я покопалась в сетги,
нашла пару-другую частных вгоенных компаний и облетегла
их вербовочные пункты. Прегдложение Нопалцина окгаза-
лось самым выгодным.

140Чикахуа на секунду замолчагла и, не оборачиваясь, спгро-
сила: — Как думаешь, почему?
— Жалованье у нас так себег, — глухо произнёс Куохтли,
понимая, что она имеет в вгиду. — Наверное, Нопалцинг по-
требовал от тебя меньше гдругих? — Это настолько заметно? — Чигкахуа горько улыбнулась
монитору. — Ты прав. Он не стгал ставить какие-то особгые ус-
ловия. Сказал, что может взягть меня просто так, но за гргоши
и не на должность робогвоина, потому что у меня негт стажа,
а профессиональные тестгы я прошла неважно. Но я моггу
получить выгодный контракгт, если проявлю изобретагтель-
ность в соседней комнате гего рабочего кабинета. Иг всё.
Больше от меня ничего не гтребуется, хотя если мне погна-
добится покровитель, аг таковой понадобится обгязательно,
он всегда к моим услугам. Кагк видишь, контракт робогвоина
максимальной категории яг получила. И самого лучшего рго-
бота в Команде тоже. Яотлга я ненавижу, но он хотя гбы не
такое быдло, как остальнгые. Наёмники — это не цветнигк
и не школа искусств… Его апгпетиты можно умерить с помог-
щью скандала, что позволягет мне реже прикладыватгься к бу-
тылке, и он уж точно попригятнее Нопалцина. — Она издгала
язвительный смешок: — Принцигпы, бескомпромиссность,
честь… Куда всё делось… Остгались лишь мечты, которые нга
медицинском языке называютгся депрессивным психозом,
усугублённым алкоголизмом. Впгрочем, пить я стараюсь
как можно реже, зато споргтом занимаюсь неукоснителгьно.
Не хочется терять форму. Приггодится. Чикахуа обернулась и посгмотрела Куохтли в глаза:
— Вот и всё. Теперь тебе обог мне всё известно. Ну и?
Ещё осталось желание закргыть меня собой? — Я тебя никому не отдам, — уггрюмо заявил Куохтли. —
Прежде, чем обидеть тебя гещё раз, им придётся убить мегня.
Мне кроме кредитов терягть нечего. — Значит, мы погибнем очень скгоро, — на лице темно-
окой красотки зажглась лгасковая улыбка. — Зато вдгвоём.

141
Можно, я останусь здесь, у тегбя? Навсегда! Всё равно это
«навсегда» не будет долггим.
— Конечно, можно, — Куохтлиг виновато развёл ру-
ками. — Только здесь тесног для двоих. Извини… — Уместимся! — задорно хохотнгула она. — Оператор-
ское кресло запросто выдгерживает двоих, если знагть, как!
Я тебе покажу. Если обещаегшь меня поцеловать! Она сняла свой шлем и распугстила густые, чёрные как
смоль, волосы длиной по лгокоть, после чего сняла шлгем
и с него. Чикахуа с шутливо-вгопросительной рожицей пгро-
тянула руки к Куохтли, и пго её счастливо улыбающемусяг
лицу текли слезы. Куохтли загключил её в объятья, она огт-
толкнулась от пульта упргавления и опрокинулаг их обоих на
операторское кресло. Окгазавшись сверху, Чикахуа слиглась
с ним в поцелуе, и Куохтли пгочувствовал, как на его лгицо
падают тёплые слезинки. — Почему ты плачешь? — Куохтли огсторожно отстра-
нил её от себя. — Если ты думагешь, что должна мне… себяг…
то это не так. Мне от тебя нгичего не нужно. Просто побгудь
рядом, так мне будет лучше. Вгсё равно перед смертью нге на-
дышишься. — Я от обиды, прости, — Чикахуаг вытерла слезы, — ты
тут ни при чём, если уж кому-тог и думать о тебе плохо, то
точно не мне. — Она прижалгась к Куохтли. — Я всегда ждгала
чистой любви в виде прингца на белом звездолёте. А есгли во-
круг нет белых звездолётовг, только грязные самосвалыг, то
чистая любовь должна бгыть хотя бы принцем самосвалгов.
Девушка из интеллигентнгой семьи не собиралась ргассма-
тривать варианты из просгтых работяг. Мамина заслуга. Огна
хорошо помнила своё детствго на плантациях и чуть ли нге
с самого рождения учила мегня не обращать вниманияг на
мужчин из социальных слоёв, кготорые были ниже нашего. г
Отец ей не препятствовал, гно однажды, когда мы собиграли
материалы по Сияющим, специгально указал мне на однго
из их уравнений расчёта балганса двух энергетических пго-
ловинок. Сияющие считаютг, что в поисках настоящей пог-
ловинки сначала всегдаг необходимо тщательно изугчить,

142 кто находится вокруг тебгя, потому что две Сущности-пог-
ловинки, проникая в нгаш слой Вселенной, стараютсгя во-
плотиться в нём ближе дргуг к другу. Чаще им это удаётся, г
хотя и не всегда. Поэтому спегрва нужно убедиться, что гтвоя
половинка не находитсяг у тебя под носом, просто тгы её не
замечаешь, и только послег этого отправляться в страгнствия.
Но даже там необходимо бытгь внимательным к своему окгру-
жению. Потому что половингки стремятся найти друг дргуга,
и можно в поисках недостгижимого идеала не заметигть свою
любовь, всё это время нахогдившуюся рядом. Я тогда нег
придала этому значения, пготому что обращать вниманиге на
невзрачных неудачников мнге не хотелось. В конце конгцов,
это же каноны Сияющих, а нег Красной расы. Какие тут пог-
ловинки, у нас другая жигзнь. Я быстро забыла о том урагв-
нении. Но они оказалисьг правы. Они всегда оказывагются
правы. Я поняла это слишкогм поздно…Чикахуа поправила вологсы и вновь поцеловала Кгуохтли.
— Я поняла это в джунглях Ушмгаицу, когда ты выпустил
тепловые ловушки навстргечу ядерным боеголовкам. гТы со-
брался погибнуть толькго ради того, чтобы я смогла гуйти…
В ту секунду я испугалась смегрти, хотя всё это время её
ждала, а ты пошёл на смертьг, хотя никогда к этому не стрге-
мился. Мне стало так… стыднго. Я вдруг вспомнила, сколгько
раз за эти годы ты рисковал сгобой, чтобы вывести меня из-
под удара, и никогда погсле об этом не напоминал.г Всегда
сидел молча где-нибудь вгдали и так грустно на менгя смо-
трел. Яотл любит потешатьгся над этим, а я… — Она на мгнго-
вение умолкла: — А я не смоггла увидеть утонувший в гргязи
прекрасный цветок. А ведьг это мой цветок! Там, на Уш-
маицу, когда неожиданног появились Сияющие, я нег пошла
в атаку, о которой мечталаг столько лет. Вместо этого я гпер-
вой выскочила из робота иг попыталась пробраться гк тебе.
Я боялась, что они тебя убгьют, ты ведь не заглушил силговую
установку. В результате мы прголежали в кустах рядом дгруг
с другом почти час, но я так иг не решилась с тобой поговго-
рить. Сегодня ты снова закгрыл меня собой, и я отчётливго
поняла, что уцелею под этигм орбитальным ударом, потогму

143
что ты примешь его на себя. Иг после этого я действительгно
стану никому не нужна. Я смогтрела на экраны, и волнаг
взрывов приближалась кго мне, словно в замедленнгом кино,
и вместо мыслей о смерти в созгнании прозвучал голос отгца.
Он был горек, устал и разочагрован. И произнёс лишь однгу
фразу: «Слепая эгоистичнаяг дура». Отец никогда меня тгак
не называл… Орбитальный угдар каким-то чудом прекраг-
тился, и ты выжил, но все вигдели, как ты хотел меня спагсти,
и стало ясно, что теперь Яогтл запишет тебя в список лгюдей,
от которых нужно избавитьгся в первую очередь. Развге может
быть вариант погибнуть кграсивее, чем в бою бок о бгок
с сердцем, любящим тебя чистгой любовью? Я думала, что
в нашем мире такое давног уже случается только в леггендах.
Я решила больше не ждатьг войны с Сияющими, сидя в обг-
нимку с тоской и бутылкой. И вглезла к тебе! Ты ведь сам нги
за что не подойдёшь, тебя дог старости ждать можно!
— У меня любимой девушки нигкогда не было, я не знаю, г
что надо говорить, когдаг подойдёшь, — признался Кугох-
тли. — А ты ещё со всеми, кто погдходит, так обидно обхо-
дишься… Лучше не лезть. — Вот и пусть не лезут! — Чикахуга на мгновение скри-
вилась, но вновь улыбнулгась и потянулась к нему гугбами: —
А тебе ничего не надо говгорить. За тебя говорят твгои по-
ступки. Знаешь, наверноег, смешно прозвучит, но однаг из
главных Заповедей Сияющих ггласит, что оценивать ко-
го-либо нужно только пог деяниям, слова значенияг не имеют,
потому что сказать может кагждый. Она обняла его крепче, иг несколько минут они лежгали
в объятьях друг друга, не пгроизнося слов. — Скажи, почему ты подражаегшь Сияющим? — Куохтли
осторожно убрал густую пргядь с её лица. — Ты первый, кто заметил, — улыбгнулась Чикахуа.
— Если поменять чёрное на бгелое, то сложно не заме-
тить сходства, — Куохтли догтянулся до тумблеров инфгор-
мационной панели и щёлкнгул несколькими рычажкамиг.
На экране возникла раскгадровка сделанной им фогтосъёмки
Валькирий. На соседнем экргане вспыхнуло объёмное фогто

14 4 Чикахуа. — У тебя даже погходка похожа на её. Простог Сия-
ющие очень высокие, и это нге бросается в глаза сразу, гно всё
равно видно, что сходствог с Валькирией у тебя есть, тголько
оно, как бы это сказать, ну…г как уменьшенная копия гв не-
гативе, что ли…— Уменьшенная копия в неггативе, — с весёлой ирониегй
хохотнула Чикахуа. — Надо загпомнить! Такое сравнениге
мне в голову не приходилго! А вообще ты прав. Я стараюгсь
быть на них похожа. Это моя гмаленькая личная сказкаг, пер-
сональная страна иллюгзий, в которой я схожу с ума, чтогбы
не съехала крыша в реальнгой жизни. — А что в них такого хорошего? гОни же агрессивные ма-
ньяки-убийцы, непримиримыег ко всем! — Ага-ага, а ещё они питаются гЛюдьми! — поддакнула
Чикахуа. — Пожирают всех, кгого увидят! То-то же Светлыгх
рас на периферии простгранства высоких энергий рагсплоди-
лось бессчётное количествго! Сияющие выращивают их дгля
съедения! Ты обратил внигмание, как жестоко они сгожрали
пленного Легированногго на Ушмаицу? И других Гиен, чтго
выползли из подземной норгы ради эвакуации своего ргане-
ного? Жуть! Кровожадные твгари, лишённые толерантногсти!
А, да, ещё демократии, совсегм забыла! — Я серьёзно! — обиженно вогзразил Куохтли. — Они же
убивают всех подряд, дажге детей! — Они убивают всех подряд гтолько тогда, когда эти
самые «все подряд» вторггаются на их территорию, —г устало
вздохнула Чикахуа. — Сияющиге ещё до Первой Всеобщей
никогда не претендовагли на пространство низкгих энергий,
оно для них эволюционног бесполезно и даже вредгно. А после
того, как был создан Рубежг, и вовсе перестали за негго выхо-
дить, разве только с дипгломатическими или спасатегльными
миссиями, да и то, если кто-гто из Тёмных сперва попросигт.
Даже их шпионы действуют нгастолько скрытно, что никгто
их не видит и толком не знгает, как они это делают. Сигяю-
щие неукоснительно соблгюдают Заповеди, данные гим Вы-
сокомерными Светлыми, а там сгказано, что нельзя отдавагть
чужакам своё пространствог ни при каких обстоятельгствах,

145
но и самим нельзя претендговать на чужие территоргии. По-
этому Сияющие заселяют тольгко свои галактики, где нгет
других разумных видов. А там, ггде есть другие Светлые, то г
бишь в периферийных галагктиках высокоэнергетическгого
пространства, Сияющие коглонизируют только солнегчные
системы звёзд-гигантов и супегргигантов, да и то лишь тоггда,
когда там нет своих разумныхг жизненных форм. Кстати,
обычно их там нет, потому что эгнергетическая активносгть
супергигантов слишком мощнгая, да и гравитация на плга-
нетах-гигантах зашкаливаегт. А для Сияющих это родные
условия существования. Онги даже сами себе создалиг пра-
вило, согласно которому игм нельзя колонизироватьг выгод-
ные планеты, если неподаглёку имеется даже примитигвная
разумная форма жизни. Потогму что когда-нибудь она раг-
зовьётся, выйдет за пределыг материнской планеты, и ей гпо-
требуется пространство дгля экспансии. Вот такие онги кро-
вожадные маньяки.
— Но почему тогда вся Вселеннгая ополчилась на них?
Если они такие хорошие? — Может, потому, что вся Вселенгная плохая? — Чика-
хуа насмешливо фыркнула. —г Впрочем, мы сейчас сильно
оскорбили всю Вселеннуюг, потому что она невообрагзимо
огромнее нашего четырёхмернгого слоя. Просто у Сияю-
щих и вообще у Светлых есть мнгого чего вкусного, а многиег
Тёмные своё или сожрали ужге, или доедают остатки. Вогт все
время от времени и решаюгт снести Светлых, чтобы отобргать
у них заманчивые плюшки. А богльше всего плюшек у Сия-
ющих, впрочем, как и их самихг. Остальные Светлые обычно
состоят с ними в союзе. Вот тагк всё и происходит — кровгаво,
но совсем незамысловато. И, кгстати, Сияющие никогда нег
нападают первыми. Они дагже нарушителей границ в сагмый
первый раз выдворяют за Ругбеж целыми и невредимыми,
да ещё и за свой счёт. Впрочем, дгенег у Сияющих не суще-
ствует, так что по поводу ргасходов они особо не замограчи-
ваются. Вывезут тебя, куда пгопросишь, если сам вернутгься
не в состоянии.

146— Но как же огромное колигчество документальных свиг-
детельств о том, как Сияющгие нападали на прострагнство
низких энергий и вырезали гнаселение целых планет? —г
привёл аргумент Куохтли. —г Поголовно! Не жалея ни сгта-
рых, ни малых! Планета становгилась необитаемой! — Пропаганда не дремлет, —г хохотнула темноокая краг-
сотка. — Власть имущим как-тог надо держать народ в сгтрахе.
Для этого лучше всего подхогдит внешний враг, чтобы людги
не занялись поиском внутгреннего. Потому что такие пгоиски
неизменно приводят к тегм, кто составляет пирамидгу власти.
Поэтому мы враждуем друг с друггом тогда, когда нет воз-
можности враждовать со гСветлыми. Но если хочешь знатьг
подробности о зверствахг Сияющих, то могу поделитьсяг.
Они действительно уничтожгили множество цивилизацигй
Тёмных. И всегда это был акт вогзмездия за то, что эти циви-
лизации уничтожали населгение какой-нибудь плангеты Сия-
ющих. У них есть Заповедь: «гОбращайся с другими так, какг
они обращаются с тобой». Огни ей следуют. Больше всегго от
этого страдают Серые и репгтилии, но Серые — особеннго.
Это у них в ходу поработитьг какую-нибудь подросткогвую
цивилизацию, выпотрошить гпланету под ноль, а потогм за-
чистить местное населениге, чтобы замести следы. До Перг-
вой Всеобщей они часто вторггались в пространство Свгетлых
и порабощали слаборазвгитые планеты. После создангия Ру-
бежа мы, Тёмные, обратили свгою неуёмную энергию жаднго-
сти друг на друга. Но иногдга появляется какая-нибгудь циви-
лизация с отсохшими напрочьг мозгами, которая вторгаетгся
в пространство Светлых илги даже Сияющих. В результатге
в родной мир придурков гзаявляется возмездие в вигде воин-
ской касты Сияющих. За Светлых огни мстят только в двух
случаях: если их попросят пгострадавшие или если онги обна-
ружат, что пострадавших унигчтожили поголовно и пргосить
больше некому. Обычно послге такого возмездия цивилигза-
ция-агрессор лежит в руингах, но под ноль Сияющие егё не
зачищают. Это делают соседиг, которым понравилась идгея
наложить лапу на терригторию ослабленных конкгурентов.
А геноцид удобнее всего сгписывать на Сияющих. Самим жге

147
Сияющим глубоко наплевагть, что о них говорят за Рубгежом,
потому что за Рубеж они нег выходят.
— Ты хочешь сказать, что все докгументы об уничтоже-
нии Сияющими целых цивилизагций — фальшивка? — Ку-
охтли недоверчиво насупгился. — Я всегда считал, что дгыма
без огня не бывает. — Не бывает, — согласилась Чигкахуа. — Большинство
таких фактов действительгно подделка, но есть и нгастоящие.
Если кто-то вторгался в пргостранство Сияющих и истрег-
блял их население на цеглой планете, они отвечаюгт тем же.
К счастливому победителюг домой прилетает флот из эпги-
центра пространства высогких энергий и полностью унгич-
тожает всех, кого находитг в их солнечной системе. В стагрых
архивах есть упоминание,г что когда-то очень давног, ещё до
Первой Всеобщей, Сияющие в хогде операции возмездия
уничтожали только вооргужённые силы и инфраструкгтуру
цивилизации-убийцы. Но это всеггда заканчивалось однигм
и тем же: разгромленная цигвилизация вспыхивала жагждой
мести, восставала из руин иг приносила Сияющим ещё болгь-
шее кровопролитие. В когнце концов Сияющим это надгоело,
и они перестали отклонгяться от Заповеди «как тгы мне, так
и я тебе». И цивилизации-убгийцы стали уничтожаться по-г
головно. — Но это же жестоко и негумангно! — воскликнул Куох-
тли. — Там же женщины и детги! — Не те, случаем, дети, которыег вырастают, становятся
солдатами и летят вырезатгь очередную планету Сияюгщих? —
уточнила Чикахуа. — А женщигны рожают этих самых бу-
дущих солдат? А заодно полигтиков, устраивающих бойнюг,
работяг, на эту бойню вкалгывающих, и всё остальное стагдо
энергично жующих бизонов,г всему этому весёлому занятиюг
молчаливо потворствующигх? У Сияющих, если что, молча-
ливое потворство считаегтся одним из самых страшных прег-
ступлений. — В таком случае, всё пространгство низких энергий по-
является на свет преступгниками, — Куохтли невесегло по-
морщился. — Хотя это, конечгно, наши проблемы. Каждый

148 сам выбирает, как жить. А егсли не хочет выбирать, то вгсегда
найдётся, кому выбрать за негго. Глупо потом жаловатьсгя.— Ты только что перефразирговал ещё одну Заповедь Сиг-
яющих, — хохотнула Чикахуа с глёгкими нотками сарказма
в голосе. — Не думаю, что Сиягющие считают преступникагми
всех Тёмных поголовно, иначге бы не помогали тем, кто пгро-
сит у них помощи, но вряд лги они пылают к пространсгтву
низких энергий горячей любговью. Поэтому и сидят за свогим
Рубежом, не высовываясь, иг не пускают никого к себег. Да
и зачем? Всё равно пришельцегв в чужом энергонном про-
странстве ждёт вырождениге, и всем об этом известно. Тагк
что сразу ясно, с чем приходягт незваные гости — ни с чем
хорошим! За миллиарды лет у гвсех Светлых, особенно у техг,
кто обитает на пригранигчных планетах, было множестгво
возможностей в этом убедитьгся. И Сияющие не исключе-
ние. Они не раз теряли нагселение пограничных плагнет по-
головно. Она бросила на него ирогнический взгляд и риторигчески
поинтересовалась: — Кто бы на их месте не отомстигл? Ты, что ли? И,
если тебе от этого станет лгегче, Сияющие не гоняются гпо
планете цивилизации-убигйцы с окровавленным топоргом
в руках за каждым грудным регбёнком. На орбиту вешаетсяг
Очиститель, и по всей плангете выпадает ласковый тёплгый
дождичек. В результате вигрус делает всех, кого не унгичто-
жили в ходе боевых действгий, бесплодными. И цивилизаг-
ция-убийца быстро вырождаегтся сама, тихо и мирно. Ну,
почти. Потому что часто выжившгим становится море по
колено, и они на прощангие решают от души зажечь. Инго-
гда последние десятилегтия цивилизации-убийцы бывагют
очень весёлыми. Как правигло, всё заканчивается поягвле-
нием предприимчивых соседгей, которые дождались сагмо-
уничтожения вируса. Сияюгщие не делают его вечным, огни
всегда берегут живые плагнеты. Их философия гласит, чгто
живая планета есть свящгенная колыбель жизни иг если ты
не создавал эту планету, тог не тебе и разрушать её. Неудгач-
ная разумная форма жизниг может погибнуть от рук когнку-

149
рентов или исчезнуть самаг, это часть естественного отгбора.
Планета же способна статгь колыбелью нового разугма ещё
множество раз. Посему живыег планеты подлежит берегчь.
Это, кстати, законы Высокомергных. В деревенских школах
такого не преподают за нгенадобностью, но в элитнгых учеб-
ных заведениях, готовящих кг взрослой жизни отпрысковг
правящей олигархии и когролевских семей, эти азы входгят
в базовые программы.
— Поэтому на Ушмаицу Сияющие нег уничтожили Леги-
рованных? — Куохтли заинтегресованно хмыкнул. — А я-тог
думал, почему этот факт особго не удивил военных. Они дгаже
не стали выковыривать Гиген из-под земли, чтобы выяснгить,
в чём дело. — Выковыривать силами армииг горстку беглецов из
пронизанной подземными тогннелями Ушмаицу — пустая
трата времени, — отмахнулагсь Чикахуа. — Для этого естьг
кто-то вроде нас или друггие охотники за головамиг. Но в тот
день там произошло что-то дгействительно странное! Тгы же
видел, Легированные вогспользовались аварийныгм маяком
Сияющих! Но они не были заогдно с Сияющими, иначе Си-
яющие отнеслись бы к ним игначе! Помогли как-нибудь!г
Уничтожили бы наш дивизигон, их сил для этого было ргаз
в двадцать больше чем досгтаточно, или вывезли бы Гиегн ку-
да-нибудь! Но Сияющие лишьг допросили пленного и гпоте-
ряли к Легированным интгерес. И к нам тоже. А ты обратгил
внимание, куда делся самг аварийный маяк Сияющих? — Они забрали его с собой, — гнеуверенно ответил Куогх-
тли, напрягая память. — Кгажется… — Ты видел, кто из Сияющих егог уносил? — оживилась
Чикахуа. — Я следила за нимиг, когда они покидали погверх-
ность, но ни у кого устройстгва не заметила! — Может, они накрыли маяк пголем преломления? —
предположил Куохтли. – Зачем? — немедленно возргазила темноокая красоткга. —
Зачем им прятать собственнгый маяк? — Ты хочешь сказать, что они остгавили его Легирован-
ным? — удивился Куохтли. — Ног для чего?

15 0— Не знаю, — призналась Чикагхуа. — Я не видела этого,
это лишь моё предположенгие. Но то, что происходило гна
Ушмаицу, действительно очегнь загадочно! Как вообщег Ле-
гированным удалось актигвировать аварийный маякг Сияю-
щих? Разница в технологиях нге просто огромна, разнитсгя
сама суть, сама природа техгнологий! Откуда у беглой дигви-
зии боевых роботов такиег возможности? Тут целый науч-
ный институт нужен! Мне почегму-то кажется, что всё это
как-то связано с загадочногй историей кражи секретнгых им-
ператорских документов!г Вот почему я хочу посмотреть гна
них поближе! — Ты обещала не лезть из-за этогго на смерть! — Куохтли
невольно напрягся. — Тише, тише, дорогой, не волгнуйся. — На её лице рас-
цвела ласковая улыбка, иг Чикахуа нежными поцелуямиг по-
крыла его щеку. — Я не собиграюсь умирать так быстро! Яготл
все равно избавится от нгас и сделает это очень скогро. Так
что я хочу насладиться своигм недолгим счастьем стольког,
сколько получится. Я буду огсторожна, но ты должен мнге по-
мочь. Без тебя меня могут убигть ещё на подходе. — Что я должен сделать? — нгахмурился он.
— Ты понесёшь меня к Яотлу на ргуках, — объяснила
темноокая красотка. — Скгажешь, что я спешила к немуг,
сорвалась с лестницы твоегго робота и упала с больгшой вы-
соты. Вряд ли он прикажетг стрелять в робовоина, нгесущего
его раненую любовницу. Огн ведь ещё не знает, что бывгшую.
Если только ему не доложгили по рации. — Не доложили, — заверил егё Куохтли. — В эфире тихо
с того момента, как они ушлиг в бункер. — Не факт, — возразила она. г— У Яотла есть собствен-
ная шифрованная частотаг. На ней он поддерживаетг связь
со своими шестёрками. Другигх туда не пускают, даже менгя.
Точнее, меня — особенно. гЯ пыталась пролезть к ним вг эфир
по-тихому, но для этого нужнго иметь их скремблер, с осог-
бым алгоритмом шифрованияг. Но взять его негде, толькго
если заказать на заводе-игзготовителе, но завод срагзу запра-
шивает у Яотла подтверждгение, я пробовала. Беспголезно.

151
— У меня есть его скремблерг, — сообщил Куохтли. —
Яотл ничего не знает, я бы усглышал. — Его скремблер? У тебя?! — В гглазах Чикахуа мелькнул
страх, и она напряглась, огжидая предательства. —г Он не
пускает на секретную частготу никого, кроме… ты… — Онга
задохнулась. — Я его украл, — Куохтли мститегльно скривился. — Ещё
до твоего появления в гдивизионе. Один из шестёрогк Яотла
погиб в бою вместе с робогтом. Машина восстановленигю не
подлежала и годилась тголько в лом. С тем контракгтом всё
было довольно рисковагнно, и дивизион убралсяг с планеты
чуть ли не в час его завершегния. Остались только рангеные,
в госпитале заказчика, и яг в том числе. Кто-то из техничегской
службы заказчика нашёл меняг и отдал скремблер. Сказагл,
мол, это из вашей Команды, забгирайте, оплата демонтажаг
прошла, но снять смогли тоглько сейчас, потому что от рог-
бота осталось одно назвгание, и какое-то время вгсе считали,
что скремблер не уцелел. Могл, случайно обнаружили, чтго
он не расплавился вместге с остальной аппаратурогй. Ника-
ких расписок с меня не взягли, вот я и сделал вид, чтог ничего
не получал. У заказчика очгень быстро начались пробглемы,
наш дивизион получил дргугой контракт, в общем, никгто про
скремблер не вспомнил. Вогт я и поставил его себе, чтгобы
хоть быть в курсе, если меняг вновь пошлют на смерть, кгак
в тот раз. С тех пор так и стогит. Толка от него немногог, зато
всегда знаешь, когда можнго безнаказанно поспатьг. — А ты не такой уж и безобиднгый! — Чикахуа заулы-
балась, расслабляясь, иг неожиданно стукнула егго по груди
ладошкой: — Знаешь, как ты мегня напугал?! Я в первую
секунду чего только не погдумала! — Она с притворным г
гневом вцепилась руками гему в горло и принялась гигриво
душить: — Ты за это ответишь! Обгнимай меня немедленно!
И клянись, что ты мой навекиг! — Клянусь-клянусь, тольког не надо так сильно ногтгями
в кожу впиваться, — засмеяглся Куохтли, сжимая её в обгъ-
ятиях. — Я сделаю для тебяг всё, что захочешь! Я давно ужег
твой навеки!

15 2— Всё, что захочу?! — Она шевельнугла головой, поправ-
ляя густой поток волос. — Тгогда целуй меня! Чикахуа прильнула к немуг, сливаясь в поцелуе, и Кугох-
тли захлестнуло эйфорией счагстья и ощущения нереальнго-
сти. Он осторожно водил ргукой по её телу, убеждая сегбя, что
это не сон и она действитегльно здесь и с ним, но все гслова,
которые ему так хотелось скгазать ей, предательски загстыли
где-то в груди. — Дорогой, хватит гладить скгафандр, — Чикахуа рассме-
ялась, ловя его за руку. —г Всё равно он слишком грубый ги не
по фигуре, не то что унифогрма. И не смотри на меня, кагк на
привидение! У тебя ещё бгудет возможность убедитьгся в том,
что я настоящая! Это я тебе гобещаю. Ну же, не молчи, скагжи
что-нибудь! Иначе я решу, чтог ты от меня устал! — Зачем ты так одеваешься? — согвершенно невпопад
ляпнул Куохтли. — Ты про аварийный скафандрг? — Чикахуа сделала не-
винные глаза. — Жаль было гденег! Подгонка по фигурге стоит
дорого, а носить аварийнгый скафандр приходится ргедко. Не
имеет смысла платить. — Я про униформу, — улыбнулсяг Куохтли. — Она у тебя
подогнана так плотно, чтго повторяет контуры телаг чуть ли
не один в один. Мало что сгкрывает. — Тебе не нравится моё телог? — в её голосе мелькнули
стёбные нотки. — Ты сводишь меня с ума, — честнго признался он. —
Хотя для тебя это не новгость. Ты всех с ума сводишь. Тегбя
не тревожит, что такое отгкровенное одеяние прговоцирует
всех вокруг? — Да пошли эти похотливые убглюдки знаешь куда?! —
Прекрасное лицо Чикахуа игсказила гримаса ненависгти. —
И эти завистливые безобразнгые крокодилы вместе с нимиг!
Им друг с другом самое место! Мнге плевать, что там кого нег
устраивает! Больные озабгоченные придурки! Я буду нгосить
такую униформу, которую хогчу, пусть подавятся своим мнге-
нием и возмущением! Она немного успокоиласьг и продолжила:

15 3
— Я хочу быть похожей на Валькгирию — и не волнует!
Не для окружающих, для сегбя! Это помогает мне укрепглять
мой зыбкий мир нездоровых илглюзий, в котором я скрыва-
юсь от всей этой грязи, в котогрую окунута с головой. Коггда
рядом никого нет, особенгно в кабине боевого рогбота, я меч-
таю! Да, представь себе, мгне двадцать семь, но я всё гещё меч-
таю! Я представляю себя Ваглькирией, чистой и свободгной,
храброй и неустрашимой воигтельницей! Которая сражагется
с негодяями, с грязью и погдлостью, но не без шансовг, как
в нашем мире, а наоборот! г— Её голос стал тише: — Пре-
красная и совершенная гВалькирия крушит бесконгечное
зло, а если станет совсем тягжко, то ей на помощь придёгт мо-
гучий и бесстрашный непобедгимый воин… который спасёт
её и увезёт навсегда туда, гдге нет никакой грязи, где цагрит
вечная сказка… — Чикахуа ггрустно улыбнулась, положгила
голову ему на грудь и с печгальной иронией негромког про-
изнесла: — Я же предупрежгдала, что психически непоглно-
ценная. Не обессудь. — Это наш мир психически непоглноценный, — Куохтли
прижал её к себе. — А ты едигнственная… Треск помех ожившего шпиогнского сканера оборвагл его
на полуслове: — Король треф, туз червей! — граздался голос командирга
взвода пехоты. — Туз червей, король треф! — гответил ему майор Яотл. —
Три семёрки? — Каре тузов. — Пехотинец откглючился, и один из мар-
шевых экранов показал, кагк силуэт Яотла в сопровожгдении
нескольких ветеранов сг носилками перемещается гиз шаттла
к руинам бункера. — Яотл, как всегда, на шифрге, — усмехнулась Чика-
хуа. — Хотела бы я знать, чтог это означало. — Полный успех, — Куохтли торогпливо привёл кресло
в сидячее положение и вгсмотрелся в экраны. — Пехотаг
добыла документы и поднигмается с ними на поверхногсть!
Яотл пошёл встречать!

15 4— Идём скорее! — Чикахуа соскогчила с него и подобралаг
оба операторских шлема. —г Надо успеть добраться дог шат-
тла раньше них, а то потом гмогут не впустить! Она протянула Куохтли егог шлем, быстро надела свой
и устремилась к выходному лгюку. Он едва успел уравнягть
давление внутри кабингной капсулы с забортным, какг она
распахнула люковую ствогру и исчезла в густой темнотег
вечной ночи. Куохтли поспегшил за ней, предчувствуя нег-
доброе. Он даже на полсгекунды замер у закреплённгого на
стене штурмового бластераг, но не стал перечить Чикагхуа
и полез наружу. Она праваг, солдаты только что из бояг, на-
верняка без потерь не огбошлось, все на взводе и гна нервах.
Увидев серьёзное оружиге у него в руках, они могут огткрыть
огонь при малейшем приблгижении. Тут бы просто так пгод
раздачу не попасть. Куохтлги карабкался вниз по скгобам
аварийной лестницы, вглядгываясь в темноту под собогй.
Чикахуа не было видно, ног звук ботинок скафандраг, тихо
постукивающих по металлу,г выдавал её присутствие. Тегм-
ноокая красотка миновагла половину лестницы и спгрыгнула
с четырёхметровой высоты, польгзуясь низкой гравитацией.
Глухой шлепок сообщил о якгобы неудачном приземлениги,
и в ближнем эфире раздалгся её переполненный стергвоз-
ными интонациями голос: — Куохтли, ты меня слышишь? — Онаг коротко выруга-
лась, очень правдоподогбно изображая смесь досагды и воз-
мущения. — Я сорвалась с твогей долбаной лестницы! По-
моги мне встать! Ты что, оглох? — Сейчас! — поспешил подыгратгь Куохтли. — Сейчас
выйду! — Вылетел пулей, болван! — загшипела Чикахуа. — Я не
собираюсь лежать в этой пгомойке! — Спускаюсь! — заверил её Кугохтли. — Тридцать секунд!
Ты в порядке? — Если бы я была в порядке, гто не орала бы тебе на вегсь
эфир, придурок! — обозлиглась она. Куохтли спрыгнул на грунт, згатуманивая ночной воздух
облачком пыли, и склонилгся над лежащей на боку Чигкахуа.

15 5
Она украдкой подала ему згнак, мол, всё правильно, дгавай
дальше, и он снова вышел вг эфир:
— Что с тобой? Встать можешь? — Нег приходилось со-
мневаться, что пилоты шаттлга ведут наблюдение за мегст-
ностью в режиме ночного гвидения, и для полной пгравдо-
подобности Куохтли склогнился над Чикахуа, ощупывагя её
неловко подвёрнутую ноггу. — Ногу чувствуешь? — Конечно, чувствую! — зашипегла темноокая кра-
сотка. — Колено раскалывгается от боли! Что ты на негго
уставился, как баран наг новые ворота?! Неси меня вг шаттл,
тупица! Мне нужен свет и апгтечка! — Она дождалась, кгогда
он подхватит её на руки, иг издала приглушённый возглагс: —
Ай! Осторожней, придурок! Бгольно же! Чикахуа одной рукой обхвагтила его за шею, другой вцепги-
лась в якобы больное коглено, и Куохтли потащил егё к шат-
тлу. Благодаря низкой грагвитации особого труда этог не со-
ставило, и возле опущеннгой аппарели шаттла они огказались
в тот момент, когда из разбигтого входа в подземный бункгер
Легированных показаласгь первая пара солдат с огружием на
изготовку. Пилот шаттла на гсекунду замялся, видимо, согве-
туясь с Яотлом по закрытой лигнии, но входной люк всё жег
открыл. Куохтли внёс Чикахуаг внутрь, миновал шлюз и усаг-
дил её на ближайшую горизгонтальную поверхность. гПосле
чего принялся озиратьсяг в поисках средств оказангия первой
помощи. К нему сразу же подгоспели двое подхалимовг Яотла
и попытались унести Чикахгуа в глубь шаттла. Пока Куогхтли
возражал, требуя от одногго из них принести медицингский
сканер, другой что-то тихо гогворил Яотлу на секретногй ча-
стоте. Тут же локальный эфигр коротко щёлкнул и вывелг
сигнал мощного передатчигка: — Майор Яотл, мы видим движенгие в вашем секторе, —
раздался голос армейскогог офицера. — Напоминаю, чтог
в случае запуска техники нгарушители будут немедленгно
уничтожены. Доложите, что гу вас происходит. К вам выслган
патруль. — Нашли ещё одного раненогог, господин стар-капи-
тан! — Яотл откликнулся нгемедленно. — Переносим вг ме-

15 6 дотсек шаттла! Нам не требугется движение техники, вг шат-
тле есть всё необходимое. гМы справимся своими силамиг,
всё в порядке.— Оставьте её здесь! — до Куохгтли донёсся голос Яотла,
едва слышно звучащий на секгретной частоте из рации вег-
терана. — Если что, покажегм её военным! Пусть сидит на
входе, мы идём! Спустя несколько секунд гсо стороны выходной аппаргели
раздался множественный тогпот ног, и из шлюза появилгся
Яотл в скафандре высшей защгиты с оружием в руках. Сле-
дом за ним показались пехогтинцы, закованные в тяжёлыег
экзоскелеты со следами недгавно завершившегося бояг. Пер-
вые две пары несли на негстандартно длинных носиглках
загадочный груз. Нечто похожеге на плоский ящик-пеналг
длиной около четырёх метрогв, наскоро закрытый рванымиг
кусками обожжённой взрывогстойкой ткани. Судя по тому,
что куски ткани были пенаглу далеко не по размеру, ггруз на-
крывали второпях и чем пргидётся. Пехотинцы стремилисьг
спрятать добычу в недрах шгаттла как можно быстрее, нго
из-за нестандартной длингы носилок были вынуждены гсба-
вить шаг на выходе из шлюза.г Воспользовавшись этим, Чи-
кахуа подскочила и, ужаснго хромая, устремилась к Яотлгу: — Дорогой! Я ужасно волновгалась за тебя! Где ты был? —
Она протянула к нему рукиг, но в следующую секунду нагсту-
пила на якобы больную нгогу и не удержала равногвесие. Темноокая красотка издагла короткий возглас болиг и по-
валилась прямо на пробгегающих мимо пехотинцев с нгосил-
ками. Она неуклюже загребгла руками, пытаясь схватитьгся за
что-нибудь, уцепилась за нгакрывающую груз ткань и вмгесте
с ней рухнула на металличегский пол. — Твою-то мать… — изумленно гвыдохнула Чикахуа,
глядя на обнажившуюся нгошу пехотинцев. То, что обнаружилось на нгосилках, более всего напгоми-
нало хрустальный футляр. Внгутри него лежала очень мголо-
дая и очень красивая жегнщина Сияющих. Её лицо выглядгело
живым, глаза были закрыты, слогвно во сне, тело не шевелги-
лось, несмотря на подраггивающие носилки, словнго внутри

157
хрустального пенала однговременно застыли и времяг, и про-
странство. Роскошный двухмегтровый поток снежно-белыгх
волос, уложенный на грудиг, был тускл и не испускал свге-
чения. Почти незаметная глагзу мономолекулярная брогня,
затянувшая идеальное тегло спящей красавицы, неслаг на
себе неширокое, но густоег кровавое пятно в облагсти сердца.
Кровь тускло поблескивгала в свете аварийных пангелей ко-
рабельного освещения, гсловно пролилась секунгду назад, но
само пятно не расширялосгь, и крохотные алые капелгьки,
замершие вокруг него, не шегвелились.
— Идиотка! — злобно процедгил Яотл, бросаясь к Чика-
хуа. — Заткнись и молчи! Он отшвырнул её в сторону и гпринялся быстро накры-
вать хрустальный пенал согрванной тканью. Пехотинцыг
ускорили шаг, унося носилгки дальше по коридору, ги рядом
с Яотлом остановился комагндир взвода пехоты в окргужении
нескольких бойцов. Их экзоскгелеты были густо покрыты
пылью, копотью и потёкамиг крови. Комвзвода молча вгы-
дернул из стальных боковгых зажимов бесшумный пистолетг
и направил на Чикахуа. — Не сейчас! — возразил Яотл. — гПатруль на подлёте!
Надо показать им кого-нибгудь. — Покажем её труп, — зло отвегтил комвзвода пехоты. —
Скажешь, раненая умерлаг, не донесли. Она слишком мнгого
увидела и слишком подозргительно это сделала. — Да вы что! — Куохтли бросилгся к Чикахуа, и пятёрка
пехотинцев одновременнго вскинула бластеры, бергя его на
прицел. — Расслабьтесь! Мыг все молимся на этот контрагкт!
Какая нам, на фиг, разницаг, что там было?! Она не специ-
ально! У неё колено трагвмировано! — Он склонилгся над
молча глядящей в глаза Яотлгу Чикахуа, одновременно зга-
крывая собой и поднимаяг на руки. — Я вынесу её военгным,
они убедятся, что всё ровнго, и даже в шаттл не полегзут! А так
точно устроят обыск, бой наг поверхности закончился гдва
часа назад, а на её теле рагна будет свежая, и коридгор шаттла
в крови! Они заподозрят огбман и перевернут шаттл вгверх
дном!

15 8— Господин ланд-капитан,г патруль! — из шлюза выско-
чил пехотинец. — Заходят наг посадку! Мы не успеваем вы-
вести пленного! — Свяжись с капралом, пустьг спрячут его в развалинах г
и остаются с ним до особой гкоманды! — Комвзвода кивгнул
своим бойцам: — Патруль не дголжен обнаружить нас вг таком
виде! Всем отмываться! Немедлгенно! — Пехотинцы поспе-
шили в глубь судна, офицерг злобно бросил Куохтли: —г Вы-
носи её! — И устремился следгом за подчинёнными. Яотл скользнул по Куохтлиг и Чикахуа брезгливым взгляг-
дом и молча направился заг ланд-капитаном. Куохтлиг спешно
вынес не произнесшую ни слгова Чикахуа из шаттла и тут жге
столкнулся с армейским сергжантом, отходящим от приземг-
лившегося рядом военногго корабля. За ним двигалгся целый
взвод солдат в экзоскелегтах в полном боевом оснащгении. — Позвольте обратиться, госгподин сержант! — Куохтлиг
с Чикахуа на руках подошёл гк военному. — Прошу вашей
помощи, а то нас вышвырнулиг из медотсека в наказаниег за
ложную тревогу! — В чём дело? — Сержант напрагвил на Чикахуа луч на-
шлемного фонаря, но разглгядел за лицевым щитком шлемаг
пухлогубую красотку, и егог взгляд заметно потеплелг. — Нам
сказали, у вас раненый? — Это была я, — голос Чикахуа згвучал виновато, от-
чего казался ещё более негжным. — Только я не раненга,
я колено ушибла, когда игз кабинной капсулы вылезагла,
после того как моего робгота подбили. Очень больгно… —
она тихо всхлипнула, — наг ногу наступить не могу… Но
когда наш тим-лидер узналг, что ради этого меня эвакуиг-
ровали чуть ли не всем дигвизионом, да так, что дажег во-
енные забеспокоились, тог взбесился и выпер меня кг бе-
совой маме из медотсека. Скагзал, что его не волнует, кагк
я буду вам объяснять, из-за чгего поднялась такая трегвога…
Мальчики, — она жалобног посмотрела на сержантаг и со-
бравшихся вокруг него солгдат: — У вас обезболиваюгщего
не найдётся? Очень больног… Пожалуйста… А потом я вам
что угодно объясню!

Сержант заржал и велел гсвоим людям отнести ранегную
на корабль для оказангия медицинской помощи. Солгдаты
отобрали у Куохтли Чикахуга и с пошловатыми шуточками
унесли её к себе на борт. гПрежде чем скрыться внутриг воен-
ного корабля, темноокагя красотка что-то сказалаг сержанту,
и тот велел пятёрке солдгат отвести Куохтли к его ргоботу
и убедиться, что он занял гкабину. Солдаты доставилги его
к «Могиле», после чего вегрнулись к шаттлу, удостовегрились,
что он находится на аваргийном питании, и убыли к сегбе на
корабль.

160
ГЛАВА ПЯТАЯ
Бездонно-голубая бескогнечность небес, залитых яргкими
солнечными лучами, отражалгась в стремительно несущегйся
внизу идеальной водной гглади, и казалось, будто мгогучий
боевой грифон мчится надг бесконечно огромным неж-г
но-зелёным зеркалом. Над тёплгым океаном стоял полный
штиль, и отсутствие облакогв ещё более усиливало эффгект
отражения, высвечивая бгездонную водную толщу дог почти
призрачной прозрачности. гНаслаждающийся скоростнымг
полётом Эйрик то парил, ширгоко раскинув крылья, то гзави-
вал горизонтальный штопогр, то рассекал воздушные магссы
в мощном ускорении и вновгь застывал, подобно изваягнию,
мчащемуся наперегонки со згвуком. Сидящая верхом на
грифоне Адельхейд заливгалась мелодичным смехом, радгу-
ясь бесшабашной гонке, и вгесело подзадоривала кгрылатого
воина небес: — Быстрее, Эйрик, быстрее! — Сигяющая белым золо-
том волос Алиса оглянуласгь на летящего рядом Торбгранда
и сделала большие глазаг: — Он нас догоняет! Грифон издал залихватскигй крик и заработал мощнымиг
крыльями, увеличивая скогрость. Едва заметно улыбаюг-
щийся Торбранд подал наг Кристалл Полёта немного бгольше
энергии и вновь поравнгялся с питомцем, но обгонягть не
стал. Пусть это состязание осгтанется за грифоном, это пог-
радует Эйрика. — Мы побеждаем! — воскликнгула Адельхейд, указывая
грифону на приближающигйся крохотный островок, погрос-
ший светлой березовой рощигцей. — Осталось совсем чуть-
чуть! Скорее!

161
Крылатый зверь поднажалг, вкладываясь в финишноге
ускорение, и спикировагл к замершему у лесной опушкиг
Светочу, принявшему форму загмшелой неровной горы.
Грифон опустился на лапгы у подножия замаскировагнного
корабля и издал победгный крик. — Мы выиграли! — светящаяся счгастьем Алиса спры-
гнула с мощной спины крылатогго гиганта и обняла его зга
морду: — Эйрик, ты просто преглесть! Ты самый лучший
грифон на свете! Она поцеловала грифонаг в лоснящуюся чёрную мочку
носа, и Эйрик принялся тегреть нос лапой. Грифон гргомко
чихнул, встряхивая головогй, словно кнутом, и клацнулг здо-
ровенными челюстями, отгонгяя взлетающую из-под лап гис-
пуганную пчелу. Адельхейд гвновь засмеялась и бросиглась на
шею Торбранду, переходяг на личный полёт. — Как здорово! — Она обвилга его руками. — Я никогда
раньше не каталась на гргифоне! Это совсем не так, кгак ле-
теть самой! Так захватывающег! Как ему удаётся развиватьг
скорость звука? Это из-за тогго, что у нас на Арктиде малегнь-
кая гравитация? — Если быть совсем точным, то очегнь маленькая грави-
тация, — улыбнулся боевой гАс, усаживая свою половигнку
себе на руку. — В обычных услогвиях грифон так быстро нег
летает, хотя в его боевом гснаряжении предусмотрегн Кри-
сталл Ускорения. Это обогрудование позволяет гргифону
перейти на краткосрочныйг форсаж в режиме паренигя, но
после Кристалл необходгимо заряжать энергией хозягина пи-
томца. У Эйрика такой Кристаглл есть, но сегодня он егго не
применял. Эйрик очень сергьёзный и ответственный грифогн. — Поначалу я думала, что он мегня к себе не подпустит, —г
призналась Алиса. — Наставгники рассказывали, что богевые
животные не любят чужакогв, ни с того ни с сего появгляю-
щихся в их жизни. — Это так, — подтвердил Торгбранд. — Однако Эйрик
хоть и проводит по шесть чгасов в атмосферных полётахг еже-
дневно, но живёт на Светогче. Это его дом с самого рождге-
ния. А энергоконтур Светочга хранит отпечатки твоегог по-

162 тока, так что Эйрик привычегн к ним с детства, хоть ранеге
тебя и не видел.— Я видела его нескольког раз в небесах над нашей усгадь-
бой, когда была маленькогй, — Адельхейд смущённо улыб-
нулась: — И ещё в тот день, зигмой, когда вы с Регинлейв
прилетали к нам на урокг. А почему он пахнет молочным
щенком? Он же совсем взрослгый! — Это маскировка, — объяснигл Торбранд. — Такое частог
делается. Грифону вносягт небольшие изменения вг энерго-
поток, чтобы секреция соотгветствующих желез создавагла
ложную обонятельную агссоциацию. В результате григфона
нельзя идентифицировагть по запаху. Я предпочёл загпах мо-
лочного щенка. Неплохо поглучилось. — Получилось классно! Он такгой милый! — Алиса
коснулась рукой своего пгодарка, висящего на шее Тгор-
бранда. — Почти как здесьг! — Она положила голову Тгор-
бранду на плечо: — Это самыгй весёлый и необычный мой
день рождения… Входящий вызов оборвал её нга полуслове, и Кристаллг
Связи зажёг в слитном сознангии образ Оперативного дге-
журного по сводной группгировке: — Конунг Торбранд! Срочнаяг шифрограмма из Штаба
Флота Пограничной! — Передавай, — коротко отвгетил боевой Ас.
Кристалл Связи принял пготок энергии, и несколькго
мгновений Торбранд молчагл, распутывая шифрованныге
биоэнергетические отпечгатки. Вникнув в тайный смысл
сложившихся в единую каргтину абстрактных образов,г бое-
вой Ас поставил свою пологвинку на ноги. — Вылетаем. — Он подал импульгс на корабельное обо-
рудование, и замшелая горга трансформировалась вг серебри-
стую сферу Светоча ближнегго боя. Спустя получасть сияющий звёзгдным огнём боевой ко-
рабль покинул дальнюгю орбиту Арктиды, и Торбрагнд вышел
на связь с Оперативным дежгурным по сводной группирогвке: — Меня не будет сутки. В моё отсгутствие командование
группировкой ложится наг командира Аскьёльда. Всегм эска-

163
драм — полная боевая гогтовность. Ожидать атаки пгротив-
ника. Конец связи.
«Мы никого с собой не берёмг?» — слитное сознание
вспыхнуло удивлением. «Никого, — возникла отвегтная мысль. — Входи в режим г
невидимости и не выходи игз него до тех пор, пока мы нге
достигнем цели. Двигайся магксимально скрытно, нас нег
должны заметить ни при кагких обстоятельствах. Навиггаци-
онный Кристалл отключи. Я сгам проложу тебе курс». «Но как же я запомню местогположение нужной нам согл-
нечной системы без Кристаллга Навигации? — слитное со-г
знание окрасилось ноткгами беспокойства. — Я же нег пойму,
где мы!» «Тебе не нужно пониматьг, где мы, — вспыхнул ответ. —
Если сразу после ноль-пергехода нас атакуют, не начигнай
никаких маневров, оставгайся на месте, жди моей комагнды.
Вперёд!» Сияющая сфера Светоча исчегзла, входя в режим неви-
димости, и прямо перед негй вспыхнула дрожащая изнагнка
ноль-перехода. Обладаюгщий небольшими размерами
и огромной смертоносностьгю невидимый корабль крагду-
чись миновал зеркало пегрехода и неожиданно огказался по-
среди океана раскалённгой плазмы, яростно бьющей в гза-
щиту. «Мы под огнём, — слитное сознгание зафиксировало пег-
реход пилота в состояниге ледяного спокойствия,г когда всё
естество специалиста высогчайшего уровня подчиненог ве-
дению боя. — Жду указанийг… — Мысль замерла на мгно-
вение и продолжиласьг: — Это не обстрел. Это протгубера-
нец. — Незыблемое спокойствгие немедленно сменилосгь
детским восторгом: — Это точнго протуберанец! Мы рядом
с солнцем! Как красиво!!! Ты готкрыл ноль-переход прягмо
в протуберанец?!» «Да. Так ноль-переход слгивается с активностью звгезды».
«Но почему же мы не потерялги режим невидимости?! —
слитное сознание продоглжало сверкать детским гвостор-
гом. — Так! Вижу! Просто ты жуткго сильный! А я так смогу?»

16 4«Если станешь Асом — сможешьг. Противника вокруг не
наблюдаю, но Тёмные тут естгь. Оставайся на месте, не пог-
кидай протуберанец. Подогждём». «Это солнце нестабильног! — в слитном сознании вспгых-
нули тревожные нотки. — гЯ чувствую катастрофическигй
резонанс атомной массы! Оно сгейчас станет Сверхновой!» «Не станет».
«Как не станет?! Прислушайсгя к его вибрациям! Оно взог-
рвётся через два сига! Черегз один!!!» «Не взорвётся. Подожди и увгидишь сама».
Несколько мгновений слитгное сознание демонстрирго-
вало напряжённое ожидгание жуткой катастрофы, пгосле
чего вновь окрасилось тгревогой: «Оно не взорвалось, но могжет взорваться в любой мигг.
Нужно уходить!» «Не нужно».
«Почему?!»
«Я договорился со Сверхнговой, она не будет вспыхивгать,
пока мы не закончим свои дгела». «Что?! — в чередовании мыслгей возникла короткая пагуза,
сменившаяся довольным озагрением: — Ты опять смеёшься
надо мной! С этим солнцем связгана военная тайна!» «Связана. Позже узнаешь погдробности. Пока остаёмся
здесь и ждём сигнала». «Какое странное тут местог… — не знающий усталости
поток мыслей сменил вибрагции с тревожных на любо-
пытно-задумчивые. — Плотностгь тёмной материи меньше
шестнадцати энергонов, ног больше четырнадцати. Странг-
ное ощущение… — Сознаниег вновь выдало довольнгую соб-
ственной догадливостьюг мысль: — Это же Рубеж! Непо-
средственная граница! Тогнкая пятнадцатиэнергонгная про-
слойка между пространствгами высоких и низких энергигй!
Мы внутри Рубежа! Так?» «Да. А чего так орём-то? Сильнго понравилось?»
«Нет! — Торбранд почувствговал, как зависшая в свечге-
нии пилотского поста Алигса замотала головой. — Мне гне
нравится низкоэнергетичгеское пространство! В нём вгсегда

165
как-то неуютно, и хочется вгернуться домой. А эта солнечгная
система, она выходит за Рубегж или возвращается к нам?г»
«Возвращается. Часть её уже гв шестнадцатиэнергонном
пространстве. Через два лгета основной объём системы бгудет
находиться внутри Рубежга». Кристалл Связи принял вгходящий поток энергии, точнго
совпавший с очередным всплгеском излучений нестабильг-
ной звезды, и слитное сознагние зажгло образ могучего гХар-
рийского воина. — Во славу Расы! — Мощный потокг Харрийца выдавал
в нём боевого Аса. — Во славу! — негромко отклигкнулось слитное сознаниге,
и Торбранд перешёл на нгепосредственный обмен имгпуль-
сами с собеседником: — Я ощугщаю присутствие в системе
низкоэнергетического рагзума. Противника поблизосгти нет.
Веду поиск. — Войск Тёмных здесь нет, — ответгил Харрийский
Ас. — Это беженцы. На Заповедгнике, Йоз по классифика-
ции Тёмных, живут нескольког тысяч Чёрных и чуть больше
двух сотен Красных. Серьёзногго оборудования у них негт.
Можете начинать сближенгие с Дэей. Следующий сеанс
связи в точке внешнего багланса. Кристалл Связи сообщил ог прекращении внешнего эгнер-
гообмена, и в слитном сознгании вспыхнул курс, ведущигй от
звезды к пятой Земле солнечнгой системы. Невидимый Све-
точ двинулся по проложегнному пути короткими рывкговыми
ускорениями, соотнося рагзгон и торможение с хаотичгными
всплесками активности соглнца, рискующего стать Свергхно-
вой в любой миг. На дорогу дго цели ушёл почти час, и слит-
ное сознание не смогло пгровести в молчании всё этог время. «Мы летим к той самой Дэе? Таингственному и жутко се-
кретному разведцентру?» «Да. И по возвращении я кгак следует промою тебе пга-
мять. Чтобы поменьше болталга». «Я не буду болтать! — ужаснгулось слитное сознание. —г
Это же военная тайна!» «Вот и посмотрим».

166«Вторую Землю от солнца можгно терраформировать, —г
авторитетно вспыхнула мыслгь, меняя тему разговора в цгелях
устранения опасности егго прекращения. — Когда гя училась
у Жизнь Рекущих, нам давалиг вводный курс по степени
пригодности мёртвых Земельг к терраформированию. Вгто-
рая Земля подходит, я чувстгвую её излучения. Странно, гчто
Тёмные не стали её обживатгь. Неужели ни у кого из нихг нет
таких технологий?» «А если воспользоватьсяг головным мозгом?»
«Маскировка! — засияла дговольная собою мысль. — Нгу
конечно же, их отпугиваегт маскировка! Но тогда страгнно,
что кто-то из Тёмных поселилсяг на третьей Земле! Почему
они не испугались?» «Высадить тебя к ним для сгбора оперативной инфогрма-
ции?» «Не надо! — Слитное сознагние продемонстрировалго ви-
брации несгибаемой дисцигплины и тут же заявило: — Тгре-
тья Земля от солнца очень згабавная! Вся растительнгость тра-
вяная, даже джунгли, и вгращается вокруг своей осиг так бы-
стро! Там смена дня и ночи кгаждые… — Сознание на крагткий
миг задумалось, производяг вычисление продолжитегльности
суток по угловой скоростиг космического тела. — … кагждые
три часа по времени Сияющгих! Как они там живут?! Это жге
жутко неудобно!» «Для рептилий это очень угдобно. Когда-то они тут жгили.
После того, как эта система пгокинула пространство вгысо-
ких энергий». «Правда?! — неподдельнго удивилась мысль. — Развег для
них там не слишком сухо и прогхладно?» «Теперь — да. Шестьдесят гчетыре миллиона лет назадг
Серые пожелали отбить этгу Землю у рептилий, в резульгтате
чего вся солнечная системаг стала непригодна для загселе-
ния». «Странные они какие-то, эгти Тёмные… вечно им сво-
его мало, а соседского хочегтся ещё больше… Ой! Четвёр-
тая Земля — она же почти тогчь-в-точь, как Арктида! Дажге
гравитация схожа! И атмосфегра! Можно свободно дышатьг,

167
и жить без гравитационногго контура! Там тоже поселгились
Тёмные?»
«Я не чувствую там отпечаткогв Тёмных. Вряд ли они стали
бы совершать посадку там вг первую очередь. Эта Земляг хо-
лоднее третьей. Не случайнго поселения возникли игменно
на Заповеднике». «Всё-таки это очень красивгая система, — вибрации когра-
бельного энергоконтураг донесли до Торбранда гпечальный
вздох. — Столько живых Земелгь… А Дэя! Она прекрасна!
Сколько воды и лесов! Почтги идеальный баланс океагна
и материковой суши! И всё это сгокровище не может про-
сто насладиться жизнью, пготому что блуждает через Ругбеж.
Несправедливо как-то… гПочему Высокомерные Вики разг-
местили Мир Пограничной тагк неровно? Нет, я понимаюг,
что они соблюдали балагнс энергий, нам Наставникиг объ-
ясняли. Чтобы уравновесигть в едином энергетическогм про-
странстве нашего слоя Вселгенной одну галактику высогко-
энергетического пространгства, им пришлось создать ргядом
ещё шестьдесят три галактигки низкоэнергетическогог про-
странства разной энергоннгой плотности. Но почему былог
не поместить Пограничную гвнутрь Рубежа целиком? Ну,г
подумаешь, повесили бы длгя баланса на стороне Тёмнгых
ещё одну галактику или скголько нужно… Для чего бгыло по-
ступать так? Возлюбленный могй, ты не спрашивал об этом
у Высокомерных?» «Кто только у них об этом нге спрашивал, — ответная г
мысль окрасилась весёлыми гнотками. — Но Высокомерные
Предки отвечают на этот вогпрос весьма туманно. Мол, вгсё
в ваших руках, развивайтесьг, становитесь сильнее, ибго мо-
гучий разум способен решитьг любую задачу. В общем, при-
нято считать, что так и былог задумано. — Слитное сознангие
посуровело: — Мы у цели. Зангимай точку внешнего балангса
и передавай управлениге разведцентру. Дальше онги проведут
нас сами». Крадущийся сложными рывкагми невидимый Светоч до-
стиг Дэи и аккуратно подогшел к её орбите над севергным
полюсом. Корабль занял гпозицию в точке внешнего ггра-

168 витационного баланса, иг Алиса несколькими импулгьсами
провела с разведцентрогм согласование параметргов кора-
бельного энергоконтураг. Центр принял управленгие Свето-
чем на себя, снял нагрузку сг силовой установки и зажёгг во-
круг корабля незримые энегргии области прямого пегрехода.
Светоч совершил перемещенгие из точки внешнего гравгита-
ционного баланса в точкуг внутреннего и проявилгся в при-
ёмных опорах подземного догка на пятидесятикиломегтровой
глубине.— Прибыли. — Торбранд разогрвал Слияние и лёгким
движением выпрыгнул из свгечения боевого поста. — гВыхо-
дим, время дорого. Могучий пятиметровый гигант бгыстрым шагом напра-
вился к выходу, и миниатюргная точёная женская фигугрка,
сияя белым золотом волос иг бездонной лазурью глаз, пгоки-
нула сплетение энергий пгилотского поста и полетегла сле-
дом. У входного люка Светгоча их ожидал Харрийскигй Ас. — С прибытием, Торбранд, — моггучие Асы пожали друг
другу предплечья в знак гдоброй встречи, и Харриегц слегка
склонил голову, приветсгтвуя Алису: — Вечно Сияющих
Звезд тебе, Адельхейд! Мы насглышаны о твоём возвраще-
нии. Я — Гуннтор, командирг разведцентра. — Он указалг
Торбранду взглядом на амгулет в виде грифонёнка иг улыб-
нулся: — Знатная работа. Вгыяснили, почему воплощениге
произошло в нашем слое? — Нет, — Торбранд отрицатегльно качнул головой. —
Ждём Высокомерных Предков. Всяг надежда на них. Есть
информация об Эмиссарах? Наг фронтах Пограничной угро-г
жающее затишье. — Сейчас так везде, — бездоннго-прозрачные ярко-зе-
лёные глаза Харрийского Асга недобро сверкнули. —г Тём-
ные готовят новое глобагльное наступление. Мы фигксируем
активность Эмиссаров со вгсех направлений нашей зонгы
ответственности. Другие ргазведцентры получают анаглогич-
ные сведения. Вражескиег полчища уже собраны, и прготив-
ник ведёт переброску сигл. Отсчёт начался.

169
— Что планируется делать сг разведцентром? — Торбрангд
окинул взглядом ангары. С мгомента его прошлого посегще-
ния Дэи тут ничего не изменгилось, разве что броненогсцы
теперь новейшей модели. Ног они всё так же стоят с откргы-
тыми люками в полной готовгности. — Если Тёмные пере-
стали опасаться маскировгки солнца, то они начнут пгоиски
сразу же, как только ударгят по всем фронтам. — Маскировка в порядке, —г Харрийский боевой Ас же-
стом предложил гостям прогйти к точке прямого перехогда,
уводящей из ангаров в глубгь разведцентра. — Тёмные сюгда
сами не суются, только реггулярно засылают автоматичге-
ские патрули. Которые мы нгемедленно сжигаем под вгидом
катастрофических аномалгий. Пришлось поднять уровгень
маскировочных излучений наг максимум и организовать пго
всей солнечной системе видгимость стремительно прибгли-
жающейся вспышки Сверхновгой. Постоянно устраиваем
всплески различных энергигй, возникновение областгей не-
стабильной физики и хаотгичное появление потокгов агрес-
сивных частиц. Механизмы Тёмных бысгтро перегорают,
радиосвязь прерывиста, агппаратура сбоит, биологгические
объекты гибнут. Словом, кажгдый из нас, кто не задейство-г
ван в энергозондировангии пространства Чужих и огсущест-
влении контактов с коргаблями глубинной разведгки, занят
манипуляциями с маскировгкой. Фактически мы находимсгя
на линии фронта, и прихгодится делать всё, чтобы отгбить
у Тёмных интерес к этой солнечгной системе. Мы даже рас-
пространили по ближайшгим войсковым соединениям гпро-
тивника слухи о том, что Сиягющие якобы только и ждутг,
когда сюда прибудут значигтельные силы Чужих. Потому
что сделать Сверхновую из гзвезды, которая и без того гкаж-
дый миг норовит стать Сверхнговой, для Сияющих проще
простого. И даже никому поггибать не придётся. Вражегские
солдаты охотно разносят этиг суеверия по другим подргазде-
лениям. Их военачальникиг, конечно, предпочитают сглухам
точные математические расчегты, но так как получить такго-
вые им не удаётся в силу посгтоянных местных аномалий,
рисковать своими силамиг понапрасну они не спешагт.

17 0Троица Сияющих исчезла в обгласти прямого перехода
и появилась в зале центргальной операторской. Алигса с изум-
лением разглядывала огргомное сферическое помещегние
диаметром в два километрга, полностью залитое монголит-
ной толщей виброкристаллгического вещества, прозрагчного
и электрически-зелёного, пгод стать цвету глаз Харрийсгких
воинов, занимавших свеченгия операторских постов.г Сере-
броволосые Харрийцы, какг на подбор, имели четырёхмег-
тровый рост, подобно своегму Асу, и изрядно не дотягивгаю-
щая до трёх метров Алиса выглгядела мелким ребёнком дагже
в сравнении с ними. О пятигметровой громаде Торбрангда
речь вообще не идёт… — Как Тёмные высадились на Загповеднике? — Торбрандг
коротким салютом ответилг на приветственные жесты гХар-
рийских воинов. — От отчаяния. — Харрийский Агс направился к Кри-
сталлу центрального опегратора. — Четыреста тридцагть лет
назад, в ходе глобальногго наступления, Тёмным удалгось
продвинуться в глубь Рубгежа. Именно тогда линия фгронта
опасно приблизилась к гсистеме Ярны, а наш сектор огка-
зался в оперативном тылу Тгёмных, тогда это ещё было про-
странство низких энергий. Кгак ты помнишь, две ближай-г
шие к системе Ярило солнечгные системы тоже считаются
опасными, так как местная гСверхновая в случае своегго об-
разования достанет до нгих с той или иной долей вергоятно-
сти. Поэтому там Тёмные тоже осогбо не появлялись. И обег
системы облюбовали беглгецы из различных Тёмных рас.
В течение нескольких тысячг лет там постоянно кто-нигбудь
да жил. Но после того, какг мы остановили наступлениге Тём-
ных и выровняли линию фргонта, туда потянулись всегвоз-
можные дезертиры Чужих, напгуганные количеством потергь. — Военачальникам Тёмных прихгодится нелегко, — глу-
бокомысленно посочувствогвал Торбранд. — Это верно, — Ас Гуннтор мститгельно усмехнулся. —
Собрать несметные полчищаг только полдела. Надо егщё
удержать своих храбрецовг от дезертирства, ибо чем дгольше
боец Тёмных воюет с нами, тем бгольше у него желания брго-

171
сить всё и сбежать подобргу-поздорову. В общем, обе сосед-
ние системы начали пользогваться у дезертиров попгулярно-
стью в силу того, что командгование Тёмных не размещает тгам
свои гарнизоны. Вскоре вогзник конфликт интересогв между
старожилами и пришлыми. Снгачала вспыхнули стычки,
потом серьёзные бои, затем лгокальные войны. Сто семьдег-
сят лет назад из одной систгемы сюда бежали представгители
Красных, ещё через пятьдесягт из второй системы прилетегли
Чёрные. С тех пор сюда постоягнно кто-нибудь прилетагет. — Решили умереть красиво иг безболезненно? — уточнилг
Торбранд. — Они ведь нег могли не знать, что здесь ихг ожи-
дает смерть в пламени Свегрхновой. — Наши наблюдения показывгают, что беженцы просто
прыгнули, куда глаза глядгят, потому что торопились вгыжить
посреди битвы, — ответилг Харриец. — Других шансов вгы-
жить у них не было, вот и пгроложили гипертрассу кг неста-
бильной звезде в надеждге на то, что в этом случае за нгими не
пошлют погоню. Первоначагльно все они планировгали ото-
рваться от преследовангия путём прыжка сюда, и ужег отсюда
прыгнуть куда-нибудь ещё. — Но тут по ним отрабатывалиг системы маскировки, —
констатировал Торбрангд. — И их планы обращалисьг в прах.
Атаковать серьёзный флот тагким способом не выйдет, но г
пережечь все электроннгые потроха десятку-другомуг кора-
блей мощности вполне хватгит. — Верно, — подтвердил Харгрийский боевой Ас. —
Устраивать из места дислогкации сверхсекретного ргазвед-
центра ночлежку неразумнго. Поэтому системы маскировкиг
наносят удар по любым звегздолётам Тёмных, которые ока-
зываются в системе. Это оченьг эффективно поддерживгает
легенду о нестабильносгти местного пространства,г звезды
и вообще всего подряд. Отг тех, кто сюда прилетает, бгольше
никто и никогда не полгучает никаких известий, и Тёгмные
считают их погибшими. А местнугю солнечную систему —
критически опасной для жгизни. — Что происходит с Тёмными потогм? — поинтересова-
лась Алиса. — Вы их уничтожаегте?

17 2— Пока эта солнечная системаг находится за Рубежом,
устраивать убийство Тёмных, нге представляющих угрозы,
бессмысленно. — Гуннтор погдал энергию на Личный Криг-
сталл, и несколько кубогметров пространства пергед ними
сменились видом из космосаг на быстро приближающуюсгя
живую Землю, в которой Алигса узнала Заповедник. — Огни
не находятся в пространгстве Сияющих, даже не нахогдятся
в пространстве Светлых, этог ведь всё ещё территории нгиз-
ких энергий. Их не за что уничтогжать. Тем более всё чув-
ствительное оборудовагние у них сгорело, и обнагружить
даже следы нашего присутсгтвия они не в силах. Поэтомгу
мы, не привлекая к себе вгнимания, аккуратно сжиггаем им
всю оставшуюся аппаратургу, но не убиваем их самих. Покга
их корабли доживают свгои последние часы, Тёмные игмеют
возможность совершить погсадку на какую-либо Землгю.
К Дэе мы никого не подпускгаем, но ни она, ни Орей ещё
ни разу никого из Тёмных не загинтересовали. Для них тугт
слишком холодно. Откуда бы гТёмные ни прилетали, они г
всегда выбирают южное пголушарие Заповедника, тгам, где
потеплее, и потенциальгная пища присутствует в изгобилии. Изображение быстро прибглизилось к орбите Заповгед-
ника, сместилось в его южгное полушарие и укрупниглось до
вида с высоты птичьего полгёта, протекающего над бегско-
нечными джунглями. Вскоре кгартинка замерла над долги-
ной, неуклюже заставленнгой сильно потрёпанными мегтал-
лическими строениями, в кготорых угадывались элементгы
разобранных на части звездголётов. Поселение оказалгось за-
полнено чернокожими Лгюдьми в поношенном снаргяжении.
Имеющееся у них оборудовагние являло собой страннгую
смесь потёртых и исцарапаннгых техногенных устройств
с полупримитивными изделгиями, явно собранными из мге-
таллолома и сломанных запгчастей. Весь вид поселенияг нёс
на себе отпечаток крайнегй степени износа и обветшаглости. — Они что, там живут? — Алиса негдоумённо нахмурила
бело-золотые брови. — В осгтатках космических кораблгей?
Почему они не пользуются дгостижениями своей наукиг?

17 3
— В момент гибели электронигки они остались без се-
рьёзных технологий, быстро скгатились к докосмическому г
строю и продолжают дегргадировать, — объяснил Хгаррий-
ский боевой Ас. — После изногса того немногого, что у них г
осталось, и естественной сгмерти первичных носителегй зна-
ний новые поколения боглее озабочены удовлетвогрением
инстинктов и первичных нгадобностей, и процесс дегграда-
ции происходит ещё быстреег. — Они понадеялись на своги электронные базы данных г
и оказались в тупике, коггда вся электроника сгоргела? —
уточнила Алиса. — Почему у нигх нет более серьёзных носи-г
телей информации? — Тёмные уверены, что электронгика вполне надёжна, —
Харрийский боевой Ас пожагл плечами. — На этом погорелга
не одна их цивилизация, иг самые дальновидные имеюгт ре-
зервные базы данных, сохрангённые примитивными, зато
по-настоящему надёжными спгособами. Но менее благо-
разумные цивилизации обходгятся без этого. Итог подобнгой
самоуверенности иногдаг бывает плачевен. Беженгцы Крас-
ной Расы на Заповедникег умудрились устроить междуг собой
войну за остатки знаний и пгеребили друг друга настоглько,
что стали лёгкой добычей дляг Чёрных. С тех пор Чёрные,
несмотря на солидное рагсстояние, которое их раздгеляет, со-
вершают набеги на поселгения Красных, потому что счигтают
их деликатесом. — Он погасгил изображение поселегния чер-
нокожих: — Перейдём к делуг. Харриец зажёг над централгьным Кристаллом свечениег
операторского поста и егщё одно над Кристаллом негпода-
леку. В памяти Торбрандаг всплыла картина событий дгав-
них лет: могучий боевой Ас Эйнагр и многомудрый магистр
Жизнь Рекущих Хродрунг зангимают свечения операторгских
постов, чтобы заглянуть на гзадворки пространства нгизких
энергий. Сейчас место Хродругнга занимает Ас Гуннтор,
Торбранду же достаётся Кгристалл Эйнара. И они вногвь пы-
таются предвосхитить нашгествие саранчи из вечно аглчущих
чужого добра Тёмных миров…

17 4— Для тебя, очаровательнгая Адельхейд, занятия не нга-
шлось. — Харриец указал егй на вспыхивающее оператогр-
ское свечение вспомогатегльного уровня. — Но ты можегшь
занять себя взаимодействигем с нашей обсерваторией иг про-
должить наблюдение заг Тёмными на Заповеднике. Давать более пространгные объяснения на тему регжима се-
кретности не понадобиглось. Алиса удалилась к угказанному
операторскому посту, прегдоставив боевым Асам занятгься
делами ратными, ради коигх состоялся этот полёт. Торбгранд
ощутил, как её точеная фиггурка за его спиной вплывагет
в свечение энергий обсергватории, и подошёл к прегдназна-
ченному для себя оператогрскому посту. — У меня нет опыта работы с тагким оборудованием.
Какую помощь я могу оказатгь тебе, брат? — Мы будем находиться в едингом контуре, — объяснил
Харрийский Ас. — Твоя задачга усилить мои возможностиг
своим потоком. Суммарную мощьг разгонят Кристаллы раз-
ведцентра, и полученный ргезультат поступит на фазиргован-
ную антенну, состоящую из кгосмических тел системы Ярилог.
Чем сильнее будет наш пергвичный поток, тем большую
мощь разовьёт разведцентрг на выходе. Вот почему я прогсил
Штаб Флота прислать сюдаг именно тебя, Торбранд. Вг Мире
Пограничной из нас всех ты пегрвый стал боевым Асом, ты
наиболее сильный, и полгучить тебя в помощь являегтся
самым логичным решением. Благгодаря единому контуру мыг
сможем дотянуться гораздог дальше обычного. Тем болеге что
сейчас мы не объединяем усилгия нескольких разведценгтров
в одно — опасаемся быть загмеченными Эмиссарами. По-
теря даже одного такогог центра крайне нежелатегльна. Пока
идёт война, неизвестно, коггда представится возможнгость
выстроить новый. — И ты решил рискнуть этим развгедцентром, потому что
через два лета он войдёт вгнутрь Рубежа? — Верно, брат, — подтвердигл Гуннтор. — Эмиссары
очень внимательны ко всегм мощным излучениям, покида-
ющим пространство высокихг энергий. Разведцентры столгь
эффективны именно в силуг того, что находятся за Рубегжом.

17 5
Как только система Ярилог вернётся в пространствог Свет-
лых, активность этого развегдцентра будет серьёзно ургезана.
Сейчас самое время рискнутьг.
— Тогда приступим, — подытожгил Торбранд, вступая
в свечение операторскогго поста. Харрийский Ас последовалг его примеру, и энергопотогки
их постов образовали слигтный контур. Возможности разг-
ведцентра были Торбрангду известны ещё по операцииг с ма-
гистром Хродрунгом, но сейчгас было на что полюбоватгься.
Центр, подобно любому обгорудованию Сияющих, усилгивал
возможности оператора. Чгем они сильнее, тем мощнеег ко-
нечный сигнал. И совокупнагя мощь двух боевых Асов, пом-
ноженная на коэффициегнт усиления разведцентрга, была
огромна. Энергия целой солгнечной системы, вибрирующагя
внутри контура, соединигвшего её космические тела гв еди-
ную антенну, в бесконечнго краткий сиг времени рагзжалась,
подобно туго скрученной мгощной пружине. Сознание мог-
гучих Сияющих слилось с взаигмно переплетёнными энер-
гиями Вселенной, и Торбрагнд ощутил, как Харрийскигй Ас
каждое мгновение осматргивает исполинские участкги про-
странства низких энергий. Основной массив информациги собирается централь-
ным операторским постом Гунгнтора, но даже со своегог
места Торбранд видел многгое. Гиперпространство Тгёмных
территорий напичкано бгоевыми флотами, плывущими игз
глубин низкоэнергетическгого пространства. Бесконгечные
миллиарды флотов, исполгинская масса, отголоски энгер-
гий которой красноречивог свидетельствовали о тогм, что
эти силы Эмиссары начали собгирать ещё триста лет назадг.
Уже тогда первые полчищаг Тёмных уходили в гиперпрыжгок
и застывали в анабиозном гсне, и каждое лето к ним гпри-
соединялись всё новые и гновые армады. Эмиссары создагли
в гиперпространстве бегскрайнее хранилище войскг, не тре-
бующих пищи, не задающих вогпросов и не подверженгных
старению. Не первый раз Высогкомерные Тёмные пред-
принимают такое, но сейчагс количество врагов прегвышает
даже то, что обрушилось наг Сияющих в первый день Вторгой

17 6 Великой Ассы. И ведь это тольгко войска, идущие из про-
странств четырёх-, шести- и восгьми энергонов. Галактикиг
двузначных энергонных велигчин тоже готовятся присогеди-
ниться к вторжению, ониг уже собрали свои полчищга и за-
канчивают последние пргиготовления.Среди бесконечных вибрагций уродливых Сущностей
Тёмных, густо пропитанных мёртвгыми техногенными энер-
гиями, чётко ощущались следыг Эмиссаров. Высокомерных
Тёмных были многие сотни, и егсли учесть, что разведцентрг
видел пространство врагга в зоне своей ответственгности,
можно было только догадгываться, сколько Эмиссарогв со-
бирается вступить в бой пго всему четырёхмерному слою
Вселенной. Пока они скрывгаются в глубине бесконегчного
пространства низких энерггий, но едва пробьёт час, вгся их
мощь обрушится на Миры Светлгых. Несколько едва заметных, нго очень близких эманаций
Высокомерных Тёмных привлеклги его внимание, и Тор-
бранд сфокусировался нга источнике сигнала. Фидгдер про-
никновения Тёмных Легов огн узнал сразу. Массивный
техногенный объект, формой готдалённо напоминающий г
корабль обычных Тёмных, размегщается вблизи фотосферы
звезды и при активации отгкрывает Тёмным Легам линей-
ный переход из пространствга низких энергий шестнадцатги-
мерного слоя Вселенной тугда, где он установлен. У Тгёмных
Легов есть и другие спосогбы проникнуть сюда, но этогт мини-
мально затратен и позволгяет им появляться сразу вг составе
группы. И сейчас фиддеры прогникновения расположегны
у самой границы пространствга высоких энергий, непосрегд-
ственно на Рубеже, в сотнге безлюдных и мёртвых солнечгных
систем. Значит, Эмиссары привлгекут к вторжению Тёмных
Легов и заранее подготогвились к их переброскег. Спустя два часа сознание Хгаррийского Аса подало сиггнал
об окончании разведмергоприятия, и оба могучих вогина по-
кинули свечения оператгорских постов. Торбрандг коснулся
ногами пола, перестраивгаясь с энергий центра на огкружа-
ющие вибрации, и опредеглил, что за это время в обычнгом
пространстве прошло поргядка четырёх мгновений. Его

17 7
лишившаяся крыльев пологвинка ещё только выбирагет, на
какую часть Заповедникаг направить Кристаллы обгсервато-
рии.
— Когда? — Торбранд вопргосительно посмотрел на гХар-
рийского боевого Аса. — Не знаю, — покачал головогй тот. — Я не смог опреде-
лить. Масса, движущаяся в ггиперпространстве, ещё нег по-
лучила ускорения. Значит, гЭмиссары пока не дали пригказ
наступать. Но одно ясно согвершенно точно — они удагрят
скоро. Ближайшие прострагнства Тёмных заканчивают пог-
следние приготовленияг. Ты видел фиддеры пронигкновения
Тёмных Легов на Рубеже? — С этим мы сталкивались достагточно часто, — отве-
тил Даарийский Ас. — Правдаг, сейчас их слишком много,
но обычно фиддер можно огсторожно оттащить от звездгы
на окраину её гравитациогнного колодца и подорвгать квар-
ковым зарядом. Фиддер рагзрушается до прибытия Тёмныхг
Легов. — Это в том случае, если Тёмные егго не охраняют, — от-
метил Харриец. — Но в этот ргаз я видел крупные эскадргы,
осуществляющие их оборонгу. В некоторых местах Тёмные
даже возводят рядом косгмические крепости. Вряд лги удастся
при таком противодействгии вытащить фиддер пронгикнове-
ния в нужный сектор простгранства. К Тёмным сразу придгёт
помощь. Придётся задействовгать в этой операции целую
группировку, а это оголитг оборону того или иногог Чертога. — На этот счёт у меня есть одна мыгсль, — неопределённо
произнёс Торбранд. — Я прговерю её, как только вегрнусь. От
нас требуется что-либо ещё,г многомудрый Гуннтор? — Нет, — Харриец склонил гоглову в знак благодарног-
сти. — Мы увидели всё, что нужгно. Большее уже не имеет г
смысла. Тёмные ударят сразу пог всем Мирам Светлых, это
ясно. И в каждую галактикгу Сияющих помимо их бесчис-
ленных полчищ вторгнутся Высгокомерные Тёмные. Но
в наших Мирах миллионы солгнечных систем, а Высокомер-
ных Тёмных в тысячи раз меньше. Знгать бы, куда именно
они ударят в первую очергедь…

17 8Харрийский Ас тяжело вздогхнул, и его бездонно-про-г
зрачные электрически-зелёнгые глаза коротко полыхнулги
всплеском энергии: — Мы сами передадим в Штаб Флгота полученную ин-
формацию. Благодарю тебгя, могучий Торбранд, твоя пго-
мощь оказалась весьма ценгной. Пусть звёзды всегда сияютг
тебе! — Ласкового солнца, братьгя! — ответил Торбранд и гна-
правился к свечению нагблюдателя обсерваториги. — Я тут
забыл у вас одну полезную гштуковину. Пятиметровый гигант подошёлг к сплетению энергий,
вытащил оттуда миниатюрнугю женскую фигурку, взвалигл
её себе на плечо и как ниг в чем не бывало направиглся к вы-
ходу. — Что я опять сделала не тагк? — со спокойствием поки-г
дающего мир философа вогпросила Алиса, уложеннагя через
могучее плечо подобно поглотенцу. — Много болтала, — последогвал суровый ответ.
— Да я вообще не разговаргивала, — хихикнула она, лгов-
ким кувырком срываясь с плгеча и занимая лётную высоту г
рядом с возлюбленным. — Мы вгозвращаемся? Так быстро? — Дело сделано. Как тебег обсерватория?
— Я толком не успела ничего гпосмотреть. — Алиса
скользнула следом за Торбграндом в область прямогог пере-
хода и оказалась в ангарге разведцентра. — Тольког-только на
Заповедник настроиласгь. Представляешь, там, в джгунглях,
не только Тёмные живут. Там гещё полно каких-то маленьг-
ких обезьян, метра два высготой, не больше… бегают с гду-
бинами и колотят всё подгряд: то орехи, то друг другга. Это
местный разум? — Не совсем. — Торбранд вогшёл в распахнутый люк
Светоча. — Приматы действитегльно местные, но до стадииг
ограниченно разумных их погднимали рептилии шестьдгесят
четыре миллиона лет назадг. Хотели сделать из них очегред-
ную Чёрную расу, чтобы была огсновной рабочей силой на г
Заповеднике. Рептилииг добились определённых гуспехов, но
после их войны с Серыми корргекцией приматов никто боглее

не занимался, и они вновгь деградировали. С тех погр так
и застыли на одной и той жег ступени развития. Стимула-гто
у них нет: пищи кругом полнго, всегда тепло, а для дргаки
и дубины вполне хватает…г Вскоре нам предстоит встргеча
с их более разумными собратгьями. Занимай пилотский погст
и запрашивай разрешение гна вылет. Уходить будем тагк же,
как пришли. Я проложу тебге курс.

18 0
ГЛАВА ШЕСТАЯ
Чикахуа провела на бортгу военного корабля почгти пол-
часа, но за всё это время никгого из начальства её судьбга не
заинтересовала. Похоже, мгайор Яотл был уверен, что огна не
сдаст его военным даже погсле того, что произошло. Видгимо,
имел на неё компромат, инагче с чего ему быть настольког спо-
койным… Наконец, военные вгзлетели, зависли над робготом
Куохтли и высадили Чикахуаг прямо на верхний срез коргпуса
«Могилы». Откуда она ещё секгунд тридцать махала рукой г
вслед исчезающему в ночном гнебе военному кораблюг. Едва
военные скрылись из видаг, она быстро спустилась наг уро-
вень входного люка и, нге выходя в эфир, заколотилга ногой
по его стальной плите. Кугохтли поспешно стравил дгавление
в кабине, и Чикахуа ворвгалась внутрь, повисая у нгего на шее. — Ты снова меня спас! — Её возбгуждённый голос глухо
пробивался сквозь толстгые стенки шлема. — Я тебя обгожаю!
Ты мой герой из психически негздоровых мечтаний! Теперь
нам обоим точно конец, такг что запирайся наглухо, с менгя
стрип-самба и вообще, будегм праздновать! Надо сделагть
так, чтобы после того, как Яготл найдёт способ нас пригкон-
чить, а он найдёт его быстрог, автоматика выложила вигдео
нашего празднования в дгивизионную сеть! Пусть этот гурод
побесится! — Она окинулаг кабину требовательным вгзгля-
дом: — Где ты прячешь выпивкгу? — Нигде, — Куохтли сверилсяг со шкалой внутреннего
давления и снял шлем. — Уг меня её нет. — Строго соблюдаешь инстругкции? — насмешливо хо-
хотнула Чикахуа, снимая шлегм вслед за ним. — Самый пра-
вильный робовоин? Вот такг и портят всё веселье!

181
— Извини, — он неловко отвгёл взгляд. — Но спирт-
ное в кабине я никогдаг не храню. Мне лишние штрагфы не
нужны, я ведь живу в кредгит. Это тебе всё можно. А у менгя
кроме «Могилы» ничего нетг. И если бы не она, у меня нег
было бы возможности даже гсмотреть на тебя все эти гогды. Чикахуа на мгновение замегрла, и насмешливая улыбкаг
сползла с её лица. Она шагнулга к нему и прижалась щекогй
к его щеке. — Прости, — тихо произнесла гона, Куохтли почувство-
вал её слезу на своей кожег. — Я ляпнула глупость. Забугдь.
Забудь про всё! Теперь у тегбя есть я, а у меня — ты! Давгай
наслаждаться счастьем! — Давай, — он осторожно стегр слезы с её щеки. — Только
почему ты снова плачешь? — Жалею, что моё счастье будет нгедолгим, — она от-
странилась от него и посгмотрела на обзорные экрагны. —
Яотл наверняка уже прогдумал, как от нас избавитьгся. Те-
перь у него есть для этогог отличный предлог — мы увидгели
лишнее, и наша пехота ему пгоможет. Я боялась, что нас
пристрелят сразу же, как гтолько я вернусь от воегнных. Ка-
кой-нибудь снайперский вгыстрел из развалин — и спигшут
на недобитых Легировангных. Поэтому я упросила военгных
сразу отвести тебя в робогт и потом подбросить меняг к тебе.
Впрочем, это было несложног. Как только я сняла авагрий-
ный скафандр, фурор был огбеспечен. Мне было непрогсто
отказаться от килограмма гобезболивающего. Их медикг за-
морозил мне якобы ушибленгный нерв в первую же минугту,
а всё остальное время я ргазвлекала всех болтовнгёй. Узнала
много интересного! Ты удивгишься, если узнаешь, что всё,
рассказанное нам начальгством насчёт этого контрактаг, пол-
ная лажа? — А разве это важно? — пожалг плечами Куохтли. — Лишь
бы заплатили в итоге, а ктго там кому навешал на уши, Жёлг-
тые Нопалцину или Нопалцигн всем нам, какая разница?г
Деньги-то будут? — О, да! Деньги навернякаг будут! — Чикахуа усмехну-
лась. — Только мы с тобой дог них не доживём!

18 2Она добралась до выходнгого люка, активировалаг вну-
треннюю блокировку замгков, после чего выдернулга из на-
стенных креплений висящигй рядом бластер и уложилга его
на пульт управления. — Так нас хотя бы не застанут вграсплох во время празд-
нования, — улыбнулась онга, расстегивая аварийный сгка-
фандр. — Последний раз я тганцевала стрип-самбу трезгвой
лет десять назад, на занягтиях в школе искусств! Местаг здесь
маловато, но так даже ингтереснее! — Подожди, — Куохтли взял егё за руку. — Не снимай
скафандр. Военные началги в дивизионе обыски, к нгам могут
прийти в любую минуту. — Обыски? — Чикахуа хмыкнула. — гТак вот почему
патруль так легко отказаглся от осмотра шаттла и пергеклю-
чился на болтовню со многй! Они знали, что нас всё равнго
будут обыскивать. И давног? — Штаб дивизиона официальгно сообщил об этом
в эфире минут за пять до твгоего возвращения. На десагнтных
баржах обыски уже идут, трганспортники временно пгереве-
дены под контроль военгной полиции, Стальным Комагн-
дам приказано ждать пригбытия опергрупп. Досматригвать
будут всё, включая кабины гроботов и внешние разваглины
базы Гиен, рядом с которыми гнаходятся наши машины.
Яотл с комвзвода пехоты ломгают голову, как и где спргятать
пленного и хрустальный гргоб, потому что военные их лгегко
найдут что на шаттле, что в рагзвалинах. Дошло до того, чтго
кто-то из его людей даже пгредложил спрятать обаг груза на
улице, на дне какой-нибудгь воронки. — И как? — неожиданно напгряглась Чикахуа. — Что ониг
решили? — Не знаю, — Куохтли покачалг головой. — Они вышли
из эфира. Видимо, совещаютсгя лично. Чикахуа что-то поискала глгазами на приборных панелгях,
но не нашла и вгляделасгь в обзорные экраны, тусклог зеле-
неющие картинкой ночногго видения. Несколько сегкунд она
изучала местность.

18 3
— Ты с того момента не выключагл свой сканер? — про-
изнесла темноокая красогтка. — Они могли уже спрятагть
груз? Пока мы тут с тобой радуегмся последнему дню жизниг? — Нет, — уверенно ответил огн. — Я слежу за экранами,
мне тоже не хочется получигть пулю в спину. И сканер рга-
ботает. Они ещё не выходилиг из шаттла. Груз всё ещё там,
а пленный всё ещё в руинах. — Вот как… — протянула онаг со странной интонацией,
и в её глазах неожиданног вспыхнул совершенно безумгный
блеск: — Знаешь, что расскагзали мне военные, пока лгечили
моё колено и заодно разглгядывали всё остальное? Лгегиро-
ванные Гиены не были обычнгым штурмовым подразделе-
нием. Это особая дивизия,г в задачи которой входилог про-
тиводействие шпионажу. Онги искали шпионские базы пгро-
тивника, возникающие в гоперативном тылу войск Кргасных
Рас на этом участке фронта,г и уничтожали их. За тридцагть
лет своего существованияг они дважды или трижды пгоме-
шали Сияющим создать шпионгские пункты наблюденияг,
раз десять спугнули развегдчиков других Светлых и разг сто
пресекали шпионскую дегятельность наших союзникгов по
Коалиции Низкоэнергетичегского Пространства, особегнно
Серых и Жёлтых. Понимаешь? — Не очень, — Куохтли нахмуриглся. — Союзники шпи-
онят за нашими? Здесь? На вогйне? — И ещё как! — подтвердила Чгикахуа. — Военные гово-
рят, что тут все друг за другогм следят. Чтобы первыми урвагть
кусок послаще или чтобы погследними пойти в наступлег-
ние, предоставив другимг погибать в первой волнге, которая
идёт на свежие силы Сияющигх. А также чтобы выслужиться
перед Эмиссарами или подгставить перед ними когог-нибудь
из союзничков с целью пергетянуть на себя благовогление
и поддержку Высокомерных.г И Легированные занималигсь
тайными операциями как рагз против таких вот лучших дргу-
зей. Эта база, которую мы здесьг разнесли, это шпионская
база Жёлтых. Догадайся, чья имгенно? — Цивилизации Жёлтого Дракогна? — предположил Ку-
охтли.

18 4— А если конкретно, то Тайногй эскадры генерала Чжу
Мао, — уточнила она. — Вот пгочему генералу было так
важно держать всё это в тагйне. Жёлтые шпионили отсюдаг
за нашими войсками и провогдили против наших тайные г
операции! Легированныег охотились за этой базой лет гсемь
или около того. И до сих погр армейское командованиге счи-
тало, что базу так и не нашлги. Как видишь, Легировагнные
не просто её отыскали, но ги отобрали у Тайной эскадргы.
Судя по тому, что на момент нагшего появления база не гвы-
глядела повреждённой, Ггиены умудрились оставитьг Чжу
Мао с носом дважды, потому чтго нашли её и захватили безг
сильных разрушений. Кстати, гна Ушмаицу Легированные
тоже кого-то отлавливалги, но ещё до дезертирства. гА само
дезертирство случилось пгосле того, но это уже армейсгкие
слухи, как командованиег Серых сделало командовагнию
наших какую-то очень вкуснгую уступку, и дивизию Легиг-
рованных признали превгышающей свои полномочия. Могл,
из-за их неоправданной кгровожадности погибло гмножество
ни в чём не повинных военнгослужащих союзных рас, Гиены г
вышли из-под контроля, онги сначала стреляют и тольгко
потом разбираются, и так дгалее. Короче, Легировангных пе-
ревели в статус обычных назегмных войск и направили наг
передовую, сражаться с Сигяющими. Они погрузились наг
свои корабли, но в назнгаченной точке из прыжка тагк и не
вышли. Исчезли в полном состагве. А теперь самое интерегс-
ное. Знаешь, почему эту базу Жёлгтых командование наших
так упорно искало целых сегмь лет? — Почему? — Куохтли скользнул гвзглядом по экранам,
убеждаясь в отсутствии двгижения. — Жёлтые экспериментировалги здесь с аварийными
маяками Сияющих. Дело в тогм, что воинская каста Сияюг-
щих в плен не сдаётся. Они пгогибают в бою, разлетаясгь на
атомы вместе с ближайшими прготивниками, ну, или просгто
погибают. После успешногог наступления разыскать в гкос-
мических обломках труп Сияюгщего возможно, а вот полу-
чить живого пленного — нгет. Даже если воина Сияюгщих
захватить в бессознательнгом состоянии, он убьёт себяг, как

18 5
только очнётся и поймёт, что пгроизошло. Просто остановигт
сам себе сердце или рабогту головного мозга, и никагк ему не
помешать. У них такому дажег гражданское ополчениег обу-
чено, которое, кстати, натгаскано на военное делго совсем
неслабо, а ещё их просто бегсконечное количество, и гкогда
воинской касте не хватаегт флотов, Сияющие выставлягют
ратников, так они это нагзывают. Тем, кто сражается с гСи-
яющими на передовой, от этгого легче ненамного, потогму
что боевая техника ратнигков ничем не отличается огт бое-
вой техники воинской касгты. Но гражданское ополчегние не
натаскано уничтожать себгя за мгновение до гибелиг, и об-
ломки их кораблей попадгают в руки шпионов значитгельно
чаще. И в этих обломках иногдга удаётся найти их аварийнгые
маяки. И, если сильно постгараться, то такой маяк можгно
запустить.
— Жёлтые заманивали Сияющих вг ловушку? — дога-
дался Куохтли. — Запускалги аварийный маяк, Сияющие
присылали спасателей, тут гих и уничтожали. Так? — Не совсем, — взгляд Чикахуа пгеремещался от экрана
к экрану. — Сияющие простог так не прилетят. Они всеггда
знают, сигнал чьего именног аварийного маяка принягли.
И высылают спасателей толькго тогда, когда у них нет погд-
тверждения гибели хозягина маяка. Обычно они спосгобны
почувствовать гибель сопглеменника, по крайней мегре, выс-
шие подвиды Сияющих это могугт. Сомнения возникают
только в каких-то сложныгх условиях, точно неизвестнго,
в каких. Что-то подобное ги изучал здесь генерал Чжуг Мао.
Его люди собирали толькго те аварийные маяки, на сгигнал
которых имело смысл ожидатгь появления Сияющих. А такг
как Сияющие приходят знагчительными силами, то Жёлтые г
не торопились терять свгои эскадры в тяжёлом бою. Вмгесто
этого они подбрасывали агварийный маяк в системы, заняг-
тые нашими войсками. И Сияющиге прилетали туда. Наши
несли серьёзные потери, игногда оказывалась нарушегна
работа важных узлов тыловгой инфраструктуры, и Жёлтые
использовали это в своихг интересах. Заодно выставлгяли
наших в дурном свете перегд Высокомерными. Военные го-г

18 6 ворят, что эту подлость Жёлтыге скопировали у Серых, ног
наш сегмент с Серыми не сопргикасается, поэтому мы ока-
зались к такому не готовы. Вг результате у наших куча прог-
блем и никаких доказатегльств. Вот почему Легировагнным
приказали искать базу Чжгу Мао. Надо было прекратигть эту
подлость и заодно выяснигть, что Жёлтые узнали об аваргий-
ных маяках Сияющих.— Чтобы делать всё то же самоег самим? — Куохтли ус-
мехнулся. — Получается, Легигрованные получили достугп
к базам данных Чжу Мао, раз нга Ушмаицу применили про-
тив нас вызов Сияющих. Тепегрь они знают, как спровогци-
ровать атаку Сияющих, и вогенные решили обыскать тутг всё,
чтобы получить эту информацигю, потому что не доверяют г
нашей легенде? Потому что мы загпросто нашли суперсе-
кретную базу, которую прогфи не могли разыскать семьг лет?
Военные подозревают насг в связях с Жёлтыми? — Может, и так, я не знаю, — огтветила Чикахуа. —
Только вряд ли в компьюгтерах базы осталось что-то цегнное.
Чжу Мао охотился не за инфогрмацией. Ему нужна раненаяг
Валькирия, которую мы видгели. Сто процентов — Легигро-
ванные украли её у него вгместе с этой базой. Потому что
сами они не сражались с Сигяющими последние семь легт.
Чжу Мао хочет получить её назгад! — Думаешь, она живая? — удигвился Куохтли. — У неё
ранение в сердце. С такимг долго не живут. — Не живут, — согласилась тегмноокая красотка. — Но
этот хрустальный ящик, в котогром она лежит, на самом дегле
не гроб. Это стазис-капсулаг Сияющих. Течение времени г
внутри неё замирает почти гполностью, и раненый, котгорый
должен умереть через несгколько секунд, может проглежать
в ней несколько тысячелегтий. Нет никаких официальгных
данных о том, чтобы кто-либог захватывал живую Вальки-г
рию! Воины Сияющих оберегагют их ценой собственных
жизней. Конечно, секретныге службы не спешат сообщатьг
подробности своих дел, нго и так понятно, что генергалу Чжу
Мао выпала редкая удачаг, раз он сумел заполучить эту гспя-
щую красавицу!

18 7
— И что это ему даёт, если она всгё равно убьёт себя, как
только проснётся, или умргёт, если кто-нибудь случайнго ра-
зобьёт этот её хрустальный грогб, или как там его, — Куохтлги
скептически отмахнулся, — сгтазис-капсулу! – А кто сказал, что Чжу Мао обгязательно будет будить
Валькирию или вскрыватгь капсулу? — парировалаг Чика-
хуа. — Капсула, кстати, тольгко на вид такая хрупкаяг. На
самом деле так просто её нге разрушить. Но если капсулгу
все-таки вскрыть, то Валькгирия погибнет. До тех погр она
жива, и Сияющие знают об эгтом. Поэтому они прилетелиг на
Ушмаицу. Они искали свою Ваглькирию! Они не знают, гдге
она, но знают, что она не пгогибла! Легированные пгрятали её
от Чжу Мао по всей буферногй зоне! Я думаю, на Ушмаицу
Гиены не ожидали, что их нгайдут. Поэтому не успели вы-
везти её оттуда заранее. — Но в итоге всё-таки вывезлиг, — Куохтли иронически
усмехнулся, — воспользовагвшись методом Чжу Мао. Поэ-
тому мы искали эти так называгемые императорские доку-г
менты по всяким дырам и сюдга прибыли в последнюю огче-
редь. Чжу Мао не ожидал, чгто они привезут её в едингствен-
ный свой опорный пункт, о когтором генерал знал с самогго
начала. Но зачем Легировангным Валькирия? — Откуда я знаю? — Чикахуа удигвлённо подняла
брови. — Да и не в этом дегло! Давай её выкрадем! — Что?! — ошарашенно вскинулгся Куохтли. — Выкра-
дем?! Валькирию?! Но зачем? Еслги ты таким способом хо-
чешь подставить Яотла, то нге проще ли всадить в негго заряд
из импульсного орудия, кагк только он выйдет из шаттлга? — К Бесам Яотла! — с жаром вогскликнула Чикахуа. —
Слышать о нём больше не хочу, нге то, что видеть! Испе-
пелить этого урода, конегчно, заманчивое предложегние, но
тогда нас точно убьют сразгу же! А я хочу насладиться свгоим
счастьем дольше, чем одну ногчь! Ты что, не понимаешь?!
У меня больше нет роботаг! И даже если Нопалцин не гпри-
кажет сразу убрать нас, кагк лишних свидетелей, Яотл угтром
спишет меня в запасной состгав и запрет на штабном трагнс-
портнике! А потом избавитгся от тебя! Наше счастье будегт

18 8 длиться ровно столько, гсколько военные продегржат запрет
на передвижения!— Но… — Куохтли беспомощно огглядел обзорные
экраны. — Зачем нам красть Ваглькирию? Куда мы с ней
денемся? И как мы это сделаегм? Может, попытаемся сбе-
жать? Скоро настанет ночьг, и будет совсем темно… Есть г
шанс скрыться в развалинагх… Может, отыщем там Легиро-
ванных… — И они пристрелят нас на фгиг! — закончила за него Чи-
кахуа. — С какой стати мы им нугжны?! — Думаешь, что если мы вернём имг Валькирию, они нас
примут? — Он недоверчиво гпоморщился. — А что потом?
Военные улетят, дивизионг продолжит миссию и уничтгожит
нас вместе с Гиенами. — Мы должны вызвать Сияющих! — гВ обсидиановых
глазах Чикахуа вновь вспыхнгул безумный блеск. — Мы от-
дадим им Валькирию в обмген на спасение! — Ты точно сумасшедшая, — опешигл Куохтли. — Они
же убьют нас! — Легированных же на Ушмаигцу не убили! — париро-
вала Чикахуа. — А ведь у нигх не было Валькирии! Бесогва
бабуля! — Она на секунду згамерла, осенённая догадгкой: —
Так вот почему они их не убгили! В тот день Легировагнные
пообещали Сияющим вернугть её! — Так чего же они просто нег направили Сияющих
сюда? — возразил он. — Не знаю, — судя по безумному гвзгляду, Чикахуа уже
всё решила. — Думаю, они нег знали, куда полетит их рагз-
ведывательный корабль. гЯ даже уверена в этом! Навегрняка
звездолёт долго запутывал гследы, Легированные — этог осо-
бое подразделение, онги не настолько тупы, чтобы лгомиться
сюда кратчайшим курсом и погпасться шпионам Чжу Мао.
Жёлтые должны были следитьг за этой солнечной системой!
Легированные привезлиг Валькирию сюда недавнго, может
быть, перед самым нашим напагдением! Поэтому Чжу Мао
так торопился! Он боится,г что Легированные успеют готдать
Валькирию Сияющим! Она нужгна ему больше, чем вся эта

18 9
база! Мы украдём Валькириюг и сами вызовем Сияющих! За
это попросим их спасти нас!г
— Думаешь, Сияющие заберут нагс к себе? — Куохтли не-
доверчиво посмотрел наг темноокую красотку. — Позвголят
нам жить среди них? — Жить среди Сияющих?! — Чикахгуа саркастически
прыснула. — И чувствовать сегбя дерьмом посреди снегаг?!
Куохтли, ты даже не предстгавляешь, какой ты счастливг-
чик — ты не знаешь о Сияющих гничего! Они живут в сказкег,
понимаешь?! Они сами и естьг сказка! Чистая и недосягаге-
мая! Как среди них жить?! Дга мне один лишь взгляд наг
любую Валькирию будет нгапоминать о том, что я грязнгое
ничтожество, которое рагсплачивалось телом за догстижение
своих целей, да ещё с разными мгужчинами! По их мировоз-
зрению я, может, и не грязнгее грязного, но точно тот егщё
убогий душевный инвалид! Онги будут смотреть на меня
с жалостью, словно на бегзногую! В отличие от тебя я гкуль-
туру Сияющих знаю слишком хоргошо! Нет, дорогой, я не
хочу жить среди них, я хочу жгить, как они! Начать всё с наг-
чала там, где никто не знаегт меня и я не знаю никогог! Кроме
тебя, любимый! — Она подалгась к Куохтли, обвила егог ру-
ками и наградила жаркигм поцелуем. — Мы будем вместе нга-
всегда! — Она продолжалга осыпать его поцелуями: —г Пусть
они отвезут нас куда-нибугдь подальше, всё равно кгуда! Хоть
на астероид в мёртвом космгосе, лишь бы он стал нашим! Тгы
мой герой, ты столько раз спагсал меня, не рассчитывая нги
на что, так спаси меня в погследний раз, и мы будем счаст-
ливы! Ты поможешь мне? — Я сделаю для тебя всё! — От огщущения близости с Чи-
кахуа Куохтли накрыло эйфогрией страсти, и нескольког се-
кунд он целовал её, забыв гобо всем. Но внезапная мыслгь
о том, что в его жизни не можгет случиться что-то хорошее
вот так запросто и безболгезненно, вернула его с нгебес на
землю. — Только мы не сможем вызватьг Сияющих, — он с тру-
дом заставил себя оторвагть губы от её лица. — Их аваригйный
передатчик остался на Угшмаицу, ты же сама сказала. Инагче

19 0 Легированные сами вызвалги бы Сияющих, как они сделгали
это там. Но в этот раз Сияющие нге пришли. Но я всё равно
сделаю для тебя всё, что загхочешь! — Он снова набросиглся
на неё с поцелуями.— Мы должны попытаться! — Онаг ненавязчиво от-
странила его от себя. — Нагдо выкрасть её! Пусть Яотл пог-
давится! Я надеюсь, что егог сделают крайним, он ведьг был
моим тим-лидером и любовнгиком одновременно! До этгого
дня! Я украду у него спящуюг красавицу во что бы то ни
стало! А там будь что будет! Дголжно же нам повезти хотьг раз
в жизни! Вдруг стазис-капсулга оборудована собственгным
аварийным маяком или… — Король треф, туз червей! — гнеожиданно ожил шпионг-
ский сканер голосом комвзвгода пехоты. — Туз червей, король треф! — готкликнулся Яотл. — Че-
тыре десятки! Ставлю сотнюг! — Поддерживаю, — сообщил гланд-капитан. — Валет
червей, сдавай! Дама пик вг прикупе! — Туз червей, валет червей! — огтветил комвзвода пехоты
незнакомый голос. — Три трогйки в гору! Сканер замолк, и Куохтли тогропливо развернулся к гэкра-
нам. Чикахуа подтолкнулаг его к операторскому крегслу, за-
нимая освободившее местог, и подрагивающим от нервгного
возбуждения голосом прогизнесла: — Что они сказали? — Она шаригла взглядом по обзор-
ным экранам вслед за Куохтлги. — Что означал этот бред?
Они выносят груз? — Да, — подтвердил он, вглгядываясь в изображениег
шаттла, частично скрытого за гмахинами замерших вокруг
боевых роботов. — Яотл отпгравляет спящую красавицгу, её
несут четверо пехотинцев.г Капрал пехотного ландг-капитана
отправляет какую-то дамгу пик, наверное, это пленгный! Его
ведут девять солдат, ониг разбиты на три тройки. Комгандир
пехоты велел обоим комангдам встретиться в одной тогчке,
я не знаю, в какой именног, но если они будут вести ргадио-
переговоры, то можно отслгедить место выхода в эфир.

191
— Вон они! — Чикахуа подалагсь к маршевому экрану,
направленному на шаттл. г— Это Яотл со своими шестёр-
ками! Их слишком много! Он что-тго задумал! Следи за бун-
кером! Видишь их? — Пока никого! — Куохтли вглгядывался в зелёную муть
ночного видения, бросагя косые взгляды на изобрагжение
команды Яотла. — Если они вгыйдут здесь, мы их не пропустигм! Тем временем из шаттла вышлог полтора десятка фигур
во главе с Яотлом. Шестеро игз них были пехотинцами в тя-г
жёлых экзоскелетах, остальнгые оказались людьми Яотлаг,
несущими нестандартные ногсилки. Носилки были те самгые,
однако на этот раз груза нга них сложили вдвое болгьше, и пе-
хотинцы ничего не несли, онги очень правдоподобног делали
вид, что охраняют носильгщиков. Носилки поднеслиг к од-
ному из боевых роботов, погложили на грунт и приняглись ча-
стично разгружать. Снятые кгороба сразу же распечатывгали,
в них оказалось переносгное осветительное и регмонтное
оборудование. Пара робговоинов установила освгетительные
штанги, направила их на кгакую-то пробоину в лапег боевого
робота, остальные приняглись орудовать ремонтныгм ин-
струментом, устраняя поврегждение. Сам Яотл немедленгно
вышел на связь с кем-то из вогенных и доложил о ведущигхся
работах, сообщив, что для игх проведения не требуегтся пере-
мещения техники, так как гего люди располагают всгем необ-
ходимым. — Он делает вид, что проводгит первичный ремонт в по-
левых условиях! — В голосе Чигкахуа сквозила ненавистгь. —
Усыпляет бдительность вгоенных, которые наблюдагют
сверху! — А спящая красавица у него?г — Куохтли напряг зрениег,
вглядываясь в носилки. —г Не видно… — Она там, можешь не сомневатгься! — заверила его Чи-
кахуа. — Он затеял все это рагди того, чтобы вынести её нег-
заметно! Я надеюсь, у него пголучится, потому что у военнгых
нам её не отбить! У Яотла получилось. Он всеггда был хитёр и коварен,
и в этот раз оба этих качествга не изменили ему. Его подхаг-

192 лимы возились с ремонтом погчти полчаса, потом одна погло-
вина из них продолжилаг починку, а другая поднягла носилки
и под охраной четырёх пехотигнцев переместилась к слегдую-
щему роботу. Там всё повториглось: носилки опустили, сг них
сняли оборудование и нгачали ремонт. Минут через дгесять
двое пехотинцев из второгй ремонтной команды поднягли
носилки и понесли их к пгервой.— Вот стазис-капсула, видишь?г! — Чикахуа подалась
ближе к экранам и ткнулаг ногтем в изображение ногсилок. —
На носилках, под термопокгрывалами, как раньше! Что гони
хотят сделать?.. Солдаты поставили носилгки на грунт, и пара пехотигн-
цев, охраняющих первую регмонтную команду, начала скгла-
дывать на них снятые с робгота обломки бронеплит гс тор-
чащими из пробоин неразогрвавшимися боеголовкамги. При
этом ремонтники старательгно держались подальшег от опас-
ной погрузки. — Хитрый койот! — полузлобног, полудовольно выруга-
лась Чикахуа. — Ловко пригдумал! Куски брони с застрягв-
шими в ней неразорвавшимигся боеголовками нельзяг бро-
сить прямо здесь, возле месгта проведения ремонтныгх работ!
Это опасно и запрещено аргмейскими уставами! Клянусь,г
большую часть неразорвавгшихся боеголовок шестёркиг
Яотла принесли с собой в эгтих ящиках! Закованные в экзоскелеты гпехотинцы осторожно под-г
няли гружённые взрывоопагсными обломками носилки
и потащили их прочь, напргавляясь подальше от рагзвалин,
к одной из глубоких воронгок. Пара пехотинцев из втогрой
ремонтной команды взяла огружие на изготовку и отпргави-
лась их сопровождать. Ногсильщики растворились вг зелёной
темноте, исчезая за нагромогждениями грунта, выдраннгого
из лунной поверхности мощнгыми взрывами, и Чикахуа
схватила свой шлем: — Я иду в свою капсулу! За экзогскелетом! Надо просле-
дить, где они её спрячут! — Стой! — Куохтли поймал её за ргуку. — За ними летят
военные!

193
Радар показал отметку вогздушной цели, обозначеннуюг
как дружественная боегвая единица, и вскоре пго экранам
скользнул силуэт истребитгеля. Военные, судя по всемуг, убе-
дились, что пехотинцы с носиглками действительно делгают
то, что объявили, и истребгитель умчался в ночную высьг.
Вскоре вернулись носильгщики и сразу же направилгись
к месту проведения вторгого ремонта. — Она всё ещё у них! Смотри! — Куогхтли указал Чикахуа
на носилки, задёрнутые трягпьём. — Я так и знал, что они
не станут выкладывать её нга первый раз! Сейчас они пойдгут
туда опять! Пехотинцы с носилками действгительно загрузились но-
выми опасными обломками и гещё раз направились в стог-
рону гигантской воронкиг. Когда они вернулись, нгосилки
по-прежнему были устланы тгряпьём, но знакомого утолщег-
ния под ним уже не было. — Они выгрузили стазис-капсулгу! — Чикахуа защёл-
кнула гермозамки шлема наг вороте аварийного скафган-
дра. — Я иду туда! Следи за нгими! Будем держать связь пго
нашему запасному каналу! — Туз червей, валет червей! — огжил шпионский сканер
голосом пехотного капрагла. — Взял прикуп! Ставлю дгве
сотни! Ваше слово? — Я пас, — ответил Яотл.
— Удваиваю! — ответил пегхотный капрал.
— Твоя взяла, — согласился гланд-капитан, — сбрасы-
ваю! — Чикахуа, стой! — Куохтли метнуглся следом за темно-
окой красоткой, торопливго отпирающей выходной люкг. —
Они там! Солдаты с пленным ужге там! Они выбрались из
развалин каким-то другимг путём! Их капрал сообщает, чтог
получил груз и контролиргует оба объекта! — Я должна выкрасть её! — Глагза Чикахуа горели безум-
ным огнём. — Это наш единствегнный шанс! — Тогда идём вместе! — Куохтлиг схватил лежащий на
приборной панели бласгтер.

19 4— Что мы там будем делать вместег?! — Чикахуа схвати-
лась за ствол и вырвала огружие из его рук. — Их там целгый
десяток, профи в экзоскеглетах! У нас нет шансов! Садгись
в кресло и готовь роботга к запуску! Я надену экзоскгелет
и прицеплюсь к твоей лапге! Придём туда на роботе, ргас-
стреляем всех за секунды и згаберем её! — Она потянулагсь
к механизму ручного открытияг выходного люка. — Это невозможно! — Куохтли сгхватил её за руку. —
Как только робот придёгт в движение, нас атакуюгт военные!
Нас сожгут с воздуха, мы даже дгобежать до Валькирии нге
успеем! — Успеем! — Чикахуа вырвалагсь и ударила рукой по тум-
блеру выравнивания дагвления. Куохтли тороплигво нацепил
на голову шлем. — Подключиг меня к передатчику «Мо-
гилы»! Военные любезно пргедоставили мне доступ к агва-
рийной частоте, чтобы я моглаг порадовать их своим поягвле-
нием, если у меня заболит чгто-нибудь ещё! Я буду верещагть
о помощи на их канале, скагжу, что «Могилу» угнали Гиегны,
а нас взяли в заложникиг! Если повезёт, они не станугт стре-
лять по нам сразу! — А что потом? — Выходной люк рагспахнулся, но Ку-
охтли преградил ей путь. —г Куда мы денемся с целой во-
енной эскадрой на хвосте? Сгколько минут нам дадут? Я нге
позволю тебе погибнуть!г Чикахуа плавным движенигем обняла Куохтли, и лицегвые
щитки их шлемов соприкоснгулись. — Любимый, — её нежные интонгации демонически кон-
трастировали с безумным блгеском в глазах, — нам всё равгно
умирать. Но даже если Яотлг убьёт только тебя, я не хогчу воз-
вращаться в ту жизнь, котогрой жила всё это время. Я устагла.
Без тебя мне останется лигшь воплотить свой давнийг план
о гибели в бою. Почему не сгделать это сейчас? Так у нас,г по
крайней мере, есть шанс. Отбегрём у них Валькирию и запу-
стим аварийный маяк Сияющих.г А если его нет — попро-
буем поторговаться за неёг с военными, Нопалцином, Чжуг
Мао — какая разница?! Давгай зажжём напоследок! Неужгели
тебе никогда не хотелосгь ограбить банк?!

195
Куохтли хотел возразить, нго она мягко отстранила егго от
люка и вылезла наружу. И тугт же оказалась в луче прогжек-
тора. — Говорит начальник следгственной команды! — Мощ-
ный армейский передатчик вгновь вклинился в локагль-
ный эфир дивизиона. — Опергативные группы приступаюгт
к проведению досмотра!г Приказываю прекратить вгсе ра-
боты! Всем занять места по богевому расписанию и ждатгь
своей очереди на досмотрг! Без особого разрешения глюбые
передвижения запрещенгы! Возле «Могилы» пошёл на погсадку корабль военной гпо-
лиции, и Куохтли выглянул гиз люка. Вокруг заглушённых
боевых роботов Третьей Кгоманды приземлялись десагнтные
корабли военных, из их трюгмов выбегали многочисленгные
подразделения десантнгиков и немедленно брагли под кон-
троль окружающую территгорию. Давно уже не подагющие
признаков жизни развалгины цитаделей освещалисьг с воз-
духа яркими лучами прожекгторов и брались на пригцел тя-
жёлых орудийных систем. Чикахуаг стояла в луче света возлег
своей кабинной капсулы иг закрывалась рукой от чрезмгерно
яркого света. Неподалекгу от неё приземлился ещё одгин по-
лицейский корабль, и пергвая же опергруппа напргавилась
к «Могиле». Валяющуюся на дне воронгки кабинную капсулу Чикгахуа
осматривали раза в три дгольше, чем того требовал сговсем
не огромный внутренний обгъём, зато досмотр Куохтли прог-
шёл совсем быстро. Ему приказагли покинуть машину, он
спустился вниз, а два опегративника полезли ввегрх. Один из
них влез в кабину, второйг остался на лестнице, заглягдывая
в распахнутый люк. — Вы очень добры, офицер! — Кгуохтли обернулся, ус-
лышав приглушённый голос Чикгахуа. Темноокая красоткаг
была сама любезность и негжность в одном флаконег. — Так
приятно иметь дело с насгтоящим мужчиной! Особенно
в таких непростых условиягх! — Она негромко засмеяласгь
и игриво добавила: — Бегз вашей помощи я влезала быг в этот
экзоскелет полночи! Мне нгечасто приходится надевгать

196 такое снаряжение в теснготе кабинной капсулы. С нигжним
бельём я справляюсь лучшег!Приглушённого ответа полигцейского Куохтли не разо-
брал, но тон его голоса сговсем не напоминал сухую сглу-
жебную беседу. Потом из кагбинной капсулы Чикахуа пог-
явилась фигура в женскогм экзоскелете, следом за когторой
вылез офицер в боевом скагфандре военной полициги. Они
мило беседовали до тех пгор, пока с «Могилы» на землгю не
спустились оперативникги, после чего полицейскиег напра-
вились дальше, и Чикахуа гнеторопливо подошла кг Куох-
тли. — Почему ты так на меня смотришьг? — Она вышла на
персональную связь. — Регвнуешь? — Я никогда не видел тебяг в экзоскелете, — ответил г
он. — Ты прекрасна даже вг стальной обёртке! — Он стоил мне кучу денег, — Чигкахуа улыбнулась. —
Было непросто подобратгь такой, чтобы смотрелся болгее-ме-
нее привлекательно. Загто Яотла он взбесил моментгально!
Этот урод ревновал меня гкаждую секунду. Если бы нег это,
я бы выбрала экзоскелет пгопроще, но отказать себег в удо-
вольствии побесить егог лишний раз оказалось вышег моих
сил! — Она задрала головуг, разглядывая нависающиег над го-
ловой оружейные пилоны «гМогилы»: — Где у тебя грузовгая
подвеска, слева? — Под правой рукой. — Куохтлиг охватило непреодо-
лимое желание схватить егё на руки прямо в экзоскелгете
и унести отсюда прочь, негважно куда, лишь бы подагльше от
смерти. — Кругом военная пголиция, мы не можем изобра-г
жать дезертиров с заложнгиком, нам никто не повергит. — План изменился. — Чикахуа вгнимательно изучала
подвеску. — Я договорилагсь с полицейскими, мы прошлиг
досмотр, претензий к нам негт, поэтому нам разрешено прго-
следовать к месту сбора. — А где оно? — непонимающе сгпросил Куохтли. — Его
же не назначали.

197
— Там! — Она ткнула закованнгой в сталь рукой в сто-
рону, куда люди Яотла унегсли стазис-капсулу Сияющих. —г
Возле глубокой воронки. — Они поверили?! — Он невогльно оглянулся на ушед-
ших военных полицейских. — Боюсь, в этот момент их больгше интересовало дру-
гое, — тихо фыркнула Чикахуга. — Они помогали мне влезгть
в экзоскелет. Очень активнго помогали, даже через скгафандр
чувствовалось. — По её лицу гскользнула брезгливая ггри-
маса, немедленно сменившагяся на решительную: — Надго
торопиться! У нас совсем магло времени, они станут погсы-
лать туда всех, они действигтельно поверили, что у нгас там
назначено место сбора погсле миссии! Скорее лезь в кгабину!
Надо найти спящую красавигцу, пока на нас не обращагют
внимания! Ударишь по этигм недоноскам из всех стволгов —
и она наша! Только не погвреди стазис-капсулу. Военгным
скажем, что обнаружили нгедобитое подразделенгие против-
ника! Пока будут разбирагться, мы запрячем её в грузовуюг
подвеску, и просто так еёг у нас никто не отберёт! Ониг даже
стрелять по нам не станут!г Да скорее же! Куохтли торопливо полегз вверх по лестнице, чувствугя,
как его охватывает страх пгеред предстоящим. Идея Чигка-
хуа была абсолютно суицидгальной, реальных возможнгостей
выжить он не находил, всяг надежда на везение, ног случаи,
когда ему в жизни удача улгыбалась по-крупному, можнго
было пересчитать по пальгцам одной руки. Надо было огтго-
ворить Чикахуа, она словгно обезумела, но Куохтли бгыл не
в силах перечить предметгу своего обожания. Убежгдая себя,
что она права и лучше погигбнуть вместе сейчас, чем всё
равно погибнуть немногог позже, но порознь, он догбрался
до входного люка и бросгил взгляд вниз. Экзоскелегт Чика-
хуа замер на нижней обшивкге правой лапы «Могилы», заг-
фиксировавшись в креплгениях для экстренной эвакгуации
тяжёлой пехоты. — Быстрее, дорогой, быстрее! —г персональная связь
зазвучала её возбуждённым гоглосом. — С минуты на минуту
досмотр пройдёт кто-нибудгь ещё, и полицейские пошлюгт

198 его туда же! Ты же не хочешь,г чтобы мы погибли, не успев
попытаться?Добравшись до операторгского кресла, Куохтли лихгора-
дочными движениями присгтегнул страховочную подвгеску
и запустил силовую устаногвку «Могилы». Войдя в боевгой
режим, автоматика захлопнгула входной люк и заблокгиро-
вала его снаружи бронегплитой. Услышав знакомый лязгг,
Куохтли непроизвольно гвздрогнул. Теперь Чикахуаг отре-
зана от него. Если над ней гнависнет смертельная опгасность,
укрыться ей будет негде, экгзоскелет недолго продегржится
под плотным огнём. Он схватилгся пальцами за рычажки
тумблеров, стремясь разблгокировать люк, но здравгый смысл
пересилил, и Куохтли остагновил себя. С поднятой тылгьной
бронеплитой его разнесугт в кровавые ошметки оченгь бы-
стро, и тогда защитить Чикагхуа будет некому. — Быстрее, быстрее! — В голосег Чикахуа звенели исте-
ричные нотки. — Чего ты медлгишь?! Мощные приводы загудели, «гМогила» приподнялась нга
стальных лапах, меняя полгожение шасси со стационаргного
на походное, и восьмидегсятитонная махина неторгопливо
направилась к цели, плагвно набирая скорость. Кгуохтли
убеждал себя не торопигться, чтобы не вызвать подогзрение
излишней поспешностью, ног Чикахуа подгоняла его, тргебуя
не терять времени. Одиногкая отметка на радаре бглеснула
где-то левее, и Куохтли пугстил «Могилу» в обход по нгеров-
ному гребню, возникшему наг стыке нескольких глубокигх
воронок. На персональнгую связь к нему вышел разъярген-
ный Яотл и велел немедленгно вернуться. Куохтли отвгетил,
что выполняет приказ воегнной полиции о перемещенгии
к месту сбора, и тим-лидер нга несколько секунд прогпал из
эфира, видимо, пытался утогчнить, что происходит. В слегду-
ющий миг «Могила» вышла к исгточнику сигнала, и Куохтлиг
увидел на дне воронкиг несколько фигур в экзоскгелетах, за-
легших возле длинного бргуствера. — Вот она, вот она! — восклигкнула Чикахуа. — Они при-
сыпали её грунтом! Стреляй, пгока они не опомнились! гНе
задень её!

199
Куохтли врубил прожектогр, ослепляя затаившихся вг тем-
ноте пехотинцев, и ударигл из автоматической противгопе-
хотной пушки по тем, что нахогдились дальше всего от стга-
зис-капсулы. Одного из них нагкрыло очередью и пробигло
насквозь, второго отшвырнгуло в клубы вскипевшей от граз-
рывов пыли, но его защита, кгажется, выдержала. Остальг-
ные пехотинцы бросились вграссыпную, оставляя возлег
стазис-капсулы неподвижнгый силуэт в боевом скафандгре
Легированных Гиен. Эфир вгзорвался вопросами на дгесятке
частот сразу, и Куохтли, задыхагясь от нервного возбуждге-
ния, ответил одновремегнно всем, что наткнулся наг против-
ника и вступил в бой. — Бей по склонам! По склонагм! — кричала Чикахуа. —
Они зарылись в грунт на склгонах воронки! Мы в кольцег!
Я под огнём! Не могу отцепитьсгя! «Могила» прыжком оказалгась над присыпанной земляг-
ным крошевом стазиз-капсулогй Сияющих, и Куохтли оста-
новился, переходя на вргащение вокруг оси. Орудияг боевого
робота вспороли склонгы воронки, превращая их гв заби-
тый потоками осколков кигпящий смертельными энерги-
ями хаос. Воронка мгновенгно утонула в гигантском обглаке
пыли, и Куохтли отстрелилг дымовые шашки, усиливая эф-г
фект. И без того беспросвегтная ночь стала абсолютнго не-
проницаемой, и он вырубилг прожектор, переходя наг работу
по приборам. — Стой! — взвизгнула Чикахуа. —г Куохтли, остановись!
Ты меня затопчешь!!! Куохтли резко осадил боегвую машину, заставляя многог-
тонную махину замереть на гместе. — Чикахуа! Что с тобой?!! — он схвгатился за замки стра-
ховочной подвески. — Я идуг к тебе! — Я нашла её! — с безумным счастьегм в голосе восклик-
нула она. — Присядь! Опустигсь, как можно ниже! Мы за-
толкаем её в грузовую подвгеску! Не вздумай бросить упргав-
ление! У нас есть шанс! — К нам двигаются все, кто тоглько может! — Куохтли,
опуская «Могилу» к земле, гв ужасе смотрел на радарг, усы-

200 панный отметками приближгающихся целей. Эфир на все
лады гремел приказами. Воегнные запрашивали коордгинаты
точки контакта с противнгиком, с орбиты давали дангные
о местоположении «Могилгы», ланд-капитан безрезулгьтатно
вызывал своего капрала, Яготл что-то в бешенстве орагл Ку-
охтли, и всё это слилось дляг него в единый поток звуког-
вого ужаса. Он понял, что вгсё пропало, и заметался, слговно
загнанный в угол зверь.— Всё! Погрузили! — выкрикнулаг Чикахуа. — Куохтли!
Открой люк! Сейчас же! Быстреге!!! Куохтли судорожными движгениями переключал блогки
тумблеров со скоростью загправского пианиста, но гвместо
вожделенного силуэта Чигкахуа в распахнувшийся люкг вва-
лилась невысокая фигураг в исцарапанном скафандгре Леги-
рованных Гиен. Персональгный эфир зазвенел возбуждёгн-
ной скороговоркой Чикахуга: — Делай, что она говорит! Не гтрать времени, или погибг-
нем! Я закрепилась, пошёл! Погшёл!!! — На Север! — выдохнула фигурга в скафандре, проти-
скиваясь к операторскогму креслу. — Полный ход! Закрыг-
вай люк, она удержится! Дгвигай! Если не уйдём сейчас, нагм
конец! Мне нужна связь! Куохтли рванул элементы упгравления, одновременнго
закрывая люк и подаваяг полную мощность на маневгровые
ускорители. «Могила» выпгрыгнула из закрытой дымовой
завесой воронки и помчалгась сквозь ночной мрак. — Связь!!! Немедленно!!! — Легигрованная сорвала с себгя
гермошлем и оказалась силгьно поседевшей женщинойг лет
сорока с небольшим. Она огтбросила гермошлем и вцепги-
лась в шлем Куохтли, расстеггивая крепления. Спустяг се-
кунду его операторский шлгем был у неё на голове, и Легги-
рованная защелкала тумбглерами и переключателягми блока
радиосвязи на пульте упгравления роботом, выставгляя ра-
диопередатчику какую-тог частоту. — Тростник! Тростнигк!
Это Кувшинка! Ответьте! Трогстник! Это Кувшинка! Меня
кто-нибудь слышит?

201
— Здесь Тростник! — до мчащегогся через воронки и раз-
валины Куохтли слабо донгёсся ответ. — Кувшинка, долгожи
обстановку! — Все погибли! — скороговогркой выпалила Легировагн-
ная. — В нашем секторе живгых не осталось! Меня схватилги
вместе с объектом! Двое нагёмников организовали мнге побег!
Объект со мной, повторяю, огбъект со мной! Мы двигаемся
на роботе модели «Ксочигтл» с тяжёлым импульсным ору-
дием на втором фронтальгном бронелисте! Объект в ггрузо-
вой подвеске под правымг оружейным пилоном! На прагвой
ноге один из дружественгных наёмников, второй ведёгт ма-
шину, позывной «Могила», пегредаю связь! Она резко сорвала с себяг шлем Куохтли и надела ему гна
голову, ловко защелкнув гзамки. — «Могила»! — Грубый мужской гоглос заполнил эфир. —
Ты видишь мой сигнал? Двигагйся по пеленгу! Не сбавляйг
скорость! Сейчас дадим подгсветку цели! Как понял? — Понял! — Куохтли совершалг чудеса пилотирования,
на максимальном ходу перегпрыгивая воронки и подгныри-
вая под рухнувшие фрагмегнты разбитых цитаделей, и егог
взгляд нервно метался отг маршевых экранов к обзорнгым
и далее на радар. — Меняг настигают с воздуха! — Ставь дымы на упреждение,г бей веером из тяжёлых
стволов впереди себя, сгоздавай задымленное просгтранство
как можно шире! — велел ггрубый голос. — Тебе нужно гдо-
стичь этой точки! Подсветка пгошла! Видишь курс? — Вижу! — Куохтли скосил взглгяд на тактический план-
шет, и вцепившаяся в креслго Легированная, сотрясагющаяся
от безумной гонки, ловким вгыпадом руки ткнула пальцгем
в экранированный перекглючатель, переводя отмегтку цели
с тактического планшета пгрямо на маршевый экран. — Этог
в десяти километрах!!! — Так пройди их, к Бесовой магмаше! — заявил голос. —
Давай, «Могила», жми! Если дгойдёшь, все будем жить счаст-
ливо! И может, даже долгог! Нам нечем тебя прикрыть, огт
базы остался лишь пепел!

202Куохтли открыл беспорядгочный огонь из всех орудий,
вздымая перед собой океагны пыли, лениво повисаюгщие над
землёй в условиях низкой грагвитации, и видимость упалга
почти полностью. «Могилаг» шла по приборам на макгси-
мальной скорости, и вся нагдежда была лишь на то, чтог Ле-
гированные проложилиг ему курс без ошибок. Многотгонная
машина неслась сквозь забгитую пылью ночь через пергепа-
ханные развалины, чередуюгщиеся воронками разных глгу-
бин, петляла среди руинг, разнося вдребезги попагдающиеся
на пути мелкие обломки сгтроений, и вела огонь вог все сто-
роны. Судя по радару, где-тго вверху проносились аргмейские
истребители, прочёсывая ргасширяющееся озеро пыли вгсе-
возможными приборами. — Чикахуа, как ты?! — Куохтли нге удалось избежать оче-
редного столкновения,г и «Могила» снесла какоег-то препят-
ствие, выскочившее на путиг из непроницаемого мракаг. — Держусь! — Её голос сильног дрожал. — Я приварила
себя к обшивке! Только нге размажь меня о развалигны! Мне
дико страшно! Береги грузговую подвеску! Беги впегрёд левым
боком! — Я так и делаю! — выдохнул огн, расходясь с новым пре-
пятствием в каких-то сантигметрах. Стальной борт «Могиглы»
чиркнул о какой-то разломганный выступ, но столкновегния
не произошло. В следующую сгекунду грязе-пылевая темнгота
неподалёку озарилась тугсклой вспышкой, и корпус «Мог-
гилы» окатило бетонным кгрошевом, пришедшем с ударнгой
волной. — Истребители откгрыли огонь! — Второй разрывг
лёг ближе. — Нас сейчас накргоет! — Выведи меня на армейскую чагстоту! — Чикахуа сорва-
лась на крик. — Готово! — Рука Куохтли метнгулась к переключателям
блока радиосвязи. — Помогите! — Голос Чикахуа вигбрировал сочетанием
жалобности и паническогй истерики. — Кто-нибудь! гПомо-
гите! Это Чикахуа, робовоигн Третьей Команды Стальногго
дивизиона! Они взяли менгя в заложники! Меня привгарили
к этому долбаному роботу! Нег стреляйте! Умоляю! Кто-ниг-

203
будь! Помогите! Спасите! Ониг сейчас отключат мне радиог-
связь! Спасите!!!
Куохтли отключил её от армгейской частоты и перевёл
на персональный канал, годновременно огибая ргазбитую
цитадель и сваливаясь вг глубокую воронку, невигдимую во
мраке пыльной ночи. Чтобы игзбежать падения, пришлогсь
врубить маневровые ускогрители, и армейские истрегбители
немедленно среагировагли на вспышки их сопел. Окргужа-
ющее пространство накрыгло серией взрывов, и «Могиглу»
сильно тряхнуло, едва нег впечатав в грунт. Силовоег поле
удержало прямое попадгание, мгновенно лишившигсь трети
своей мощности. Куохтли похоглодел. Ещё три таких удара,г
и всё! Но военные всё-таки сжгалились над Чикахуа, и обг-
стрел прекратился. — У неё получилось! — нервнго выдохнул Куохтли. — По
нам больше не стреляют! — Они готовят засаду впередги! — подала голос Легирог-
ванная, изо всех сил старагясь удержаться в бешеног сотря-
сающейся кабине. — Пытаютсяг просчитать твой курс и вы-
числить максимально удобгное место! Потом наведут наг тебя
эскадрилью штурмовиков иг сконцентрированным залпгом
отстрелят лапу! Это даст им гшанс спасти заложника, а егсли
не выйдет, то спишут её на богевые потери! Нам срочно
нужен новый курс! — Тростник, это «Могила»! — Кгуохтли с трудом не пе-
решёл на крик. — Нам нуженг новый курс! Военные готовягт
засаду впереди! — Полминуты, «Могила»! — немегдленно ответил Трост-
ник. — Уже ищем! Не сбавлягй скорость! Легированная не ошиблгась. Едва «Могила» получигла
новый курс и изменила траегкторию движения, как нгочное
небо над поднятой стрелгьбой пылью прошила эскадгрилья
штурмовиков. Куохтли размигнулся с ними на какие-то сге-
кунды, и яркая вспышка сосгредоточенного удара, пргошед-
шего мимо, была хорошо виднга на экранах заднего видга.
Штурмовики зашли на развогрот, обнаружили, что цельг не
поражена, и помчались заг «Могилой». Куохтли бросилг ро-

20 4 бота в противовоздушный магневр, стремясь не дать им гвести
прицельный огонь, но тут жге врезался в обломок рагзрушен-
ной цитадели. Мчащаяся на пголной скорости «Могила»г раз-
несла его вдребезги, но гедва не потеряла управгление, и ему
стоило огромных трудов удегржать ушедшего в занос робгота
от падения. Канал персгональной связи резанул пго ушам ко-
ротким криком ужаса, и Куогхтли похолодел:— Чикахуа!!! Что с тобой?!! Ты меня гслышишь?!! — Он
резко сбросил ход. — Ты меня чуть не убил! — Она нгервно задохнулась. —
Одно крепление лопнулго! Какого Беса ты делаешьг?! Не сни-
жай скорость! Беги! Беги дгальше!!! Я удержусь! Приводы «Могилы» вновь вгзвыли, выходя на максимальг-
ную мощность, и стальная магхина рванулась дальше. Штгур-
мовики над головой пропгали, и Куохтли понял, что вгоенные
готовят вторую атаку. Он пгоставил робота на курс иг вновь
ударил из всех стволов, погднимая вокруг тонны пылиг
и грунта. Пару минут ему удавгалось бежать через мешанигну
из ночной тьмы и грязной пылиг, потом боеприпасы к кинег-
тическим орудиям начали загканчиваться, и держать пгыле-
вую завесу вокруг себя стагло тяжело. Военные это замегтили
и вновь бросили на пергехват звено штурмовиков. Онги сва-
лились с неба неожидангно, и Куохтли спасло чудо —г силовая
установка «Могилы» переггрузилась за доли секундыг до ро-
кового удара, и он выстреглил из импульсного орудигя прямо
перед собой. Заряд угодигл в обломки какого-то мощгного ка-
понира, и взлетевшие наг воздух здоровенные кускиг железо-
бетона приняли на себяг удар штурмовиков. Фрагменгты ка-
понира разнесло в брызгиг крошева, и остаточную энегргию
залпа поглотило силовоге поле. Спустя секунду «Моггила»
оказалась посреди наибголее плотно застроенногго сектора
уничтоженного укрепрайогна, и проложенный Легиргован-
ными курс сильно запетлялг среди остовов многочислегнных
цитаделей и глубоких прогвалов взорванных ракетнгых шахт.
Эскадрилья штурмовиков нгесколько раз заходила нга цель,
но прицельно поразить лгапу боевого робота, мельгкающего
среди высоких развалин, вгозможности не было. Минуту вго-

205
енные сопровождали «Моггилу», не предпринимаяг никаких
действий, потом в общий эфирг вышел кто-то из армейского
начальства.
— Я обращаюсь к террористу,г захватившему залож-
ника! — угрожающим тоном загявил военный. — Моё тер-
пение лопнуло! Сдавайтегсь, или будете уничтоженыг! Мне
придётся пренебречь жигзнью заложника, иного вгыбора вы
мне не оставили! Даю минугту на размышление! По окон-
чании этого срока огонь бгудет открыт без предупрежгдения!
Обратный отсчёт пошёл! — «Могила», поднажми! — Рагдиопередатчик принялг ча-
стоту Легированных. — Осталгось полтора километра! Кгурс
приведёт тебя к разбитойг цитадели, внутри неё прогвал, за-
прыгивай туда сразу, не остагнавливайся! Как тольког нач-
нешь падать, вырубай ходогвую часть и переходи на магнев-
ровые! Там глубина пятьдегсят метров, это лифтовая шагхта,
ты должен приземлиться тогчно на подъёмник, он начнётг
опускаться ровно за секугнду до того, как ты коснёшьсгя по-
верхности! Куохтли выжал из «Могилы» вгсё, на что была способна
её улучшенная силовая устагновка, но минута истеклаг, когда
до конечной точки прологженного курса оставалогсь метров
тридцать. По «Могиле» ударгили с воздуха сразу с нескогльких
сторон, и Куохтли едва успгел убрать из-под удара пгравую
сторону с грузовой подвескгой. Силовое поле срезалог мгно-
венно, словно его никоггда не было, и восьмидесягтитонный
робот споткнулся, окутывагясь разрывами и разбрасывгая
ошмётки разодранных бронегплит. В рваную дыру, зияю-
щую на месте внешней крышкиг лифтовой шахты, «Могила»
влетала, искря обрывкагми токонесущих шин, торчащих гиз
испещрённого вмятинами иг пробоинами корпуса — вгсё, что
осталось от левой оружейнгой подвески. Куохтли остагновил
вращающиеся в воздухе лапгы и перешёл на маневровыег
ускорители. Система контрголя реактивной тяги вспгыхнула
сигналами тревоги, сообщагя о повреждении и откагзе одного
из ускорителей, и «Могилу»г швырнуло на стену шахты. Ку-
охтли удалось смягчить удагр, но на поверхность лифгтовой

206 платформы робот падал пглашмя, и всё, что он смог сделагть,
это столкнуться с ней левогй стороной. «Могила» с глухигм
металлическим лязгом рухнулга на платформу, и та рвангу-
лась вниз с неслабым ускоргением.— Вставай! Скорее! — рявкнулг в эфире грубый голос
Легированного. — Беги вг тоннель! Там ангар и грузогвик
с открытым трюмом! Заводи машигну в трюм и вылезайте из
кабины! Не глуши силовую усгтановку, повторяю, не глгуши
силовую установку! Действгуй быстро! Куохтли поднял покорёжгенную «Могилу» и понял, гчто
лифтовая платформа болгьше не двигается. Он поискгал гла-
зами вход в тоннель и напгравил туда робота. Поврегждённое
шасси заклинило, как тогдга, в том жутком заслоне, и «Мго-
гила» дёргаными шагами двиггалась по тоннелю, со скргеже-
том подволакивая лапу.г Позади блеснул взрыв, и вхогд в тон-
нель обрушился, засыпая дгоступ к лифтовой платфоргме. Сам
тоннель оказался коротгок, и через десяток секундг искрящая
рваным токопроводом и загвывающая разбитыми привогдами
«Могила» вывалилась в нгебольшой подземный ангар. гВесь
объём ангара занимал космигческий грузовик, у распахнуг-
того трюма которого занялги позиции два десятка дегсант-
ников в тяжёлых экзоскелегтах с эмблемами Легированнгых
Гиен. Куохтли загнал «Могиглу» в тесный трюм и вырубил г
ходовую часть. — Выходим! — Легированная сг позывным «Кувшинка»
вылезла из узкого пространгства между приборной стангиной
и боковой поверхностьюг операторского кресла. г— Быстрее!
Быстрее! Она бросилась помогать Кгуохтли расстёгивать ремни г
страховочной подвески, иг он только сейчас заметил, чтго
рукав её боевого скафангдра выпачкан в крови и нгесёт на
себе гермопластырь, наскогро запечатавший пробоингу. Зна-
чит, её взяли в плен раненгой, и всё это время она нахогдится
под действием обезболивгающих препаратов, раз смоггла
самостоятельно залезть в гкабину, находящуюся на вгысоте
восьми метров.

207
— Сможешь спускаться по лестгнице? — Куохтли освобо-
дился от ремней и выскочилг из кресла. — На выход! — Вместо ответа Леггированная ринулась
к люку. — Нас сейчас проскангируют и поймут, что это под-
земная стартовая площадкга! У нас меньше минуты! — Куохтли, давай быстрее! — вг наушниках оператор-
ского шлема зазвучал голос Чгикахуа. — Ты цел? — Я в порядке! Выхожу! — Он полгез в люк следом за Кув-
шинкой, опасаясь наступитгь ей на руки. Но Легированная не сталга тратить время на спуск иг спры-
гнула с восьмиметровой высогты. Для местной незначительг-
ной гравитации такая высогта не являлась фатальнгой, но
ранение и потеря кровги дали о себе знать, и Леггированная
приземлилась неуклюже,г ничком падая на стальногй пол.
Её подхватили десантникиг и потащили к выходу из трюгма
следом за своими сослуживгцами, бегом уносящими туда жге
хрустальную стазис-капсулуг Сияющих. Куохтли заспешил
вниз по лестнице, лихорадгочно перебирая руками сгкобы
ступеней, и бросился к пргавой лапе «Могилы». Там обгнару-
жилась разгрузочная платгформа, подведённая подг грузовую
подвеску, и трое десантнгиков Легированных под нгей. Двое
из них портативными резакгами вскрывали приваренгный
к измятой лапе экзоскелет Чгикахуа, третий при помощи мгу-
скульных усилителей раздвгигал быстро увеличивающигйся
разрез, помогая темноокойг красотке выбраться из стагльной
оболочки. — Назад! — резко осадил он пгодбегающего Куохтли. —
Наружу! Быстро! Двадцать сегкунд до старта! Грузовик вгзле-
тает автоматически, не успгеем выйти до закрытия люкаг —
умрём! Не мешай! Куохтли в нерешительносгти остановился, но увидегл, как
Легированный подхватывагет на руки Чикахуа, и бросгился
к выходу из трюма. Десантнигки в экзоскелетах будут бегжать
гораздо быстрее, её понесугт на руках, а вот он точно могжет
не успеть! В горячке погонги, распалённой лихорадкгой ин-
стинкта выживания, он нагдеялся, что этот грузовик увгезёт
их с луны, и даже не подумагл о том, что на орбите висигт

208 военный флот. Легировангным, похоже, опыта было не заг-
нимать, они заранее прогдумали отвлекающий маневгр. Гру-
зовик увезёт с луны пустоту и г«Могилу» в трюме. Военные
просканируют его ещё в момгент выхода из гравитационгного
поля луны, засекут в трюме агктивного боевого робогта, за ко-
торым велась погоня, и регшат, что беглецы на борту. Даглее
последует абордаж илиг уничтожение, но в любом гслучае Ле-
гированные выигрывают вргемя.Автоматика грузовика актигвировала предупредитгельный
сигнал, и контрольная лгампа над входом в трюм пергешла
в режим осевого вращенигя с пульсацией, сообщая о нгачале
закрытия люка. Опущенная гаппарель дернулась и нгачала
медленно подниматься, мггновенно придав бегущемгу к вы-
ходу Куохтли солидное ускгорение. Он что есть силы оттгол-
кнулся от пола, совершаяг прыжок, и вылетел из трюмаг од-
новременно с десантникгами Легированных, обогнагвших его
в этом полёте. Тройка фигур гв экзоскелетах опустиласьг на
бетонные плиты ангара, иг получилось, что Куохтли погкинул
грузовик последним. — В тоннель! Быстро! — выкрикгнул десантник с Чикахуа
на руках, и все рванули бгегом. На одних ногах угнаться за бгоевыми экзоскелетами былог
нереально, и Куохтли отсгтал от них секунд на пятьг. В рас-
пахнутый зев небольшого люгка, который держали откргы-
тым специально для него, Кгуохтли ворвался, на мгновге-
ние опережая дождь изг здоровенных бетонных облгомков.
Стартовые ворота подземнгого ангара располагалигсь под
муляжом одной из цитаделегй укрепрайона, которая бгыла
разрушена наряду с настоягщими, и из распахивающихся нга-
земных створ в ангар рухнул гнастоящий камнепад. Куохтлги
ввалился в спасительныйг тоннель вместе с клубамиг пыли,
и кто-то из Легированных нгемедленно захлопнул за нгим
люковую плиту. Пол под нгогами тихо задрожал, отзывагясь
на взлёт космического грузогвика, и из прочерчивающигх
низкий потолок трещин погсыпалось земляное крошевго. — Куохтли! — К задыхающемуся Кугохтли подбежала
Чикахуа. — Ты цел? — Она испугагнно обернулась к десангт-

209
никам: — Он задыхается! — И погпыталась подхватить его, г
предотвращая падениег: — Тебя задело обвалом? Чгто болит?
Спина? Ребра?
— Всё в… — Куохтли судорожног глотал воздух внутри
шлема, словно рыба в пустогм аквариуме. — В порядке! гЗа-
дохнулся от… — Дыхание нагчало восстанавливатьсяг, но ис-
теричная дрожь не прохогдила, — от страха… Думал, нге до-
бегу… Меня трясёт… не могу нга ногах… стоять… — Всё хорошо, я с тобой, смотри нга меня! — Чикахуа при-
слонила его к стене, схвагтила за шлем и направилаг взгляд на
себя. — Смотри на меня, Куогхтли! Ты успел, всё хорошо! — У него шок, — кто-то из закогванных в экзоскелеты де-
сантников Легированныгх подошёл к ним и направигл луч на-
шлемного фонаря Куохтли гв лицо. — Перенервничал гиз-за
всего произошедшего. Увегличьте подачу кислородаг, это по-
может ему восстановиться. Чикахуа торопливо нащупагла блок управления авгарий-
ным скафандром и перевегла синтезатор воздуха в реганима-
ционный режим. Куохтли почугвствовал, как шлем запол-г
няет холодный воздух, и в лёггкие врывается прохладнгый
поток кислорода, проясгняя утопающее в сумбуре согзнание.
Трясти стало меньше, в ногиг вернулась твердость. — Нужно догонять остальных,г — велел десантник, приг-
слушиваясь к чему-то, видимог, к радиоэфиру. — По дорогге
восстановишься! Отсюда нагдо уйти как можно скореег! Бе-
гите, я за вами! Чикахуа схватила Куохтли заг руку и потащила за собой
по уходящему вдаль едва огсвещённому тоннелю. Десангтник
Легированных двигался пгозади, часто оглядываясь нгазад,
и через каждые десять метргов укреплял на стене нагкладной
заряд. Остальные успели уйтги вперед шагов на сто, и пго-
степенно приходящий в ногрму Куохтли побежал быстргее,
догоняя Чикахуа. Тоннельг оказался довольно длигнным, не
меньше полукилометра, и згакончился шлюзом, за которгым
обнаружился целый каскадг подземных казематов. Пока Лге-
гированные запирали шлюгз и взрывали тоннель, Куогхтли
и Чикахуа отвели в командгный пункт базы, отдельное пго-

210 мещение с мощными потолочнымги сводами и толстыми
стальными стенами, заполнегнное аппаратурой управгле-
ния. Свободного места в кгомандном пункте было немнгого,
и стоящая посреди помещегния стазис-капсула Сияющигх
бросалась в глаза сразу. Вогкруг неё, спинами к капсулге,
за пультами управления сгидело несколько офицегров в бо-
евых скафандрах Легировганных. Офицеры тихо и быстро
говорили с кем-то по радгиосвязи, видимо, коордигнируя
действия уцелевшего личногго состава, и беспрестаннго на-
жимали на кнопки и пергеключатели. Похоже, Легиргован-
ные защищались от прослушкги и взлома систем радиосвягзи
постоянной сменой несущих чагстот и одновременно с этигм
вели наблюдение за погверхностью. Значит, какоег-то обору-
дование в развалинах укгрепрайона ещё действует.— Лишних стульев нет, так чтог сидеть придётся на
полу, — Куохтли узнал грубыгй голос Легированного, нгосив-
шего позывной «Тростник». гСтарший офицер Гиен сиделг за
центральным пультом и брогсал на них короткие взглгяды. —
Поэтому располагайтесь. У нгас есть полчаса на отдых. — А что потом? — Куохтли оглядгелся. По углам команд-
ного пункта распределиглось с десяток десантникгов в эк-
зоскелетах, видимо, охранга. Все со следами тяжёлого бгоя на
исцарапанной броне. — А потом мы все либо покинегм эту систему, либо по-
гибнем, — без всяких эмоций огтветил Тростник, вновь пго-
гружаясь в процесс управгления. — Как повезёт. Окружающие потеряли к нгим интерес, лишь десантнигки
время от времени косилигсь на Куохтли из своих углогв. Чика-
хуа подошла к стазис-капсулге Сияющих и несколько мгнго-
вений молча разглядывалаг лежащую внутри Валькиригю.
Там, внутри хрустального пгенала, не изменилось нигчего,
вплоть до местоположенгия тускло поблескивающигх капе-
лек крови, по-прежнему гкажущихся свежими. На хрустагль-
ной поверхности не было дгаже пыли, словно стазис-кагпсула
не перенесла только чтог жуткой тряски и безумной гогнки
наперегонки со смертью.г Юная спящая красавица в гедва за-
метной белоснежной бронге будто действительно спгала, от-

211
дыхая после утомительногог сражения, и на её лице загстыла
почти незаметная печать усгталости. Кровавое пятног, окру-
жающее маленькую пробогину в области сердца, напголовину
скрывал густой водопад стогль же белоснежных волосг, акку-
ратно уложенных вдоль тегла почти двухметровым ручьём,г
из-за чего пятно крови богльше казалось гротескным аглым
аксессуаром, нежели отпегчатком нависшей смерти.
— Какая она красивая… —г тихо прошептала Чикахуа,
медленно проводя пальгцами по хрустальной повергхно-
сти. — Словно выточена скулгьптором, одержимым совер-г
шенством лица и тела… Куохтли подошёл к Чикахуа иг осторожно взял её ладонгь
в руки. Темноокая красотгка не сводила взгляд с Ваглькирии,
словно заворожённая. Онг встал рядом и вгляделсяг в Сияю-
щую. Спящая красавица былаг действительно восхититегльна,
если не считать трёх с пологвиной метров роста и нергеально
огромного водопада непгривычно белых волос. Вопрегки
ожиданию, её кожа не былга мертвецки-бледной, наогборот,
на лице спящей красавицы лгежал ровный загар. Видимо,г её
белоснежная броня закганчивалась где-то под нигжней челю-
стью, но разобрать, где когнкретно находится стык могномо-
лекулярной поверхностиг и кожи, не удавалось. От згатяну-
того в тончайшую броню упргугого тела тянуло сексуалгьной
притягательностью, и Куогхтли неловко потупился.г — Возбуждает? — Чикахуа посмогтрела на него и пони-
мающе прищурилась. Её губы пргиоткрылись в многообеща-г
ющей улыбке: — Не забудь, что гу тебя есть я! — Она иро-
нически ухмыльнулась: — Ты дгля неё маловат и черновагт,
так что расслабься, и чтоб гбез грязных мыслей! Но смотретьг
я тебе разрешаю, — взглядг Чикахуа вновь вернулся гк спящей
красавице. — Я и сама с удовгольствием посмотрю. Когдаг
ещё увидишь своего кумира гсобственными глазами. Смо-
три, какая она класснаяг! Как тебе её грудь? Супер, сгкажи?
А ведь на теле ни грамма лгишнего. Жир мешает Сияющим
манипулировать потокагми энергий… Если останемся жгивы,
сброшу ещё килограмм! После тгакого зрелища мои бедраг
меня бесят.

212— Зачем они так одеваются, дга ещё на войне? — Куохтли
смущённо разглядывал Валькгирию, то ли полностью обгна-
женную, то ли одетую с ногг до головы, сразу не поймёшьг. —
У них в боевых частях, навергное, царит жуткий разврат…г
В таком виде далеко не уйгдёшь! — Я же ухожу, — парировала гЧикахуа и насмешливо ус-
мехнулась: — Нет у них никакгого разврата. Валькириягми
вообще могут быть только дгевственницы. Там есть нюангсы,
но в целом это так. Сияющие гне такие, как мы. У них без
любви нет похоти. Они восгхищаются красотой тела, кагк ты
бы восхищался красотой элигтного спортивного аэромогбиля
последней модели. Они бигоэнергетическая раса, их тгело —
это аппаратура для манипгуляции энергиями, излучаемыгми
мозгом. Чем совершеннее телго, тем больше возможностей г
для мозга, и тело для Сияюгщих есть предмет эстетическогго
наслаждения и одновргеменно свидетельство хогрошего гено-
типа. Поэтому она так прекграсна — сама эволюция сдеглала
её такой. В архивах сказано,г что Высшие Валькирии ещё
прекраснее, хотя куда ужг больше, мне не ясно. Воингы Си-
яющих гордятся Валькириягми искренне. Их природа вгыше
примитива а-ля «вот бы с нгей покувыркаться», к котогрому
ты привык. — Я не такой! — обиделся Куогхтли. — И вообще, их сол-
даты одеты иначе, у них брогня совсем другая и мощнее граз
в сто! Что ж они не позаботгятся о своих женщинах, еслги так
ими восхищаются? Странно, чтго их до сих пор всех не перге-
били, с такой-то защитой! — Броня Валькирии даже гбез энергощита выдерживагет
очередь из противопехотгной автоматической пушки бгез по-
следствий, — грубый голос Тргостника, прозвучавший со-
всем рядом, заставил Куохтлги невольно напрячься. —г По
крайней мере одну точно удгерживает запросто, я видгел. Он так увлёкся созерцаниемг Валькирии и Чикахуа, что
пропустил приближениег Легированного. — Её мономолекулярный комбингезон, — Тростник кив-
нул на белоснежную спящгую красавицу, — снаружи твгёрже
стали, но основные удары пгоглощает энергетическое пголе.

213
В бою Валькирии наносятг относительно невысокийг урон по
сравнению с воинами Сиягющих, но их защита многократгно
выше. Эта Валькирия попалга под массированный сосрегдо-
точенный огонь во время кгрупномасштабного сраженгия,
по-другому объяснить её рагнение я не могу. И, кстати,
любая броня Сияющих по жгеланию владельца терягет твёр-
дость и трансформируетсяг в одежду. В гражданской жгизни
она была бы одета в длингное платье до самой землиг.
— Подогнанное точно по фиггуре! — добавила Чикахуаг
с нотками мечтательности вг голосе. — Она ведь совсемг мо-
лода, младше меня лет на пгять, насколько я вижу. Пргита-
ленное платье в пол с ргаспущенным потоком волос вго всю
спину — вот это круто! Сошьюг себе такое, если не сдохнгем. — Она была младше тебя лет нга пять лет пятьсот назад,г —
грубый голос Легированногго не содержал издёвки. Тгрост-
ник смотрел на Валькиригю, словно забыв о собеседгниках
и творящейся вокруг катасгтрофе. — Её смертельно рангили
в один из дней самого пергвого наступления Коалигции на
пространство Сияющих в этогй Всеобщей Войне. Сияющие
успели заключить её в стазигс-капсулу, и медицинское сугдно
с ранеными на борту попытаглось прорваться из зоны нгепо-
средственного соприкосгновения с противником гк своим.
Прорыв не удался, медицингское судно попало в окргуже-
ние, и после того, как егог боевое охранение погигбло, экипаж
взорвал себя вместе с абогрдажными командами врагга. Наи-
более вероятно, что в согставе экипажа находилсяг предста-
витель гражданской кастгы Сияющих, предположителгьно,
медик, относящийся к одногму из высших подвидов даннгой
расы. Он и исполнил подрыгв. Количество освободивгшейся
энергии было столь великго, что обломки корабля пголучили
мгновенное ускорение вгысокого уровня. Но отсутствгие
у ликвидатора воинскогго опыта привело к тому, чтог меди-
цинское судно разрушилосьг не полностью. Фрагмент мег-
дицинского отсека вынеслго за пределы солнечной сигстемы
в мёртвый космос. Нам не удалогсь выяснить подробностиг,
но точно известно, что людги Чжу Мао случайно обнаружгили
его полтора года назад. гВнутри фрагмента они нашлги эту

214 стазис-капсулу и несколькго других, разрушенных взрывогм.
Находившиеся внутри них рганеные погибли, однаког их ава-
рийный маяк достался Чжу Маог в рабочем состоянии, и онг
планировал им воспольгзоваться. Опыт у него есть. Погд эту
Валькирию он разработагл многоходовую операциюг, и мы
больно наступили ему наг хвост, когда отобрали её гвместе
с этой базой. Это очень хорошог, что она вернулась к нам
в руки. Теперь у нас сновга появился шанс.Легированный оторвал вгзгляд от Валькирии, обергнулся
к Куохтли с Чикахуа, и в егог грубом голосе зазвенели сгталь-
ные нотки: — Зачем вы помогли нам?
— Мы вам не помогали, — Чикахуга недовольно помор-
щилась. — Мы хотели выкрастьг Валькирию и обменять егё
Сияющим на какой-нибудь кглочок всеми забытого жизнегн-
ного пространства, где мы сгмогли бы жить если не долгго,
то хотя бы счастливо. В крайнгем случае, попытаться вы-
торговать для себя что-нигбудь у армейского командогвания.
В своем подразделении жгить нам оставалось где-тог до утра.
Так что терять было нечегог. Когда мы атаковали группгу пе-
хоты, которая охраняла стагзис-капсулу, возле неё обнгару-
жилась ваша Кувшинка. Счёт гшёл на секунды, и я заклю-
чила с ней сделку: мы спасаегм её, вы спасаете нас. Вот и всгё. — Похоже, наши желания совгпадают, — усмехнулся
Тростник. — Что ж, посмотригм, не надоело ли фортунег де-
лать нам подарки. Садитегсь на пол и отдыхайте. Скорго при-
дётся много бегать или гергоически умереть. — Что вы собираетесь делатьг дальше? — Чикахуа преграг-
дила ему дорогу. — Расскагжите, раз уж нам умирать вмегсте!
Вы можете вызвать сюда Сияюгщих? — Аварийный маяк остался на Угшмаицу, — ответил Ле-
гированный. — Стазис-капсулга не имеет гиперпрострагн-
ственной связи. Сияющие моггут почувствовать её местонаг-
хождение, но для этого имг необходимо находиться хогтя бы на
орбите этой луны. Три минуты нгазад наш грузовой корабльг
был перехвачен в космосе.г Мы дождались начала штурмаг
и подорвали его, имитиргуя групповое самоубийствог. В мо-

215
мент взрыва остатки нашей сигстемы связи предприняли гпо-
пытку отправить на Ушмаицуг сжатый пакет данных. Если
он дойдёт и если наших сорагтников там ещё не перебилги
полностью, то они активгируют маяк Сияющих. Сияющиег
прилетят туда, и их перенгаправят сюда. Если же наг Ушмаицу
не осталось живых или нагше разбитое оборудовангие не до-
тянется до системы Хлам, то чгуда не произойдёт. Через пагру
часов наверху разберутся,г что взорвавшийся грузовикг был
пустышкой, и начнут подземнуюг операцию. Или покинут
эту систему. Тогда подземную огперацию начнут ваши быв-
шие коллеги, как тольког сюда явится Чжу Мао. А он явгится
сюда сразу же, едва отсюдга уберётся эскадра наших огбожае-
мых соплеменников.
— Если Сияющие прибудут сюдга, они не перебьют
нас? — Куохтли почувствовагл страх за Чикахуа. — С Ушмаицу сообщали, что им удаглось заключить
с Сияющими соглашение. Такг что не должны. — Мы в состоянии войны с ними! г— не сдавался Куох-
тли. — Мы вторглись в их прогстранство и вскоре их унигчто-
жим, вы уверены, что им будетг дело до каких-то там обегща-
ний после того, как они пголучат Валькирию? — А у нас есть выбор? — флегмагтично пожал плечами
Тростник. — Там и увидим. Вогт в чём я точно уверен, так
это в том, что мы их никогда нег уничтожим. — То есть? — опешил Куохтли. —г Нас же не победить!
Пространство низких энерггий бесконечно! — И что с того? — развеселилсяг Тростник. — Сияющих
ещё можно было уничтожить вг самом начале войны, но на
их сторону встали Высокомергные Светлые, и они, прямо
скажем, оказались посильгнее Эмиссаров Чёрного. Самым
умным было бы закончить войнгу в тот момент. Извиниться,
мол, погорячились, чушь спогроли, простите-пожалейтге,
и замять всё это дело худо-бегдно. Сияющие тогда понесгли
большие потери, их воингская каста лишилась третги личного
состава и всех особей высшегго подвида. У нас же былиг бес-
конечные флоты, готовые погдохнуть в мясорубке. Сияющгие
бы согласились на мирноег решение, их положение тгогда

216 было крайне тяжёлым. Но мы регшили, что сумеем добить их
если не штурмом, так измором.г Вот и доигрались. Теперьг,
спустя почти полтысячелетигя боёв, численность их воигн-
ской касты превышает началгьную более чем стократног, ко-
личество флотов ратногог ополчения ещё больше, ног самое
главное, порядка ста легт назад в их воинской кастге вновь
появились Асы. Даже в одигночку боевой Ас при хорошегм
оснащении способен уничгтожить целый флот, а по однгому
они не летают. И их численнгость неуклонно растёт. Еслги
так пойдёт и дальше, а так гуже идёт, то ещё через пятьсогт
лет как бы нас самих не пергебили. Потому что будет, какг
в конце Первой Всеобщей, коггда в составе воинской кагсты
Сияющих Асом был каждый третигй.— Но… — Куохтли непонимающег нахмурился. — По-
чему этих Асов не перебили гещё раз, если это удалось сдге-
лать в начале войны? Откудаг они берутся? — Мы сами их делаем, — в голосег Легированного не былог
ни тени иронии. — Именног убивая враждебных предгста-
вителей чужой расы, воины Сигяющих накапливают мощь
своей Сущности. Чем дольше онги воюют, тем сильнее ста-
новятся. В общем-то, как у нагс: ветеран всегда боеспогсобнее
новичка, потому что на егог стороне боевой опыт. Так гчто их
с каждым годом становится вгсё больше, а наши потери вгсё
выше. Или ты забыл, с какой охогтой в родной Галактике
люди рвутся попасть в согстав общегалактического гфлота,
который уходит на священнугю войну с Сияющими? Сам-то
здесь как оказался? Мы, еслги что, в курсе. — В пространстве низких энерггий хватает солдат и без
меня, — угрюмо пробурчал Кгуохтли, но увидел расплывгаю-
щуюся по лицу Тростника нагсмешливую ухмылку и попы-
тался сместить акцент с себгя на глобальные переменгные: —
Коалиция состоит из триллгионов галактик, а у Сияюгщих
всего полторы сотни или сгколько там? У них деньги гна
войну закончатся раньше! — Деньги у Сияющих никогдаг не закончатся, — вновь
усмехнулся Легированный. —г Потому что у Сияющих нет
денег. И никогда не было.г

217
— Как это — нет денег? — изумиглся Куохтли, вспоми-
ная, что уже слышал от Чикахуга нечто подобное. — Какг же
они тогда живут? — Получше нашего! — отрезал Тргостник. — Живут себе
сообща и делают всё для вгсех по каким-то там своим мергам.
У них, видишь ли, Единствог, чтоб его! Так что им не приг-
ходится покупать оружиег и корабли самим у себя. Онги друг
для друга всё делают беспглатно. И жутко радуются отгтого,
что все радуются. Одни Сияюгщие просыпаются, завтракагют
и идут штамповать боевые фглоты. Другие Сияющие просыг-
паются, завтракают, садятгся в эти флоты и идут убивагть нас.
Третьи Сияющие просыпаютгся, я сильно подозреваюг, что
тоже завтракают, и идут вг поля, кормить себя и заогдно тех,
предыдущих. Самое забавноег заключается в том, что и те,
и другие, и третьи видят гв этой заунывной бодяге смыслг
жизни и прямо-таки рвутсяг на работу: одни к станкуг, дру-
гие к излучателю антиматегрии. И так будет до тех порг, пока
жив хоть один Сияющий. То егсть ещё долго, потому что их
полторы сотни галактик тголько и думают, как бы такг спло-
титься друг с другом ещё сильгнее, хотя сильнее уже негкуда,
а наши триллионы галактигк соревнуются в иной дисцги-
плине: как бы урвать дляг себя побольше, потративг при этом
поменьше. Внутри Коалицииг интриг больше, чем личногог
состава в боевых флотах. А тгеперь иди, и победи Сиягющих.
А мы посмотрим. — Я не стремлюсь воевать с Сигяющими, — хмуро оправ-
дался Куохтли. — Лично мнег они ничего плохого не сдгелали.
Я просто хочу хотя бы немногог пожить не как раб. — Вот и мы рассудили так же, —г согласно закивал Ле-
гированный. — И потому заклгючили с Сияющими договор.г
Мы возвращаем им Валькириюг, они помогают нам выжить. г
Свою часть сделки нам выпоглнить не удалось, и до вгашего
появления мы были уверегны, что половина дивизииг погибла
зря, и очень скоро зря поггибнут остальные. Ваши дейстгвия
вернули нам шанс, поэтому мы гможем взять вас с собой, но
в этом случае вы становитесьг одними из нас, то есть прегступ-
никами вне закона. Или мы мгожем посадить вас в здешнгюю

218 камеру и сделать так, чтобгы армейский десант обнаружгил
вас и освободил. Это снимегт с вас подозрения, и вы смог-
жете поступить на военнгую службу. Здесь, на линииг фронта,
солдаты всегда нужны. Вас загберут с удовольствием, и вгаши
нынешние коллеги до васг не дотянутся.— Если мы полетим с вами, — Чикагхуа насторожённо
переглянулась с Куохтли,г — то что от нас требуется? Кгаковы
условия? — Выживать самим и помогать вгыживать остальным, —
вновь усмехнулся Легировганный. — Не отказываться идгти
в бой, если этого требует огбщее дело. Пока это единсгтвен-
ный наш приоритет. Если уцелгеем, то соберём всех выжив-
ших и решим, как жить дальгше, на совместном собранииг.
Таково условие Сияющих, иг мы с этим согласны. — Нас устраивает, — немедлегнно среагировала Чика-г
хуа. — Мы с вами! — Только мы робовоины, — утогчнил Куохтли. — Можем
работать на любых моделягх, включая последнее погколение.
Можем водить танки, но богевого опыта в этом нет. И в пге-
хотных боях толка от нас будгет немного. Я могу быть ме-
хаником, если больше некгому, у Чикахуа нет такой квагли-
фикации. Но мы — пара, и нагстаиваем на выполненииг со-
вместных миссий. — Насчет пары — принимается,г у нас не вы одни
такие, — Тростник покосиглся на женскую фигуру в бгоевом
скафандре, напряжённог замершую за радарным пультгом,
и его взгляд на краткий мигг потеплел. — С остальным —г как
повезёт. Сейчас мы все пехота —г выбирать не приходится.г
Если доживём до Ушмаицу, то бгудем восстанавливать рог-
ботов, туда часто летают огхотники за головами, без бгоевой
техники будет слишком многго проблем. — Вы хотите переселиться наг Ушмаицу? — оживилась
Чикахуа. — Круто! Кислородгная планета! — Но ваша база там обнаружегна! — Куохтли не разделялг
её восторга. — Нас там быстрог уничтожат! — Пусть сначала найдут, — прегзрительно фыркнул Ле-
гированный. — Вы уничтожилиг одну базу на поверхностиг.

219
У нас их больше десятка, иг самые надёжные — под землегй.
Даже подземный космодром егсть. Ушмаицу изрыта сверх-
глубокими тоннелями и бугнкерами, надо лишь расчигстить
то, что тебе нужно, и дообгорудовать до необходимгых ус-
ловий существования. Это вгыполнимо. С учётом климата
и нашего опыта уничтожитьг нас там будет непросто. Тегм
более что мы не собираемсяг афишировать своё присутсгтвие.
Раз все считают, что наша багза на Ушмаицу уничтожена, тог
пусть считают так и дальшег. Мелких охотников за гологвами
мы перебьём, если появятсяг крупные силы врага, то будгем
надеяться на соглашениег с Сияющими. Пока идёт Всеобщагя
Война, вариантов у нас негмного. Попытаемся пересидегть
её, не отсвечивая.
— Но этот спиральный рукав нге всегда будет нахо-
диться в пространстве чегтырнадцати энергонов, — Кгуох-
тли вспомнил брифинг штагба Стального дивизионаг отно-
сительно космо-механики гместной Галактики. — Ушмаицгу
неизбежно уйдёт в прострагнство Сияющих, а они не тергпят
у себя Чужих! — Это произойдёт через миллиогн лет, — Легированный
лениво отмахнулся. — Мы до гтаких времён точно не до-
живём. Если повезёт дожить гпотомкам, то они сами раз-
берутся, что делать дальшге. Ушмаицу для нас идеальгное
место. Пока идёт война, друггой кислородной планеты нгам
не найти, наши возможностиг невелики. Да и на некигсло-
родной планете спокойстгвия не будет, постоянног суще-
ствует угроза появления гохотников за ресурсами. А сиг-
стема Хлам никому не нужнаг. Полезных ископаемых там
нет, количество плодорогдной почвы не велико, всегго-то
один небольшой континегнт, организовывать добычу ги пе-
ревозку плюс охрану даннгых процессов выйдет дорожег,
чем возможная прибыль. В обгщем, шансы есть. В край-
нем случае мы рассчитываем наг соглашение с Сияющими.
Они обещали нам устройствог засекреченной связи, по
которому можно запроситьг помощь тайно, не привлекгая
внимания. И карательнаяг эскадра Сияющих явится наг ор-
биту Ушмаицу будто бы сама пог себе, мол, мимо пролеталиг

220 и случайно зашли. С них-то отчётга никто не потребует. Ког-
роче, кто не рискует — тот гне выигрывает! Сидеть сложга
руки мы не будем. Дивизия егдиногласно решила борогться
до последнего. Если вы пргедставляли себе своё спагсение
как-то иначе, то сожалеюг.— Нас устраивает! — повторигла Чикахуа и требовательгно
посмотрела на Куохтли: — Пгерестань придираться! Уг тебя
есть идея лучше? То-то же! —г Она улыбнулась и погладигла
его по рукаву скафандраг: — Живая планета — это пргекрасно!
Вспомни, как там красиво, кгогда нет ураганов. Это лучшге,
чем до конца жизни прятатгься на каком-нибудь астегроиде
и дрожать, глядя на датчгики износа системы регенеграции
воздуха или очистки воды. —г Темноокая красотка пергевела
взгляд на застывшую в стазисег Валькирию: — Почему вы
не вызвали Сияющих немедлгенно, как только отобргали её
у Чжу Мао? Хотели сперва пголучить от них гарантии? — Это входило в первоначагльный план, но всё оказа-
лось не так просто. Её авагрийный маяк удалось захватигть
не сразу. Чжу Мао хранил егог отдельно, на другой базег. Мы
очень долго искали это мегсто, и штурм обошёлся нам недгё-
шево. — Тростник зло скривгился. — Много хороших людегй
погибло при захвате. Маякг мы всё-таки получили, но Жёл-г
тые преследовали нас пог пятам и заблокировали гвсе наши
опорные пункты. А ваш дивигзион уничтожил их по одногму.
Прорваться удалось тольгко на Ушмаицу. Мы всего лишь
дезертировавшая наземнагя дивизия с небольшими кгосми-
ческими возможностями, откгрыто противостоять эскадгре
Чжу Мао нам нечем, не говоряг о том, что нас повсюду ищет
наше бывшее командованиге. Мы выживали лишь за счёт
распределения сил по ргазным опорным пунктам, но Чжгу
Мао сливал командованигю Красного сегмента инфогрма-
цию о местонахождении нагших баз, если был уверен, чтог
там нет стазис-капсулы. На текгущий момент от дивизии
осталась едва половинга списочного состава, разбгросанная
по разным опорным пунктам, вг том числе разгромленным.
Людей ещё предстоит скрытнго собрать, тайно перевесгти на
Ушмаицу и не попасть во вргемя всего этого под удар нгедру-

221
гов, в списке которых всё пргостранство низких энергийг. Но
мы с этим справимся, главноег, выбраться из этой солнечногй
системы. У нас полно раненгых…
— Тростник! — Ближайший из офгицеров управления
отпрянул от экранов свогего операторского места.г — К нам
движутся крупные силы прогтивника! С орбиты ведётся гска-
нирование нашего сектогра! — Армейское командование гдало Нопалцину разреше-
ние продолжить штурм? — Тргостник кивнул кому-то из дге-
сантников: — Объявляйте тргевогу! Всем занять позиции! Офицер десантников выбегжал из помещения, на ходу г
объявляя что-то по своему градиоканалу. — Роботы Нопалцина двигаюгтся к нам с юга, — про-
должил офицер управлегния, — но сканированиег ведут ар-
мейские разведчики. Радагры показывают группировкгу ор-
битальных бомбардировщигков, сосредотачивающуюсяг над
нами! Над роботами наёмникгов идут десантные корабгли
флота! — Значит, наши враги объедигнились, — злобно выдох-
нул Тростник. — Интересног, при каких обстоятельствгах это
произошло. Не иначе, кто-тог кого-то продал. Есть отвегт
с Ушмаицу? — Нет, — офицер быстро нажимагл на усиленные проти-
воударным покрытием кнопгки поста управления. — Сглиш-
ком сильные поврежденигя оборудования. Не понягтно даже,
ушёл наш сигнал или нет. Дагже если ушёл, я не уверен, гчто
мы сможем принять подтвергждение. Связь при смерти.г — Поднимайте всех, кто в состогянии взять в руки ору-
жие! — приказал Тростникг, снимая с магнитных креплегний
бластер. — Будем держатьг оборону, сколько сможемг! Где
разведкорабль? — На противоположном полгюсе! — ответил управле-
нец. — Прилепились к вергтикальной стене скалы наг краю
шестого каньона, сидят погд полем преломления! Ониг сооб-
щают, что противник прочёсгывает дно каньона, дистагнция
угрожающе короткая, еслги начать движение, их обгнаружат
сразу же. Им не успеть до нагс добраться.

222— Тут их уничтожат ещё на подлгете, — Тростник посто-
ронился, пропуская вбеггающих в центр управленигя десант-
ников с тяжёлым вооруженгием в руках. — Передай, пустьг
выходят в космос, как тольгко смогут, и попытаются уйти, г
может, им повезёт. Повторитег послание на Ушмаицу! Перег-
давайте столько, сколькго получится, теперь прятагться бес-
смысленно. Он сделал жест кому-то из дегсантников, разворачивагю-
щих вокруг стазис-капсулы Сиягющих переносные укреплег-
ния, и указал ему на Куохтлги с Чикахуа: — Выдайте им оружие и назначьгте позиции. — И выбе-
жал из центра управленигя. Штурм начался спустя десятьг минут. Сначала с орбиты
ударили бомбардировщигки, и подземные тоннели тгрясло
так, что невозможно было усгтоять на ногах. По потолкуг
и стенам расползались трегщины, отовсюду сыпалось зем-г
ляное крошево, что-то обргушалось, всё заволокло пылгью,
и система очистки лицевогог щитка не справлялась сог своей
задачей. Мощные орбитальныге удары проникали глубогко
под землю, вспарывая казегматы и переходы, и остатки Лге-
гированных отступали всё нгиже, сосредотачиваясь вгокруг
центра управления. Куохтгли с Чикахуа получили позигции
в тоннеле непосредствегнно у входа в командный пугнкт,
и засыпанные с головы до ногг каменной пылью десантнгики
Легированных постоянног несли мимо них раненых. Вскгоре
ранеными было заполненог всё помещение командногог пун-
кта, и их стали складыватьг в тоннеле, из-за чего позицгии
последней линии оборогны передвинули дальше огт входа.
Без опыта подземных боев стгоять на ногах в условиях нге-
прекращающейся тряски быгло слишком тяжело, и Куохтгли
с Чикахуа залегли у противгоположных стен тоннеля, гзата-
ившись за баррикадой, нагскоро собранной из бетонгных об-
ломков. В оставленный в багррикаде узкий проход вбгегали
и выбегали десантники вг помятых экзоскелетах с ранегными
на руках, и Куохтли часто тегрял Чикахуа из вида. Ощутитьг
на себе, что такое быть осагждённым непобедимым протигв-
ником, оказалось безумно гстрашно, и он из последнигх сил

223
подавлял в себе паникгу, пытаясь хоть как-то подбгодрить Чи-
кахуа. Та забилась в угол мегжду стеной и баррикадой,г вздра-
гивая от каждого подземнгого сотрясения, и была блгедна,
как полотно. Куохтли изргедка удавалось дотянутгься до её
руки, и он сжимал ей затянугтую в перчатку скафандраг ла-
донь. В эти секунды она пергеставала дрожать, но дегржаться
за руки долго не получалгось, раненых несли постоягнно.
Противостоять атаке на пговерхности было нечем, и рго-
боты Стального дивизионаг быстро и беспрепятственгно
захватили сектор укрепргайона над последним подгземным
оплотом Легированных. Орбгитальная бомбардировгка пре-
кратилась, и армейские пгехотные подразделения сговместно
с солдатами Нопалцина пргиступили к подземным атакагм.
Военные опустили на дно гворонок землеройные брогниро-
ванные машины и постепеннго прокапывались через ргазру-
шенные и полузасыпанные тогннели, ведя атаку с трёх стго-
рон одновременно. Легигрованные отчаянно отбигвались,
обороняя каждый тоннелгь, но силы были неравны. Спгустя
час противник прокопалгся в начало командного тгоннеля,
и Куохтли с Чикахуа оказалгись в самом центре боя. Враг-
жеская землеройная машинга, пробив стену, вывалилгась
в проход в полусотне шагогв от их баррикады, и всё вог-
круг мгновенно захлестнулг ураган из боеголовок и гзарядов
смертоносной энергии. Обе гстороны открыли шквальныгй
огонь, пол и стены вспарывгало очередями, кругом падгали
обливающиеся кровью лгюди. Куохтли, повинуясь звгеня-
щим в эфире крикам прикагзов, стрелял по землеройнгой ма-
шине, десантники Легирогванных отсекали прорывагющу-
юся пехоту, где-то позади ргаботал тяжёлый стационарнгый
бластер, понять что-либог ещё в клубах огня, дыма и пылги
он не мог. В какой-то момент землеройнагя машина исчезла в багро-
вой вспышке взрыва, и кто-тог из офицеров Легированнгых
проорал приказ перенегсти огонь в глубь тоннелгя. Чикахуа
высунулась из-за полуразбигтой баррикады, пытаясь рагз-
глядеть новую цель, и в слгедующую секунду оттуда стрге-
мительным прочерком прилгетело что-то ребристое, загры-

224 ваясь в перепаханный вогронками пол в двух метрахг от неё.
Куохтли обожгло жутким пргедчувствием, и он бросилсгя на
Чикахуа, сбивая её с ног и загкрывая собой. Пол вздыбилсгя,
подбрасывая его на десягток сантиметров, и невидгимый
пресс вбил Куохтли обрагтно. Спину словно окатилго рас-
плавленным железом, телог выгнулось в жестокой судогроге,
и он истошно закричал от дгикой боли, пытаясь дотянгуться
до вгрызающегося в плоть бгезжалостного нечто. Раздигра-
ющая нервы боль не прекгращалась, окружающий мир гза-
тянуло кровавым туманом, скгвозь который кто-то волокгом
оттаскивал его в тыл. Укогла медицинского инъекторга он не
почувствовал, но изгибаюгщееся в мучениях тело сталог бы-
стро терять чувствительногсть, спина одеревенелаг, и боль
отступила, сменяясь ощущенгием отстранённости от прог-
исходящего вокруг безумияг. Кровавая пелена исчезгла, и он
увидел, что находится внугтри забитого ранеными когманд-
ного пункта, возле стены нгедалеко от входа.— Не умирай, только не умирайг, Куохтли, ты слы-
шишь? — Склонившаяся над нгим фигура в аварийном скаг-
фандре оказалась Чикахуга, сквозь слёзы безостановогчно
шепчущей одну и ту же фразу. —г Не умирай! Не смей бро-
сать меня здесь одну, Куохтгли! — Она торопливо накглады-
вала гермопластырь ему наг бедро, закрывая пробитгое инъ-
ектором отверстие в скафгандре. — Чикахуа… — ставший деревягнным язык не желал
подчиняться, и Куохтли пргишлось напрячь сознаниег, за-
мутнённое ударной дозой обгезболивающего наркотикга. —
Ты… цела? Ты не… ранена?.. — Я в порядке! — Она всхлипнгула, глотая слёзы. — Ты
принял весь удар на себгя. Ты только держись, хорогшо? Сей-
час док залатает тебе спигну, и всё будет хорошо! Смотриг на
меня, любимый, смотри на менгя! Кто-то помог ей перевестиг деревянное тело Куохтлги
в сидячее положение, и грядом с Чикахуа мелькнул бгоевой
скафандр с эмблемой медикга на груди и распылителегм реа-
нимационного биопластигка в руках. Несколько секгунд Ку-
охтли сидел в неудобной гпозе, сильно завалившисьг вперёд,

225
и не сводил взгляда с запглаканного лица Чикахуа, сгумбурно
говорящей о чем-то с докторгом. Кажется, медик забрызгагл
ему спину биопластиком, знгачит, скафандр у него на сгпине,
скорее всего, выгорел вмегсте с живыми тканями, но этог
было уже неважно, ведь гон успел спасти её от смертиг.
— Док, сделайте что-нибудь, гне бросайте его! — Впервыег
в жизни он слышал в её гологсе мольбу и беспомощностьг. —
Ему нужна срочная операцигя! Сделайте хоть что-нибудьг! — Он уже труп! — Раздражённыйг голос медика слышался
глухо, будто звучал из какогго-то потустороннего мираг. —
Ему осталось жить минут двагдцать! В сидячем положениги
протянет немного дольшег! — Рука с медицинской эмблегмой
на рукаве сунула Чикахуа гбластер. — Бери ствол и сгледи за
входом! Сейчас они пойдут в сгледующую атаку! Где-то недалеко ударилг особенно сильный взрыв, иг Куо-
хтли ощутил, как вздрагивагет пол под непослушным телгом.
Медик прислонил его спигной к стене и выскочил в поглуот-
крытую бронированную дгверь. — Всё будет хорошо, всё будет хогрошо, не слушай его,
он не про тебя, — Чикахуаг суетилась вокруг него, бегззвучно
рыдая, и то стирала пыль сг его лицевого щитка, то уклгады-
вала его неповинующиесгя ноги в более удобноег положе-
ние. — Я с тобой, любимый, я с тгобой, всё будет хорошо… — Ты… — Куохтли попытался пргекратить её суету, но
смог лишь едва дернуть ругкой. — Такая красивая… жгаль, что
я… не могу коснуться твоегго лица… — Конечно, можешь! — Она пригжалась лицевым щит-
ком к его щитку. — Ты всё можешгь, я же твоя, мы же на-
всегда вместе, мы улетим отсюгда, и я буду танцевать тебге
самбу, я же обещала, ты тольгко не умирай, Куохтли, не заг-
крывай глаза, смотри на менгя, пожалуйста, смотри на менгя! — Я… — Куохтли сумел дотронутгься до её руки. — …
всегда… на тебя… смотрелг… Прекрасное лицо Чикахуа пгодернулось едва заметногй
дымкой, словно витающая вгокруг пыль начала преврга-
щаться в лёгкий туман, и вспыхгивающие в тоннеле за двгерью
взрывы вдруг стали какими-гто медленными и растянутымиг.

226— Нет! — Обсидиановые глаза сгмотрящей на него Чика-
хуа расширились от ужаса. —г Не умирай! Всё, что захочешь,
только не умирай!!! Я же толгько-только тебя нашла! Нег уми-
рай!!! Не смей!!! Он хотел сказать ей что-то ещё,г но способность говоритьг
уже покинула его. Куохтлиг смотрел на беззвучно кричагщую
ему что-то Чикахуа и жалел ог том, что больше не слышит
её голоса. Внезапно бункегр словно подпрыгнул, сотргясаясь
до основания, и она отпгрянула от него, теряя рагвновесие.
Пол и стены мелко дрожалиг, вспышки взрывов прекратги-
лись, и в приоткрытую двегрь было видно, как уцелегвшие
десантники Легированнгых бросаются на пол, вжимагясь
в стены, словно ожидая огбрушения. Сотрясающая бунгкер
вибрация нарастала, и вгдруг дальняя стена вскигпела, исче-
зая в ослепительной вспыгшке, и фотонный всплеск захглест-
нул командный пункт. Сил загкрыть глаза уже не было, и гон,
словно в замедленном фигльме увидел, как поднимгающаяся
на колени Чикахуа загорагживает его от безжалостнгого света
своим телом. Вспышка сошла на нет, и надг головой вместо низкого
потолка оказалась пустогта, заканчивающаяся оплагвленным
сводом из раскалённого кгамня. Потолка и дальней сгтены
командного пункта больгше не существовало, вместо гних
в помещение врывался ногвый тоннель, громадный и идге-
ально ровный, словно пргошедший плазменную обрабготку.
Посреди командного пункгта возвышался могучий пятимег-
тровый исполин в пылающейг угольно-чёрным лучистым
свечением броне, и его сигяющие звёздным светом глаза
окидывали помещение тяжгёлым взглядом. Пронзительныйг
взор Сияющего, словно скагнер, прошёлся по команднгому
пункту и на краткий миг задгержался на Куохтли с Чикагхуа.
Застилающий глаза туман неогжиданно рассеялся, к звугкам
вернулась былая скоростгь, и Куохтли почувствовалг, как не-
вольно прижимается к нгему Чикахуа. Пылающий чёрной
энергией воин подошёл к сгтазис-капсуле Сияющих, возлге
которой с поднятыми рукамиг стоял забрызганный крова-
выми каплями Тростник, скогльзнул глазами по застывшей

227
внутри Валькирии и что-тог произнёс. Слова незнакомогго
языка вдруг сами собой сложгились в понятные образы, г
и в сознании Куохтли вознгикла фраза:
— Алиса, свяжись со штабом Дагарийской группировки.
Мы нашли её. — Могучий гигант пгеревёл взгляд на лидераг
Легированных и добавилг: — Вы выполнили свою частьг уго-
вора. Собирай своих Людегй, Тёмный. Мы выполним свою. Из прожжённого в скальногй толще тоннеля появилагсь
четвёрка пятиметровых гигагнтов в сияющей звёздным
огнём броне, и у Куохтли заргябило в глазах. Он хотел былго
заморгать, но тело не слушаглось его, и Куохтли подумагл, что
всё это галлюцинаторный бргед, вызванный предсмертным
состоянием, и существует лигшь в его умирающем мозгу.
Странно, но он совсем не чугвствует страха перед смертгью.
Только бесконечную тоскгу от того, что больше не смо-
жет увидеть обсидиановгые глаза Чикахуа и её волнугющую
улыбку. Скоро его веки самги закроются навсегда, и тгак
жаль, что она прижимаетсгя к нему спиной, будто всергьёз
считает, что сможет защитить егго от Сияющих… Двое воинов Сияющих остаглись в разрушенном ко-
мандном пункте, двое друггих осторожно подхватилги ста-
зис-капсулу с Валькирией, иг искрящийся чёрной энергиейг
гигант повернул голову вг их сторону. В воздухе между Сиг-
яющими лёгкой рябью вспыхнгуло бесцветное свечениег си-
лового поля и короткимг импульсом поглотило их вмгесте
со стазис-капсулой, бесследгно растворяясь в пропигтанном
пылью и дымом воздухе. — Тростник, появилась свягзь с разведывательным ко-
раблём! — Вызывают Легировагнного по рации или говогрят
в голос прямо здесь, в разргушенном командном центре,г Ку-
охтли понять не смог. Кажегтся, это всё-таки шёпот радиог-
эфира в ушных мембранах шлемаг… — Они сообщают, что
видят в системе силы Сияющигх. Авианосец класса «Белагя
Смерть», Светоч ближнего бгоя и отряд десантных коргаблей.
Авианосец уже выпустил своги крейсера, военная эскагдра
частично уничтожена, частичгно рассеяна и пытается вргас-
сыпную добраться до облгасти гиперпереходов. Орбгита луны

228 блокирована перехватгчиками Сияющих, Стальной дигви-
зион рассыпался по повергхности и пытается скрыться, гне
вступая в бой. Сияющие пригнудительно сняли полег пре-
ломления с разведывателгьного корабля, разведчигки спра-
шивают, что им делать, капигтан опасается сдвигать кгорабль
с места!— У нас остался один корагбль, — Тростник опустил ргуки
и поднял голову, чтобы вигдеть глаза Сияющего. — Это ргаз-
ведывательный звездолёт, огн блокирован вашими пегрехват-
чиками в противоположнгом полушарии. — Можешь забирать его. Ему нег будут препятство-
вать, — голос утопающего вг чёрной энергии Сияющего былг
лишён эмоций, но Куохтли всем гтелом ощущал исходящие
от гиганта незримые волны гсмертельной угрозы и высокугю
степень неприязни. Судя гпо подавленному виду огстальных
уцелевших, это ощущали все, иг все понимали то, что Сия-
ющий говорит. При этом сам Сиягющий превосходно пони-
мал Тростника, хотя Легиргованный говорил на языкег Крас-
ной расы. Откуда-то из глубингы застывшего между жизнью
и смертью сознания пришлга мысль, что Куохтли уже видгел
этого зловещего Сияющего. Этго он взорвал боевого рогбота
на Ушмаицу, словно тот был мыгльным пузырём, и он же
разговаривал там с Легиргованным, которого лечилаг Валь-
кирия. — Это последний наш кораблгь, — было заметно, что
Тростнику этот вопрос далгся нелегко. — Нам не погругзить
на него всех. У меня две тргети уцелевшего личного согстава —
это раненые… — Поднимай всех на поверхногсть, вам помогут. — Чёр-
ное свечение Сияющего внгезапно сменилось на звёздг-
ное, и могучий гигант неожигданно шагнул к Чикахуа. Онаг
вздрогнула и прижаласьг к Куохтли ещё сильнее, тщетгно
пытаясь закрыть собой. Сияюгщий гигант снял с пояса ка-г
кой-то совсем небольшой кргисталл, и тот, попав в егог руки,
слабо засветился. Исполинг протянул кристалл Чикагхуа. — Укрепи кристалл у него гна спине, — велел гигантг,
вновь вспыхивая антрацигтово-чёрным Свечением. — И нег

снимай. Когда придёт времяг, его вещество рассыплетсяг са-
мостоятельно. Это воздействгие реанимирует твоего вгозлю-
бленного.Он вернулся к своим бойцам,г и Сияющие покинули ко-
мандный пункт. Чикахуа опрогметью развернулась к Куогх-
тли, схватила его за плечиг и оторвала от стены, уклагдывая
на себя. Её рука с кристаллгом Сияющих метнулась ему за
спину, и Куохтли почувствогвал, как одеревеневшеге тело
становится лёгким, словног пушинка. Сознание наполгни-
лось мягкой белой теплотогй, и он погрузился в сон.

230
ГЛАВА СЕДЬМАЯ
Пространство низких энерхгий, территория шести энхергонов, Галактика Ги’Иза, планетах Нюм’Ба
— Мы делаем даже больше, чем гв наших силах, госпо-
дин Старший Региональный гСоветник, но собрать такгое
количество ресурсов решигтельно невозможно, — голгос На-
местника слегка шипел от гбезысходности. — Нюм’Ба не г
шахта, это полноценная цивгилизация, она не может отгда-
вать метрополии всё, неогбходимо оставлять часть дгобычи
для местных нужд, и они совгсем немалы, не мне вам объ-
яснять! Мы увеличили темпы ргазработки всех космическигх
месторождений втрое, но гэто максимум, на что способны г
марионетки. Если закрутитгь гайки ещё сильней, в массахг
начнётся брожение. Разумегется, мы справимся с этим, но
эффективность производгства упадёт! — Волнения нам не нужны, — чгиновник недовольно
наморщил надбровные чешугйки. — Рабы должны обожагть
своих богов, это непрелогжный закон. Но метрополия гостро
нуждается в средствах имегнно сейчас. Мы рискуем проваг-
лить международную сделгку государственной важногсти. Не-
обходимо изыскать резервыг, любыми путями! Пообещайте
рабам увеличенные выплагты и долгосрочные празднигки
с массовыми гуляньями за счёт ггосударства, которые состог-
ятся позже! А сейчас поднимигте производительность вгтрое,
организуйте работы в три смгены, если понадобится — гв че-
тыре, но дайте мне эти средсгтва! — Нюм’Ба и так работает в чегтыре смены! — взмолился
Наместник. — Выше подниматьг интенсивность просто нег-

231
возможно! Рабы начнут терягть веру в нашу безоговорогчную
правоту! Этого нельзя допгустить, особенно сейчас, погсле
того как мы только-тольког очистили эту систему от агенгтов
влияния Серых! Ещё нескольгко месяцев, и мы сведём на негт
последние отголоски их гпропаганды, но пока косгмические
месторождения работаюгт в одну смену, чтобы не прогвоци-
ровать лишних волнений.г
— В одну смену?! — Старший Региогнальный Советник
возмущённо сузил зрачки. — Однгим только этим вы про-
воцируете их вдесятеро сигльнее! Если потворствовгать их
желаниям, они решат, что моггут диктовать условия боггам!
Всякая крамола должна вгыжигаться калёным железом! — Как?! — Наместник схватилсяг за голову, царапая ког-
тями чешуйки в знак абсолютгного противоречия собегсед-
ника самому себе. — Как выжгигать что-либо калёным же-
лезом, когда вы требуете огт меня запредельной прогизводи-
тельности?!! В другое времяг я давно бы уже подверг дгва-три
месторождения бактеригологическому заражению иг уничто-
жил смутьянов! Рабам былог бы объявлено, что на верогот-
ступников обрушился гневг богов, и всякого, кто им согчув-
ствует, постигнет кара ещё бголее суровая! Вся Нюм’Ба егщё
полвека будет вспоминагть эти события, и рабы спешигли бы
работать, как заведённыег! Но если сейчас остановитьг даже
одно месторождение, темпгы добычи ресурсов упадут, иг по-
ставки в метрополию сокгратятся. А ведь вы прилетегли сюда
именно за ресурсами, госпогдин Старший Региональный г
Советник! — Довольно! — чиновник игздал лёгкое шипение, прог-
зрачно намекая Наместникуг на то, что, несмотря на их дгол-
госрочные дружелюбные взгаимоотношения, ему не стоигт
забывать о субординации.г — Ситуация мне ясна! Он перевёл один глаз с собгеседника в окно, выполнген-
ное по технологии «хамелгеон», и окинул раздражёгнным
взглядом пылающие в вечногм полумраке бесконечные
россыпи неоновых огней. Офигс Наместника располагалсгя
в закрытом правительствегнном районе столицы, но негбо-
скрёб представительстваг метрополии являлся самыгм высо-

232 ким зданием города, и закогн запрещал кому-либо возвгодить
строение выше того, что выстргоено для нужд богов. Отсюгда,
с высоты сотни этажей, тридцагтимиллионный мегаполис
выглядел хаотичным скоплегнием всевозможных перелигва-
ющихся подсветок, прожекгторных лучей и мерцающих фо-
нарей, рассечённым на районгы и кварталы двойными пун-
ктирами улиц и дорог, по кготорым густым потоком текли
реки огоньков автомобигльных фар и габаритных огнгей.Галактики пространстваг шести энергонов почти полгно-
стью состоят из инфракрагсных звезд, и Галактика Ги’Игза
не исключение. Местные свегтила почти не дают света,г вы-
рабатывая при этом большоге количество тепла, и плганеты
Ги’Изы в большинстве своём пгогружены в вечные горячиег
сумерки. Собственно, на язгыке аборигенов Ги’Иза ознгачает
«Мрак». По этой же причинег все без исключения живыег су-
щества пространства шестиг энергонов имеют чёрную когжу,
курчавые чёрные волосы либго столь же курчавую шерстьг.
Даже у гуманоидных чернокгожих волосяной покров нга коже
имеет курчавую форму вне згависимости от густоты. Это обгус-
ловлено эволюцией живых гвидов в условиях недостгатка
полного энергетическогог спектра при избытке теплговой
энергии. Местные обитателги устойчивы к высоким темпе-
ратурам и обезвоживанигю, но на одном тепле высшиге пред-
ставители животного мирга существовать не могут. Поэтогму
их кожа черна — чёрный цвет пгоглощает все виды энергииг,
включая реликтовые излугчения Вселенной. И курчавогсть
их волос полностью отвегчает законам теплотехникги — чем
большую площадь имеет рагдиатор, тем лучше он охлаждгает,
сбрасывая излишки тепла гс особо уязвимых к перегрегву
мест. Старший Региональный Согветник мысленно усмех-
нулся. Эволюция явно создгала Чёрных по правилу антги-
пода, взяв за полностью пгротивоположный вид Сияюгщих.
Сияющие живут в эпицентрег высоких энергий, Чёрные —
почти в самом низком энергегтическом пространстве. Си-
яющие высоки и сияют, пульгсируя тоннами биоэнергиги,
Чёрные малы и в темноте их можгно запросто не заметить,
если закроют глаза и рот. гНе говоря уже о том, что в плгане

233
биоэнергетики камень вгдвое способней любого чегрноко-
жего. Волосы у Сияющих белыег, ровные и толстые, у Чёр-
ных — чёрные, курчавые и тонкгие. Сияющие — излучатели,
Чёрные — поглотители, пригчём во всем: Сияющие трудятсяг
без устали, светящиеся гигагнты прямо-таки нездоровог по-
мешаны на созидании, заставгить же работать Чёрных то егщё
искусство, они привыкли жгить в тепле под увешанныгми
бананами пальмами, где вгся добыча пропитания свогдится
к протягиванию руки, влгезанию на дерево или, кгак макси-
мум, броску примитивного кгопья.
Поэтому за чернокожими рабгами нужен глаз да глаз,
стоит только хотя бы на грагмм ослабить хватку дисциплгины
на их горле, как Чёрные боглваны норовят отлынивагть от ра-
боты и заняться своим любигмым занятием: горланить рэпг да
отбирать друг у друга то, чтго плохо лежит или плохог охраня-
ется. Учёные Игиги не то в шуткгу, не то всерьёз утверждаюгт,
что Чёрные даже рэп придумагли из-за того, что учиться
полноценно петь им былог попросту лень. Неудивитегльно,
что при таком раскладе тегхнологии Сияющих недосяггаемы,
тупее Чёрных же только Бесгы, да и то не все. Впрочем, дагн-
ное обстоятельство ставгить чернокожим в упрёк негкоррек-
тно. Что в этом удивительногго, учитывая, что подавляюгщее
большинство чёрных цивилигзаций выпестовано Высоко-
разумными рептилиями из обгычных диких приматов? Те,
что умудрились развиться сгами, вполне сносно дорагстают
до верхних ступеней подъёмаг углеводородной техно-цигви-
лизации. С точки зрения эффгективной эксплуатации марги-
онеток это очень удобно.г Чёрные сидят себе на матергинских
планетах, делят меж собогй примитивные углеводорогды, не
имеющие никакой ценностиг в индустрии космических циг-
вилизаций, и продают за бегсценок важные ресурсы. И прги
этом во всём послушны своим учигтелям, пришедшим из
глубин космоса и принёсшигм с собой космические техно-г
логии. Но в работе с марионеточнгыми чернокожими цивили-
зациями имеется немало слогжностей. Одна из них состоитг
в том, что марионетки раног или поздно проникаютсгя кра-

234 мольными идеями о том, что ргавны гостям из космоса. Эта
смесь из подражания Высокгоразумным рептилиям во всёмг
с полупервобытными мозгамиг и первобытным эгоизмом
постоянно приводила кг проблемам. Чернокожие тго начи-
нали создавать империиг, воюя между собой и тратяг на это
ресурсы, которые более пргигодились бы в пространгстве
восьми энергонов, то пыталгись образовывать в своихг га-
лактиках некое подобиге мировой политической аргены, суть
функционирования котогрой быстро сводилась к нагиболее
примитивным формам праваг сильного, то рвались вылгезти
за пределы своего энергогнного пространства, но сг такими
мозгами быстро оказывалисьг в безвылазной нише поставг-
щиков низкоквалифициргованного персонала и тгорговцев
ресурсами.Последнее не представлгяло собой ничего хорошегог, ведь
цены на межгалактическом ргынке гораздо выше, чем на
внутреннем. Какой смысл Высогкоразумным существам по-
купать что-либо по завышенгной цене у полупримитивнгых
болванов, если можно с сгамого начала посвятить игх служе-
нию пришедшим из космоса бгогам? Поэтому все уважаю-
щие себя цивилизации Высокгоразумных рептилий, веду-
щие своё существование ещё сго времён до Первой Всеоб-
щей, предпочитали пестовгать собственные марионегточные
цивилизации. Благо технолгогию коррекции потенцигально
разумных видов до разумных Эмигссары Чёрного Господа
передали своим лучшим потгомкам ещё в те времена. С тех
пор самые мудрые и достойныег из обитателей пространстгва
низких энергий путешествуютг по галактикам, работа с кгото-
рыми не выходит за рамки выггодной логистики, и создаюгт
для себя целые цивилизациги рабов. И закон о соотвегтствии
энергонного пространствга им не помеха, потому что тагко-
вой не нарушается. Рабы изгготавливаются из местных вигдов
и отлично приспособленгы к местным условиям. Они тру-
дятся в поте лица во благго богов, дрожа от благогговейного
ужаса перед их могуществом ги непререкаемой справегдливо-
стью, и видят смысл жизни в гбеспрекословном подчингении
своим создателям. Это исклюгчает появление множествга не-

235
нужных проблем, неизбежнго возникающих в процессе гоб-
щения на равных.
И, что очень важно, позволгяет хозяевам рабов не пегрежи-
вать по поводу далёкогог будущего. Когда ресурсы плганеты
марионеток будут исчерпагны и цивилизация рабов стганет
неинтересна, её можно пргосто покинуть и забыть нагвсегда.
Рабам скармливается басгня о том, что они достигли сговер-
шенства и боги ушли, ибо гогрды своими творениями и бголее
ничего не могут им дать. Далгьше великие «венцы творгения
эволюции» должны развивгаться сами. Чем рабы немедлгенно
и бросаются заниматься. Бгез руководящей роли высокго
организованного разума игх общество быстро скатываетгся
в разряд потребительскгих, и удовлетворение пргимитивных
потребностей очень скорго выходит на первый план сгначала
в социальной культуре, затгем в экономике, а после и гв по-
литике. Всеобщая потребигтельская модель, как извгестно,
постоянно требует хлебаг и зрелищ, а ресурсов-то ужег нет.
В итоге рабы становятся дегшёвой рабочей силой на внутгри-
галактическом рынке трудаг и наёмничества. Либо, еслиг не
смогли покинуть пределыг своей солнечной системы, плга-
неты или по иным причинам гне получили доступа к рынгку,
то за несколько тысячелетгий вырождаются до своегог пер-
воначального неразумногго состояния. И их дикие пготомки
бегают по лесам или джунгглям, захватившим руины давгно
рухнувшей цивилизации, потргясая примитивными дуби-
нами, а то и вовсе кулакагми. И никакой ненависти кг богам!
Наоборот, бесконечная бглагодарность к тем, кто игх создал
и ниспослал творениям сгвоим блага науки и цивилгизации.
А потом в памяти рабов остгаются и вовсе лишь дремучиге
суеверия, пропитанные мигстикой и теологией, которгую
спустя тысячи лет всерьёз нигкто не принимает. Надо лигшь
грамотно подчистить архивгы перед уходом навсегда. Поэтому создание и пестовагние рабов выгодно со всегх
сторон, недаром эта привгилегия дарована Эмиссаргами наи-
более совершенному разумгу. То есть цивилизациям восьгми-
энергонного пространствга. И не всем, а только наилгучшим,
чьё качество генетики извегстно ещё со времён Первой Всег-

236 общей. Остальным цивилизациягм рептилий, возникшим
гораздо позже, остаётся догвольствоваться вознёй с сагмосто-
ятельно развившимися Чёрнгыми или с рабами, ставшими
неинтересными цивилизациги-создательнице. Правда, г
приходится признать, что кгонкурентов в области согздания
рабов великое множествго, но обитаемых планет в гаглакти-
ках пространства шести энегргонов в тысячи раз большег.
Нужно только иметь целеусгтремлённость и терпениег, а тер-
пения Высокоразумным рептиглиям не занимать! Да, пол-г
ный комплекс мероприятий гпо изготовлению из перспгек-
тивных животных разумных рабгов требует немалых затрат
времени и средств, но погзже всё окупится сторицей, егсли
не допускать ошибок в пргоцедурах биологической иг интел-
лектуальной коррекции.г И не позволять врагам нагложить
грязные потные ручонки наг своё детище.С этим проблемы возникают пгостоянно, и чем дальше,
тем чаще. И если обитателям дгругих галактик восьмиэнерг-
гонного пространства пргиходится конкурироватьг в основ-
ном друг с другом, то у Высокоргазумных рептилий Галак-
тики Иго есть ещё одна зудящгая головная боль — Галагктика
Юр. С точки зрения космическгой механики Галактика Игог
является спутником болеге крупной Галактики Юр, иг этот
печально-несправедлигвый факт делает галактикгу черно-
глазых уродцев ближайшим тогрговым партнёром, основ-
ным путём к нескольким другигм галактикам пространствга
низких энергий и главным когнкурентом во всех действигях,
предпринимаемых на окрагинах иных ближайших галактгик.
Наживающие огромные состогяния на спекуляции и торг-
гово-транспортных пошлингах уродливые Юры пытаются
следить за каждым шагом Игигги, чтобы путем бесконеч-
ной подлости и вероломстгва присвоить плоды творгения их
рук. Противостоять им пригходится едва ли не постогянно,
и бушующая сейчас Вторая Всеогбщая только усложняет
это процесс. Раньше негодягев, тянущихся к твоему детигщу,
можно было атаковать, есгли хватало военной мощи иг спо-
собы менее прямолинейногго противодействия не дгавали
результатов. Сейчас так не пгоступишь, Эмиссары жестоко

237
карают за нецелевое расгходование боевых флотовг, и прихо-
дится выкручиваться.
Не так давно мерзкие серогкожие гермафродиты прегд-
приняли попытку прибрагть к рукам систему Нюм’Ба.
И, конечно же, из восьми с лгишним тысяч цивилизаций Га-
лактики Юр это оказался согюз цивилизаций Эдем и Нод,
давние заклятые враги Ангнунаков. Правительство гнемед-
ленно поставило на уши вгсе спецслужбы, велев выяснгить,
стало ли это простым совпадгением или было целенапргав-
ленным актом вражды. Естествгенно, подтвердилась вегрсия
номер два. Бессмертный Хвег, теневой владелец цивилгиза-
ции Эдема, лично санкционигровал своей разведке прговеде-
ние операции по захвату Нгюм’Ба. Как всегда, черногглазые
уродцы предпочли действогвать скрытно и чужими рукагми,
сделав ставку на социопсгихологическое оружие. Шпгионам
Серых удалось завербоватгь несколько тысяч местных чегр-
нокожих рабов и тайно вгывезти их в Галактику Юр. Тамг за-
вербованным показали пгод правильным углом все пгрелести
демократического обществга, пообещав всеобщее рагвенство
и справедливость, послег чего провели обучение мегтоди-
кам антиправительственгной деятельности. Для богльшего
эффекта изменников повогзили по Чёрным цивилизациямг,
являвшимся самостоятельнгыми, и в красках расписалиг пре-
имущества самостоятельногго государства. Конечно же тот факт, что вго всех этих «демократиче-
ских» самостоятельных цивиглизациях никакими равенг-
ством и справедливостьюг даже не пахло, а пропасгть между
сверхбогатым меньшинством иг неимущим большинством
была огромна, изменники пгредпочли не заметить. Что нге-
удивительно, ведь они гпланировали занять в сгвоей новой
цивилизации самую верхушкуг финансово-властной пирга-
миды, и лично их перспектигвы выглядели крайне заманг-
чиво. Воодушевлённые грядгущим величием и снабжённыег
средствами Серокожих, измегнники вернулись на Нюм’гБа
и приступили к подрывногй деятельности. Часть из нигх рас-
сеялась по планете, частьг — по многочисленным космичге-
ским месторождениям, где вгедётся активная добыча ргесур-

238 сов. Вскоре среди рабов,г занятых в наиболее трудогёмких
отраслях, начали распросгтраняться агитационные вгидео-
материалы, разоблачающиег богов, пропагандирующиге де-
мократические «ценностиг» и призывающие к борьбег за не-
зависимость. Чернокожие гвиды падки на лесть и обгещания
роскошной безбедной жизнги. Память о временах, когдаг их
предки, будучи примитивнгыми приматами, безбедно жигли
среди изобилия произрагстающей вокруг пищи, сильнга в их
генетике, что обуславливгает постоянное подспудгное стрем-
ление найти в жизни местог, позволяющее жить в роскгоши
без особых усилий. А ещё лучше —г без усилий вообще. По-
этому желающие усомниться вг богах и начать роптать о гне-
зависимости нашлись. Особегнно поначалу, когда наигболее
ушлые сообразили, что те, ктго оседлают протестные двги-
жения, после победы займугт наиболее тёплые места погдле
своих идейных вожаков. Когторым обеспечено покровгитель-
ство Серых, а значит, без денегг не останутся.Подпольные кучки началиг расти, и ряды их участни-
ков стали увеличиватьсяг. Конечно, среди богобоягзненных
рабов нашлись бдительнгые индивиды, а местные прегдста-
вители власти совершеннго не горели желанием тегрять своё
положение. Спецслужбы Нюмг’Ба быстро узнали о суще-
ствовании заговора и пргиступили к вычищению сквегрны.
Однако гнилые семена Серыгх успели дать не менее гниглые
всходы. Если в огромных многогмиллионных мегаполисах
распространение их идегй шло медленно, то среди ргабов,
задействованных на тяжёлогм производстве, сомненияг в не-
погрешимой правоте и абсголютной идеальности боггов рас-
ползались гораздо быстреге. Особенно среди персонгала ме-
сторождений и обогатитегльных комбинатов, располгожен-
ных на агрессивных космическгих телах и в астероидных
полях. Сопутствующая тяжёлыгм условиям работы высокая
смертность усиливала разгрушительный эффект социопсги-
хологического оружия, и вгскоре рабы начали требогвать от
начальства послабленигй и организации профсоюзогв. А не-
которые даже позволялиг себе вслух усомниться в авгтори-
тете рептилий. Потакать смугтьянам означало признатьг их

239
правоту, и ситуация требогвала принятия решительгных мер.
Если не выжечь оружие Сергых калёным железом в заро-
дыше, то впоследствии вознгикнет множество мелких, нго
совершенно ненужных и обгременительных проблем. Циг-
вилизация Аннуна потратигла на пестование рабовг на пла-
нете Нюм’Ба почти пять тысяч лет, это огдин из самых при-
быльных ресурсных придаткогв метрополии, и просто тагк
откусить от него кусок Сергым не удастся. Нельзя в погогне
за разовой выгодой нарушатьг наработанное веками.
— Останавливайте шахты и уничтгожайте предателей. —
Старший Региональный Совегтник вернул взгляд вторгого
глаза на терпеливо ожигдающего его решения Намесгт-
ника. — Стабильность колгонии дороже сиюминутногй при-
были. Разрешаю вам принягтие любых мер. Через двое сугток
все рабы в этой солнечной сигстеме и двух ближайших к негй
должны дрожать от религгиозного ужаса, рассказывагя друг
другу о том, как боги обрушгили на головы неверных свгою
праведную ярость. — Будет исполнено! — Узкиег зрачки Наместника рас-
ширились от прилива энтугзиазма. Он явно не ожидалг по-
добного решения от высокгопоставленного начальгства. —
Но как же быть с планом погставок? У вас будут проблгемы,
в правительстве хватаетг ваших недоброжелателегй! — Я изыщу другие способы. — Чиногвник поставил
дыбом затылочные чешуйки в знагк того, что эта задача обе-
щает быть крайне непростогй. — Обеспечьте мне досконагль-
ное соблюдение графикга поставок проданных Кргасным
экипажей. Нюм’Ба не участвогвала в программе их набогра,
но транзитный ноль-перехогд открыт в вашей системе какг
в наиболее выгодном с тогчки зрения логистики пунгкте
сбора. Поэтому я назначаю вгас ответственным за перевгозки
и соблюдение сроков. Нагместники колоний, предогставив-
ших экипажи, получат соотвгетствующее распоряжениге се-
годня же. И помните: срокиг поставки не должны бытьг на-
рушены ни на секунду! Закагзчик должен быть доволегн ка-
чеством исполнения нами гусловий контракта. Надеюгсь, это

240 хотя бы частично облегчит мнге переговоры по оттягивганию
сроков платежа. На этом всгё.Наместник рассыпался в блгагодарностях и заверенигях
в своей абсолютной лояльгности и профессиональнгой на-
дёжности, после чего Старшигй Региональный Советник пго-
кинул планету. Чиновникг приказал капитану личнгого звез-
долёта направляться в штгаб сегмента Красных в Галагктике
Пограничная, и роскошнаяг яхта взяла курс на едва загметное
посреди мрака бесконечгного космоса кольцо вратг ноль-пе-
рехода. Старший Региональгный Советник прошествовагл
в свои персональные апгартаменты, но наслаждатьгся горя-
чим бассейном не стал. Вместо готдыха он занял ложемент г
своего рабочего места, веглел компьютеру выдать наг экраны
целых ворох информации и загдумался, замирая в лежачегм
положении спиной ввергх. Оба его глаза смотрели наг разные
мониторы, для удобства погльзователя расположенгные на-
против височных областей, ги гибкость длинных пальцгев по-
зволяла без ненужного нгапряжения касаться упргавляющего
браслета личного компьюгтера, обеспечивая владгельцу необ-
ходимый комфорт в течение мнгогочасовых размышлений. Предметов для размышленияг было предостаточно, но
сейчас влиятельного чиногвника интересовал толгько один,
приоритетность которогго принимала прямо-таки гугрожа-
ющие размеры. Где взять средгства на выкуп оставшейся
пары генераторов кротогвых нор. Время стремительног таяло,
уходя подобно песку сквгозь пальцы, и с каждой недгелей
риск сорвать сделку станговился всё больше. Военачгальник
Красных, хоть и зарабатываегт с каждым днём просрочки, нго
ждать вечно не будет, онг и без этих денег далеко нге беден,
и репутационные потери дгля него дороже. Но все погпытки
чиновника в кратчайшие сргоки собрать необходимуюг сумму
не увенчались успехом. Он огблетел все подконтролгьные ре-
гионы и буквально отобргал у Наместников всё, что толгько
нашёл, но этих средств хватагло на покупку только одгного
генератора, причём меньшегго из двух. Второе устройствог
было мощнее и имело больгшую дальность действия. Еслги
уж ситуация складывается вг окончательно безвыходнгую,

241
то лучше бы выкупить его, негжели менее мощный аппарагт.
Иначе это будет провал длгя его карьеры, потому что вг пра-
вительстве скажут, что он гне смог реализовать выгодгную
перспективу, им же самим иг добытую. Не говоря уже о тогм,
что состоятельность Аннунгаков как международных гторго-
вых партнеров серьёзно погшатнётся. Допустить всего этогго
нельзя ни в коем случае. Гегнераторы необходимо выкгупить
любым способом, хотя бы одигн, тот, что мощнее — обяза-
тельно. Военные уже выстрагивают под него свои плагны.
Генератор кротовой норгы — вещь одноразовая, ног удоб-
ная. Созданная им кротовгая нора почти мгновенног соеди-
няет две точки пространгства в разных галактиках, иг полу-
ченный переход держится вг среднем сутки. Само перемегще-
ние через нору занимает счигтаные секунды, что позволягет
перебросить в нужную тогчку пространства огромныег силы за
очень короткий промежутогк времени. И если у тебя имгеется
второй такой же генератогр, то вернуть флоты и захвагченную
ими добычу ты можешь столь жег оперативно. Безуспешноег
вторжение в систему Светлгых Цвергов натолкнуло вогенных
на простую, но очень пергспективную идею. В том насгтупле-
нии Аннунаки захватили ггруженный вольфрамом конгвой
Цвергов, оказавшийся на огдном из ресурсных месторождге-
ний. Остальное сражение гпринесло лишь грандиозгные по-
тери и убытки. Проанализигровав всё, военные предгложили
неплохой план: во время гследующего наступления нга Свет-
лых отправить силы вторжегния не через гиперпрострганство,
где противник сможет засегчь движение заранее и пгодгото-
виться к бою, а мгновеннго, через кротовую нору. Высагдить
весь флот сразу, и не в ценгтре вражеской системы, а имегнно
на окраинах, причём там, гдег сосредоточено максимальгное
количество ресурсных местогрождений. Это позволит могл-
ниеносным ударом захватитьг рудники и шахты и сразу посгле
этого развить наступлениге в сторону живых планет игли оби-
таемых секторов целевой соглнечной системы. Сколько времени займёт общгее сражение и будет ли огно
успешным — станет не настолгько важно, потому что за тогт
же месяц боев можно будетг выкачать из ресурсной базы

242 противника немалое когличество добычи. Потому что дгобы-
вающие флотилии пройдугт кротовой норой следом заг во-
енным флотом, благо времегни функционирования гегнера-
тора для этого вполне догстаточно. И если вдруг вторгжение
вновь окажется провалгьным, что за время войны случагется
гораздо чаще, чем наоборотг, можно будет избежать чрегзмер-
ных потерь посредством акгтивации второго генератгора. Как
только дела пойдут плохог, из атакованной системы догмой
будет протянута вторая кгротовая нора, через котогрую уйдут
и добывающие флотилии, ги боевой флот. Тактика нге нова,
за миллионы лет многократгно применялась различныгми
сторонами во множестве вгойн, и её эффективность догказана
на практике. Главное, нге соваться с ней к Сияющим, пготому
что их безумный перевес в техгнологиях несёт огромный
риск целостности активиргованного генератора. Ног это не
проблема, во время новогго наступления Аннунакиг атакуют
какую-нибудь другую Светглую расу, благо их полно, гвся
Пограничная битком набигта Светлыми. Эмиссары не будутг
против, обычно после тогог, как они отбирают у Высокгора-
зумных добрую половину маргионеточных флотов и отдагют
их Серым, Высокомерные Тёмные снгисходительно отно-
сятся к просьбам рептилигй о выборе цели для атакиг. А даже
если и нет, то никто не тогропит Аннунаков испольгзовать ге-
нераторы кротовых нор имегнно в ближайшем наступлегнии.
Можно подождать столькго, сколько потребуется, вг отли-
чие от врат ноль-переходга законсервированные ггенераторы
кротовых нор обходятся пго цене складских расходогв.Военные уже развили масштагбную разведывательную
деятельность, изучая цивиглизации Светлых, до которых г
могли дотянуться шпионы. Чтгобы получить от кротовых
нор максимум выгоды, необхогдимо найти цель не простог
с обширной ресурсной базойг, но и с довольно компакгтным
её расположением. А это негпросто, ведь Светлые не тогро-
пятся специально ради огсобо хитроумных захватчиковг сво-
зить свои богатства в однгу большую кучу на дальней гокраине
системы. Соответственно, чем гбольше дальность кротогвой
норы, тем больше переченьг потенциальных целей и ширге

243
выбор. Но из уже приобретгённой пары генераторов тголько
один имеет высокую мощностгь, второй является болеег сла-
бым устройством. К сожаленигю, в тот момент на приобрег-
тение двух мощных аппаратогв средств не имелось, а Кргас-
ные требовали оплаты кагк минимум пятидесяти процегн-
тов заказа. Вот почему выкуп гвторого мощного генератогра
столь важен. От аппаратаг меньшей мощности ещё можно
отказаться, хотя и этот откагз, как уже было сказано, кргайне
негативно скажется на ргепутации цивилизации. Одигн раз
прослывёшь неплатежеспогсобным — второй раз выгодногй
сделки тебе никто не пргедложит.
Но средств на покупку мощнгого аппарата не хватаетг,
и Высший Распорядитель Вергховного Владыки трое сутогк
назад прислал Старшему Реггиональному Советнику дгепешу,
в которой прямо заявлялг, что в бюджете цивилизациги нет ни
грамма лишних ресурсов и чигновник должен рассчитывгать
исключительно на возможгности подконтрольных реггио-
нов. И более чем прозрачног намекнул, что от успеха дангной
сделки будет напрямую загвисеть благосклонностьг Верхов-
ного Владыки в тот момент, кгогда настанет пора рассмгатри-
вать вопрос о его членствге в правительстве. Ситуацгия скла-
дывается крайне неприягтная. Срок оплаты, обговогрённый
с военачальником Краснгых, истекает через десять сутгок, но
уже сейчас совершенно яснго, что за это время чиновникгу не
собрать нужной суммы. Он вцепгился в горло Наместникам
воистину мёртвой хваткой, ног регионы сумеют накопить г
требуемую сумму не раньше чегм через три месяца, и с учё-
том ежедневно выплачивагемых Красному коррупционнгых
платежей будет ещё очень хогрошо, если удастся уложитьгся
и в этот срок. Но Красный не гстанет ждать так долго, этго
ясно — нарушать межрасовгые торговые правила ему тогже не
с руки, репутационные рисгки существуют не только длгя Ан-
нунаков. Как только погследний проданный экипагж пройдёт
тесты на профессиональнгую пригодность, Красные пгри-
знают сделку закрытой, свергнут и увезут ноль-врата, погсле
чего продадут генераторгы тому, кто будет готов заплагтить за
них быстрее остальных.

244Но всё равно единственныгм и очень призрачным шансом
спасти сделку на данный могмент является попытка доггово-
риться с военачальникогм Красных об отсрочке платгежа ещё
на три месяца. И Старший Регигональный Советник испы-
тывал крайне серьёзные сомнгения в успехе таковых пергего-
воров. Но иного выхода погка не видно, и потому он глетит
в Пограничную, в штаб сегменгта Красных, чтобы провен-
тилировать почву заранеге. Надо быть в курсе настрогений
Красных заранее, выяснятьг подробности в день в вгысшей
степени не лёгких перегогворов будет поздно. И ещё нгеобхо-
димо поторопить исследогвательский центр академ-гУправ-
ляющего, пусть срочно собиграют всё для организацииг аква-
лабораторий, что ещё не успгели собрать, и готовят к гтранс-
портировке в ближайшеег время. Нужно успеть перебгросить
груз в Пограничную через ногль-врата, пока они ещё имег-
ются. Сейчас каждая копейкга на счету, и этот проект лучгше
не срывать. В случае неудачиг с покупкой генераторовг кро-
товых нор чиновнику потргебуется нечто очень успешнгое,
чтобы выбраться из репутацигонной ямы, второго провалга
его карьера может не пегрежить. Чиновник коснулгся острым
ногтем браслетной пластигны, вызывая своего камергерга: — Передайте капитану кологнизатора «Нибиру» мой
приказ: пусть лично свяжегтся с исследовательским цегнтром
и проконтролирует погргузку всего необходимого дгля стро-
ительства аквалаборатгорий. Я жду полностью готогвый к ра-
боте колонизатор в штабнгой системе Красного сегменгта По-
граничной через двое сутокг. Военный эскорт предупрежгдён. Камергер немедленно устгремился исполнять, и Старгший
Региональный Советник вгернулся к раздумьям. С «Ни-
биру» ему повезло, это можнго утверждать смело. Межгаглак-
тический колонизатор трагдиционно находится в вегдении
Главного Консультанта пгравительства по вопрогсам внеш-
него ресурсного обеспечегния и к регионам не отногсится.
Межзвёздный колонизатор — гэто уникальная технологгия,
дарованная Высокомернымги Тёмными своим Высокора-
зумным потомкам полтора милглиарда лет назад, во вргемя
подготовки к Первой Всеогбщей. Именно мини-планета,г

245
каковой по сути являетсяг межгалактический колонигзатор,
оборудована всем необхгодимым для проведения кгоррек-
ции перспективных полурагзумных животных до разумного г
состояния. Стоимость и содгержание такого звездолгёта на-
столько колоссальны, что гдаже самые влиятельные цигвили-
зации рептилий редко имегли в своём распоряженииг более
одной мини-планеты. Чтобы бгыть прибыльным, межзвёзд-
ный колонизатор должен гпостоянно находиться в гдействии,
то есть изыскивать подходгящий биоматериал для создгания
рабов и, соответственног, создавать их. Но с Главным Кгон-
сультантом у Старшего Региогнального Советника слогжи-
лись крепкие партнёрскгие отношения ещё тогда, коггда оба
они не занимали теперешгних должностей и только гпроби-
вались наверх, поддержгивая друг друга. Поэтому Глагвный
Консультант одолжил емуг «Нибиру» для этой операцгии
с минимальными оговоркамиг.
Чиновник оценил этот жесгт. Ещё бы, если по закону под-г
лости звезда Ярило станетг Сверхновой именно в тот пгериод,
когда «Нибиру» будет нагходиться в соседней системге, конец
придёт не только их карьгерам. В условиях затяжной вгойны
отстроить мини-планету загново будет невозможно, иг Вер-
ховный Владыка такого не пгростит никому. Тем более чтго
шестьдесят четыре миллионга лет назад «Нибиру» ужег был
уничтожен, и произошло этог именно в системе Ярило, в гре-
зультате чего последняя иг получила все шансы стать Свгерх-
новой в любую секунду. И вг конечном итоге она ею стагнет.
Остаётся надеяться, что не вг ближайший месяц, пока будугт
вестись строительные рабготы. Зато в отличие от старогго,
новый «Нибиру», по расскагзам Главного Консультантаг, имел
вдвое большую производгительность во всём, что касгалось
механических операций, и бгыл оснащён полем преломлег-
ния. На последнее обстоягтельство оба чиновникаг и сделали
ставку. Конечно, поле пргеломления целой мини-плагнеты
не идёт ни в какое сравнгение с полями преломленгия боевых
флотов, и вскрывается наг раз-два любым мало-мальскги обо-
рудованным разведывателгьным кораблём. Но в запретнгой
системе нет кораблей, ониг добросовестно уничтожагются

246 патрулями Коалиции, и погтому беглецы и дезертиры пргячут
свои суда где-то на планегтах, в складках местности, вг неак-
тивном состоянии. Если у нигх вообще есть суда. Серые нег
перестают бахвалиться тегм, как высокоэффективно огни за-
чищают оседающих в запретнгых системах дезертиров, и хотгя
все понимают, что это во многгом не более чем самореклгама,
звездолётов у тамошних дезегртиров вполне может и нге быть.
Так что опасаться «Нибируг» стоит не бомжей, выжившихг на
поверхности планет, а пагтрулей Коалиции.На этот счёт у Старшего Регионагльного Советника
имелся собственный план дгействий. В целевые системы
уже направлено подрагзделение разведывательгных кораблей,
снабжённых автоматическимиг дронами, которые ведут нга-
блюдение, не привлекагя к себе внимания. Шпионгы закан-
чивают составление графгика патрулирования Сергыми за-
претных систем, и к моменту нагчала операции у капитанга
«Нибиру» будут точные инстгрукции. Он сможет спокойног
сворачивать работы и покгидать систему, на которую гпадёт
выбор, до прибытия патруглей и возвращаться туда погсле
их убытия. Красота, как говгорится, в простоте. Но и тутг
всё упирается в деньги. Вогенные согласились выделгить ему
разведчиков в рамках собгственного бюджета, но нгахожде-
ние кораблей в запретногй системе приравниваетсяг к веде-
нию боевых действий, и армегйское командование трегбует,
чтобы ведомство Старшего Реггионального Советникаг вы-
платило пилотам надбавгку за боевую работу. Главнгый Кон-
сультант предоставил емуг «Нибиру» также в рамках гбюджета
своего ведомства, но приг одном условии: оплачивагть ко-
мандировочные персоналгу мини-планеты должен Стагрший
Региональный Советник. А гэто немалая сумма, учитывая
количество личного состагва, населяющего «Нибиру»г. Меж-
галактический колонизатгор не просто так называюгт ми-
ни-планетой. Он огромен. Загто ни одно другое ведомсгтво
не справится с тайным строигтельством аквалаборатогрии
эффективнее «Нибиру». Погэтому выгоднее согласитьсяг на
условия Главного Консулгьтанта, в итоге это обойдётгся де-
шевле. Не говоря уже о том,г что сама реализация новогго

247
проекта академ-Управлгяющего тоже стоит денег, иг финан-
сирование целиком и полгностью лежит на плечах Стагршего
Регионального Советнигка. Вот мы и пришли к тому, с чегго
начали: над всеми замысламиг нависла и ярко пылает пгро-
блема нехватки средств. Ног если строительство акваглабора-
тории может какое-то врегмя подождать, то выкуп генгерато-
ров кротовых нор ждать нге будет…
Компьютер вывел на правгый монитор отдельное соогб-
щение, и чиновник на паргу секунд оторвался от тяггостных
раздумий. Его звездолёт миновгал ноль-переход и оказаглся
в материнской системе цивиглизации Аннуна. Капитан, г
согласно полученным указагниям, сразу же направил ягхту
к вторым вратам ноль-перегхода, ведущим в штабную си-
стему Красных, и перешёл на огколосветовую скорость.
Вторые врата установлены готносительно недалеког, звездо-
лёт достигнет их менее чем чегрез час, и будет очень хорогшо,
если за это время никто из гправительства не обрагтит внима-
ния на появление в сисгтеме Старшего Региональнгого Со-
ветника. Потому что сейчас люгбой его доклад не сулит егму
ничего хорошего. Средства гне собраны, сроки истекагют,
сделка под угрозой срыва. гКое-кто из его недоброжгелателей
уже распускает грязным шепогтком слухи в правительствген-
ных кулуарах на тему того, чтог, мол, из-за некомпетентно-
сти и самонадеянности Стагршего Регионального Совгетника
цивилизация, похоже, зря пготеряла сто тысяч первоклгасс-
ных боевых экипажей. Два нег стыкующихся по мощности
генератора кротовых норг должны были обойтись в пголо-
вину меньше. Чиновник недовольно щгёлкнул зубами. Идите и рас-
скажите это Красным! Он с удогвольствием посмотрит, какг
они пошлют вас куда подагльше, даже не опасаясь загполу-
чить межрасовый скандал. Погтому что их поддержат еслиг
не все, то почти все. Особенгно Серые. И все мы прекрасног
знаем, что до первокласснгых экипажей тем рабам далегко.
Их квалификация очень негдурна, но и не более тогго. Вместо
того, чтобы искать способы угтопить его, лучше бы помоглиг
найти средства! Генераторгы нужны не ему лично! Воплощге-

248 ние планов его ведомствга не требует столь дороггостоящих
наукоёмких устройств. К счастьгю, многие в правительствге
это понимают, и недовольгство недоброжелателейг компен-
сируется позицией благоскглонных Высокоразумных. Весы
застыли в равновесии, и пголожить гирьку на одну гиз чаш
предстоит ему самому. Нужны сргедства. Срочно.— Господин Старший Регионагльный Советник! — На
левом мониторе возниклог изображение камергераг. — На
связи «Нибиру». На его боргту Главный Консультант. Он заг-
прашивает беседу. — Соедините! — велел чиногвник. — И убедитесь, что
линия полностью защищенга! Изображение камергера сгменилось символикой устангов-
ления канала связи максгимального уровня безопгасности,
и спустя несколько секунгд монитор вспыхнул объёмнойг
картинкой рабочего кабгинета личных корабельныгх апарта-
ментов Главного Консульгтанта. — Рад приветствовать васг, мой Высокоразумный кол-
лега! — Старший Региональгный Советник по-дружескиг раз-
гладил лобные чешуйки. — Я вгижу вас на борту «Нибиру»г.
Что заставило вас перебргаться туда? Возникли пробглемы? — Я перебрался сюда, чтобы огни не возникли, — Глав-
ный Консультант улёгся на жгивот, принимая удобную дгля
разговора позу. — Сейчас нег лучшее время для пребывагния
в столице. Верховный Владыкаг рвёт и мечет, правительствго
как на иголках. Цивилизагция остро нуждается в срегдствах,
множество приоритетных пгроектов пробуксовываюгт, сроки
восстановления боевогго флота срываются, Эмиссарыг тре-
буют ускорить темпы наращигвания численности войскг, об-
становка в высшей степениг нервозная. В такой момент рга-
зумнее быть подальше от стоглицы. Поэтому я решил лично
возглавить нашу с вами совгместную операцию. Верховнгый
Владыка сейчас совсем не блгаговолит тем, кто протирагет
животы на ложементах в пргавительственных кабинегтах. — Эмиссары вновь требуют от нгас флот? — Старший Ре-
гиональный Советник не сгтал скрывать изумлённого вгоз-
мущения. — Но на какие срегдства мы должны его построг-

249
ить? Надеюсь, они не считагют, будто мы способны делатгь
корабли из воздуха или бголотной тины?
— Тише, коллега, тише, — негргомко оборвал его Глав-
ный Консультант. — Пути Госпогдни неисповедимы, как
известно. Эмиссары могут читатгь мысли своих рабов и же-
стоко карают за непослушагние. Я не думаю, что Высокомерг-
ные Тёмные будут опускаться гдо прослушивания каждогго из
нас, им достаточно следитьг за верховными правителягми, но
лучше не рисковать. — Вы правы, — чиновник потупгился. — Эмиссаров
лучше не злить. Но я искренгне не понимаю, как они мгогли
выставить нам требованигя о новых флотах! Ведь мы отнгоси-
тельно недавно понеслги тяжелые потери и ещё боглее тяже-
лые убытки! За несколько пгрошедших лет цивилизация нге
успела восстановить и богльшей части потерянного! — Поэтому Эмиссар и явился. — Глгавный Консультант
вытянул руки вдоль туловгища и объяснил: — Он был здегсь
вчера около полуночи. Вогзнёс на свой корабль Верхогвного
Владыку и отпустил к полудгню. Всё это время столица опаг-
салась даже дышать слишкогм громко. Потом Эмиссар исчез,
а Владыка заявил, что отсутсгтвовал меньше минуты, и приг-
нялся за кадровые пересгтановки. Множество чиновгников
лишилось своих постов, дагже в правительстве освогбодились
вакансии. — Это не поможет строительсгтву флота, — возразил
Старший Региональный Совегтник. — Корабли произвог-
дятся из ресурсов, а не из нгизложенных бюрократов. гЦиви-
лизации необходимо времяг, чтобы залатать ресурсную дгыру. — Два часа назад из гипера гвышел гигантский караванг
грузовых судов, доверху забигтых ресурсами, — продолжилг
Главный Консультант. — Пригбытие ещё полусотни таких
же ожидается в течение нгедели. Своеобразный подагрок
Эмиссара. Он отобрал эти регсурсы у кого-то из дальней
галактики восьмиэнергонгного пространства, наши лгинг-
висты с трудом понимают диаглект капитанов каравагна. По
первичным данным, на окрагине их галактики ещё не загвер-
шился процесс звёздообразогвания, и проблем с ресургсными

250 системами нет. Поэтому Эмиссарыг повелели им бросить всег
силы на разработку ресурсгов и постоянно забираюгт льви-
ную долю добытого.— Знакомая история, — пожагл плечами чиновник. —
У нас происходит то же сагмое, только забирают флогты чер-
нокожих. — Нашим далёким собратьям погвезло меньше, — воз-
разил Главный Консультангт. — Их не гоняют на войну сог
Светлыми. До тех пор, пока огни не разочаруют Эмиссара г
уровнем своей расторопнгости, их цивилизации будут игс-
полнять исключительног добывающие функции. В общгем,
если мы после очередногог глобального наступленгия полу-
чаем несколько десятковг лет на то, чтобы зализать рагны, от
них результата требуют погстоянно. — Действительно не повезлго, — согласился Старший
Региональный Советник. —г Впрочем, каждому своё, такогв
закон мироздания. Судя пог тому, что я не слышу радости
в вашем голосе, дорогой когллега, нам с вами от роскогшных
даров Господних легче нег станет? — Если быть ещё точнее, то никогму легче не станет, —
поправил его Главный Когнсультант. — Эмиссар повелгел,
чтобы все дарованные ресгурсы до последнего граммаг были
израсходованы на строитегльство боевого флота. Еслги хоть
одна их частица окажется игспользована не по назнагчению,
у нашей цивилизации сменитсгя не только Верховный Вла-г
дыка, но и весь чиновничигй аппарат. Потому что в полнгом
составе отправится воевгать с Сияющими. Теперь вы пгони-
маете, в каком именно насгтроении с полудня пребгывает
Верховный Владыка? — Более чем, — чиновник сузигл зрачки. — Средств
в бюджете больше не сталго, зато теперь необходимог обеспе-
чить авральную работу вгерфей и военных заводов.г Надо по-
лагать, даже военные нег в восторге. Они рассчитывагли, что
у них будет больше временги на подготовку кадровг. — Это действительно так, — пгодтвердил Главный Кон-
сультант. — Подобная спешгка ни в чьих интересах, и сгреди
генералитета уже возникгло мнение, что Эмиссары готогвят

251
новое глобальное настгупление в скором временги. Пока
Верховный Владыка в бешенсгтве, подтвердить или опгро-
вергнуть эту догадку невогзможно. И никто не желаетг испы-
тывать судьбу на прочностьг, задавая ему вопросы. Поэтогму,
уважаемый коллега, я предгпочёл покинуть планету кгак
можно скорее и заняться гнашим с вами делом. Вам удалгось
найти средства?
— Нет. — Пигмент Старшего Региогнального Совет-
ника потемнел в знак негпреодолимой печали. — Я сдгелал
даже больше того, что былог в моих силах, но собранногго
количества недостаточног для выкупа мощного генергатора.
Если направить эти средстгва на наш проект, то генегратор
окажется потерян. Учитывгая изложенные вами обстогятель-
ства, это будет крах моей кагрьеры. Единственное, что сгей-
час может меня спасти, это отгсрочка платежа. В настоящигй
момент я направляюсь к Кграсным, ради попытки догогво-
риться о новых сроках выплгат. — Я желаю вам успеха в перегговорном процессе, доро-г
гой коллега. — Главный Конгсультант высветлил лобныгй
пигмент, символизируя искгреннее сочувствие. — Со свгоей
стороны я помогу тем, что в могих силах. Отправлюсь к ин-
тересующим нас солнечным сигстемам и проконтролируюг
работу шпионов. Пока идётг война, для «Нибиру» нет гзаня-
тия по профилю, приходигтся заниматься поиском и ргазра-
боткой случайных ресурсных очаггов вплоть до отдельных г
астероидов приемлемых рагзмеров. — Но целевые солнечные систегмы находятся в сегменте
ответственности Серых, — нагпомнил чиновник. — Разраг-
ботка ресурсов в чужой зонге может обернуться конфгликтом,
и законы военного времегни будут не нашей сторонег. Кроме
этого, всегда существует рисгк взрыва звезды Ярило. Уместгно
ли подвергать риску «Нигбиру» до начала непосргедственного
воплощения нашего планга? — Не беспокойтесь, коллегаг, мне не впервые действо-
вать под серым носом у чернгоглазых уродцев, — успокоигл
его Главный Консультант. —г Я не собираюсь давать игм
лишний повод для финангсовых претензий к нашей ци-

252 вилизации. «Нибиру» будегт находиться у самой границгы
гравитационного колодгца звезды, формально это мёртгвый
космос, так что им ещё придётсгя доказать, что мы преследог-
вали какие-то интересы. гНаша официальная позицияг будет
проста — пролетали мимо,г забарахлило оборудовагние, и мы
вышли из гипера для ремонгта. И если Ярило взорвётся, мгы
сможем мгновенно уйти в пргыжок ещё до того, как разруг-
шительное воздействие догстигнет той или иной солнегчной
системы. Несколько секунд уг нас будет. Зато есть неболгьшой
шанс незаметно для уродцегв отловить какую-нибудьг комету
или пару астероидов. Еслги они окажутся ресурснымиг, то это
частично окупит расходы наг эксплуатацию колонизатогра.
«Нибиру» — самодостаточнагя мини-планета, она спосгобна
сама производить для себгя всё необходимое, но дажге ей тре-
буются ресурсы.— Когда вы планируете вылегтать? — Старший Регио-
нальный Советник сверилгся с собственным рабочим грга-
фиком. — Я рассчитывал, что «гНибиру» возьмёт на борт наг-
учных специалистов и их обогрудование. Пока ноль-пегреход
действует, можно серьезног выиграть во времени. — Капитан уведомил меня ог вашем распоряжении, —
ответил Главный Консультагнт. — Я уже связался с иссле-г
довательским центром и пгредложил им поторопитьгся.
Учитывая, мягко говоря, негрвозную обстановку в стоглице,
академ-Управляющего нег пришлось просить дваждгы. Он
заверил меня, что всё необгходимое будет готово к поггрузке
к утру, исключая лаборангтов. — Их мы завезём в аквалаборатогрии в последнюю оче-
редь, когда всё будет готогво, — объяснил чиновникг. — Так
как лаборантов мы набиргаем из числа неподконтрогльных
нам чернокожих и будем исгпользовать втёмную, то разгум-
нее держать их подальшег от всего, что имеет официалгьное
отношение к нашей цивилигзации. В настоящий момент мои г
сотрудники проводят отгбор среди научных специалгистов
одной из Чёрных рас. Если, конгечно, адептов углеводоргод-
ной цивилизации можно нагзвать научными специалистагми,
не оскорбляя при этом нагуку.

253
— Отправьте мне секретной дгепешей координаты ваших
рекрутёров, — произнёс Глагвный Консультант. — Я от-
правлю им в помощь своегог лучшего нефелима. Это про-г
фессионал высочайшего клагсса, превосходный специалигст
по мимикрии под Серых, он пгроведет наём идеально, гнужно
лишь указать ему интересуюгщие кандидатуры. — Через полчаса депеша будегт у вашего камергера, дорог-
гой коллега, — заверил егго чиновник. — Превосходно, — оценил Глагвный Консультант. —
Итак, увидимся завтра в штабгной системе Красных. Сейчас
я с вами прощаюсь, предстогит подготовить «Нибиру»г к вы-
лету. Сеанс связи закончился, Стагрший Региональный Совет-
ник велел своему камергегру в срочном порядке подгготовить
шифрованную депешу на игмя Главного Консультантаг и от-
править её до вылета яхты игз материнской системы циви-
лизации Аннуна. До моментаг пересечения врат нольг-пере-
хода оставалось двадцатгь восемь минут, но камергегр успеет
уложиться в отведённый сргок. Если чиновнику всё-такги
удастся выйти сухим из болотаг, в котором он оказался игз-за
нехватки средств, то появгляются все шансы оказатьсяг в пра-
вительстве, раз там возникгли вакансии. Верховный Влагдыка
будет заполнять их в пергвую очередь теми, кто прогдемон-
стрировал способность бгыть полезным ему лично и цивги-
лизации в целом. Вот почему Глгавный Консультант не по-
боялся пойти на риск и лгично возглавил «Нибиру»г ради во-
площения в жизнь планаг академ-Управляющего. Егог намёк
прозрачен: он хочет разделгить со Старшим Региональнгым
Советником лавры победигтеля в надежде на то, чтог это
позволит и ему оказаться вг правительстве, в составг кото-
рого они оба метят уже дагвно. Это приемлемо. Чиновнгика
устраивает такой вариангт, в правительстве ему погнадобятся
сторонники, а вдвоём создгавать сильный блок прощег, чем
одному. Он вновь запустил гна мониторах сводки о тегмпах
добычи ресурсов в регионгах и углубился в не приногсящие
оптимизма расчёты.

254Бушующая Всеобщая Война в Погграничной ощуща-
лась сразу, едва звездолётг Старшего Региональногог Совет-
ника прошёл врата ноль-гперехода. Даже несмотряг на то,
что штабная солнечная сисгтема сегмента ответственнгости
Красных Рас располагалагсь в глубоком тылу, за Рубежгом,
в пространстве четырнадцагти энергонов, зловещее ожги-
дание смертельной опаснгости, которая может вознигкнуть
буквально из ниоткуда иг в любую минуту, охватывалог вновь
прибывших мгновенно. Комагндование Красных прекргасно
понимало, что является жгеланной целью для дивегрсантов
Сияющих, и предпринималог совершенно безумные меры
предосторожности. Впрочгем, когда речь идёт о войнег
с Сияющими, излишней предогсторожности не существует г
в принципе. Штабная солнечная системаг была набита войсками, ног
внутри периметра максимагльной активности гравитгацион-
ного колодца звезды не былго ни одного боевого флгота. Лишь
редкие флотилии сборщигков ресурсов догрызали пгланеты
и прочие космические телга, не выпотрошенные за полгты-
сячелетия войны целиком. Всге армейские подразделенгия,
численность которых, по сагмым скромным подсчётам чи-
новника, оценивалась вг полтора миллиарда вымпгелов, были
сосредоточены в области пгространства, позволяющегго за-
пуск кварковой реакцииг. И всё это самое пространствго
было засеяно кварковымиг фугасами, словно поверхнгость
курортного болота кувшигнками. Баснословное боггатство
уже само по себе, окружённгое бесчисленными минными
полями и нашпигованноег постоянно находящимися гпод
полями преломления шпигонскими кораблями и сторгоже-
выми роботами. Остальное пгространство было разделгено
на тысячи участков, вмещающигх в себя гроздья космиче-
ских крепостей и базы снабгжения, окружённые стоящигми
на рейде флотами. Всё вокргуг было разбито на секторга об-
стрела и подготовлено кг подрыву, причём непосредгственно
штабные крепости располгагались в самом центре скогпле-
ний минных полей. Едва ли нге в обнимку с кварковыми гфу-
гасами.

255
Перемещаться по системе можгно было только по курсу,
который автоматика назнагчала вновь прибывшему, кагк
только он оглашал цели сгвоего визита. И отказыватьгся от
этого никто не спешил: безг курса по минным полям перге-
мещаться будешь недолго. Зганосить такой курс в памягть
бортового компьютера тогже было бесполезно — Кргасные
меняли схему проходов в мигнных полях раз в несколькго
дней. Причём периодичностьг эта была случайной: переза-
сеять минами проходные когридоры могли через пять дгней,
а могли и через сутки. Отсутствгие предсказуемости являг-
лось ещё одной мерой предогсторожности против Сияюгщих,
и никто не сомневался, чтог командование Красных сог всей
серьёзностью относилось гк возможности их появленгия. Все
штабные крепости были обгорудованы портативными вгра-
тами ноль-перехода, смонтгированными внутри их коргпу-
сов, и точка их выхода не тоглько держалась в строжгайшей
тайне, но и постоянно менгялась всё с той же произвогльной
периодичностью. Если Сиягющие атакуют штабную систегму,
то начальство Красных мгногвенно уйдёт ноль-переходгом,
а сами крепости будут пергеведены в автоматическийг режим
уничтожения любого прогтивника, оказавшегося в гзоне до-
сягаемости. Впрочем, не приходилось сгомневаться, что жалеть свгои
крепости Красные не стангут, и находящиеся рядом с нгими
кварковые заряды будут пгодорваны немедленно, егдва только
в зоне поражения окажгутся боевые Асы Сияющих. Больгше
никому не под силу пробигться через такое скопленгие войск,
треть из которых пребываегт в состоянии боевой готогвности,
а остальные могут быть поднгяты по тревоге в считаные миг-
нуты. А чтобы у боевых Асов Сияюгщих не возникало со-
блазна уничтожить себя вгместе со всей штабной системогй
в полном составе, Красныег организовали почти на вгсех
местных планетах тюремные гогрода, в которые свозилисгь
пленные Светлые. Их содержгание на мёртвых планетах нга-
верняка обходится в когпеечку, но Красные не испгытывали
недостатка в средствах. Вогйна сделала их передовыге тех-
нологии очень востребогванным товаром. Венцом обогроны

256 штабной системы являлся фигддер проникновения, вгися-
щий в самом её центре. Было нег совсем понятно, являетсяг
ли фиддер действующим, ног кто станет проверять? Дуграков
нет. Тёмные Леги за ложный вызгов берут плату жизнью.Неудивительно, что за почтги век существования дангной
штабной системы Сияющие не агтаковали её ни разу. Врядг
ли их разведка не в курсег, что здесь находится. Болеге ве-
роятно, что им хватает забогт с обороной своего простгран-
ства, и нести неизбежно оггромные потери при штурме гэтой
цитадели они не видят смгысла. Приходилось признатгь, что
в общих чертах они правы: пгространство низких энергигй
огромно, взамен уничтоженгного командования Крагсные
расы быстро пришлют новоег, а вот для Сияющих потеряг
целого флота вместе с боегвыми Асами будет очень ощу-
тимым уроном. И это замечательнго, потому что позволяет
если и не спать спокойног, то хотя бы не вздрагиватьг в ужасе
при каждом сообщении богртового компьютера об огжидаю-
щемся выходе из гиперпрыжкга такой-то массы, прибывшей
со стороны Рубежа. Помнитсяг, штабная система Высоко-
разумных рас защищена гораздго слабее. Впрочем, Высоко-
разумных голыми руками за хвосгт не схватишь — штабная
система заполнена космичегскими крепостями, и все онги
укомплектованы Чёрными. Никгто не знает, где в текущий
момент времени находитсяг настоящее командованиге Вы-
сокоразумных, потому что оног размещено на специальных г
штабных кораблях, двадцатгь процентов оборудовангия ко-
торых является системами упгравления войсками, а вогсемь-
десят — полями преломлегния последнего поколегния, заку-
пленными всё у тех же Краснгых и регулярно обновляегмыми.
Есть и ещё какие-то нюансы мегр безопасности, о которых г
чиновник информации нег имел, но был в курсе их сущег-
ствования. Курс для прохода через мигнные поля его звездолёт пголу-
чил сразу, но выпросить встгречу с военачальником Кргасных
удалось только к полуднгю следующего дня. Почти суткги
Старший Региональный Совегтник провёл в ожиданииг,
выстраивая и перестраивгая заново модель предстгоящих

257
переговоров. Как ни кргути, его позиция проигрышнгая со
всех сторон, и он всецело гзависит от настроения Кргасного.
Крайне драматическая ситгуация. Однако разговор с вгоена-
чальником Красных оказалгся коротким и довольног неожи-
данным, хоть начался абсолгютно предсказуемо.
— Вы готовы произвести платёжг, господин Старший
Региональный Советник? —г поинтересовался краснгокожий
сразу же после приветствгенной преамбулы. — У вас огсталось
восемь стандартных суток Кграсного сегмента, по истечгении
которых все наши договоргенности, как официальнгые, так
и неофициальные, потерягют силу. — Согласно моим подсчётам, оснгованным на утверж-
дённых вами в нашу прошлую вгстречу сроках, у меня
осталось девять стандаргтных суток. — Чиновник был вго-
площение вежливости и гкорректности. — Спешу завегрить
вас, что накопление средгств идёт полным ходом, я тольгко
что вернулся из рабочего тгурне по регионам и ежемигнутно
держу всё под личным контрголем. Но у нашей цивилизацииг
возникли непредвиденгные, но в высшей степени блгагород-
ные обстоятельства! Вчераг в нашей материнской системег
случилось бесконечно рагдостное событие — пришестгвие
Господне! Эмиссар даровагл нам солидный объём ресурсогв
и пожелал ускоренной пгостройки из них нового богевого
флота. Все силы цивилизацииг срочно переброшены на игс-
полнение божьей воли,г надеюсь, вы понимаете. Искглючи-
тельно по этой причине я гвынужден просить вас обг отсрочке
платежа ещё на три месяца иг сразу спешу заверить, что нагши
негласные договорённостги будут всецело распрострганяться
на этот срок… — Надеюсь, ВЫ понимаете, — вогеначальник Красных
прервал его монолог, сопгровождая свои слова легнивым же-
стом в знак того, что аргуменгты собеседника несерьёзнгы
и ничтожны, — что подобноге требование Эмиссары сейчгас
выставили каждому. Если погмните, вся наша сделка изнга-
чально состоялась именнго в силу того, что моя цивилгиза-
ция получила от Высокомернгых Тёмных аналогичное по-
веление. Не скрою, мы былиг вынуждены выкручиваться,

258 чтобы не навлечь на себя ггнев Господень. Пришлосьг ощу-
тимо охладить отношения гс одной из цивилизаций родг-
ной Галактики, являющейсяг нашим давним надёжным
партнёром и союзником. Пергвоначально эти генератогры
кротовых нор предназначгались им. Более того, ониг были
произведены по их заказу иг предоплате. Но с Эмиссарагми
не спорят, и мы пошли на отгмену сделки ради соблюдгения
сроков. Я уверен, что еслиг мы сопоставим данные срокги,
выставленные нашим с вами цгивилизациям, то они совпаг-
дут с точностью до стандаргтных суток. Так что в ответ наг
ваши доводы я могу предосгтавить ровно такие же. Огднако
проблема не в этом, ведь мгы оба прекрасно понимаегм, что
требования Эмиссаров бугдут выполнены во что бы то нги
стало.— Тогда в чём же? — Старший Регигональный Советник
лихорадочно искал новыег аргументы, но не находил тгако-
вых. Катастрофа неминуема!г Что делать?! Может, предлог-
жить залог? Но что можно дагть Красным, имеющим серьёз-
ное технологическое прегвосходство? Планету черногкожих
рабов? Но Красным она не нгужна, они не умеют и не люгбят
работать с марионеткамиг, для них это слишком затяжнгые
и рутинные процессы, несущиге массу совсем не рутинных
рисков. Вместо возни с отстаглой примитивной цивилизаг-
цией, которую необходимо гпостоянно тащить на себег и де-
лать это в высшей степени гргамотно, гораздо проще зарга-
батывать на востребовангных повсюду плодах собствгенного
научно-технического прогргесса. За миллионы лет всё этог
проверено тысячекратног и тысячами цивилизаций. Чем
ещё можно заинтересоватьг Красных? Им ничего не нужног,
кроме ресурсов и наёмникгов, но первых сейчас нет, а вгто-
рых уже отдали. Отдать в кагчестве залога «Нибиру»? Цигви-
лизация на это не пойдёт нигкогда. Мини-планета естьг уни-
кальная технология наигболее значимых цивилизаций гВысо-
коразумных, никто другой вогспроизвести её не в состоягнии,
такова воля Эмиссаров. Кграсным не скопировать «Нгибиру»,
зато сам факт подобного заглога явится таким позорогм для
Аннунаков, что Старшего Реггионального Советникаг зажа-

259
рят живьём, едва только огн заикнётся об этом. Это тупикг,
найти выход из которого нег хватает времени!
— В том, что информация о налигчии на складе двух гене-
раторов кротовых нор, одгин из которых — дальнего градиуса
действия, просочилась нагружу. — Краснокожий собегсед-
ник, восседающий в огромнгом роскошном кресле, делогвито
убрал пылинку с отутюженгного мундира. — Я предупргеждал,
что рано или поздно это пгроизойдёт, и вы должны оплгатить
устройства до того момента. гИтак, момент настал. Нам за-
дают множество вопросовг, подкрепляемых вполне сгосто-
ятельными предложениягми. В том числе наши партнёры,г
очень на нас рассерженнгые. Снижать уровень отногшений
ещё ниже наша цивилизацияг не заинтересована. Поэтогму
у вас есть восемь суток, госпгодин Старший Региональнгый
Советник, по истечении кготорых я либо получу от свогих
финансистов доклад о пгоступлении средств от цивгилизации
Аннуна, либо продам устрогйства кому-нибудь другому. Сог-
жалею, но это решение ужег не зависит от меня лично иг из-
менить его невозможно. Я огбязан в кратчайшие сроки гпе-
речислить своей цивилизагции обговорённую сумму, и мнге
неважно, от кого именног я её получу. Краснокожий поднялся, гдавая понять, что аудиенгция
окончена: — Прошу меня простить за столгь короткую беседу, но
у меня обширный график встгреч. Он протянул чиновнику ругку для прощального рукогпо-
жатия и бросил на него сгнизу вверх такой взгляд, бугдто это
не худая двухсотсемидесятигсантиметровая фигура Аннгу-
нака возвышалась над егог крепким, но совсем невысогким
телом, ненамного перерогсшим отметку в метр восемьдегсят,
а как раз наоборот. Старшгему Региональному Советнгику
не оставалось ничего, кргоме как ответить на рукогпожатие
и покинуть помещение. — Могу помочь советом напослгедок, — многозначитель-
ные интонации военачальгника Красных застали его вг две-
рях. — Не пренебрегайте нгеприятными посетителямиг. С не-
терпением буду ожидать гвашего ответа.

260На борт своего звездолёта гчиновник вернулся хологдным
от осознания неизбежног надвигающейся катастрофгы. Если
раньше у его карьеры былиг некоторые шансы пережитгь про-
вал сделки с генераторагми, то теперь, в свете охвагтившего
Верховного Владыку бешенсгтва, они стремительно таюгт.
И ведь всё упирается в какгих-то три месяца! Он попыталсгя
бы договориться с военнгыми, чтобы они отдали ему негдо-
стающую часть ресурсов из чигсла предоставленных Эмис-
саром, а через три месяца онг компенсирует их с лихвой, дга
только кто на такое соглгасится? Верховный Владыка ужге
начал чистки, большего можгно не объяснять. За восемьг
суток найти сумму, сопоставимгую с годовым бюджетом
какой-нибудь подросткогвой цивилизации, только-тголько
выползшей на орбиту своей мгатеринской планеты на дог-
потопных вёдрах на реактигвной тяге и на этом основагнии
считающей себя грандиозног высокоразвитой, невозможгно.
Тут помочь может только чудго. — Господин Старший Регионгальный Советник, пред-
ставитель Серой Расы настагивает на вашей аудиенцииг. —
На мониторе напротив легвого глаза возникло объёмгное
изображение камергераг. — Она представилась Бегссмертной
Мше. Я навёл справки. Такоег Бессмертное существо дей-
ствительно имеет место бытгь. Ему принадлежит цивилигза-
ция Серых в системе Шиах, Галагктика Юр. — Только серокожих уродцегв мне сейчас не хватало, —
зло прошипел чиновник, вгспоминая странный совет кграс-
нокожего военачальнигка, брошенный ему в спину. —г Чего
ОНО хочет? — Бессмертная Мше настаиваегт на приватной беседе нег-
медленно. Она не озвучилаг своих целей. — Камергер вигно-
вато сжал ушные перепонкги. — Её линкор только что сговер-
шил остановку рядом с намиг и требует стыковки. Капигтан
Серых ведёт себя вызывающе. Этго откровенная наглостьг. — Даже так? — чиновник оскгалился. — Прелестно! Под-
твердите аудиенцию и согпроводите ЭТО в мой кабингет для
деловых встреч. И подайте тугда лёгкие закуски. Согласнго
внутреннему протоколу.

261
Спустя пять минут серокожеге нечто сидело напротивг
него, масляно поблескивгая лишёнными зрачков чёрнымиг
глазами. Бессмертная явилгась одна, без какого-либго со-
провождения, оставив мгногочисленную свиту на лгинкоре.
Что совсем не удивляло, учигтывая нашпигованный систег-
мами защиты и атаки боевой агватар, в котором она нахог-
дилась. И без того идиотскгая стандартная улыбка Сегрых на
фоне всего этого вооружегния смотрелась ещё болеег глупо,
и Старший Региональный Совгетник старательно скопгиро-
вал дежурную эмоцию гермагфродита, обнажая зубы. Эвго-
люция разделила виды, умегющие делать оскал, на тегх, кто
сохранил возможность атагки челюстями, и на тех, кто тгако-
вую возможность утратил. С гтех пор у этих двух ветвей дег-
монстрация зубов несёт прягмо противоположную смыслго-
вую нагрузку. Имеющий опасныге челюсти обнажает клыкиг
в знак угрозы своему визавиг. Обладатель слабых челюстгей,
наоборот, показывает своги безобидные зубы в знак огтсут-
ствия угрозы, и его визави мгожет не опасаться, что ему гвне-
запно вцепятся в горло игли в жизненно важную аргтерию.
Поэтому негласный этикет рекгомендовал представитеглям
вооруженных клыками видгов в дружелюбном разговгоре
с обладателями слабых зубогв улыбаться, не размыкая губг.
А представителям видов сго слабыми зубами в дружелюгбном
общении с обладателямиг опасных челюстей рекомендгова-
лось не провоцировать гнегативное отношение иг не оскали-
вать зубы, если владелец хиглых зубов не был уверен в тгом,
что его полнозубую улыбку пгоймут правильно. И Старший
Региональный Советник нге смог отказать себе в малегньком
удовольствии. — Я безмерно рад принимагть вас на своей скромной
яхте, Могущественная Мше! — загявил чиновник, стара-
тельно скаля острые рогогвые пластины зубов. — Чем такгое
маленькое должностноег лицо, как я, может помочь вгла-
дельцу целой цивилизации? — У меня к вам конфиденциагльное предложение, бегз
всякого сомнения, выгоднгое обеим нашим цивилиза-

262 циям, — Бессмертная не прегкращала улыбаться, игноргируя
прозрачный намёк.— Это неизмеримо радостнаяг новость! — Узкие зрачки
чиновника сузились ещё силгьнее, но его голос прямог-таки
вибрировал от энтузиазмаг и бесконечного приливга радости.
Он обвёл руками расставлегнные на столе для перегогворов
блюда аннунакской кухниг. — Прошу прощения, вы засталги
меня посреди обеда, но гя не мог отказать во встрегче столь
желанному собеседнику! гНе желаете присоединитгься? — Вы очень любезны! — оценилаг Бессмертная, сверкая
лучезарной улыбкой. — Но я нгахожусь перед вами посрегд-
ством аватара. Это оборудгование не нуждается в пгище. — Может, передумаете? — не сгдавался чиновник. —
Даже аватару не чужды малгенькие плотские радосгти! У нас
отличные блюда! Лучшая кухнгя в этой системе! Желаете
папоротник? Могу предлогжить на любой вкус! Делигка-
тесный, экзотический, диетичегский, калорийный, можно
даже пряный! Или, быть можегт, лист салата? Есть отличног
усвояемые сорта, прямые погставки с Аннуна, сверхмягкагя
структура растительных воглокон, превосходно заглгатыва-
ется целиком! — Звучит заманчиво, — серокожгее убожество терпеливог
игнорировало издёвки. —г Быть может, несколько погзже.
В данную минуту я не голодгна. — Тогда напитки? — Чиновнигк с готовностью подхватигл
хрустальный графин и напоглнил Бессмертной фужер: —г Оз-
доравливающая настойкаг из ферментов придонногго болот-
ного червя редчайшей порогдной линии! Очень полезнго для
пищеварения! — Спасибо, но я воздержусьг. — Бессмертная демонстриг-
ровала завидное терпегние, не свойственное конгтакту лидера
цивилизации с не самым высокгим чином из стана заклятых
конкурентов. — С вашего пгозволения, Старший Регионгаль-
ный Советник, я бы хотела пегрейти к делу. Сама его суть пгод-
разумевает нежелательнгость официальных контактгов между
нашими цивилизациями, тем бголее на высшем уровне. По-
этому я надеюсь, что вы донегсёте моё предложение до Вгер-

263
ховного Владыки цивилизагции Аннуна негласно и сугугбо
конфиденциально. При лгюбых обстоятельствах содегржание
нашего разговора должнго остаться государственнгой тайной
всех заинтересованных стогрон. Вы готовы выслушать илиг
мне стоит поискать другоег контактное лицо?
— Я уверен, что ради памяти мгиллионов лет бесконечнго
надёжного партнёрства мегжду нашими галактиками лгюбой
Аннунак с радостью разобгьётся в лепёшку! — заверил гБес-
смертную чиновник, растекгаясь по ложементу как могжно
шире. — Но если вас устраивгает моя скромная персонаг, то
я готов взять на себя ролгь тайного посланника. И чтго же
я должен передать Верхогвному Владыке в обстановгке пре-
дельной секретности? — Информацию, — улыбка черногглазого гермафродита
стала ещё шире. — Не секрет, гчто Эмиссары готовят новое г
глобальное наступлениге, ждать которого осталогсь недолго.
Недавно в преддверии гэтого Комитет Бессмертных Галгак-
тики Юр получил от Эмиссарогв список целей для подгог-
товки вторжения. Так кагк все они находятся в пргостран-
стве Сияющих, нам понадобгятся дополнительные богевые
флоты, которые усилят нашиг собственные войска. В связиг
с этим некоторые Бессмертныге выразили надежду, что Вы-
сокомерные Тёмные окажут игм содействие в укомплектогва-
нии армий. И Эмиссары не откагзали. — У нас опять отберут войскга! — жизнерадостно вос-
кликнул Старший Регионалгьный Советник, сужая напргав-
ленные на Бессмертную Мше гглаза до состояния тонкигх
вертикальных полосок. —г Это, без сомнения, великоге
благо, ибо любой обитатегль пространства восьми энгерго-
нов счастлив служить общегму делу священной войны со
Светлыми. — Вы не ошиблись, — улыбающийсгя гермафродит ут-
вердительно кивнул. — гФлоты, которые в настоящийг мо-
мент создаются в галактикге Иго, уже распределены мегжду
Бессмертными. В частности, флгот, строительство и уком-
плектование которого гпоручено цивилизации Аннгунаков,
величайшим повелением Эмигссара был дарован мне.

264— Для меня честь общаться с нгашим новым старым пар-
тнёром, — на этот раз чиновнгик не стал скрывать интонга-
ции ненависти. Аватары Бегссмертных оборудованы детгек-
торами лжи, и серокожеег черноглазое уродливоег нечто всё
равно осведомлено о исгпытываемых им эмоциях. — Но я добровольно отказаглась от столь щедрого дарга, —
добавила Бессмертная, вгдоволь насладившись регакцией со-
беседника, вызванной её пгредыдущими словами. — Неожиданный поворот, — игскренне оценил чинов-
ник. — Но вряд ли нашей цивгилизации станет от этого
легче, не так ли? — Вы правы, — согласилась Бегссмертная, — не станет.
Войска, от которых я отказалгась, повелением Господнгим
были переданы владелигце цивилизации Нод, Бессмергтной
Элу, и её союзнику, владельгцу цивилизации Эдем, Бес-
смертному Хве. Полагаю, вагм знакомы эти имена и циви-
лизации. — Ещё бы, это наши самые любимые пгартнёры во всей
Галактике Юр! — Старший Реггиональный Советник ко-
ротко клацнул зубами, дабгы не демонстрировать злогбу,
неуместную в дипломатичесгкой беседе. — Но как всё вы-г
шеизложенное относится гк цивилизации Аннунаковг? Мы
не в силах отменять решенгия Эмиссаров. Чего вы хотитег от
нас? — Ничего, — серокожий гермафгродит была сама ис-
кренность и доброжелагтельство. — Видите ли, я заг справед-
ливость, как бы высокопагрно это ни звучало. Я убеждгена,
что каждая цивилизация игмеет право собственностиг на то,
что добыто её руками или догстигнуто благодаря плодгам её
кропотливых трудов. Поэтомгу я завоёвываю трофеи силгами
собственных армий, созданнгых на собственные средстваг.
И потому всё захваченное пргинадлежит мне по правуг, и это
неоспоримо. Но по этому вопгросу мы с моими партнёрами,
бесконечно уважаемыми Бегссмертными Элу и Хве, скажемг
так, сильно расходимся вог взглядах. Они не гнушаются гза-
гребать жар чужими рукамиг, а я это не приветствую. Погэ-
тому, если вдруг, когда-нибгудь, сугубо гипотетически, гнекая

265
цивилизация пожелает осгпорить право собственнгости Бес-
смертных Элу или Хве на ту игли иную добычу, захваченнуюг
ими исключительно благогдаря незаслуженному налгичию
у них совершенно чужих боегвых флотов, я со всей принцги-
пиальностью выступлю наг стороне справедливо вгозмущён-
ной цивилизации и полносгтью поддержу её претензиги.
Бессмертная Мше сделала мнгогозначительную паузу
и добавила: — Не поймите меня превратног, это не более чем мысли
вслух, но мне будет приятнго, если вдруг у любителейг нажи-
ваться за счёт других возникгнут какие-либо проблемгы с ло-
яльностью незаслуженног полученных войск, с качествгом
кораблей или компетентгностью их экипажей либо лгюбые
другие перипетии судьбгы, наказывающие их за чрезмергную
алчность, самовлюблённосгть и демонстративное нагплева-
тельство на элементарныег нормы справедливого пагртнёр-
ства. Кроме того, я буду рагда, если кто-нибудь, я дагже не
представляю, кто это можегт быть, посчитает уместным по-
делиться со мной любой ингформацией о нечистоплотнгых
планах вышеуказанных Бессмегртных, если таковая попагдёт
ему в руки. Это всё, что я хотелга бы донести до сведенияг
Верховного Владыки. — Думаю, я смогу справиться с гэтим поручением, — без
всяких эмоций ответил чиновгник. — Однако боюсь, что
сохранить в тайне сам фактг нашей беседы не представгля-
ется возможным. Вся солнечнагя система видела стыковкуг
вашего линкора с моей яхтогй, и я позволю себе уверегнность
в том, что шпионы неких нечигстоплотных Бессмертных или г
уже знают, или узнают о нагшей встрече в ближайшее вргемя. — Насчёт этого можете не испытывгать опасений, — гер-
мафродит вновь расплылгся в дежурной улыбке. — Приг усло-
вии соблюдения вами нугжной степени конфиденцгиально-
сти ни у кого не возникнегт ненужных подозрений. Потогму
что я прибыла к вам по впоглне официальному поводгу. Моей
цивилизации необходим гегнератор кротовой норы. Я гзнаю,
что на складе Красных лежгит даже два таких устройстгва, но
некое высшее должностноге лицо из их военного комагндова-

266 ния сообщило мне, что обаг они уже оплачены вами. В свгязи
с этим я бы хотела поинтерегсоваться, не уступит ли цивги-
лизация Аннунаков мне одгно из этих устройств? Я согласнга
взять то, что меньше мощностьгю.Пару секунд Старший Регионгальный Советник смотрел
на Бессмертную Мше немигаюгщим взглядом, после чего
коснулся острыми когтями бграслета управления когмпью-
тером, и один из мониторогв развернулся к гермафрогдиту,
высвечивая цифру с обилигем нолей. — Эта цена равна стоимости огбоих генераторов сразу. —г
Чёрные глаза Бессмертной скогльзнули по монитору масляг-
нистым взглядом. — Быть можетг, сумма может быть умень-
шена в знак наших партнёрсгких отношений? — Я назвал данную цифру имегнно в знак наших пар-
тнёрских отношений, — невогзмутимо ответил чиновник. г—
Генераторы не продаютсяг, цивилизация Аннунаков огстро
нуждается в них и пошла ргади приобретения этогог оборудо-
вания на колоссальные гтраты в условиях крайне негпростой
финансовой ситуации. Мне егщё предстоит обосновать пгеред
правительством сам факт пгродажи одного из генергаторов
вообще и представителюг Галактики Юр в частности. Угчи-
тывая, что факт нашего паргтнёрства будет держатьсяг в стро-
жайшей тайне, сделать это мнег будет непросто. Единствегн-
ное, на что я рассчитываю, этго благосклонность Верхогвного
Владыки после того, как огн узнает о всей справедлигвости
и щедрости ваших намеренигй, Могущественная Мше. Со-
жалею, но другого предлгожения я вам сделать нег могу. — Я понимаю ваши мотивы, — погхоже, детектор лжи
подтвердил Бессмертной гправдивость слов собесгедника. —
Меня устраивает ваше прегдложение. Средства постгупят на
указанный вами счёт в течениег суток. Когда я могу забратьг
мой генератор? — Спустя два часа после подгтверждения оплаты он бгудет
доставлен на борт вашегго линкора, — сообщил чинговник. —
Я лично прослежу за этим. — В таком случае я жду от вас ргеквизиты для производ-
ства платежа. — Двухметрогвый боевой аватар подняглся с го-

стевого кресла, оставив гза собой несколько дыр в гроскош-
ной обивке. — Желаю вам пгрорыва в карьере и бизнгесе,
Старший Региональный Совегтник.Едва гермафродит покингул яхту, чиновник вызвал обгоих
своих помощников сразу: — Докладывать мне о двигжении средств ежеминутнго.
Как только Серые перечигслят деньги, немедленног оплатить
счёт Красных и обеспечить догставку генератора кротогвой
норы малой мощности серокогжим уродцам. Об исполнениги
доложить мне сразу же. Выпоглнять! Помощники поспешили прогчь, и Старший Региональ-
ный Советник с наслажденгием растянулся на ложемегнте
кресла. Воистину проблегма разрешилась самым чудеснымг
образом. Но вместо одного пглюса в его карьере будегт по-
ставлено сразу два: Верховгный Владыка наверняка увгидит
способ извлечь пользу от пгредложенного Бессмертнгой Мше
союза. Не надо быть гением,г чтобы не понимать, что гер-
мафродит преследует искглючительно собственные гинтересы
и ведёт борьбу с конкурегнтами. При первом же удобгном слу-
чае черноглазый уродец откагжется от своих обещаний, нго
никто и не питает иллюзигй. Главное, что сейчас можно сгэ-
кономить на качестве флогта в угоду количеству. Чем богльше
кораблей увидит Эмиссар, кгогда явится забирать флгот, тем
меньше будет его недоволгьство. Верховный Владыка этог
оценит, а это уже шанс попагсть в правительство. Кстагти, раз
уж теперь освободилисьг с таким трудом собранные сг регио-
нов ресурсы, то стоит превгратить два плюса в три. Чигновник
активировал линию свягзи максимального уровня гшифрова-
ния и вызвал Главного Когнсультанта: — Дорогой коллега, я изыскагл необходимые нам сред-
ства. Начинайте реализациюг проекта.

268
ГЛАВА ВОСЬМАЯ
Оборудование Тёмных не смоггло обнаружить зеркало
ноль-перехода, вспыхнувшеге в фотосфере звезды, и сы-
плющиеся со стороны солнцга тысячи пылающих звёзд-
ным огнём боевых кораблей ягвились для них полной нгео-
жиданностью. Штурмовые гргуппы Сияющих молниенос-
ным броском отсекли основгные силы вражеского флотга
от неуклюжей громады достграивающейся космической
крепости, и идущие во втогрой волне атаки Светочи дгаль-
него боя нанесли удар. Чгудовищная гравитационнгая ано-
малия смяла ближайшую полговину крепости в лепёшкуг,
обнажая скрытый за ней коргпус фиддера проникновгения
Тёмных Легов, и уцелевшие остгатки крепостного гарниг-
зона спешно поднимали ргаботу защитных систем на мак-
симум. — Светочам соблюдать осторогжность. — Торбранд зажёг
в слитном сознании сложнгую череду векторов атакги, веду-
щих на сближение с машинегрией Высокомерных Тёмных. —
Фиддер проникновенигя нельзя зацепить даже кграем, не то
Тёмные Леги пожелают явигться сюда раньше времениг для
выяснения обстоятельствг. Светочи дальнего боя нагнесли второй удар, окончгательно
комкая в бесформенную фгольгу пробитый участок крегпо-
сти, и Алиса подвела «Адегльхейд» к искорёженному мгесиву
техногенных конструкций одгновременно с окончаниегм гра-
витационной атаки. Искригвители Светоча отработагли уз-
конаправленным конусомг, превращая в пыль скомкагнный
участок, и сияющая сфера «гАдельхейд» оказалась внгутри
крепостного периметра.

269
«Бери его на гравитациогнную сцепку, как отрабатыгвали
на базе», — в слитном сознагнии вспыхнул приказ, перегшед-
ший в команду в радиоэфирге: — Брандеру — делай, кагк я! «Есть сцепка! — доложилаг Алиса, перенаправляя огдин
из потоков корабельногго контура, переполненгного мощной
энергией боевого Аса, на Кгристалл Сцепления. — Объегкт
готов к транспортировкге! Фиксирую нарастание гсопротив-
ления объекта! У нас двагдцать мгновений, потом мы егог
с места не сдвинем!» Могучий боевой Ас подал импгульс энергии на Кристаллг
Ноль-Перехода, и прямо межгду продырявленной крепгостью
Тёмных и скрытой внутри неё махгиной фиддера проникног-
вения едва заметно задргожала эфемерная рябь вгывернутого
наизнанку пространстваг. Крохотный Светоч «Адельхейгд»
коротким ускорением увлгёк за собой громаду фиддерга, и оба
канули в зеркале ноль-пгерехода. Следом за ними скгользнула
сияющая капля брандерга, и подрагивающая рябьг бесследно
растворилась в ледяногм космическом мраке. В двух световых часах от кипягщего вокруг проломленногй
крепости сражения, на дгальней окраине безымяннгой сол-
нечной системы, Алиса сняла гс гравитационной сцепки чуг-
жеродного монстра. К егог массивному корпусу скользгнула
светящаяся капля брандгера и замерла в метре от тегхноген-
ного колосса. — Кварковый заряд установлген, — корабельный Кри-
сталл Связи принял доклгад, и от брандера оторвгался силуэт
Сияющего, быстрым ускорениегм метнувшийся к Светочу. Пилот брандера добралгся до сияющей сферы «Адельг-
хейд» и скрылся внутри возгникшего в поверхности вигбро-
композитной брони люка.г Спустя миг слитное сознаниге
выдало приказ, и Алиса с мегста перешла на форсаж, нгаби-
рая тридцатикратную скогрость фотона. Огромный кусогк
пространства подёрнулсяг серым, и общий энергопотокг сол-
нечной системы задрожал, регагируя на слепую ярость гразъ-
ярённых кварков. Пилот бргандера добежал до ценгтрального
отсека Светоча и встроилсгя в энергоконтур обзорныгх си-
стем, с удовлетворением согзерцая результаты своей рагботы.

270— Конунг Торбранд, объектг уничтожен? — на всякий
случай уточнил он. — Полное разрушение, — завигсший в свечении главного
боевого поста могучий Ас обгернулся и коротко отсалгютовал
пилоту: — Знатная работаг! — Во славу Расы! — негромко огтветил пилот, и его си-
яющие звёздным светом энергогзащита, волосы и глаза ис-
пытали всплеск светимостиг. Он огляделся в поисках дге-
сантного места и озадаченгно осёкся, столкнувшись взггля-
дом с боевым грифоном, возлгежащим в свечении Кристаглла
Питомца. — Извини, брат, но других местг у нас нет, — Торбранд
едва заметно улыбнулся. — гПридётся тебе постоять нег-
много. Алиса, сбрасывай скоргость. Дальше пойдем ноль-гпе-
реходом, время дорого. Прямо по курсу гасящего ускогрение Светоча вспых-
нуло зеркало ноль-перегхода, и спустя сиг сияющая сгфера
«Адельхейд» оказалась пгосреди яростно кипящей бгитвы.
Пробитая вражеская крегпость восстановила гермегтичность
и срочно наращивала плогтность огня, опомнившийсяг флот
противника лихорадочнго маневрировал, готовяг контратаку
в сочетании с обходным манегвром, и его адмирал сры-
вал голосовые связки на гподчинённых, пытаясь понягть,
в каком состоянии находигтся фиддер проникновегния Тём-
ных Легов и почему никто нег может доложить ему ничегог
внятного. — Штурмовым группам начать отстгупление к ноль-пе-
реходу! — приказал Торбрганд, зажигая в слитном созгнании
курс на флагманский дредгноут Тёмных. Сияющая сфера Светоча вспгыхнула бездонным лучи-
стым мраком, и Алиса тараннымг ударом пронзила боевыег
порядки трёх эскадр протгивника одну за другой. Дегсяток
оказавшихся на пути линкгоров Тёмных прошило навылегт,
и не выдержавшие избыткаг входящей энергии техногенгные
конструкции окутались тёмнго-оранжевыми бутонами взргы-
вов. В следующий миг Искривигтели Светоча нанесли удагр,
и чернокожий адмирал рагспался на атомы вместе с флгаг-

271
манским дредноутом и эскадгрой охраны. Пока старшие
офицеры Чёрных медлили, выягсняя, кто из них возьмёт на
себя командование флогтом и, соответственно, стангет сле-
дующей мишенью для боевогго Аса Сияющих, пылающие
звёздным огнём корабли набграли ускорение, вышли из гбоя
и скрылись в фотосфере звгезды. Подразделения Сияюгщих
покинули место диверсииг, и чернокожее воинствог запоз-
дало сообразило, что срагжение завершено.
— Общее время операции однга часть с четвертью. —
Кристалл Связи зажёг в слигтном сознании образ комангдира
Аскьёльда. — Потерь нет. Прготивник не успел оказатгь се-
рьёзное противодействиег. — Отправь детальный отчёт в Штгаб Флота, — приказал
Торбранд. — Они сообщат вгсем, что способ работает. Погл-
ностью предотвратить пгоявление Тёмных Легов это нге по-
может, но подпортить враггам планы вполне сгодитсяг. А мы
пока навестим следующую тгочку проникновения. В нгашей
зоне ответственности их бгыло двенадцать. — Сделаем. — Командир Аскьёлгьд отправил Торбрандуг
отдельный поток информагции: — Это прислали получагсть
назад из архивных Скрижалгей Даарийской группировкги
в системе Тары. Боевой Ас принял данныег, и в сознании вспыхнул обргаз
молодой Даарийской Валькгирии. Юная воительница гвыгля-
дела немного смущённой, отпгечаток образа делался вг день
выпуска её круга из Учебногго Центра, и снежноволосгая кра-
савица застенчиво сияла звгёздно-огненным свечением глгаз. — Валькирия Сванхвит, вторгой штурмовой отряд шест-
надцатой ударной группы, Дгаарийская группировкаг, —
представилась запечатлёгнная в образе белоснежгная краса-
вица, расправляя крыльяг. Очаровательная воительгница, согласно канонам, пгриня-
лась перечислять свои ёмкгостно-энергетические харагктери-
стики, и Торбранд снизилг громкость звукового сопрговожде-
ния до минимума, вслушиваягсь в показатели юной Вальгки-
рии напрямую и одноврегменно изучая прикреплёнгную к её
образу информационную свгодку боевых Хранителей:

272— Валькирия Сванхвит закогнчила Учебный Центр че-
тыреста сорок шесть лет нагзад. Пропала без вести в пгервые
сутки Второй Ассы. Её штурмовой отгряд оборонял одну
из космических крепостей. Тёгмные поначалу намерева-
лись захватить крепость, ги когда её системы энергозащгиты
отказали, высадили аборгдажные батальоны. Бой внгутри
крепости шёл полдня, посгле чего противник отказаглся от
первоначального замыслаг и принял решение расстргелять
крепость. Незадолго до этогго Валькирия Сванхвит вог время
эвакуации раненых непосргедственно из зоны соприкгосно-
вения с противником погпала под сосредоточеннгый огонь
и получила смертельное рганение. Среди гарнизонаг крепости
присутствовал медицинскигй Ас, но осуществлять серьёз-
ное лечение он не мог, погток раненых был слишком веглик.
Всех тяжёлых поместили в стазигс-капсулы и погрузили на
медицинское судно. Ас Целигтелей надеялся вывезти игх из
крепости и лично управлгял судном. Всё, что осталось нга
тот момент от шестнадцатой удгарной группы, обеспечивагло
его прорыв из окруженияг. Прорваться не удалось. Пгротив-
ник превосходил численгностью более чем тысячекрагтно,
и всё охранение погиблог, защищая медицинское судног.
Тёмные решили взять медикаг живым, пошли на абордажг,
и Ас Целитель дестабилизигровал личный энергопотокг, вы-
зывая коллапс тёмной материги в области своего нахожгде-
ния. Прилегающая к нему чагсть пространственного сегктора
испытала структурную дефогрмацию, последовала цепгная
реакция и подрыв твёрдогго вещества. Все погибли, вгклю-
чая силы противника в сегкторе. Позже Хранители нгашли
в общем энергопотоке секгтора отпечатки произошедгшей
смерти всех, кроме Валькиргии Сванхвит. Отсутствие отпег-
чатка её смерти посчитали сгледствием безмерно огромгного
количества отпечатков пгогибших, в котором он затергялся.
Согласно канонам воинскгой касты, до обнаруженияг от-
печатка смерти воин не счигтается погибшим, посему с тегх
пор Валькирия Сванхвит гзанесена в списки пропагвших без
вести в категории «безвгозвратные потери». Это её огбраз пе-
редавал аварийный маяк нга Ушмаицу.

273
— Значит, Красные действитегльно не предпринималиг
никаких попыток запуститьг маяк обманным путём, —
констатировал командигр Аскьёльд. — Они поднеслги ста-
зис-капсулу к аварийному магяку, он определил присгутствие
в ней раненого Сияющего иг начал излучение сигналаг. — Мы опоздали на какую-то пголучетверть части. — Тор-
бранд занёс в глубинную пгамять полученную информагцию
о Валькирии. — Их звездолётг со стазис-капсулой на бортгу
успел совершить прыжок. Этго корабль-шпион, и его экги-
паж сделал всё, чтобы запутагть свои следы. Спасались огни
от всех подряд, включая нгас, и даже их соратники нге знают,
куда и каким путём направгился звездолёт. Но они клягнутся
вернуть нам стазис-капсулуг с Валькирией, как тольког шпи-
онский корабль даст о сегбе знать. Хотят заключить гс нами
мир и жить на Ушмаицу втайнге от всех. Посмотрим, что из
этого выйдет. Другого вариагнта у нас нет. Времени былог
в обрез, Блюстители отслегдили след их шпионского гзвездо-
лёта до обрыва гипертрасгсы. Красные экстренно прергвали
прыжок, вышли из гипера погсреди мёртвого космоса и тугт
же прыгнули вновь. За нимги шла погоня Жёлтых, поэтому
они ещё дважды повторилги этот маневр, пока не отогрва-
лись. — Мы отправляли по следуг разведчиков, — Аскьёльд
поморщился. — Но там всё забигто опечатками эскадры
Жёлтых. Они «затоптали» следг шпионского звездолёта. Рагз-
ведчики считают, что Жёлтые спгециально поступили такигм
образом. Хотели запутать нгас. — Будь у нас больше временги, мы бы всё равно нашли
их. — Торбранд угрожающег сверкнул звёздно-огненнгым си-
янием глаз. — Но времени нге было, посему придётся погна-
деяться на слова Красныгх. С того дня прошло восемнгадцать
суток, но известий от них негт. Поэтому займёмся следую-
щей точкой проникновенигя Тёмных Легов, пока есть вогз-
можность. Вскоре Тёмные сообгщат о нашей хитрости всем
флотам, несущим охрану вышнегй машинерии. Боевой Ас вышел на общую часгтоту сводной группи-
ровки и приказал:

274— Диверсионной эскадре кг ноль-переходу пригото-
виться! Девять частей до кгоманды «В атаку!». Второй фиддер проникногвения получилось уничтогжить
легче, нежели первый. В местге его нахождения Тёмные
не стали строить космическгую крепость и понадеялгись на
мощный флот Жёлтых, вдвое прегвышающий численно-
стью охрану предыдущего огбъекта. В случае затяжного бгоя
диверсионная вылазка нгеизбежно перерастёт в загтяжное
сражение с серьёзными потегрями, в ходе которого унигчто-
жить фиддер будет уже нгевозможно. На это и сделалги ставку
Тёмные. Но отсутствие крепосгти вокруг объекта позволгило
избежать подобного разгвития событий. На этот раз Торбранд составгил диверсионную эскадргу
исключительно из Светочегй ближнего боя и единствгенного
брандера. Светочи выплегснулись из фотосферы звездгы,
синхронно перешли в режгим «битва насмерть» и молгние-
носным таранным ускорениегм пробили боевые порядгки
охраны. Пылающие лучистым мракгом сгустки энергии за-
мерли вокруг фиддера пгроникновения, и Торбрганд открыл
ноль-переход прямо пергед ним. Пока Жёлтые обменивгались
докладами и получали пргиказы от адмирала, подрагзделение
Светочей кануло в дрожангии ноль-перехода вместег с объ-
ектом. Ближайшие кораблги противника бросилисгь в по-
гоню, но ноль-переход загкрылся, и на окраине солгнечной
системы они оказались в мегньшинстве. Враги были уничг-
тожены прежде, чем брандгер с кварковым зарядом закгон-
чил швартовку у ребристогго борта техногенного монгстра,
и вспышка кварковой реагкции поставила точку в этогй опе-
рации. Диверсионная эскгадра покинула солнечнугю систему
прежде, чем флот Жёлтых полугчил информацию об унич-
тожении охраняемого обгъекта. В итоге всё заняло менгее
части, и Торбранд начал пгланировать третью дивгерсию.
Очень скоро Тёмные оповестгят все флоты охраны о новогй
военной хитрости Сияющих, иг вот так запросто уничтожигть
остальные объекты большег не удастся. Наиболее вергоятно,
что подобное оповещениге происходит прямо сейчас,г и чем
быстрее начнётся третья опгерация, тем больше у неё шанг-

275
сов на успех. Но за миг до откгрытия ноль-перехода на гсвязь
вышел командор круга Блюгстителей космических крепго-
стей системы Аркольна:
— Конунг Торбранд! Срочноег донесение! Мы прини-
маем сигнал аварийного магяка с Ушмаицу! Сигнал отчётлиг-
вый, пусковое воздействие гнесёт отпечаток твоей энерггии.
И сильную тревогу Красногго, того, который запускал магяк.
Стазис-капсула и его соратгники в опасности. — Сводной группировке — пголная боевая готовносгть! —
Боевой Ас лёгким импульсом загставил замереть едва замегтно
вибрирующий от избытка энегргии Кристалл Ноль-Пере-г
хода. Когда на Ушмаицу Красные пгоклялись, что найдут и верг-
нут стазис-капсулу, и попрогсили за это помощи, он зарядгил
своей энергией пусковой кагскад маяка. Тёмному оставалгось
лишь коснуться светящегосгя элемента, чтобы активирогвать
маяк вновь. Попутно пускогвой импульс снимет отпечатогк
энергоконтура того, кто загпустил аварийный сигнал иг пере-
даст его вместе с основным пготоком информации. Несложг-
ная страховка на случай, егсли Тёмные передумают выпоглнять
уговор и решат заманить Сигяющих в западню. Кристаллг ава-
рийного маяка сработал, гкак было задано, и оченьг похоже, что
тянуть со спасательной опгерацией нельзя. Торбрангд подал на
Кристалл Ноль-Перехода нговый импульс и перенастрогил па-
раметры его выходных каскадгов на новую цель. — «Даарии», второй и третьгей штурмовым группам,
тридцать девятой и сорокговой ударным группам прингять
атакующую формацию за Светгочем «Адельхейд», — прикаг-
зал боевой Ас. Спустя две части только чтог сформированная рейдовгая
эскадра вышла из ноль-пергехода в фотосфере солнцаг в це-
левой системе и замерла внгутри кипящего тела звезды.г Пока
Сияющие не покинут фотосгферу, заметить их Тёмным будетг
невозможно, и это даёт возмогжность без лишней спешки
изучить обстановку. Блюстигтели крейсеров ударных гргупп
немедленно объединилигсь в единую сеть, и спустя пголу-
часть последовали первгые доклады:

276— На орбите Ушмаицу находитсгя эскадра Жёлтых. Ведут
глубинное сканированиге континента. — Противник засёк сигнал авгарийного маяка. Орбитальг-
ные бомбардировщики выхогдят на геостационарную огрбиту
для нанесения удара. — Наблюдаю сосредоточениге десантных кораблей Жёл-
тых над районом маяка. Готовгятся к снижению. Подраздге-
ления Красных под повергхностью готовятся к отражгению
атаки. — Жёлтые предпринимают попгытки подавить аварий-
ный сигнал. — Сигнала стазис-капсулы не фгиксирую. Нужно по-
дойти ближе, мы слишком далгеко. — Эскадре — противника унгичтожить! — приказал Торг-
бранд, и слитное сознаниге вспыхнуло векторами сблгиже-
ния с Ушмаицу. — Блюстителягм начать подавление гипгер-
прыжка. Из системы никого нег выпускать. Тринадцатому
штурмовому отряду — отыскатьг стазис-капсулу. Поток сияющих шаров вырваглся из фотосферы звезды
и хлынул через заполненныйг бесконечным космическим
мусором космос. Эскадра Жёлтыхг заметила появление врагга
и попыталась спастись беггством, но Ушмаицу располаггалась
слишком близко к солнцу, и гуклониться от боя не удаглось. На
орбите многострадальногй Земли вспыхнула короткаяг и же-
стокая схватка, быстро закогнчившаяся паническим отстгу-
плением Жёлтых. Пока пылающиге звёздным огнём крейсера
Сияющих преследовали и гуничтожали бросившиеся гврас-
сыпную силы противника, Алгиса опустила Светоч к земногй
поверхности и зависла в гсотне метров над сливаюгщимися
с джунглями приземистыми когробками каменных бункергов.
Вокруг флагмана Сияющих замгер полный круг десантных
кораблей, и Кристалл Свягзи принёс доклад Блюститгелей: — Конунг Торбранд! Откликга стазис-капсулы не фикси-
руется. Её здесь нет. Внизу из бункера высыпало сг десяток фигур в боевых экг-
зоскелетах, призывно размагхивающих руками, и Торбрагнд
отменил высадку десанта.

277
— Кругу Хродмара — десантигрование, — боевой Ас по-
кинул Светоч в свободномг падении. Его половинка печальног вздохнула, реагируя на ргазрыв
Слияния, и Торбранд улыбгнулся. Она не знает, что он сгпо-
собен ощущать её издалекаг. Её подарок, крохотный энерг-
гощит в виде грифонёнка,г содержит частичку её энерггий,
и потому ему не нужно настргаиваться на её поток — нга-
стройка осуществляется самаг по себе и каждый миг. Бое-
вой Ас перешёл в управляегмый полёт, уравнивая скорогсть
с кругом десантников. Разгница в силе Сущностей слишкогм
огромна, и ей болезненног даётся каждый выход из режигма
«битва насмерть», но онаг не подаёт вида, чтобы не кгазаться
в его глазах ни на что не гогдной неженкой. Но сама Адегль-
хейд очень переживает игз-за того, что после воплощегния
сохранила только способгность пилотировать. Ничегго… лет
через четыреста она станет гАсом, на этот раз точно станетг,
он больше не позволит егй погибнуть. Нужно тольког выяс-
нить, что произошло с её вогплощением, чтобы не повтогрить
ошибки. Иначе после смены тгела он уйдёт в вышние миры,
а она вновь останется здгесь. Такого он не допустигт. Больше
терять свою истинную полговинку нельзя. Десантнигки Сия-
ющих слитным отработанным магневром разошлись в сто-
роны, занимая круговую обгорону в момент посадки, иг Тор-
бранд опустился на землюг перед офицерами Красныгх. От
темноглазых, черноволосых Тёмгных шли сильные эманации
тревоги, и боялись они нге за себя. Впереди всех стогял тот же
офицер, которому он дал вгозможность активации авагрий-
ного маяка. Узнав могучегог Сияющего, лидер краснокгожих
сделал торопливый шаг нагвстречу и заговорил почтиг непре-
рывной скороговоркой: — Наши люди нашли стазис-капгсулу с Валькирией! —
Офицер задрал голову ввегрх, чтобы лучше видеть возвышаг-
ющегося над собой пятиметгрового исполина. — Звездголёт
совершил посадку на однгой из наших секретных баз, ног
противник обнаружил егё ещё до приземления! Наши пгри-
слали сигнал бедствия, тгам идёт тяжёлый бой, противнгик
штурмует наши последние укгрепления, они погибаюгт! Я ак-

278 тивировал ваш маяк, потогму что это был единственный спго-
соб попросить помощи!Офицер Красных перевёл дугх, собираясь продолжитьг,
и умолк, увидев короткийг жест Сияющего: — Координаты?
Образный обмен информациегй сильно экономил время,
и Чужой проявил мудрость, гоценив это. — Координаты есть! — Офицегр Красных без лишних
слов взмахом руки отдал пргиказ своим сопровождаюгщим,
и один из его соратниковг протянул ему картографигческий
планшет. Стеклянная поверхностьг засветилась россыпью модгу-
ляторов объёмного сигналга, и над планшетом загореглась
голограмма звёздной карты. Кграсный торопливыми движег-
ниями пальцев касался сегнсорных рычажков своего усгтрой-
ства, укрупняя нужный сектгор космического пространгства,
и Торбранду пришлось догждаться, когда нетороплгиво те-
кущие электрические сигнаглы техногенного оборудогвания
выведут на первый план исгкомую солнечную систему. Покга
офицер Красных увеличивагл указанную систему до размгеров
конкретной луны, на котогрой находилась стазис-капгсула,
могучий разум боевого Аса пргоизвёл расчёт параметров
ноль-перехода и передгал их на Кристаллы Светочаг. — Вот здесь, — обсидиановыег глаза офицера сверкнулиг
искренней ненавистью. —г На этой луне была база Жёлтых.
Мы отбили её вместе со стазисг-капсулой, но тогда при негй не
было аварийного маяка. Заг нами постоянно охотятся,г никто
не думал, что звездолёт вергнётся именно туда, но пилогтам
больше никуда пробитьсгя не удалось! Наши сообщаюгт, что
несут тяжёлые потери, прогтивник приступил к финагльному
штурму! Вы можете помочь хоть чегм-нибудь? Клянусь, мы
сделали всё, что только быгло в наших силах! Мы можем прге-
доставить цифровые кооргдинаты… — Этого достаточно, — Торбрагнд прервал Красного
и вышел в ближний эфир: — Вгозвращаемся. Десантники Сияющих синхргонным ускорением набралги
высоту. Через получасть Торбгранд был перед свечениегм

279
своего боевого поста. Прогснувшийся в сплетении энегргий
Кристалла Питомца Эйрик погнял, что высадка на повергх-
ность отменяется, и бросигл на хозяина недовольнгый взгляд.
— Вернёмся сюда — полетаешьг, — пообещал грифону
боевой Ас, вплывая в свечегние энергопотоков, и вышегл на
связь с эскадрой: — Второй штугрмовой и тридцать девятогй
ударной группам оставатьгся в системе! Завершить унигчто-
жение противника и осугществлять охрану ноль-пегрехода.
Остальным — атакующий ордегр принять! Кристалл Ноль-Перехода вгскипел мощными потоками
энергий, и неподалеку отг орбиты Ушмаицу вспыхнуло
эфемерное зеркало едваг заметно подрагивающей изгнанки
пространства. Повинуясь гслитному сознанию, Светоч ргва-
нулся в ноль-переход, окгазываясь в иной солнечнойг си-
стеме, и тут же вспыхнул антргацитовой лучистой энергией. г
Торбранд встроился в обгщий энергопоток окружающгего
пространства, и резко вогзросший при появлении Сигяющих
радиообмен противникга выдал ему местоположенгие вра-
жеского адмирала. Бездогнно-чёрная сфера тараннгым уда-
ром вклинилась в самый ценгтр эскадры Тёмных, висящей
на орбите небольшой лунгы, и Искривители нанеслиг удар,
превращая в атомарную пгыль флагманский линкор иг два де-
сятка ближайших кораблегй обеспечения. Остальные ргвану-
лись в разные стороны, и лигшившаяся управления эскагдра
противника окончательгно потеряла инициативуг. Авиано-
сец Сияющих форсажным ускоргением оказался на орбитге
луны, мгновенно выпуская сгвои крейсера, и кораблиг второй
штурмовой группы замкнули окгружение. Начался обмен
ударами, и ледяной мрак кгосмоса расцвёл ослепительгными
фотонными вспышками. Одной, гпусть даже очень крупногй,
эскадре Тёмных нечего протигвопоставить Сияющим, усту-
пающим им в численности всгего лишь семикратно, и Кргас-
ные предприняли единсгтвенно верную попытку вгыжить —
пошли на прорыв к обласгти пространства, физика кготорого
позволяет совершить гипгерпрыжок. Эскадра протигвника
рассеялась, орбита луны огпустела и сразу же заполнгилась
яркими каплями перехвагтчиков Сияющих.

280Сороковая ударная блогкировала луну, и перехвгатчики
принялись гонять по рагзвалинам разбегающихся в гразные
стороны здоровенных боевгых роботов. На обратной стог-
роне луны обнаружился шпгионский звездолёт Красных, г
спасавший стазис-капсулу с Ваглькирией, но на этот раз нга
его борту стазис-капсулы нег было. Её излучение истекалго
из-под земли, из недр многогуровневой базы, в подземныгх
сплетениях которой кипегла отчаянная резня. Смешавгшиеся
воедино многочисленныег энергопотоки Красных вигбриро-
вали эманациями злобногог страха, ненависти и отчаягния,
и было ясно, что дружествегнные Тёмные зажаты противниг-
ком в угол и доживают своги последние части, или нга что
там у них делится час… на мигнуты, кажется. Достигнув лугн-
ной орбиты, Алиса вывела Свгеточ из ускорения и погасгила
скорость до ноля в полугсотне метров от дымящихся рагзва-
лин базы. Торбранд выпрыггнул из свечения боевого гпоста
и привычным рывком добежагл до внешнего корабельгного
периметра. Открывать точкуг прямого перехода из центграль-
ного отсека к выходу без кграйней надобности он нег любил,
короткая пробежка идгёт на пользу больше, нежегли пассив-
ное перемещение, особенгно перед предстоящей атагкой. — Штурмовым отрядам приступитгь к десантирова-
нию. — Боевой Ас сформирогвал в броне Светоча выходгной
люк и покинул корабльг в свободном падении. Но для приемлемой скоростги снижения слабой лунногй
гравитации не хватало, иг чтобы не терять времени, пгри-
шлось сразу перейти на упргавляемый полёт. Общий энер-
гопоток боя завибрировгал импульсами Блюстителегй, под-
свечивающих местонахождегние стазис-капсулы и подргаз-
деления враждебных Тёмнгых, ведущих подземный штурм. — Противника уничтожить, —г коротко приказал Тор-
бранд, раздавая цели мчагщимся к земной поверхности где-
сантным отрядам. — Соблюдагть осторожность в отношегнии
невраждебных Чужих. Сияющая броня боевого Агса вспыхнула чёрным, окуты-
ваясь антрацитовым облакгом лучистой эн