Verne-Cinq_semaines_en_ballon

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Cin q s e m ain es e n b allo n
Ju le s V ern e
P ublic a tio n :
1 862
C até gorie (s ):
F ic tio n, A ctio n & A ven tu re
S ou rce :
h ttp ://w ww.e b ooksgra tu it s .c o m

A P ro pos V ern e:
Jule s G abrie l V ern e ( F ebru a ry 8 , 1 828–M arc h 2 4, 1 905)
w as a F re nch a uth o r w ho p io ne ere d th e scie nce -fic tio n
g enre . H e is b est k no w n fo r n o ve ls s uch a s J o urn e y T o T he
C ente r O f T he E arth (1 864), T w enty T ho usa nd L eague s
U nd er T he S ea (1 870), a nd A ro und th e W orld in E ig hty
D ays (1 873). Vern e wro te about sp ace , air, and
u nd erw ate r tr a ve l b efo re a ir tr a ve l a nd p ra ctic a l s ub m arin e s
w ere in ve nte d, a nd b efo re p ra ctic a l m eans o f s p ace tr a ve l
h a d b een d evis e d. H e is th e th ir d m ost tr a nsla te d a uth o r in
th e w orld , a cco rd in g to In d ex T ra nsla tio num . S om e o f h is
b ooks h a ve b een m ade in to film s. V ern e , a lo ng w ith H ug o
G ern sb ack a nd H . G . W ells , is o fte n p opula rly r e fe rre d to a s
th e " F ath e r o f S cie nce F ic tio n". S ourc e : W ik ip edia
D is p onib le s u r F eed books V ern e:
20000 lie ues s o us le s m ers
( 1 871)
Voya ge a u c e ntr e d e la T erre
( 1 864)
Le T our d u m onde e n q uatr e -v in gts jo urs
( 1 873)
De la T erre à la L une
( 1 865)
Mic h el S tr o goff
( 1 874)
Auto ur d e la L une
( 1 869)
Une V ille flo tta nte
( 1 870)
Les E nfa nts d u c a pita in e G ra nt
( 1 868)
Voya ges e t A ve ntu re s d u C apita in e H atte ra s
( 1 866)
Les N aufr a gés d u J o nath an
( 1 909)

N ote :
T his b ook is b ro ug ht to y o u b y F eedbooks
h ttp ://w ww.fe edbooks.c o m
S tr ic tly fo r p ers o na l u se , d o n o t u se th is file fo r c o m merc ia l
p urp ose s.

1
C hapit r e

L a fin d’u n dis co urs tr è s appla udi. – P ré se nta tio n du
d octe ur S am uel F erg usso n. – « E xce ls io r. » – P ortr a it e n
p ie d d u d octe ur. – U n fa ta lis te c o nva in cu . – D în er a u «
T ra ve lle r’s c lu b » . – N om bre ux to asts d e c ir c o nsta nce .

Il y a va it u ne g ra nd e a fflu e nce d ’a ud ite urs , le 1 4 ja nvie r
1 862, à la s é ance d e la S ocié té ro ya le g éogra phiq ue d e
L ond re s, W ate rlo o p la ce , 3 . L e p ré sid ent, S ir F ra ncis M … ,
fa is a it à se s ho no ra ble s co llè gue s une im porta nte
c o m munic a tio n d ans u n d is co urs fr é que m ment in te rro m pu
p ar le s a ppla ud is se m ents .
Ce ra re m orc e au d’é lo que nce se te rm in a it enfin par
q ue lq ue s p hra se s r o nfla nte s d ans le sq ue lle s le p atr io tis m e
s e d éve rs a it à p le in e s p ério des :
« L ’A ng le te rre a to ujo urs m arc hé à la tê te d es n a tio ns
(c a r, o n l’ a r e m arq ué , le s n a tio ns m arc he nt u niv e rs e lle m ent
à la tê te le s une s d es a utr e s), p ar l’ in tr é pid ité d e se s
v o ya geurs d ans la vo ie d es d éco uve rte s g éogra phiq ue s.
( Asse ntim ents n om bre ux.
) L e d octe ur S am ue l F erg usso n,
l’ u n d e s e s g lo rie ux e nfa nts , n e fa illi r a p as à s o n o rig in e .

( D e to ute s p arts :
N on ! n o n ! ) C ette te nta tiv e , s i e lle r é ussit
( elle ré ussir a !
) re li e ra , en le s co m plé ta nt, le s no tio ns
é pars e s de la ca rto lo gie afr ic a in e (
vé hém ente
a ppro batio n
), et si elle écho ue (
ja m ais ! ja m ais !
), elle
re ste ra du m oin s co m me l’ u ne des plu s aud acie use s
c o nce ptio ns du génie hum ain ! (
Tré pig nem ents
fr é nétiq ues.
)
– H ourra ! h o urra ! fit l’ a sse m blé e, é le ctr is é e p ar c e s
é m ouva nte s p aro le s.
– H ourra p our l’ in tr é pid e F erg usso n ! » s ’é cria l’ u n d es
m em bre s le s p lu s e xp ansifs d e l’ a ud ito ir e .
Des c ris e nth o usia ste s r e te ntir e nt. L e n o m d e F erg usso n
é cla ta d ans to ute s le s b ouche s, e t n o us s o m mes fo nd és à
c ro ir e q u’il g agna s in g uli è re m ent à p asse r p ar d es g osie rs
a ng la is . L a s a lle d es s é ance s e n fu t é bra nlé e.
Ils é ta ie nt là p ourta nt, no m bre ux, vie illi s , fa tig ué s, ce s
in tr é pid es vo ya geurs que le ur te m péra m ent mobile
p ro m ena d ans le s c in q p artie s d u m ond e ! T o us, p lu s o u
m oin s, p hys iq ue m ent o u m ora le m ent, ils a va ie nt é cha ppé
a ux n a ufr a ges, a ux in ce nd ie s, a ux to m aha w ks d e l’ In d ie n,
a ux c a sse -tê te d es s a uva ges, a u p ote au d u s up pli c e , a ux
e sto m acs d e la P oly n é sie ! M ais r ie n n e p ut c o m prim er le s
b atte m ents d e le urs cœ urs p end ant le d is co urs d e S ir
F ra ncis M… , et, de mém oir e hum ain e , ce fu t là
c e rta in e m ent le p lu s b eau s uccè s o ra to ir e d e la S ocié té
ro ya le g éogra phiq ue d e L ond re s.
Mais , e n A ng le te rre , l’ e nth o usia sm e ne s’e n tie nt p as
s e ule m ent a ux p aro le s. Il b at m onna ie p lu s ra pid em ent

e nco re q ue le b ala ncie r d e « th e R oya l M in t
[1 ]
. » U ne
in d em nité d ’e nco ura gem ent fu t v o té e, s é ance te na nte , e n
fa ve ur d u d octe ur F erg usso n, e t s ’é le va a u c hiffr e d e d eux
m ille c in q c e nts li v re s
[2 ]
. L ’im porta nce d e la s o m me s e
p ro portio nna it à l’ im porta nce d e l’ e ntr e pris e .
L’u n d es m em bre s d e la S ocié té in te rp ella le p ré sid ent
s ur la q ue stio n d e s a vo ir s i le d octe ur F erg usso n n e s e ra it
p as o ffic ie lle m ent p ré se nté .
« L e d octe ur s e tie nt à la d is p ositio n d e l’ a sse m blé e,
ré pond it S ir F ra ncis M …
– Q u’il e ntr e ! s ’é cria -t- o n, q u’il e ntr e ! Il e st b on d e v o ir
p ar se s pro pre s ye ux un ho m me d’u ne aud ace aussi
e xtr a ord in a ir e !
– P eut- ê tr e ce tte in cro ya ble pro positio n, dit un vie ux
c o m modore a pople ctiq ue , n ’a -t- e lle e u d ’a utr e b ut q ue d e
n o us m ys tifie r !
– E t s i le d octe ur F erg usso n n ’e xis ta it p as ! c ria u ne v o ix
m ali c ie use .
– Il fa ud ra it l’ in ve nte r, ré pond it u n m em bre p la is a nt d e
c e tte g ra ve S ocié té .
– F aite s e ntr e r le d octe ur F erg usso n » , d it s im ple m ent
S ir F ra ncis M …
Et le docte ur entr a au mili e u d’u n to nne rre
d ’a ppla ud is se m ents , pas le moin s du mond e ém u
d ’a ille urs .
C’é ta it u n h o m me d ’u ne q ua ra nta in e d ’a nné es, d e ta ille
e t d e c o nstitu tio n o rd in a ir e s ; s o n te m péra m ent s a ng uin s e
tr a his sa it p ar u ne c o lo ra tio n fo ncé e d u v is a ge ; il a va it u ne
fig ure fr o id e, a ux tr a its r é guli e rs , a ve c u n n e z fo rt, le n e z e n

p ro ue de va is se au de l’ h o m me pré destin é aux
d éco uve rte s ; se s ye ux fo rt doux, plu s in te lli g ents que
h a rd is , d onna ie nt u n g ra nd c ha rm e à s a p hys io no m ie ; s e s
b ra s é ta ie nt lo ng s, e t s e s p ie ds s e p osa ie nt à te rre a ve c
l’ a plo m b d u g ra nd m arc he ur.
La g ra vité ca lm e re sp ir a it d ans to ute la p ers o nne d u
d octe ur, e t l’ id ée ne ve na it p as à l’ e sp rit q u’il p ut ê tr e
l’ in str u m ent d e la p lu s in no ce nte m ys tific a tio n.
Aussi, le s h o urra s e t le s a ppla ud is se m ents n e c e ssè re nt
q u’a u m om ent o ù le d octe ur F erg usso n ré cla m a le s ile nce
p ar u n g este a im able . Il s e d ir ig ea v e rs le fa ute uil p ré paré
p our sa pré se nta tio n ; puis , debout, fix e , le re gard
é ne rg iq ue , il le va v e rs le c ie l l’ in d ex d e la m ain d ro ite , o uvrit
la b ouche e t p ro no nça c e s e ul m ot :
« E xc e ls io r ! »
Non ! ja m ais in te rp ella tio n in a tte nd ue d e M M. B rig ht e t
C obden, ja m ais d em and e d e fo nd s e xtr a ord in a ir e s d e lo rd
P alm ers to n pour cuir a sse r le s ro che rs de l’ A ng le te rre ,
n ’o btin re nt u n p are il s uccè s. L e d is co urs d e S ir F ra ncis
M … é ta it d épassé , e t d e h a ut. L e d octe ur s e m ontr a it à la
fo is s ub li m e, g ra nd , s o bre e t m esuré ; il a va it d it le m ot d e
la s itu a tio n :
« E xc e ls io r ! »
Le v ie ux c o m modore , c o m plè te m ent ra lli é à c e t h o m me
é tr a ng e, ré cla m a l’ in se rtio n « in té gra le » du dis co urs
F erg usso n dans
th e Pro ce edin gs of th e Roya l
G eogra phic a l S ocie ty o f L ondon
[3 ]
.
Qu’é ta it d onc c e d octe ur, e t à q ue lle e ntr e pris e a lla it- il s e
d évo ue r ?

d évo ue r ?
Le p ère d u je une F erg usso n, u n b ra ve c a pita in e d e la
m arin e a ng la is e , a va it a sso cié s o n fils , d ès s o n p lu s je une
â ge, a ux d ang ers e t a ux a ve ntu re s d e s a p ro fe ssio n. C e
d ig ne e nfa nt, q ui p ara ît n’a vo ir ja m ais co nnu la cra in te ,
a nno nça p ro m pte m ent un e sp rit vif, une in te lli g ence d e
c he rc he ur, u ne p ro pensio n re m arq ua ble ve rs le s tr a va ux
s cie ntifiq ue s ; il m ontr a it, en outr e , une adre sse peu
c o m mune à s e tir e r d ’a ffa ir e ; il n e fu t ja m ais e m barra ssé
d e r ie n, p as m êm e d e s e s e rv ir d e s a p re m iè re fo urc he tte ,
à q uo i le s e nfa nts r é ussis se nt s i p eu e n g éné ra l.
Bie ntô t so n im agin a tio n s’e nfla m ma à la le ctu re des
e ntr e pris e s h a rd ie s, d es e xp lo ra tio ns m aritim es ; il s uiv it
a ve c p assio n le s d éco uve rte s q ui s ig na lè re nt la p re m iè re
p artie d u X IX e s iè cle ; il rê va la g lo ir e d es M ung o-P ark ,
d es B ru ce , d es C ailli é , d es L eva illa nt, e t m êm e u n p eu, je
c ro is , ce lle de S elk ir k , le R obin so n C ru so é, qui ne lu i
p ara is sa it p as in fé rie ure . Q ue d ’h e ure s b ie n o ccup ées il
p assa ave c lu i dans so n île de Jua n Fern a nd ez ! Il
a ppro uva s o uve nt le s id ées d u m ate lo t a band onné ; p arfo is
il d is cuta s e s p la ns e t s e s p ro je ts ; il e ût fa it a utr e m ent,
m ie ux p eut- ê tr e , to ut a ussi b ie n, à c o up s ûr ! M ais , c ho se
c e rta in e , il n ’e ût ja m ais fu i c e tte b ie nhe ure use île , o ù il é ta it
h e ure ux c o m me u n ro i s a ns s uje ts … ; n o n, q ua nd il s e fû t
a gi d e d eve nir p re m ie r lo rd d e l’ a m ir a uté !
Je vo us la is se à pense r si ce s te nd ance s se
d éve lo ppère nt p end ant s a je une sse a ve ntu re use je té e a ux
q ua tr e c o in s d u m ond e. S on p ère , e n h o m me in str u it, n e
m anq ua it pas d’a ille urs de co nso li d er ce tte viv e
in te lli g ence p ar d es é tu d es s é rie use s e n h yd ro gra phie , e n

in te lli g ence p ar d es é tu d es s é rie use s e n h yd ro gra phie , e n
p hys iq ue e t e n m éca niq ue , a ve c une lé gère te in tu re d e
b ota niq ue , d e m édecin e e t d ’a str o no m ie .
À la m ort d u d ig ne c a pita in e , S am ue l F erg usso n, â gé d e
v in g t- d eux ans, ava it déjà fa it so n to ur du m ond e ; il
s ’e nrô la d ans le co rp s d es in g énie urs b eng ala is , e t se
d is tin g ua e n p lu sie urs a ffa ir e s ; m ais c e tte e xis te nce d e
s o ld at ne lu i co nve na it pas ; se so ucia nt peu de
c o m mand er, il n ’a im ait p as à o béir. Il d onna s a d ém is sio n,
e t, m oitié c ha ssa nt, m oitié h e rb oris a nt, il re m onta v e rs le
n o rd d e la p énin sule in d ie nne e t la tr a ve rs a d e C alc utta à
S ura te . U ne s im ple p ro m ena de d ’a m ate ur.
De S ura te , no us le vo yo ns passe r en A ustr a li e , et
p re nd re p art e n 1 845 à l’ e xp éditio n d u ca pita in e S tu rt,
c ha rg é de déco uvrir ce tte mer Casp ie nne que l’ o n
s up pose e xis te r a u c e ntr e d e la N ouve lle -H olla nd e.
Sam ue l F erg usso n re vin t e n A ng le te rre ve rs 1 850, e t,
p lu s q ue ja m ais p ossé dé d u d ém on d es d éco uve rte s, il
a cco m pagna ju sq u’e n 1 853 le c a pita in e M ac C lu re d ans
l’ e xp éditio n q ui c o nto urn a le c o ntin e nt a m éric a in d u d étr o it
d e B ehrin g a u c a p F are w el.
En d épit d es fa tig ue s d e to us g enre s, e t s o us to us le s
c li m ats , la co nstitu tio n de Ferg usso n ré sis ta it
m erv e ille use m ent ; il v iv a it à s o n a is e a u m ili e u d es p lu s
c o m plè te s p riv a tio ns ; c ’é ta it le ty p e d u p arfa it v o ya geur,
d ont l’ e sto m ac s e re sse rre o u s e d ila te à v o lo nté , d ont le s
ja m bes s ’a llo ng ent o u s e ra cco urc is se nt s uiv a nt la c o uche
im pro vis é e, q ui s ’e nd ort à to ute h e ure d u jo ur e t s e r é ve ille
à to ute h e ure d e la n uit.
Rie n d e m oin s é to nna nt, d ès lo rs , q ue d e r e tr o uve r n o tr e

in fa tig able v o ya geur v is ita nt d e 1 855 à 1 857 to ut l’ o ue st d u
T ib et e n c o m pagnie d es fr è re s S chla gin tw eit, e t r a pporta nt
d e ce tte exp lo ra tio n de curie use s obse rv a tio ns
d ’e th no gra phie .
Pend ant c e s d iv e rs vo ya ges, S am ue l F erg usso n fu t le
c o rre sp ond ant le p lu s a ctif e t le p lu s in té re ssa nt d u
Daily
T ele gra ph
, ce jo urn a l à un p enny, d ont le tir a ge m onte
ju sq u’à c e nt q ua ra nte m ille e xe m pla ir e s p ar jo ur, e t s uffit à
p ein e à p lu sie urs m illi o ns d e le cte urs . A ussi le c o nna is sa it-
o n bie n, ce docte ur, quo iq u’il ne fû t m em bre d’a ucune
in stitu tio n s a va nte , n i d es S ocié té s ro ya le s g éogra phiq ue s
d e L ond re s, d e P aris , d e B erli n , d e V ie nne o u d e S ain t-
P éte rs b ourg , n i d u C lu b d es V oya geurs , n i m êm e d e
Roya l
P oly te ch nic In stitu tio n
, o ù tr ô na it so n a m i le sta tis tic ie n
K okb urn .
Ce sa va nt lu i p ro posa m êm e un jo ur d e ré so ud re le
p ro blè m e s uiv a nt, d ans le b ut d e lu i ê tr e a gré able : É ta nt
d onné le n o m bre d e m ille s p arc o uru s p ar le d octe ur a uto ur
d u m ond e, c o m bie n s a tê te e n a -t- e lle fa it d e p lu s q ue s e s
p ie ds, p ar s uite d e la d iffé re nce d es ra yo ns ? O u b ie n,
é ta nt c o nnu c e n o m bre d e m ille s p arc o uru s p ar le s p ie ds e t
p ar la tê te d u d octe ur, c a lc ule r s a ta ille e xa cte à u ne li g ne
p rè s ?
Mais F erg usso n se te na it to ujo urs é lo ig né d es co rp s
s a va nts , é ta nt d e l’ É gli s e m ili ta nte e t n o n b ava rd ante ; il
tr o uva it le te m ps m ie ux e m plo yé à c he rc he r q u’à d is cute r, à
d éco uvrir q u’à d is co urir .
On ra co nte q u’u n A ng la is vin t u n jo ur à G enè ve a ve c

l’ in te ntio n d e v is ite r le la c ; o n le fit m onte r d ans l’ u ne d e
c e s v ie ille s v o itu re s o ù l’ o n s ’a sse ya it d e c ô té c o m me d ans
le s o m nib us : o r il a dvin t q ue , p ar h a sa rd , n o tr e A ng la is fu t
p la cé d e m aniè re à p ré se nte r le d os a u la c ; la vo itu re
a cco m pli t p ais ib le m ent so n vo ya ge cir c ula ir e , sa ns q u’il
s o ng eât à s e r e to urn e r u ne s e ule fo is , e t il r e vin t à L ond re s,
e ncha nté d u la c d e G enè ve .
Le d octe ur F erg usso n s ’é ta it re to urn é , lu i, e t p lu s d ’u ne
fo is p end ant s e s vo ya ges, e t s i b ie n re to urn é q u’il a va it
b eauco up v u . E n c e la , d ’a ille urs , il o béis sa it à s a n a tu re , e t
n o us a vo ns d e b onne s ra is o ns d e c ro ir e q u’il é ta it u n p eu
fa ta li s te , m ais d ’u n fa ta li s m e tr è s o rth o doxe , c o m pta nt s ur
lu i, e t m êm e s ur la P ro vid ence ; il s e d is a it p oussé p lu tô t
q u’a ttir é dans se s vo ya ges, et parc o ura it le m ond e,
s e m bla ble à u ne lo co m otiv e , q ui n e s e d ir ig e p as, m ais
q ue la r o ute d ir ig e.
« J e n e p ours uis p as m on c he m in , d is a it- il s o uve nt, c ’e st
m on c he m in q ui m e p ours uit. »
On n e s ’é to nne ra d onc p as d u s a ng -fr o id a ve c le que l il
a ccue illi t le s a ppla ud is se m ents d e la S ocié té R oya le ; il
é ta it a u-d essus d e c e s m is è re s, n ’a ya nt p as d ’o rg ue il e t
e nco re m oin s de va nité ; il tr o uva it to ute sim ple la
p ro positio n q u’il a va it a dre ssé e a u p ré sid ent S ir F ra ncis
M … e t n e s ’a perç ut m êm e p as d e l’ e ffe t im mense q u’e lle
p ro duis it.
Aprè s la sé ance , le d octe ur fu t co nd uit a u
Tra ve lle r’s
c lu b
, d ans P all M all ; u n s up erb e fe stin s ’y tr o uva it d re ssé à
s o n in te ntio n ; la dim ensio n des piè ce s se rv ie s fu t en
ra pport a ve c l’ im porta nce d u p ers o nna ge, e t l’ e stu rg eon

q ui fig ura d ans c e s p le nd id e r e pas n ’a va it p as tr o is p ouce s
d e m oin s e n lo ng ue ur q ue S am ue l F erg usso n lu i- m êm e.
Des to asts no m bre ux fu re nt porté s ave c le s vin s de
F ra nce a ux c é lè bre s v o ya geurs q ui s ’é ta ie nt illu str é s s ur la
te rre d ’A fr iq ue . O n b ut à le ur s a nté o u à le ur m ém oir e , e t
p ar o rd re a lp ha bétiq ue , c e q ui e st tr è s a ng la is : à A bbadie ,
A dam s, A dam so n, A nd ers o n, A rn a ud , B aik ie , B ald w in ,
B arth , B ato ud a, B eke , B elt r a m e, du B erb a, B im bachi,
B olo gne si, B olw ik , B olz o ni, B onne m ain , B ris so n, B ro w ne ,
B ru ce , B ru n-R olle t, B urc he ll, B urc kha rd t, B urto n, C ailla ud ,
C ailli é , Cam pbell, Cha pm an, Cla pperto n, Clo t- B ey,
C olo m ie u, C ourv a l, C um min g , C uny, D ebono , D ecke n,
D enha m , Desa va nche rs , Dic kse n, Dic kso n, Docha rd ,
D ucha illu , D unca n, D ura nd , D uro ulé , D uve yrie r, E rh a rd t,
d ’E sca yra c d e L autu re , F erre t, F re sne l, G ali n ie r, G alt o n,
G eoffr o y, G olb erry , H ahn, H alm , H arn ie r, H ecq ua rt, H eug li n ,
H orn e m ann, Houg hto n, Im bert, Kaufm ann, Kno ble che r,
K ra pf, Kum mer, Lafa rg ue , Lain g , Laja ille , Lam bert,
L am ir a l, Lam priè re , Jo hn Land er, Ric ha rd Land er,
L efe bvre , Leje an, Leva illa nt, Liv in g sto ne , Macca rth ie ,
M aggia r, Maiz a n, Malz a c, Moffa t, Molli e n, Monte ir o ,
M orris so n, Mung o-P ark , Neim ans, Ove rw ey, Pane t,
P arta rrie au, P asca l, P ears e , P eddie , P ene y, P eth e ric k,
P once t, P ra x, R affe ne l, R ath , R ebm ann, R ic ha rd so n, R ile y,
R itc hie , R oche t d’H éric o urt, R ong äw i, R osche r, R up pel,
S aug nie r, S peke , S te id ne r, T hib aud , T ho m pso n, T ho rn to n,
T o ole , T o usny, T ro tte r, T ucke y, T yrw itt, V aud ey, V eys siè re ,
V in ce nt, V in co , V ogel, W ahlb erg , W arin g to n, W ashin g to n,
W ern e , W ild , e t e nfin a u d octe ur S am ue l F erg usso n q ui,

p ar s o n in cro ya ble te nta tiv e , d eva it r e li e r le s tr a va ux d e c e s
v o ya geurs et co m plé te r la sé rie des déco uve rte s
a fr ic a in e s.

2
C hapit r e

U n a rtic le d u « D aily T e le gra ph » . – G uerre d e jo urn aux
s a va nts . – M . P ete rm ann so utie nt so n a m i le d octe ur
F erg usso n. – Réponse du sa va nt Koner. – Paris
e ngagés. – D iv e rs e s p ro positio ns fa ite s a u d octe ur.

Le le nd em ain , d ans s o n n um éro d u 1 5 ja nvie r, le
Daily
T ele gra ph
p ub li a it u n a rtic le a in si c o nçu :
« L’A fr iq ue va li v re r enfin le se cre t de se s va ste s
s o li tu d es ; u n O edip e m odern e n o us d onne ra le m ot d e
c e tte é nig m e q ue le s s a va nts d e s o ix a nte s iè cle s n ’o nt p u
d échiffr e r. A utr e fo is , re che rc he r le s s o urc e s d u N il,
fo nte s
N ili q uaere re
, é ta it r e gard é c o m me u ne te nta tiv e in se nsé e,
u ne ir ré ali s a ble c him ère .
« L e d octe ur B arth , e n s uiv a nt ju sq u’a u S oud an la ro ute
tr a cé e p ar D enha m e t C la pperto n ; le d octe ur L iv in g sto ne ,
e n m ult ip li a nt s e s in tr é pid es in ve stig atio ns d epuis le c a p
d e B onne -E sp éra nce ju sq u’a u b assin d u Z am bezi ; le s
c a pita in e s B urto n e t S peke , p ar la d éco uve rte d es G ra nd s
L acs in té rie urs , o nt o uve rt tr o is c he m in s à la c iv ili s a tio n
m odern e ; le ur p oin t d ’in te rs e ctio n, o ù nul vo ya geur n’a

e nco re p u p arv e nir, e st le c œ ur m êm e d e l’ A fr iq ue . C ’e st là
q ue d oiv e nt te nd re to us le s e ffo rts .
« O r, le s tr a va ux d e c e s h a rd is p io nnie rs d e la s cie nce
v o nt ê tr e re no ué s p ar l’ a ud acie use te nta tiv e d u d octe ur
S am ue l F erg usso n, d ont n o s le cte urs o nt s o uve nt a ppré cié
le s b elle s e xp lo ra tio ns.
« C et in tr é pid e d éco uvre ur
(d is co ve re r)
s e p ro pose d e
tr a ve rs e r e n b allo n to ute l’ A fr iq ue d e l’ e st à l’ o ue st. S i n o us
s o m mes b ie n in fo rm és, le p oin t d e d épart d e c e s urp re na nt
v o ya ge s e ra it l’ île d e Z anzib ar, s ur la c ô te o rie nta le . Q ua nt
a u p oin t d ’a rriv é e, à la P ro vid ence s e ule il e st r é se rv é d e le
c o nna ît r e .
« L a p ro positio n d e c e tte e xp lo ra tio n s cie ntifiq ue a é té
fa ite hie r offic ie lle m ent à la Socié té Roya le de
G éogra phie ; u ne s o m me d e d eux m ille c in q c e nts li v re s
e st v o té e p our s ub ve nir a ux fr a is d e l’ e ntr e pris e .
« N ous tie nd ro ns no s le cte urs au co ura nt de ce tte
te nta tiv e , qui est sa ns pré cé dent dans le s fa ste s
g éogra phiq ue s. »
Com me on le pense , ce t artic le eut un éno rm e
re te ntis se m ent ; il so ule va d’a bord le s te m pête s de
l’ in cré duli té , le docte ur Ferg usso n passa pour un êtr e
p ure m ent chim ériq ue , d e l’ in ve ntio n d e M . B arn um , q ui,
a prè s a vo ir tr a va illé a ux É ta ts -U nis , s ’a pprê ta it à « fa ir e »
le s Île s B rita nniq ue s.
Une ré ponse p la is a nte p aru t à G enè ve d ans le n um éro
d e fé vrie r d es
Bulle tin s d e la S ocié té G éogra phiq ue ;
e lle
ra illa it sp ir itu e lle m ent la S ocié té R oya le d e L ond re s, le
T ra ve lle r’s c lu b
e t l’ e stu rg eon p hé no m éna l.

T ra ve lle r’s c lu b
e t l’ e stu rg eon p hé no m éna l.
Mais M . P ete rm ann, d ans s e s
Mitth eilu ngen
, p ub li é s à
G oth a , ré duis it au sile nce le plu s abso lu le jo urn a l de
G enè ve . M . P ete rm ann co nna is sa it pers o nne lle m ent le
d octe ur F erg usso n, e t s e re nd ait g ara nt d e l’ in tr é pid ité d e
s o n a ud acie ux a m i.
Bie ntô t d’a ille urs le doute ne fu t plu s possib le ; le s
p ré para tifs du vo ya ge se fa is a ie nt à Lond re s ; le s
fa briq ue s d e L yo n a va ie nt re çu u ne c o m mand e im porta nte
d e ta ffe ta s pour la co nstr u ctio n de l’ a éro sta t ; enfin le
g ouve rn e m ent brita nniq ue m etta it à la dis p ositio n du
d octe ur le tr a nsp ort
le R eso lu te
, c a pita in e P enne t.
Aussitô t m ille enco ura gem ents se fir e nt jo ur, m ille
fé li c ita tio ns é cla tè re nt. L es d éta ils d e l’ e ntr e pris e p aru re nt
to ut au lo ng dans le s
Bulle tin s de la Socié té
G éogra phiq ue de P aris ;
un artic le re m arq ua ble fu t
im prim é d ans le s
Nouve lle s A nnale s d es v o ya ges, d e la
g éogra phie , d e l’h is to ir e e t d e l’a rc h éolo gie
d e M . V .- A .
M alt e -B ru n ; u n tr a va il m in utie ux p ub li é d ans
Zeits ch rift fü r
A llg em ein e E rd ku nde
, p ar le d octe ur W . K one r, d ém ontr a
v ic to rie use m ent la p ossib ili té d u v o ya ge, s e s c ha nce s d e
s uccè s, la n a tu re d es o bsta cle s, le s im mense s a va nta ges
d u m ode d e lo co m otio n p ar la vo ie a érie nne ; il b lâ m a
s e ule m ent le p oin t d e d épart ; il in d iq ua it p lu tô t M asua h,
p etit port de l’ A bys sin ie , d’o ù Ja m es B ru ce , en 1768,
s ’é ta it é la ncé à la re che rc he d es s o urc e s d u N il. D ’a ille urs
il a dm ir a it s a ns ré se rv e c e t e sp rit é ne rg iq ue d u d octe ur
F erg usso n, et ce cœ ur co uve rt d’u n tr ip le air a in qui
c o nce va it e t te nta it u n p are il v o ya ge.

Le
North A m eric a n R evie w
n e v it p as s a ns d épla is ir u ne
te lle g lo ir e ré se rv é e à l’ A ng le te rre ; il to urn a la p ro positio n
d u d octe ur e n p la is a nte rie , e t l’ e ng agea à p ousse r ju sq u’e n
A m ériq ue , p end ant q u’il s e ra it e n s i b on c he m in .
Bre f, s a ns c o m pte r le s jo urn a ux d u m ond e e ntie r, il n ’y
e ut pas de re cue il scie ntifiq ue , depuis le
Jo urn al des
M is sio ns é va ngéliq ues
ju sq u’à la
Revu e alg érie nne et
c o lo nia le
, d epuis le s
Annale s d e la p ro pagatio n d e la fo i
ju sq u’a u
Churc h M is sio nnary In te llig ence r
, q ui n e r e la tâ t le
fa it s o us to ute s s e s fo rm es.
Des p aris c o nsid éra ble s s ’é ta bli r e nt à L ond re s e t d ans
l’ A ng le te rre : 1° sur l’ e xis te nce ré elle ou sup posé e du
d octe ur F erg usso n ; 2 ° sur le vo ya ge lu i- m êm e, q ui ne
s e ra it p as te nté s uiv a nt le s u ns, q ui s e ra it e ntr e pris s uiv a nt
le s a utr e s ; 3 ° s ur la q ue stio n d e s a vo ir s ’il r é ussir a it o u s ’il
n e ré ussir a it pas ; 4° sur le s pro babili té s ou le s
im pro babili té s du re to ur du docte ur Ferg usso n. On
e ng agea d es s o m mes é no rm es a u li v re d es p aris , c o m me
s ’il s e fû t a gi d es c o urs e s d ’E pso m .
Ain si d onc, cro ya nts , in cré dule s, ig no ra nts e t sa va nts ,
to us e ure nt le s y e ux fix é s s ur le d octe ur ; il d evin t le li o n d u
jo ur sa ns se doute r qu’il portâ t une crin iè re . Il donna
v o lo ntie rs d es r e nse ig ne m ents p ré cis s ur s o n e xp éditio n. Il
fu t ais é m ent abord able et l’ h o m me le plu s na tu re l du
m ond e. P lu s d ’u n a ve ntu rie r h a rd i s e p ré se nta , q ui v o ula it
p arta ger la g lo ir e e t le s d ang ers d e s a te nta tiv e ; m ais il
re fu sa s a ns d onne r d e r a is o ns d e s o n r e fu s.
De n o m bre ux in ve nte urs d e m éca nis m es a ppli c a ble s à

la d ir e ctio n d es b allo ns v in re nt lu i p ro pose r le ur s ys tè m e. Il
n ’e n vo ulu t a cce pte r a ucun. À q ui lu i d em and a s ’il a va it
d éco uve rt que lq ue cho se à ce t égard , il re fu sa
c o nsta m ment d e s ’e xp li q ue r, e t s ’o ccup a p lu s a ctiv e m ent
q ue ja m ais d es p ré para tifs d e s o n v o ya ge.

3
C hapit r e

L ’a m i du docte ur. – D ’o ù data it le ur am itié . – D ic k
K ennedy à L ondre s. – P ro positio n in atte ndue, m ais p oin t
ra ssu ra nte . – P ro ve rb e p eu c o nso la nt. – Q uelq ues m ots
d u m arty ro lo gue a fr ic a in – A va nta ges d ’u n a éro sta t. – L e
s e cre t d u d octe ur F erg usso n.

Le d octe ur F erg usso n a va it u n a m i. N on p as u n a utr e lu i-
m êm e, u n
alte r e go ;
l’ a m itié n e s a ura it e xis te r e ntr e d eux
ê tr e s p arfa ite m ent id entiq ue s.
Mais s ’ils p ossé daie nt d es q ua li té s, d es a ptitu d es, u n
te m péra m ent dis tin cts , Dic k Kenne dy et Sam ue l
F erg usso n v iv a ie nt d ’u n s e ul e t m êm e c œ ur, e t c e la n e le s
g êna it p as tr o p. A u c o ntr a ir e .
Ce Dic k Kenne dy éta it un Éco ssa is dans to ute
l’ a cce ptio n d u m ot, o uve rt, r é so lu , e ntê té . Il h a bita it la p etite
v ille d e L eith , p rè s d ’É dim bourg , u ne v é rita ble b anli e ue d e
la « V ie ille E nfu m ée
[4 ]
» . C ’é ta it q ue lq ue fo is u n p êche ur,
m ais p arto ut e t to ujo urs u n c ha sse ur d éte rm in é ; rie n d e
m oin s é to nna nt d e la p art d ’u n e nfa nt d e la C alé donie ,
q ue lq ue p eu c o ure ur d es m onta gne s d es H ig hla nd s. O n le

c ita it co m me un m erv e ille ux tir e ur à la ca ra bin e ; no n
s e ule m ent il tr a ncha it d es b alle s s ur u ne la m e d e c o ute au,
m ais il le s c o up ait e n d eux m oitié s s i é gale s, q u’e n le s
p esa nt ensuite on ne pouva it y tr o uve r de diffé re nce
a ppré cia ble .
La p hys io no m ie d e K enne dy ra ppela it b eauco up c e lle
d e H alb ert G le nd in nin g , te lle q ue l’ a p ein te W alt e r S co tt
d ans
Le M onastè re ;
sa ta ille dépassa it six pie ds
a ng la is
[5 ]
; p le in d e g râ ce e t d ’a is a nce , il p ara is sa it d oué
d ’u ne fo rc e h e rc ulé enne ; u ne fig ure fo rte m ent h â lé e p ar le
s o le il, d es y e ux v ifs e t n o ir s , u ne h a rd ie sse n a tu re lle tr è s
d écid ée, e nfin q ue lq ue c ho se d e b on e t d e s o li d e d ans
to ute s a p ers o nne p ré ve na it e n fa ve ur d e l’ É co ssa is .
La co nna is sa nce d es d eux a m is se fit d ans l’ In d e, à
l’ é poque o ù to us d eux a pparte na ie nt a u m êm e ré gim ent ;
p end ant q ue D ic k c ha ssa it a u tig re e t à l’ é lé pha nt, S am ue l
c ha ssa it à la p la nte e t à l’ in se cte ; c ha cun p ouva it s e d ir e
a dro it d ans s a p artie , e t p lu s d ’u ne p la nte ra re d evin t la
p ro ie d u d octe ur, q ui v a lu t à c o nq ué rir a uta nt q u’u ne p air e
d e d éfe nse s e n iv o ir e .
Ces d eux je une s g ens n ’e ure nt ja m ais l’ o cca sio n d e s e
s a uve r la v ie , n i d e s e r e nd re u n s e rv ic e q ue lc o nq ue . D e là
u ne am itié in a lt é ra ble . La destin é e le s élo ig na parfo is ,
m ais la s ym path ie le s r é unit to ujo urs .
Depuis le ur re ntr é e en A ng le te rre , ils fu re nt so uve nt
s é paré s p ar le s lo in ta in e s e xp éditio ns d u d octe ur ; m ais ,
d e re to ur, ce lu i- c i ne m anq ua ja m ais d’a lle r, no n pas
d em and er, m ais d onne r q ue lq ue s s e m ain e s d e lu i- m êm e à
s o n a m i l’ É co ssa is .

Dic k c a usa it d u p assé , S am ue l p ré para it l’ a ve nir : l’ u n
re gard ait e n a va nt, l’ a utr e e n a rriè re . D e là u n e sp rit in q uie t,
c e lu i de Ferg usso n, une pla cid ité parfa ite , ce lle de
K enne dy.
Aprè s s o n vo ya ge a u T ib et, le d octe ur re sta p rè s d e
d eux ans sa ns parle r d’e xp lo ra tio ns no uve lle s ; D ic k
s up posa que se s in stin cts de vo ya ge, se s appétits
d ’a ve ntu re s se ca lm aie nt. Il e n fu t ra vi. C ela , p ensa it- il,
d eva it fin ir m al u n jo ur o u l’ a utr e ; q ue lq ue h a bitu d e q ue l’ o n
a it d es h o m mes, o n n e v o ya ge p as im puné m ent a u m ili e u
d es anth ro popha ges et des bête s fé ro ce s ; K enne dy
e ng ageait donc Sam ue l à enra ye r, aya nt asse z fa it
d ’a ille urs p our la s cie nce , e t tr o p p our la g ra titu d e h um ain e .
À c e la , le d octe ur s e c o nte nta it d e n e rie n ré pond re ; il
d em eura it p ensif, p uis il se li v ra it à d e se cre ts ca lc uls ,
p assa nt se s nuits dans des tr a va ux de chiffr e s,
e xp érim enta nt m êm e d es e ng in s s in g uli e rs d ont p ers o nne
n e p ouva it s e re nd re c o m pte . O n s e nta it q u’u ne g ra nd e
p ensé e fe rm enta it d ans s o n c e rv e au.
« Q u’a -t- il p u ru m in e r a in si ? » s e d em and a K enne dy,
q ua nd s o n a m i l’ e ut q uitté p our re to urn e r à L ond re s, a u
m ois d e ja nvie r.
Il l’ a pprit u n m atin p ar l’ a rtic le d u
Daily T ele gra ph
.
« M is é ric o rd e ! s ’é cria -t- il. L e fo u ! l’ in se nsé ! tr a ve rs e r
l’ A fr iq ue e n b allo n ! Il n e m anq ua it p lu s q ue c e la ! V oilà
d onc c e q u’il m édita it d epuis d eux a ns ! »
À la p la ce d e to us c e s p oin ts d ’e xc la m atio n, m ette z d es
c o up s d e p oin g s o li d em ent a ppli q ué s s ur la tê te , e t v o us
a ure z u ne id ée d e l’ e xe rc ic e a uq ue l s e li v ra it le b ra ve D ic k

e n p arla nt a in si.
Lors q ue s a fe m me d e c o nfia nce , la v ie ille E ls p eth , v o ulu t
in sin ue r q ue c e p ourra it b ie n ê tr e u ne m ys tific a tio n :
« A llo ns d onc ! ré pond it- il, e st- c e q ue je n e re co nna is
p as m on ho m me ? E st- c e que ce n’e st pas de lu i ?
V oya ger à tr a ve rs le s a ir s ! L e vo ilà ja lo ux d es a ig le s
m ain te na nt ! N on, c e rte s, c e la n e s e ra p as ! je s a ura i b ie n
l’ e m pêche r ! E h ! s i o n le la is sa it fa ir e , il p artir a it u n b eau
jo ur p our la lu ne ! »
Le s o ir m êm e, K enne dy, m oitié in q uie t, m oitié e xa sp éré ,
p re na it le c he m in d e fe r à G ene ra l R ailw ay s ta tio n, e t le
le nd em ain il a rriv a it à L ond re s.
Tro is q ua rts d ’h e ure a prè s, u n c a b le d éposa it à la p etite
m ais o n du docte ur, S oho sq ua re , G re ek str e et ; il en
fr a nchit le p erro n, e t s ’a nno nça e n fr a ppant à la p orte c in q
c o up s s o li d em ent a ppuyé s.
Ferg usso n lu i o uvrit e n p ers o nne .
« D ic k ? fit- il s a ns tr o p d ’é to nne m ent.
– D ic k lu i- m êm e, r ip osta K enne dy.
– C om ment, m on c he r D ic k, to i à L ond re s, p end ant le s
c ha sse s d ’h iv e r ?
– M oi, à L ond re s.
– E t q u’y v ie ns-tu fa ir e ?
– E m pêche r u ne fo li e s a ns n o m !
– U ne fo li e ? d it le d octe ur.
– Est- c e vra i ce que ra co nte ce jo urn a l, ré pond it
K enne dy e n te nd ant le n um éro d u
Daily T ele gra ph
.
– A h ! c ’e st d e c e la q ue tu p arle s ! C es jo urn a ux s o nt
b ie n in d is cre ts ! M ais a sso is -to i d onc, m on c he r D ic k.

b ie n in d is cre ts ! M ais a sso is -to i d onc, m on c he r D ic k.
– J e n e m ’a sso ir a i p as. T u a s p arfa ite m ent l’ in te ntio n
d ’e ntr e pre nd re c e v o ya ge ?
– P arfa ite m ent ; m es p ré para tifs v o nt b on tr a in , e t je …
– Où so nt- ils , que je le s mette en piè ce s, te s
p ré para tifs ? O ù s o nt- ils q ue j’ e n fa sse d es m orc e aux. »
Le dig ne É co ssa is se m etta it tr è s sé rie use m ent en
c o lè re .
« D u c a lm e, m on c he r D ic k, r e prit le d octe ur. J e c o nço is
to n ir rita tio n. T u m ’e n v e ux d e c e q ue je n e t’a i p as e nco re
a ppris m es n o uve aux p ro je ts .
– Il a ppelle c e la d e n o uve aux p ro je ts !
– J’a i été fo rt occup é, re prit S am ue l sa ns adm ettr e
l’ in te rru p tio n, j’ a i e u fo rt à fa ir e ! M ais s o is tr a nq uille , je n e
s e ra is p as p arti s a ns t’é crir e …
– E h ! je m e m oque b ie n…
– P arc e q ue j’ a i l’ in te ntio n d e t’e m mene r a ve c m oi. »
L’É co ssa is fit un bond qu’u n cha m ois n’e ût pas
d ésa vo ué .
« A h ç a ! d it- il, tu v e ux d onc q u’o n n o us r e nfe rm e to us le s
d eux à l’ h ô pita l d e B etle he m
[6 ]
!
– J ’a i p ositiv e m ent c o m pté s ur to i, m on c he r D ic k, e t je
t’a i c ho is i à l’ e xc lu sio n d e b ie n d ’a utr e s. »
Kenne dy d em eura it e n p le in e s tu p éfa ctio n.
« Qua nd tu m ’a ura s éco uté pend ant dix m in ute s,
ré pond it tr a nq uille m ent le d octe ur, tu m e r e m erc ie ra s.
– T u p arle s s é rie use m ent ?
– T rè s s é rie use m ent.
– E t s i je r e fu se d e t’a cco m pagne r ?
– T u n e r e fu se ra s p as.

– M ais e nfin , s i je r e fu se ?
– J e p artir a i s e ul.
– A sse yo ns-n o us, dit le cha sse ur, et parlo ns sa ns
p assio n. D u m om ent q ue tu n e p la is a nte s p as, c e la v a ut la
p ein e q ue l’ o n d is cute .
– D is cuto ns e n d éje una nt, s i tu n ’y v o is p as d ’o bsta cle ,
m on c he r D ic k. »
Les d eux a m is s e p la cè re nt l’ u n e n fa ce d e l’ a utr e d eva nt
u ne p etite ta ble , e ntr e u ne p ile d e s a nd w ic hs e t u ne th é iè re
é no rm e.
« M on che r S am ue l, dit le cha sse ur, to n pro je t est
in se nsé ! il e st im possib le ! il ne re sse m ble à rie n d e
s é rie ux n i d e p ra tic a ble !
– C ’e st c e q ue n o us v e rro ns b ie n a prè s a vo ir e ssa yé .
– M ais c e q ue p ré cis é m ent il n e fa ut p as fa ir e , c ’e st
d ’e ssa ye r.
– P ourq uo i c e la , s ’il te p la ît ?
– E t le s d ang ers , e t le s o bsta cle s d e to ute n a tu re !
– L es o bsta cle s, r é pond it s é rie use m ent F erg usso n, s o nt
in ve nté s p our ê tr e v a in cus ; q ua nt a ux d ang ers , q ui p eut s e
fla tte r d e le s fu ir ? T o ut e st d ang er d ans la v ie ; il p eut ê tr e
tr è s d ang ere ux d e s ’a sse oir d eva nt s a ta ble o u d e m ettr e
s o n c ha peau s ur s a tê te ; il fa ut d ’a ille urs c o nsid ére r c e q ui
d oit a rriv e r c o m me a rriv é d éjà , e t n e v o ir q ue le p ré se nt
d ans l’ a ve nir, c a r l’ a ve nir n ’e st q u’u n p ré se nt u n p eu p lu s
é lo ig né .
– Q ue c e la ! fit K enne dy e n le va nt le s é paule s. T u e s
to ujo urs fa ta li s te !
– To ujo urs , m ais d ans le b on se ns d u m ot. N e no us

p ré occup ons d onc p as d e c e q ue le s o rt n o us ré se rv e , e t
n ’o ub li o ns ja m ais no tr e bon pro ve rb e d’A ng le te rre :
L ’h o m me n é p our ê tr e p end u n e s e ra ja m ais n o yé ! »
Il n’y ava it rie n à ré pond re , ce qui n’e m pêcha pas
K enne dy d e re pre nd re une sé rie d ’a rg um ents fa cile s à
im agin e r, m ais tr o p lo ng s à r a pporte r ic i.
« M ais e nfin , d it- il a prè s u ne h e ure d e d is cussio n, s i tu
v e ux a bso lu m ent tr a ve rs e r l’ A fr iq ue , s i c e la e st n é ce ssa ir e
à to n bonhe ur, pourq uo i ne pas pre nd re le s ro ute s
o rd in a ir e s ?
– P ourq uo i ? ré pond it le d octe ur e n s ’a nim ant ; p arc e
q ue ju sq u’ic i to ute s le s te nta tiv e s o nt é cho ué ! P arc e q ue
d epuis M ung o-P ark a ssa ssin é s ur le N ig er ju sq u’à V ogel
d is p aru d ans le W adaï, d epuis O ud ne y m ort à M urm ur,
C la pperto n m ort à S acka to u, ju sq u’a u F ra nça is M aiz a n
c o up é e n m orc e aux, d epuis le m ajo r L ain g tu é p ar le s
T o ua re gs ju sq u’à R osche r de H am bourg m assa cré au
c o m mence m ent d e 1 860, d e n o m bre use s v ic tim es o nt é té
in scrite s a u m arty ro lo gue a fr ic a in ! P arc e q ue lu tte r c o ntr e
le s é lé m ents , c o ntr e la fa im , la s o if, la fiè vre , c o ntr e le s
a nim aux fé ro ce s et co ntr e des peup la des plu s fé ro ce s
e nco re , e st im possib le ! P arc e q ue c e q ui n e p eut ê tr e fa it
d ’u ne fa ço n d oit ê tr e e ntr e pris d ’u ne a utr e ! E nfin p arc e
q ue , là o ù l’ o n n e p eut p asse r a u m ili e u, il fa ut p asse r à
c ô té o u p asse r d essus !
– S ’il ne s’a gis sa it q ue d e p asse r d essus ! ré pli q ua
K enne dy ; m ais p asse r p ar-d essus !
– E h b ie n ! r e prit le d octe ur a ve c le p lu s g ra nd s a ng -fr o id
d u m ond e, q u’a i- je à re doute r ! T u a dm ettr a s b ie n q ue j’ a i

p ris m es p ré ca utio ns d e m aniè re à n e p as c ra in d re u ne
c hute d e m on b allo n ; s i d onc il v ie nt à m e fa ir e d éfa ut, je
m e re tr o uve ra i s ur te rre d ans le s c o nd itio ns n o rm ale s d es
e xp lo ra te urs ; m ais m on b allo n n e m e m anq ue ra p as, il n ’y
fa ut p as c o m pte r.
– Il fa ut y c o m pte r, a u c o ntr a ir e .
– N on p as, m on c he r D ic k. J ’e nte nd s b ie n n e p as m ’e n
s é pare r a va nt m on a rriv é e à la c ô te o ccid enta le d ’A fr iq ue .
A ve c lu i, to ut e st p ossib le ; s a ns lu i, je re to m be d ans le s
d ang ers e t le s o bsta cle s n a tu re ls d ’u ne p are ille e xp éditio n ;
a ve c lu i, n i la c ha le ur, n i le s to rre nts , n i le s te m pête s, n i le
s im oun, n i le s c li m ats in sa lu b re s, n i le s a nim aux s a uva ges,
n i le s h o m mes n e s o nt à c ra in d re ! S i j’ a i tr o p c ha ud , je
m onte , si j’ a i fr o id , je d esce nd s ; une m onta gne , je la
d épasse ; un p ré cip ic e , je le fr a nchis ; un fle uve , je le
tr a ve rs e ; u n o ra ge, je le d om in e ; u n to rre nt, je le ra se
c o m me u n o is e au ! J e m arc he s a ns fa tig ue , je m ’a rrê te
s a ns avo ir beso in de re pos ! Je pla ne sur le s cité s
n o uve lle s ! J e v o le a ve c la ra pid ité d e l’ o ura gan, ta ntô t a u
p lu s h a ut d es a ir s , ta ntô t à c e nt p ie ds d u s o l, e t la c a rte
a fr ic a in e s e d éro ule s o us m es y e ux d ans le g ra nd a tla s d u
m ond e ! »
Le bra ve K enne dy co m mença it à se se ntir ém u, et
c e pend ant le s p ecta cle é vo qué d eva nt s e s y e ux lu i d onna it
le ve rtig e. Il co nte m pla it S am ue l a ve c a dm ir a tio n, m ais
a ve c cra in te aussi ; il se se nta it déjà bala ncé dans
l’ e sp ace .
« V oyo ns, fit- il, v o yo ns u n p eu, m on c he r S am ue l, tu a s
d onc tr o uvé le m oye n d e d ir ig er le s b allo ns ?

– P as le m oin s d u m ond e. C ’e st u ne u to pie .
– M ais a lo rs tu ir a s…
– O ù v o ud ra la P ro vid ence ; m ais c e pend ant d e l’ e st à
l’ o ue st.
– P ourq uo i c e la ?
– P arc e q ue je c o m pte m e s e rv ir d es v e nts a li z é s, d ont
la d ir e ctio n e st c o nsta nte .
– O h ! v ra im ent ! fit K enne dy e n ré flé chis sa nt : le s v e nts
a li z é s… ce rta in e m ent… on peut à la rig ue ur… il y a
q ue lq ue c ho se …
– S ’il y a q ue lq ue c ho se ! n o n, m on b ra ve a m i, il y a to ut.
L e gouve rn e m ent ang la is a m is un tr a nsp ort à m a
d is p ositio n ; il a é té c o nve nu é gale m ent q ue tr o is o u q ua tr e
n a vir e s ir a ie nt c ro is e r s ur la c ô te o ccid enta le v e rs l’ é poque
p ré sum ée d e m on a rriv é e. D ans tr o is m ois a u p lu s, je s e ra i
à Z anzib ar, o ù j’ o pére ra i le g onfle m ent d e m on b allo n, e t d e
là n o us n o us é la nce ro ns.
– N ous ! fit D ic k.
– A ura is -tu e nco re l’ a ppare nce d ’u ne o bje ctio n à m e
fa ir e ? P arle , a m i K enne dy.
– U ne o bje ctio n ! j’ e n a ura is m ille ; m ais , e ntr e a utr e s,
d is -m oi : s i tu c o m pte s v o ir le p ays , s i tu c o m pte s m onte r e t
d esce nd re à ta v o lo nté , tu n e le p ourra s fa ir e s a ns p erd re
to n g az ; il n’y a p as e u ju sq u’ic i d ’a utr e s m oye ns d e
p ro cé der, e t c ’e st c e q ui a to ujo urs e m pêché le s lo ng ue s
p éré grin a tio ns d ans l’ a tm osp hè re .
– M on c he r D ic k, je n e te d ir a i q u’u ne s e ule c ho se : je n e
p erd ra i p as u n a to m e d e g az, p as u ne m olé cule .
– E t tu d esce nd ra s à v o lo nté ?

– J e d esce nd ra i à v o lo nté .
– E t c o m ment fe ra s-tu ?
– C eci e st m on s e cre t, a m i D ic k. A ie c o nfia nce , e t q ue
m a d evis e s o it la tie nne : E xc e ls io r !
– V a p our E xc e ls io r ! » ré pond it le cha sse ur, q ui ne
s a va it p as u n m ot d e la tin .
Mais il éta it bie n décid é à s’o ppose r, par to us le s
m oye ns p ossib le s, a u d épart d e s o n a m i. Il fit d onc m in e
d ’ê tr e d e so n a vis e t se co nte nta d ’o bse rv e r. Q ua nt à
S am ue l, il a lla s urv e ille r s e s a pprê ts .

4
C hapit r e

E xp lo ra tio ns a fr ic a in es. – B arth , R ic h ard so n, O ve rw eg,
W ern e, Bru n-R olle t, Peney, Andre a Debono, M ia ni,
G uilla um e L eje an, B ru ce , K ra pf e t R ebm ann, M aiz a n,
R osch er, B urto n e t S peke .

La li g ne a érie nne q ue le d octe ur F erg usso n co m pta it
s uiv re n ’a va it p as é té c ho is ie a u h a sa rd ; s o n p oin t d e
d épart fu t s é rie use m ent é tu d ié , e t c e n e fu t p as s a ns r a is o n
q u’il r é so lu t d e s ’é le ve r d e l’ île d e Z anzib ar. C ette île , s itu é e
p rè s d e la c ô te o rie nta le d ’A fr iq ue , s e tr o uve p ar 6 ° d e
la titu d e a ustr a le , c’e st- à -d ir e à q ua tr e ce nt tr e nte m ille s
g éogra phiq ue s a u-d esso us d e l’ é qua te ur
[7 ]
.
De ce tte île ve na it de partir la dern iè re exp éditio n
e nvo yé e p ar le s G ra nd s L acs à la d éco uve rte d es s o urc e s
d u N il.
Mais il e st b on d ’in d iq ue r q ue lle s e xp lo ra tio ns le d octe ur
F erg usso n e sp éra it ra tta che r e ntr e e lle s. Il y e n a d eux
p rin cip ale s : ce lle d u d octe ur B arth e n 1 849, ce lle d es
li e ute na nts B urto n e t S peke e n 1 858.
Le d octe ur B arth e st u n H am bourg eois q ui o btin t p our

s o n c o m patr io te O ve rw eg e t p our lu i la p erm is sio n d e s e
jo in d re à l’ e xp éditio n d e l’ A ng la is R ic ha rd so n ; c e lu i- c i é ta it
c ha rg é d ’u ne m is sio n d ans le S oud an.
Ce v a ste p ays e st s itu é e ntr e 1 5° e t 1 0° d e la titu d e n o rd ,
c ’e st- à -d ir e q ue , p our y p arv e nir, il fa ut s ’a va nce r d e p lu s
d e q uin ze c e nt m ille s
[8 ]
d ans l’ in té rie ur d e l’ A fr iq ue .
Jusq ue -là , c e tte c o ntr é e n ’é ta it c o nnue q ue p ar le v o ya ge
d e D enha m , d e C la pperto n e t d ’O ud ue y, d e 1 822 à 1 824.
R ic ha rd so n, B arth e t O ve rw eg, ja lo ux d e p ousse r p lu s lo in
le urs in ve stig atio ns, a rriv e nt à T unis e t à T rip oli , c o m me
le urs d eva ncie rs , e t p arv ie nne nt à M ourz o uk, c a pita le d u
F ezza n.
Ils a band onne nt a lo rs la li g ne p erp end ic ula ir e e t fo nt u n
c ro che t d ans l’ o ue st v e rs G hâ t, g uid és, n o n s a ns d iffic ult é s,
p ar le s To ua re gs. A prè s m ille scè ne s de pilla ge, de
v e xa tio ns, d ’a tta que s à m ain a rm ée, le ur c a ra va ne a rriv e
e n o cto bre d ans le va ste o asis d e l’ A sb en. L e d octe ur
B arth s e d éta che d e s e s c o m pagno ns, fa it u ne e xc urs io n à
la v ille d ’A gha dès, e t re jo in t l’ e xp éditio n, q ui s e re m et e n
m arc he le 1 2 d éce m bre . E lle a rriv e d ans la p ro vin ce d u
D am erg ho u ; là , le s tr o is v o ya geurs s e s é pare nt, e t B arth
p re nd la r o ute d e K ano , o ù il p arv ie nt à fo rc e d e p atie nce e t
e n p aya nt d es tr ib uts c o nsid éra ble s.
Malg ré u ne fiè vre in te nse , il q uitte c e tte v ille le 7 m ars ,
s uiv i d ’u n s e ul d om estiq ue . L e p rin cip al b ut d e s o n v o ya ge
e st d e re co nna ît r e le la c T c ha d, d ont il e st e nco re s é paré
p ar tr o is c e nt c in q ua nte m ille s. Il s ’a va nce d onc v e rs l’ e st e t
a tte in t la v ille d e Z ouric o lo , d ans le B orn o u, q ui e st le n o ya u
d u g ra nd e m pir e c e ntr a l d e l’ A fr iq ue . L à il a ppre nd la m ort

d e R ic ha rd so n, tu é p ar la fa tig ue e t le s p riv a tio ns. Il a rriv e à
K ouka , c a pita le d u B orn o u, s ur le s b ord s d u la c. E nfin , a u
b out d e tr o is s e m ain e s, le 1 4 a vril, d ouze m ois e t d em i
a prè s a vo ir q uitté T rip oli , il a tte in t la v ille d e N gorn o u.
Nous le re tr o uvo ns parta nt le 29 m ars 1851, ave c
O ve rw eg, p our v is ite r le ro ya um e d ’A dam aoua , a u s ud d u
la c ; il p arv ie nt ju sq u’à la v ille d ’Y o la , u n p eu a u-d esso us d u
9 ° d egré d e la titu d e n o rd . C ’e st la li m ite e xtr ê m e a tte in te
a u s ud p ar c e h a rd i v o ya geur.
Il re vie nt au m ois d’a oût à Kouka , de là parc o urt
s ucce ssiv e m ent le M and ara , le B arg him i, le K ane m , e t
a tte in t c o m me li m ite e xtr ê m e d ans l’ e st la v ille d e M ase na ,
s itu é e p ar 1 7° 2 0’ d e lo ng itu d e o ue st
[9 ]
.
Le 2 5 n o ve m bre 1 852, a prè s la m ort d ’O ve rw eg, s o n
d ern ie r co m pagno n, il s’e nfo nce dans l’ o ue st, vis ite
S ocko to , tr a ve rs e le N ig er, e t a rriv e e nfin à T e m boucto u,
o ù il d oit la ng uir h uit lo ng s m ois , a u m ili e u d es v e xa tio ns d u
c he ik , d es m auva is tr a ite m ents e t d e la m is è re . M ais la
p ré se nce d’u n chré tie n dans la ville ne peut êtr e plu s
lo ng te m ps to lé ré e ; le s F oulla nne s m ena ce nt d e l’ a ssié ger.
L e d octe ur la q uitte d onc le 1 7 m ars 1 854, s e r é fu g ie s ur la
fr o ntiè re , où il dem eure tr e nte -tr o is jo urs dans le
d énue m ent le p lu s c o m ple t, re vie nt à K ano e n n o ve m bre ,
re ntr e à K ouka , d ’o ù il re pre nd la ro ute d e D enha m , a prè s
q ua tr e m ois d ’a tte nte ; il re vo it T rip oli ve rs la fin d ’a oût
1 855, e t re ntr e à L ond re s le 6 s e pte m bre , s e ul d e s e s
c o m pagno ns.
Voilà c e q ue fu t c e h a rd i v o ya ge d e B arth .
Le d octe ur F erg usso n n o ta s o ig ne use m ent q u’il s ’é ta it

a rrê té à 4 ° d e la titu d e n o rd e t à 1 7° d e lo ng itu d e o ue st.
Voyo ns m ain te na nt c e q ue fir e nt le s li e ute na nts B urto n e t
S peke d ans l’ A fr iq ue o rie nta le .
Les d iv e rs e s e xp éditio ns q ui r e m ontè re nt le N il n e p ure nt
ja m ais p arv e nir a ux so urc e s m ys té rie use s d e ce fle uve .
D ’a prè s la r e la tio n d u m édecin a lle m and F erd in a nd W ern e ,
l’ e xp éditio n te nté e en 1840, so us le s ausp ic e s de
M ehe m et- A li , s’a rrê ta à G ond oko ro , entr e le s 4° et 5°
p ara llè le s n o rd .
En 1 855, B ru n-R olle t, u n S avo is ie n, n o m mé c o nsul d e
S ard aig ne d ans le S oud an o rie nta l, e n re m pla ce m ent d e
V aud ey, m ort à la p ein e , p artit d e K arth o um , e t s o us le n o m
d e m arc ha nd Y a co ub , tr a fiq ua nt d e g om me e t d ’iv o ir e , il
p arv in t à B ele nia , a u-d elà d u 4 e d egré , e t r e to urn a m ala de
à K arth o um , o ù il m ouru t e n 1 857.
Ni le d octe ur P ene y, c he f d u s e rv ic e m édic a l é gyp tie n,
q ui s ur u n p etit s te am er a tte ig nit u n d egré a u-d esso us d e
G ond oko ro , e t r e vin t m ourir d ’é puis e m ent à K arth o um , – n i
le V énitie n M ia ni, q ui, c o nto urn a nt le s c a ta ra cte s s itu é es
a u-d esso us d e G ond oko ro , a tte ig nit le 2 e p ara llè le , – n i le
n é gocia nt m alt a is A nd re a D ebono , q ui p oussa p lu s lo in
e nco re so n exc urs io n sur le N il – ne pure nt fr a nchir
l’ in fr a nchis sa ble li m ite .
En 1 859, M . G uilla um e L eje an, c ha rg é d ’u ne m is sio n p ar
le g ouve rn e m ent fr a nça is , s e re nd it à K arth o um p ar la m er
R oug e, s ’e m barq ua s ur le N il a ve c vin g t e t u n h o m mes
d ’é quip age et vin g t so ld ats ; m ais il ne put dépasse r
G ond oko ro , e t c o uru t le s p lu s g ra nd s d ang ers a u m ili e u
d es n è gre s e n p le in e ré vo lt e . L ’e xp éditio n d ir ig ée p ar M .

d ’E sca yra c de Lautu re te nta égale m ent d’a rriv e r aux
fa m euse s s o urc e s.
Mais c e te rm e fa ta l a rrê ta to ujo urs le s v o ya geurs ; le s
e nvo yé s d e N éro n a va ie nt a tte in t a utr e fo is le 9 e d egré d e
la titu d e ; o n n e g agna d onc e n d ix -h uit s iè cle s q ue 5 o u 6
d egré s, so it d e tr o is ce nts à tr o is ce nt so ix a nte m ille s
g éogra phiq ue s.
Plu sie urs vo ya geurs te ntè re nt d e p arv e nir a ux s o urc e s
d u N il, e n p re na nt u n p oin t d e d épart s ur la c ô te o rie nta le
d e l’ A fr iq ue .
De 1 768 à 1 772, l’ É co ssa is B ru ce p artit d e M asua h,
p ort d e l’ A bys sin ie , p arc o uru t le Tig re , vis ita le s ru in e s
d ’A xu m , vit le s s o urc e s d u N il o ù e lle s n ’é ta ie nt p as, e t
n ’o btin t a ucun r é sult a t s é rie ux.
En 1 844, le d octe ur K ra pf, m is sio nna ir e a ng li c a n, fo nd ait
u n é ta bli s se m ent à M onb az s ur la c ô te d e Z ang ue bar, e t
d éco uvra it, en co m pagnie du ré vé re nd R ebm ann, deux
m onta gne s à tr o is c e nts m ille s d e la c ô te ; c e s o nt le s
m onts K ili m and ja ro et K enya , que M M. de H eug li n et
T ho rn to n v ie nne nt d e g ra vir e n p artie .
En 1845, le Fra nça is Maiz a n débarq ua it se ul à
B agam ayo , e n fa ce d e Z anzib ar, e t p arv e na it à D eje -la -
M ho ra , o ù le c he f le fa is a it p érir d ans d e c ru e ls s up pli c e s.
En 1 859, a u m ois d ’a oût, le je une v o ya geur R osche r, d e
H am bourg p arti a ve c u ne c a ra va ne d e m arc ha nd s a ra bes,
a tte ig na it le la c N ya ssa , o ù il fu t a ssa ssin é p end ant s o n
s o m meil.
Enfin , e n 1 857, le s li e ute na nts B urto n e t S peke , to us
d eux o ffic ie rs à l’ a rm ée d u B eng ale , fu re nt e nvo yé s p ar la

S ocié té de G éogra phie de Lond re s pour exp lo re r le s
G ra nd s L acs a fr ic a in s ; le 1 7 ju in ils q uittè re nt Z anzib ar e t
s ’e nfo ncè re nt d ir e cte m ent d ans l’ o ue st.
Aprè s qua tr e mois de so uffr a nce s in o uïe s, le urs
b agages p illé s, le urs p orte urs a sso m més, ils a rriv è re nt à
K aze h, ce ntr e de ré unio n des tr a fiq ua nts et des
c a ra va ne s ; ils é ta ie nt e n p le in e te rre d e la L une ; là ils
re cue illi r e nt d es d ocum ents p ré cie ux sur le s m œ urs , le
g ouve rn e m ent, la r e li g io n, la fa une e t la flo re d u p ays ; p uis
ils se dir ig ère nt ve rs le pre m ie r des G ra nd s Lacs, le
T a ng ana yik a s itu é e ntr e 3 ° e t 8 ° d e la titu d e a ustr a le ; ils y
p arv in re nt le 14 fé vrie r 1858, et vis itè re nt le s div e rs e s
p eup la des d es r iv e s, p our la p lu p art c a nnib ale s.
Ils re partir e nt le 2 6 m ai, e t re ntr è re nt à K aze h le 2 0 ju in .
L à, B urto n é puis é re sta p lu sie urs m ois m ala de ; p end ant
c e te m ps, S peke fit a u n o rd u ne p oin te d e p lu s d e tr o is
c e nts m ille s, ju sq u’a u la c O uké ré oué , q u’il a perç ut le 3
a oût ; m ais il n ’e n p ut v o ir q ue l’ o uve rtu re p ar 2 ° 3 0’ d e
la titu d e.
Il é ta it d e re to ur à K aze h le 2 5 a oût, e t re pre na it a ve c
B urto n le c he m in d e Z anzib ar, q u’ils re vir e nt a u m ois d e
m ars d e l’ a nné e s uiv a nte . C es d eux h a rd is e xp lo ra te urs
re vin re nt a lo rs e n A ng le te rre , e t la S ocié té d e G éogra phie
d e P aris le ur d éce rn a s o n p rix a nnue l.
Le docte ur Ferg usso n re m arq ua ave c so in qu’ils
n ’a va ie nt fr a nchi n i le 2 e d egré d e la titu d e a ustr a le , n i le
2 9e d egré d e lo ng itu d e e st.
Il s ’a gis sa it d onc d e ré unir le s e xp lo ra tio ns d e B urto n e t
S peke à ce lle s du docte ur B arth ; c’é ta it s’e ng ager à

fr a nchir u ne é te nd ue d e p ays d e p lu s d e d ouze d egré s.

5
C hapit r e

R êve s d e K ennedy. – A rtic le s e t p ro nom s a u p lu rie l. –
In sin uatio ns d e D ic k. – P ro m enade s u r la c a rte d ’A fr iq ue
– C e q ui re ste e ntr e le s d eux p oin te s d u co m pas. –
E xp éditio ns actu elle s. – S peke et G ra nt. – K ra pf, de
D ecke n, d e H euglin .

Le docte ur Ferg usso n pre ssa it activ e m ent le s
p ré para tifs de so n départ ; il dir ig eait lu i- m êm e la
c o nstr u ctio n de so n aéro sta t, suiv a nt ce rta in e s
m odific a tio ns s ur le sq ue lle s il g ard ait u n s ile nce a bso lu .
Depuis lo ng te m ps d éjà , il s ’é ta it a ppli q ué à l’ é tu d e d e la
la ng ue a ra be e t d e d iv e rs id io m es m and in g ue s ; g râ ce à
s e s d is p ositio ns d e p oly g lo tte , il fit d e r a pid es p ro grè s.
En a tte nd ant, s o n a m i le c ha sse ur n e le q uitta it p as d ’u ne
s e m elle ; il c ra ig na it s a ns d oute q ue le d octe ur n e p rît s o n
v o l s a ns r ie n d ir e ; il lu i te na it e nco re à c e s uje t le s d is co urs
le s plu s pers ua sifs , qui ne pers ua daie nt pas S am ue l
F erg usso n, e t s’é cha ppait e n sup pli c a tio ns p ath é tiq ue s,
d ont c e lu i- c i s e m ontr a it p eu to uché . D ic k le s e nta it g li s se r
e ntr e s e s d oig ts .

Le p auvre É co ssa is é ta it ré elle m ent à p la in d re ; il n e
c o nsid éra it p lu s la v o ûte a zu ré e s a ns d e s o m bre s te rre urs ;
il é pro uva it, e n d orm ant, d es b ala nce m ents v e rtig in e ux, e t
c ha que nuit il se se nta it cho ir d’in co m mensura ble s
h a ute urs .
Nous devo ns ajo ute r que , pend ant ce s te rrib le s
c a uche m ars , il to m ba d e so n li t une fo is o u d eux. S on
p re m ie r so in fu t de m ontr e r à Ferg usso n une fo rte
c o ntu sio n q u’il s e fit à la tê te .
« E t p ourta nt, a jo uta -t- il a ve c b onho m ie , tr o is p ie ds d e
h a ute ur ! p as p lu s ! e t u ne b osse p are ille ! J ug e d onc ! »
Cette in sin ua tio n, p le in e d e m éla nco li e , n ’é m ût p as le
d octe ur.
« N ous n e to m bero ns p as, fit- il.
– M ais e nfin , s i n o us to m bons ?
– N ous n e to m bero ns p as. »
Ce fu t n e t, e t K enne dy n ’e ut r ie n à r é pond re .
Ce q ui e xa sp éra it p artic uli è re m ent D ic k, c’e st q ue le
d octe ur se m bla it fa ir e une abné gatio n parfa ite de sa
p ers o nna li té , à lu i K enne dy ; il le co nsid éra it co m me
ir ré vo ca ble m ent d estin é à d eve nir s o n c o m pagno n a érie n.
C ela n’é ta it plu s l’ o bje t d’u n doute S am ue l fa is a it un
in to lé ra ble abus du pro no m plu rie l de la pre m iè re
p ers o nne .
« N ous » a va nço ns… , « n o us » s e ro ns p rê ts le … , « n o us
» p artir o ns le …
Et d e l’ a dje ctif p osse ssif a u s in g uli e r :
« N otr e » ballo n… , « no tr e » na ce lle … , « no tr e »
e xp lo ra tio n…

Et d u p lu rie l d onc !
« N os » p ré para tifs … , « n o s » d éco uve rte s… , « n o s »
a sce nsio ns…
Dic k e n fr is so nna it, q uo iq ue d écid é à n e p oin t p artir ;
m ais il ne vo ula it p as tr o p co ntr a rie r so n a m i. A vo uo ns
m êm e q ue , s a ns s ’e n r e nd re b ie n c o m pte , il a va it fa it v e nir
to ut d ouce m ent d ’É dim bourg q ue lq ue s v ê te m ents a sso rtis
e t s e s m eille urs fu sils d e c ha sse .
Un jo ur, a prè s a vo ir r e co nnu q u’a ve c u n b onhe ur in so le nt,
o n p ouva it a vo ir u ne c ha nce s ur m ille d e ré ussir, il fe ig nit
d e s e re nd re a ux d ésir s d u d octe ur ; m ais , p our re cule r le
v o ya ge, il enta m a la sé rie des écha ppato ir e s le s plu s
v a rié es. Il s e re je ta s ur l’ u tili té d e l’ e xp éditio n e t s ur s o n
o pportu nité . C ette d éco uve rte d es s o urc e s d u N il é ta it- e lle
v ra im ent n é ce ssa ir e ? … A ura it- o n r é elle m ent tr a va illé p our
le b onhe ur d e l’ h um anité ? … Q ua nd , a u b out d u c o m pte ,
le s p eup la des d e l’ A fr iq ue s e ra ie nt c iv ili s é es, e n s e ra ie nt-
e lle s p lu s h e ure use s ? … É ta it- o n c e rta in , d ’a ille urs , q ue la
c iv ili s a tio n n e fû t p as p lu tô t là q u’e n E uro pe – P eut- ê tr e . –
E t d ’a bord n e p ouva it- o n a tte nd re e nco re ? … L a tr a ve rs é e
d e l’ A fr iq ue s e ra it c e rta in e m ent fa ite u n jo ur, e t d ’u ne fa ço n
m oin s h a sa rd euse … D ans u n m ois , d ans d ix m ois , a va nt
u n a n, q ue lq ue e xp lo ra te ur a rriv e ra it s a ns d oute …
Ces in sin ua tio ns p ro duis a ie nt u n e ffe t to ut c o ntr a ir e à
le ur b ut, e t le d octe ur fr é m is sa it d ’im patie nce .
« V eux-tu d onc, m alh e ure ux D ic k, v e ux-tu d onc, fa ux a m i,
q ue c e tte g lo ir e p ro fite à u n a utr e ? F aut- il d onc m entir à
m on p assé ? r e cule r d eva nt d es o bsta cle s q ui n e s o nt p as
s é rie ux ? re co nna ît r e p ar d e lâ che s h é sita tio ns c e q u’o nt

fa it p our m oi, e t le g ouve rn e m ent a ng la is , e t la S ocié té
R oya le d e L ond re s ?
– M ais … , re prit K enne dy, q ui a va it u ne g ra nd e h a bitu d e
d e c e tte c o njo nctio n.
– M ais , fit le d octe ur, n e s a is -tu p as q ue m on v o ya ge d oit
c o nco urir a u s uccè s d es e ntr e pris e s a ctu e lle s ? Ig no re s-tu
q ue d e n o uve aux e xp lo ra te urs s ’a va nce nt v e rs le c e ntr e d e
l’ A fr iq ue ?
– C epend ant…
– É co ute -m oi b ie n, D ic k, e t je tte le s y e ux s ur c e tte c a rte .
»
Dic k le s je ta a ve c r é sig na tio n.
« R em onte le c o urs d u N il, d it F erg usso n.
– J e le r e m onte , d it d ocile m ent l’ É co ssa is .
– A rriv e à G ond oko ro .
– J ’y s uis . »
Et K enne dy so ng eait co m bie n éta it fa cile un pare il
v o ya ge… s ur la c a rte .
« P re nd s une des poin te s de ce co m pas, re prit le
d octe ur, e t a ppuie -la s ur c e tte v ille q ue le s p lu s h a rd is o nt à
p ein e d épassé e.
– J ’a ppuie .
– E t m ain te na nt c he rc he s ur la c ô te l’ île d e Z anzib ar, p ar
6 ° d e la titu d e s ud .
– J e la tie ns.
– S uis m ain te na nt c e p ara llè le e t a rriv e à K aze h.
– C ’e st fa it.
– Rem onte par le 33° degré de lo ng itu d e ju sq u’à
l’ o uve rtu re du la c O uké ré oué , à l’ e nd ro it où s’a rrê ta le

li e ute na nt S peke .
– M ’y v o ic i ! U n p eu p lu s, je to m bais d ans le la c.
– E h b ie n ! sa is -tu ce q u’o n a le d ro it d e sup pose r
d ’a prè s le s re nse ig ne m ents donné s par le s peup la des
riv e ra in e s ?
– J e n e m ’e n d oute p as.
– C ’e st q ue c e la c, d ont l’ e xtr é m ité in fé rie ure e st p ar 2 °
3 0’ d e la titu d e, d oit s ’é te nd re é gale m ent d e d eux d egré s e t
d em i a u-d essus d e l’ é qua te ur.
– V ra im ent !
– O r, d e ce tte e xtr é m ité se pte ntr io na le s’é cha ppe un
c o urs d ’e au q ui d oit n é ce ssa ir e m ent re jo in d re le N il, s i c e
n ’e st le N il lu i- m êm e.
– V oilà q ui e st c urie ux.
– O r, a ppuie la s e co nd e p oin te d e to n c o m pas s ur c e tte
e xtr é m ité d u la c O uké ré oué .
– C ’e st fa it, a m i F erg usso n.
– Com bie n co m pte s-tu de degré s entr e le s deux
p oin te s ?
– À p ein e d eux.
– E t s a is -tu c e q ue c e la fa it, D ic k ?
– P as le m oin s d u m ond e.
– C ela fa it à p ein e c e nt v in g t m ille s
[1 0]
, c ’e st- à -d ir e r ie n.
– P re sq ue r ie n, S am ue l.
– O r, s a is -tu c e q ui s e p asse e n c e m om ent ?
– N on, s ur m a v ie !
– E h b ie n ! le v o ic i. L a S ocié té d e G éogra phie a r e gard é
c o m me tr è s im porta nte l’ e xp lo ra tio n d e c e la c e ntr e vu p ar
S peke . Sous se s ausp ic e s, le li e ute na nt, aujo urd ’h ui

c a pita in e S peke , s’e st asso cié le ca pita in e G ra nt, de
l’ a rm ée des In d es ; ils se so nt m is à la tê te d’u ne
e xp éditio n n o m bre use e t la rg em ent s ub ve ntio nné e ; ils o nt
m is sio n de re m onte r le la c et de re ve nir ju sq u’à
G ond oko ro ; ils o nt re çu u n s ub sid e d e p lu s d e c in q m ille
li v re s, e t le g ouve rn e ur d u C ap a m is d es s o ld ats h o tte nto ts
à le ur d is p ositio n ; ils so nt p artis d e Z anzib ar à la fin
d ’o cto bre 1860. Pend ant ce te m ps, l’ A ng la is Jo hn
P eth e ric k, c o nsul d e S a M aje sté à K arth o um , a re çu d u
F ore ig n-o ffic e s e pt c e nts li v re s e nvir o n ; il d oit é quip er u n
b ate au à va peur à K arth o um , le cha rg er d e p ro vis io ns
s uffis a nte s, e t s e re nd re à G ond oko ro ; là il a tte nd ra la
c a ra va ne d u ca pita in e S peke e t se ra e n m esure d e la
ra vita ille r.
– B ie n im agin é , d it K enne dy.
– Tu vo is bie n que ce la pre sse , si no us vo ulo ns
p artic ip er à c e s tr a va ux d ’e xp lo ra tio n. E t c e n ’e st p as to ut ;
p end ant q ue l’ o n m arc he d ’u n p as s ûr à la d éco uve rte d es
s o urc e s d u N il, d ’a utr e s v o ya geurs v o nt h a rd im ent a u c œ ur
d e l’ A fr iq ue .
– À p ie d, fit K enne dy.
– À p ie d, ré pond it le d octe ur s a ns re le ve r l’ in sin ua tio n.
L e d octe ur K ra pf s e p ro pose d e p ousse r d ans l’ o ue st p ar
le D jo b, r iv iè re s itu é e s o us l’ é qua te ur. L e b aro n d e D ecke n
a q uitté M onb az, a r e co nnu le s m onta gne s d e K enya e t d e
K ili m and ja ro , e t s ’e nfo nce v e rs le c e ntr e .
– À p ie d to ujo urs ?
– T oujo urs à p ie d, o u à d os d e m ule t.
– C ’e st e xa cte m ent la m êm e c ho se p our m oi, ré pli q ua

K enne dy.
– E nfin , re prit le docte ur, M . de H eug li n , vic e -c o nsul
d ’A utr ic he à K arth o um , vie nt d ’o rg anis e r une e xp éditio n
tr è s im porta nte , d ont le p re m ie r b ut e st d e re che rc he r le
v o ya geur V ogel, q ui, e n 1 853, fu t e nvo yé d ans le S oud an
p our s ’a sso cie r a ux tr a va ux d u d octe ur B arth . E n 1 856, il
q uitta le B orn o u, e t ré so lu t d ’e xp lo re r c e p ays in co nnu q ui
s ’é te nd e ntr e le la c Tc ha d e t le D arfo ur. O r, d epuis ce
te m ps, il n ’a p as r e paru . D es le ttr e s a rriv é es e n ju in 1 860 à
A le xa nd rie ra pporte nt q u’il fu t a ssa ssin é p ar le s o rd re s d u
ro i d u W adaï ; m ais d ’a utr e s le ttr e s, a dre ssé es p ar le
d octe ur H artm ann a u p ère d u v o ya geur, d is e nt, d ’a prè s le s
ré cits d ’u n fe lla ta h d u B orn o u, q ue V ogel s e ra it s e ule m ent
re te nu pris o nnie r à W ara ; to ut esp oir n’e st donc pas
p erd u. U n c o m ité s ’e st fo rm é s o us la p ré sid ence d u d uc
ré gent d e S axe -C obourg -G oth a ; m on a m i P ete rm ann e n
e st le s e cré ta ir e ; u ne s o uscrip tio n n a tio na le a fa it le s fr a is
d e l’ e xp éditio n, à la que lle se so nt jo in ts de no m bre ux
s a va nts ; M . d e H eug li n e st p arti d e M asua h d ans le m ois
d e ju in , e t e n m êm e te m ps q u’il re che rc he le s tr a ce s d e
V ogel, il d oit e xp lo re r to ut le p ays c o m pris e ntr e le N il e t le
T c ha d, c’e st- à -d ir e re li e r le s opéra tio ns du ca pita in e
S peke à c e lle s d u d octe ur B arth . E t a lo rs l’ A fr iq ue a ura é té
tr a ve rs é e d e l’ e st à l’ o ue st
[1 1]
.
– Eh bie n ! re prit l’ É co ssa is , puis q ue to ut ce la
s ’e m manche s i b ie n, q u’a llo ns-n o us fa ir e là -b as ? »
Le d octe ur F erg usso n n e r é pond it p as, e t s e c o nte nta d e
h a usse r le s é paule s.

6
C hapit r e

U n d om estiq ue im possib le . – Il a perç o it le s s a te llite s d e
J u pite r. – D ic k et Jo e aux pris e s. – Le doute et la
c ro ya nce . – L e p esa ge. – J o e W ellin gto n. – Il re ço it u ne
d em i- c o uro nne.

Le d octe ur F erg usso n a va it u n d om estiq ue ; il ré pond ait
a ve c em pre sse m ent au no m de Jo e ; une exc e lle nte
n a tu re ; a ya nt v o ué à s o n m aît r e u ne c o nfia nce a bso lu e e t
u n d évo ue m ent s a ns b orn e s ; d eva nça nt m êm e s e s o rd re s,
to ujo urs in te rp ré té s d ’u ne fa ço n in te lli g ente ; u n C ale b p as
g ro gno n e t d ’u ne é te rn e lle b onne hum eur ; o n l’ e ût fa it
e xp rè s qu’o n n’e ût pas m ie ux ré ussi. Ferg usso n s’e n
ra pporta it entiè re m ent à lu i pour le s déta ils de so n
e xis te nce , e t il a va it ra is o n. R are e t ho nnê te Jo e ! un
d om estiq ue q ui c o m mand e v o tr e d în e r, e t d ont le g oût e st
le vô tr e , q ui fa it vo tr e m alle e t n ’o ub li e n i le s b as n i le s
c he m is e s, q ui p ossè de vo s c le fs e t vo s s e cre ts , e t n ’e n
a buse p as !
Mais a ussi q ue l h o m me é ta it le d octe ur p our c e d ig ne
J o e ! a ve c q ue l r e sp ect e t q ue lle c o nfia nce il a ccue illa it s e s

d écis io ns. Q ua nd F erg usso n a va it p arlé , fo u q ui e ût v o ulu
ré pond re . To ut c e q u’il p ensa it é ta it ju ste ; to ut c e q u’il
d is a it, s e nsé ; to ut c e q u’il c o m mand ait, fa is a ble ; to ut c e
q u’il entr e pre na it, possib le ; to ut ce qu’il ache va it,
a dm ir a ble . V ous a urie z d éco up é J o e e n m orc e aux, c e q ui
v o us e ût ré pug né sa ns d oute , q u’il n’a ura it p as cha ng é
d ’a vis à l’ é gard d e s o n m aît r e .
Aussi, q ua nd le d octe ur c o nçut c e p ro je t d e tr a ve rs e r
l’ A fr iq ue par le s air s , ce fu t pour Jo e cho se fa ite ; il
n ’e xis ta it p lu s d ’o bsta cle s ; d ès l’ in sta nt q ue le d octe ur
F erg usso n a va it ré so lu d e p artir, il é ta it a rriv é – a ve c s o n
fid èle s e rv ite ur, c a r c e b ra ve g arç o n, s a ns e n a vo ir ja m ais
p arlé , s a va it b ie n q u’il s e ra it d u v o ya ge.
Il d eva it d ’a ille urs y re nd re le s p lu s g ra nd s s e rv ic e s p ar
s o n in te lli g ence et sa m erv e ille use agili té . S ’il eut fa llu
n o m mer u n p ro fe sse ur d e g ym na stiq ue p our le s s in g es d u
Z oolo gic a l G ard en, q ui so nt b ie n d égourd is ce pend ant,
J o e aura it ce rta in e m ent obte nu ce tte pla ce . Saute r,
g rim per, vo le r, exé cute r m ille to urs im possib le s, il s’e n
fa is a it u n je u.
Si F erg usso n é ta it la tê te e t K enne dy le b ra s, J o e d eva it
ê tr e la m ain . Il a va it d éjà a cco m pagné s o n m aît r e p end ant
p lu sie urs vo ya ges, et possé dait que lq ue te in tu re de
s cie nce a ppro prié e à sa fa ço n ; m ais il se d is tin g ua it
s urto ut par une philo so phie douce , un optim is m e
c ha rm ant ; il tr o uva it to ut fa cile , lo giq ue , na tu re l, e t p ar
c o nsé que nt il ig no ra it le beso in de se pla in d re ou de
m aug ré er.
Entr e a utr e s q ua li té s, il p ossé dait u ne p uis sa nce e t u ne

é te nd ue d e v is io n é to nna nte s ; il p arta geait a ve c M oestli n ,
le p ro fe sse ur d e K éple r, la ra re fa cult é d e d is tin g ue r s a ns
lu ne tte s le s sa te lli te s d e Jup ite r e t d e co m pte r d ans le
g ro up e d es P lé ia des q ua to rz e é to ile s, d ont le s d ern iè re s
s o nt d e n e uviè m e g ra nd eur. Il n e s ’e n m ontr a it p as p lu s fie r
p our c e la ; a u c o ntr a ir e : il v o us s a lu a it d e tr è s lo in , e t, à
l’ o cca sio n, il s a va it jo li m ent s e s e rv ir d e s e s y e ux.
Ave c c e tte c o nfia nce q ue J o e té m oig na it a u d octe ur, il
n e fa ut d onc p as s ’é to nne r d es in ce ssa nte s d is cussio ns
q ui s ’é le va ie nt e ntr e K enne dy e t le d ig ne s e rv ite ur, to ute
d éfé re nce g ard ée d ’a ille urs .
L’u n douta it, l’ a utr e cro ya it ; l’ u n éta it la pru d ence
c la ir v o ya nte , l’ a utr e la c o nfia nce a ve ug le ; le d octe ur s e
tr o uva it e ntr e le d oute e t la c ro ya nce ! je d ois d ir e q u’il n e
s e p ré occup ait n i d e l’ u ne n i d e l’ a utr e .
« E h b ie n ! m onsie ur K enne dy ? d is a it J o e.
– E h b ie n ! m on g arç o n ?
– V oilà le m om ent q ui a ppro che . Il p ara ît q ue n o us n o us
e m barq uo ns p our la lu ne .
– T u v e ux d ir e la te rre d e la L une , c e q ui n ’e st p as to ut à
fa it a ussi lo in ; m ais s o is tr a nq uille , c ’e st a ussi d ang ere ux.
– D ang ere ux ! ave c un ho m me co m me le docte ur
F erg usso n !
– J e n e vo ud ra is p as t’e nle ve r te s illu sio ns, m on c he r
J o e ; m ais c e q u’il e ntr e pre nd là e st to ut b onne m ent le fa it
d ’u n in se nsé : il n e p artir a p as.
– Il n e p artir a p as ! V ous n ’a ve z d onc p as v u s o n b allo n à
l’ a te li e r d e M M. M ittc he ll, d ans le B oro ug h
[1 2]
.
– J e m e g ard era is b ie n d e l’ a lle r v o ir .

– V ous p erd ez là u n b eau s p ecta cle , m onsie ur ! Q ue lle
b elle c ho se ! q ue lle jo li e c o up e ! q ue lle c ha rm ante n a ce lle !
C om me n o us s e ro ns à n o tr e a is e là -d edans !
– Tu co m pte s donc sé rie use m ent acco m pagne r to n
m aît r e ?
– Moi, ré pli q ua Jo e ave c co nvic tio n, mais je
l’ a cco m pagne ra i o ù il v o ud ra ! Il n e m anq ue ra it p lu s q ue
c e la ! le la is se r a lle r se ul, q ua nd no us a vo ns co uru le
m ond e e nse m ble ! E t q ui le so utie nd ra it d onc q ua nd il
s e ra it fa tig ué ? q ui lu i te nd ra it u ne m ain v ig oure use p our
s a ute r u n p ré cip ic e ? q ui le s o ig ne ra it s ’il to m bait m ala de ?
N on, m onsie ur D ic k, J o e s e ra to ujo urs à s o n p oste a up rè s
d u d octe ur, q ue d is -je , a uto ur d u d octe ur F erg usso n.
– B ra ve g arç o n !
– D ’a ille urs , v o us v e ne z a ve c n o us, r e prit J o e.
– Sans doute ! fit Kenne dy ; c’e st- à -d ir e je vo us
a cco m pagne pour em pêche r ju sq u’a u dern ie r m om ent
S am ue l d e co m mettr e une p are ille fo li e ! Je le suiv ra i
m êm e ju sq u’à Z anzib ar, a fin q ue là e nco re la m ain d ’u n
a m i l’ a rrê te d ans s o n p ro je t in se nsé .
– V ous n ’a rrê te re z rie n d u to ut, m onsie ur K enne dy, s a uf
v o tr e re sp ect. M on m aît r e n ’e st p oin t u n c e rv e au b rû lé ; il
m édite lo ng ue m ent c e q u’il v e ut e ntr e pre nd re , e t q ua nd s a
ré so lu tio n e st p ris e , le d ia ble se ra it b ie n q ui l’ e n fe ra it
d ém ord re .
– C ’e st c e q ue n o us v e rro ns !
– N e v o us fla tte z p as d e c e t e sp oir. D ’a ille urs , l’ im porta nt
e st que vo us ve nie z. P our un cha sse ur co m me vo us,
l’ A fr iq ue e st un p ays m erv e ille ux. A in si, d e to ute fa ço n,

v o us n e r e gre tte re z p oin t v o tr e v o ya ge.
– N on, ce rte s, je ne le re gre tte ra i p as, surto ut si ce t
e ntê té s e r e nd e nfin à l’ é vid ence .
– À p ro pos, d it J o e, v o us s a ve z q ue c ’e st a ujo urd ’h ui le
p esa ge.
– C om ment, le p esa ge ?
– S ans d oute , m on m aît r e , v o us e t m oi, n o us a llo ns to us
tr o is n o us p ese r.
– C om me d es jo cke ys !
– C om me d es jo cke ys . S eule m ent, r a ssure z-v o us, o n n e
v o us fe ra p as m aig rir si vo us ê te s tr o p lo urd . O n vo us
p re nd ra c o m me v o us s e re z.
– Je ne m e la is se ra i ce rta in e m ent pas pese r, dit
l’ É co ssa is a ve c fe rm eté .
– M ais , m onsie ur, il p ara ît q ue c ’e st n é ce ssa ir e p our s a
m achin e .
– E h b ie n ! s a m achin e s ’e n p asse ra .
– P ar e xe m ple ! e t si, fa ute d e ca lc uls e xa cts , no us
n ’a lli o ns p as p ouvo ir m onte r !
– E h p arb le u ! je n e d em and e q ue c e la !
– V oyo ns, m onsie ur K enne dy, m on m aît r e va ve nir à
l’ in sta nt n o us c he rc he r.
– J e n ’ir a i p as.
– V ous n e v o ud re z p as lu i fa ir e c e tte p ein e .
– J e la lu i fe ra i.
– B on ! fit J o e e n r ia nt, v o us p arle z a in si p arc e q u’il n ’e st
p as là ; m ais q ua nd il v o us d ir a fa ce à fa ce : “D ic k (s a uf
v o tr e re sp ect) , D ic k, j’ a i b eso in d e c o nna ît r e e xa cte m ent
to n p oid s”, v o us ir e z, je v o us e n r é pond s.

– J e n ’ir a i p as. »
En c e m om ent le d octe ur re ntr a d ans s o n c a bin e t d e
tr a va il o ù s e te na it c e tte c o nve rs a tio n ; il r e gard a K enne dy,
q ui n e s e s e ntit p as tr o p à s o n a is e .
« D ic k, d it le d octe ur, vie ns a ve c J o e ; j’ a i b eso in d e
s a vo ir c e q ue v o us p ese z to us le s d eux.
– M ais …
– T u p ourra s g ard er to n c ha peau s ur ta tê te . V ie ns. »
Et K enne dy y a lla .
Ils s e re nd ir e nt to us le s tr o is à l’ a te li e r d e M M. M ittc he ll,
o ù l’ u ne de ce s bala nce s dite s ro m ain e s ava it été
p ré paré e. Il fa lla it e ffe ctiv e m ent q ue le d octe ur c o nnût le
p oid s d e s e s c o m pagno ns p our é ta bli r l’ é quili b re d e s o n
a éro sta t. Il fit d onc m onte r D ic k s ur la p la te -fo rm e d e la
b ala nce ; c e lu i- c i, s a ns fa ir e d e r é sis ta nce , d is a it à m i- v o ix
:
« C ’e st b on ! c ’e st b on ! c e la n ’e ng age à r ie n.
– C ent c in q ua nte -tr o is li v re s, d it le d octe ur, e n in scriv a nt
c e n o m bre s ur s o n c a rn e t.
– S uis -je tr o p lo urd ?
– M ais n o n, m onsie ur K enne dy, r é pli q ua J o e ; d ’a ille urs ,
je s uis lé ger, c e la fe ra c o m pensa tio n. »
Et c e d is a nt, J o e p rit a ve c e nth o usia sm e la p la ce d u
c ha sse ur ; il fa illi t m êm e re nve rs e r la b ala nce d ans s o n
e m porte m ent ; il s e p osa d ans l’ a ttitu d e d u W elli n g to n q ui
s in g e A chille à l’ e ntr é e d’H yd e-P ark , et fu t m agnifiq ue ,
m êm e s a ns b oucli e r.
« C ent v in g t li v re s, in scriv it le d octe ur…
– E h ! e h ! » fit J o e a ve c u n s o urir e d e s a tis fa ctio n.

P ourq uo i s o uria it- il ? Il n ’e ut ja m ais p u le d ir e .
« À m on to ur, d it F erg usso n, e t il in scriv it c e nt tr e nte -c in q
li v re s p our s o n p ro pre c o m pte .
– À n o us tr o is , d it- il, n o us n e p eso ns p as p lu s d e q ua tr e
c e nts li v re s.
– M ais , m on m aît r e , re prit J o e, s i c e la é ta it n é ce ssa ir e
p our vo tr e e xp éditio n, je p ourra is b ie n m e fa ir e m aig rir
d ’u ne v in g ta in e d e li v re s e n n e m ang eant p as.
– C ’e st in utile , m on g arç o n, ré pond it le d octe ur ; tu p eux
m ang er à to n a is e , e t vo ilà une d em i- c o uro nne p our te
le ste r à ta fa nta is ie . »

7
C hapit r e

D éta ils g éom étr iq ues. – C alc u l d e la c a pacité d u b allo n.
– L’a éro sta t double . – L’e nve lo ppe. – La nace lle . –
L ’a ppare il m ysté rie ux. – L es v iv re s. – L ’a dditio n fin ale .

Le docte ur Ferg usso n s’é ta it pré occup é depuis
lo ng te m ps d es d éta ils d e s o n e xp éditio n. O n c o m pre nd
q ue le ballo n, ce m erv e ille ux vé hic ule destin é à le
tr a nsp orte r p ar a ir , fû t l’ o bje t d e s a c o nsta nte s o lli c itu d e.
To ut d ’a bord , e t p our n e p as d onne r d e tr o p g ra nd es
d im ensio ns à l’ a éro sta t, il r é so lu t d e le g onfle r a ve c d u g az
h yd ro gène , q ui e st q ua to rz e fo is e t d em ie p lu s lé ger q ue
l’ a ir. L a p ro ductio n d e c e g az e st fa cile , e t c ’e st c e lu i q ui a
d onné le s meille urs ré sult a ts dans le s exp érie nce s
a éro sta tiq ue s.
Le d octe ur, d ’a prè s d es c a lc uls tr è s e xa cts , tr o uva q ue ,
p our le s o bje ts in d is p ensa ble s à s o n v o ya ge e t p our s o n
a ppare il, il d eva it e m porte r u n p oid s d e q ua tr e m ille li v re s ;
il fa llu t d onc r e che rc he r q ue lle s e ra it la fo rc e a sce nsio nne lle
c a pable d ’e nle ve r c e p oid s, e t, p ar c o nsé que nt, q ue lle e n
s e ra it la c a pacité .

Un p oid s d e q ua tr e m ille li v re s e st re pré se nté p ar u n
d épla ce m ent d’a ir de qua ra nte -q ua tr e m ille huit ce nt
q ua ra nte -s e pt p ie ds c ub es
[1 3]
, c e q ui re vie nt à d ir e q ue
q ua ra nte -q ua tr e m ille h uit c e nt q ua ra nte -s e pt p ie ds c ub es
d ’a ir p èse nt q ua tr e m ille li v re s e nvir o n.
En d onna nt a u b allo n c e tte c a pacité d e q ua ra nte -q ua tr e
m ille huit ce nt qua ra nte -s e pt pie ds cub es et en le
re m pli s sa nt, a u li e u d ’a ir, d e g az h yd ro gène , q ui, q ua to rz e
fo is e t d em ie p lu s lé ger, n e p èse q ue d eux c e nt s o ix a nte
s e iz e li v re s, il re ste une ru p tu re d’é quili b re , so it une
d iffé re nce d e tr o is m ille s e pt c e nt v in g t- q ua tr e li v re s. C ’e st
c e tte d iffé re nce e ntr e le p oid s d u g az co nte nu d ans le
b allo n e t le p oid s d e l’ a ir e nvir o nna nt q ui c o nstitu e la fo rc e
a sce nsio nne lle d e l’ a éro sta t.
To ute fo is , s i l’ o n in tr o duis a it d ans le b allo n le s q ua ra nte -
q ua tr e m ille h uit c e nt q ua ra nte p ie ds c ub es d e g az d ont
n o us p arlo ns, il s e ra it e ntiè re m ent re m pli ; o r c e la n e d oit
p as êtr e , ca r à m esure que le ballo n m onte dans le s
c o uche s m oin s d ense s d e l’ a ir, le g az q u’il r e nfe rm e te nd à
s e d ila te r e t n e ta rd era it p as à c re ve r l’ e nve lo ppe. O n n e
re m pli t d onc g éné ra le m ent le s b allo ns q u’a ux d eux tie rs .
Mais le d octe ur, p ar s uite d e c e rta in p ro je t c o nnu d e lu i
s e ul, ré so lu t d e ne re m pli r so n a éro sta t q u’à m oitié , e t
p uis q u’il lu i fa lla it e m porte r q ua ra nte -q ua tr e m ille h uit c e nt
q ua ra nte -s e pt p ie ds c ub es d ’h yd ro gène , d e d onne r à s o n
b allo n u ne c a pacité à p eu p rè s d oub le .
Il le d is p osa s uiv a nt c e tte fo rm e a llo ng ée q ue l’ o n s a it
ê tr e p ré fé ra ble ; le d ia m ètr e ho riz o nta l fu t d e cin q ua nte
p ie ds e t le d ia m ètr e v e rtic a l d e s o ix a nte -q uin ze
[1 4]
; il o btin t

a in si un sp hé ro ïd e d ont la ca pacité s’é le va it e n chiffr e s
ro nd s à q ua tr e -v in g t- d ix m ille p ie ds c ub es.
Si le d octe ur F erg usso n a va it p u e m plo ye r d eux b allo ns,
s e s c ha nce s d e ré ussite s e s e ra ie nt a ccru e s ; e n e ffe t, a u
c a s o ù l’ u n v ie nt à s e r o m pre d ans l’ a ir, o n p eut e n je ta nt d u
le st s e s o ute nir a u m oye n d e l’ a utr e . M ais la m anœ uvre d e
d eux a éro sta ts d evie nt fo rt d iffic ile , lo rs q u’il s ’a git d e le ur
c o nse rv e r u ne fo rc e d ’a sce nsio n é gale .
Aprè s avo ir lo ng ue m ent ré flé chi, F erg usso n, par une
d is p ositio n in g énie use , ré unit le s ava nta ges de deux
b allo ns s a ns e n a vo ir le s in co nvé nie nts ; il e n c o nstr u is it
d eux d ’in é gale g ra nd eur e t le s re nfe rm a l’ u n d ans l’ a utr e .
S on b allo n e xté rie ur, a uq ue l il c o nse rv a le s d im ensio ns q ue
n o us a vo ns d onné es p lu s h a ut, e n c o ntin t u n p lu s p etit, d e
m êm e fo rm e, qui n’e ût que qua ra nte -c in q pie ds de
d ia m ètr e ho riz o nta l et so ix a nte -h uit pie ds de dia m ètr e
v e rtic a l. L a c a pacité d e c e b allo n in té rie ur n ’é ta it d onc q ue
d e s o ix a nte -s e pt m ille p ie ds c ub es ; il d eva it n a ger d ans le
flu id e q ui l’ e nto ura it ; u ne s o up ape s ’o uvra it d ’u n b allo n à
l’ a utr e e t p erm etta it a u b eso in d e le s fa ir e c o m muniq ue r
e ntr e e ux.
Cette d is p ositio n p ré se nta it c e t a va nta ge q ue , s ’il fa lla it
d onne r is sue au gaz pour desce nd re , on la is se ra it
é cha pper d ’a bord c e lu i d u g ra nd b allo n ; d ût- o n m êm e le
v id er e ntiè re m ent, le p etit re ste ra it in ta ct ; o n p ouva it a lo rs
s e débarra sse r de l’ e nve lo ppe exté rie ure , co m me d’u n
p oid s in co m mode, e t le s e co nd a éro sta t, d em euré s e ul,
n ’o ffr a it p as a u v e nt la p ris e q ue d onne nt le s b allo ns à d em i
d égonflé s.

De plu s, dans le ca s d’u n accid ent, d’u ne déchir u re
a rriv é e a u b allo n e xté rie ur, l’ a utr e a va it l’ a va nta ge d ’ê tr e
p ré se rv é .
Les deux aéro sta ts fu re nt co nstr u its ave c un ta ffe ta s
c ro is é d e L yo n e nd uit d e g utta -p erc ha . C ette s ub sta nce
g om mo-ré sin e use jo uit d ’u ne im perm éabili té a bso lu e ; e lle
e st e ntiè re m ent in a tta qua ble a ux a cid es e t a ux g az. L e
ta ffe ta s fu t ju xta posé e n d oub le a u p ôle s up érie ur d u g lo be,
o ù s e fa it p re sq ue to ut l’ e ffo rt.
Cette enve lo ppe pouva it re te nir le flu id e pend ant un
te m ps illi m ité . E lle p esa it une d em i- li v re p ar ne uf p ie ds
c a rré s. O r, la s urfa ce d u b allo n e xté rie ur é ta nt d ’e nvir o n
o nze m ille s ix c e nts p ie ds c a rré s, s o n e nve lo ppe p esa s ix
c e nt c in q ua nte li v re s. L ’e nve lo ppe d u s e co nd a ya nt n e uf
m ille d eux c e nts p ie ds c a rré s d e s urfa ce n e p esa it q ue
c in q c e nt d ix li v re s : s o it d onc, e n to ut, o nze c e nt s o ix a nte
li v re s.
Le file t d estin é à s up porte r la n a ce lle fu t fa it e n c o rd e d e
c ha nvre d ’u ne tr è s g ra nd e so li d ité ; le s d eux so up apes
d evin re nt l’ o bje t d e so in s m in utie ux, co m me l’ e ut é té le
g ouve rn a il d ’u n n a vir e .
La na ce lle , de fo rm e cir c ula ir e et d’u n dia m ètr e de
q uin ze p ie ds, é ta it c o nstr u ite e n o sie r, re nfo rc é e p ar u ne
lé gère a rm ure d e fe r, e t re vê tu e à la p artie in fé rie ure d e
re sso rts é la stiq ue s d estin é s à a m ortir le s c ho cs. S on p oid s
e t c e lu i d u file t n e d épassa ie nt p as d eux c e nt q ua tr e v in g t
li v re s.
Le d octe ur fit c o nstr u ir e , e n o utr e , q ua tr e c a is se s d e tô le
d e d eux li g ne s d ’é pais se ur ; e lle s é ta ie nt ré unie s e ntr e

e lle s p ar d es tu ya ux m unis d e ro bin e ts ; il y jo ig nit un
s e rp entin de deux pouce s de dia m ètr e envir o n qui se
te rm in a it p ar d eux b ra nche s d ro ite s d ’in é gale lo ng ue ur,
m ais d ont la p lu s g ra nd e m esura it v in g t- c in q p ie ds d e h a ut,
e t la p lu s c o urte q uin ze p ie ds s e ule m ent.
Les c a is se s d e tô le s ’e m boît a ie nt d ans la n a ce lle d e
fa ço n à o ccup er le m oin s d ’e sp ace p ossib le ; le s e rp entin ,
q ui ne deva it s’a ju ste r que plu s ta rd , fu t em ballé
s é paré m ent, ain si qu’u ne tr è s fo rte pile éle ctr iq ue de
B unse n. C et a ppare il a va it é té s i in g énie use m ent c o m bin é
q u’il ne pesa it pas plu s de se pt ce nts li v re s, en y
c o m pre na nt m êm e v in g t- c in q g allo ns d ’e au c o nte nus d ans
u ne c a is se s p écia le .
Les in str u m ents destin é s au vo ya ge co nsis tè re nt en
d eux b aro m ètr e s, d eux th e rm om ètr e s, d eux b ousso le s, u n
s e xta nt, deux chro no m ètr e s, un ho riz o n artific ie l et un
a lt a zim uth p our r e le ve r le s o bje ts lo in ta in s e t in a cce ssib le s.
L ’O bse rv a to ir e d e G re enw ic h s ’é ta it m is à la d is p ositio n d u
d octe ur. C elu i- c i d ’a ille urs n e s e p ro posa it p as d e fa ir e d es
e xp érie nce s d e p hys iq ue ; il v o ula it s e ule m ent re co nna ît r e
s a dir e ctio n, et déte rm in e r la positio n des prin cip ale s
riv iè re s, m onta gne s e t v ille s.
Il s e m unit d e tr o is a ncre s e n fe r b ie n é pro uvé es, a in si
q ue d’u ne éche lle de so ie lé gère et ré sis ta nte , lo ng ue
d ’u ne c in q ua nta in e d e p ie ds.
Il c a lc ula é gale m ent le p oid s e xa ct d e s e s viv re s ; ils
c o nsis tè re nt e n th é , e n c a fé , e n b is cuits , e n v ia nd e s a lé e e t
e n pem mic a n, pré para tio n qui, so us un m in ce vo lu m e,
re nfe rm e b eauco up d ’é lé m ents n utr itifs . In d épend am ment

d ’u ne suffis a nte ré se rv e d’e au-d e-v ie , il dis p osa deux
c a is se s à eau qui co nte na ie nt cha cune vin g t- d eux
g allo ns
[1 5]
.
La c o nso m matio n d e c e s d iv e rs a li m ents d eva it p eu à
p eu d im in ue r le p oid s e nle vé p ar l’ a éro sta t. C ar il fa ut
s a vo ir q ue l’ é quili b re d ’u n b allo n d ans l’ a tm osp hè re e st
d ’u ne e xtr ê m e se nsib ili té . L a p erte d ’u n p oid s p re sq ue
in sig nifia nt suffit pour pro duir e un dépla ce m ent tr è s
a ppré cia ble .
Le d octe ur n ’o ub li a n i u ne te nte q ui d eva it re co uvrir u ne
p artie d e la n a ce lle , n i le s c o uve rtu re s q ui c o m posa ie nt
to ute la li te rie d e v o ya ge, n i le s fu sils d u c ha sse ur, n i s e s
p ro vis io ns d e p oud re e t d e b alle s.

Voic i le r é sum é d e s e s d iffé re nts c a lc uls :
Ferg usso n… 1 35 li v re s.
Kenne dy… 1 53 li v re s.
Jo e… 1 20 li v re s.
Poid s d u p re m ie r b allo n… 6 50 li v re s.
Poid s d u s e co nd b allo n… 5 10 li v re s.
Nace lle e t file t. 2 80 li v re s.
Ancre s, in str u m ents , fu sils , c o uve rtu re s, te nte , u ste nsile s
d iv e rs … 1 90 li v re s.
Via nd e, p em mic a n, b is cuits , th é , c a fé , e au-d e-v ie … 3 86
li v re s.
Eau… 4 00 li v re s.
Appare il… 7 00 li v re s.
Poid s d e l’ h yd ro gène … 2 76 li v re s.
Lest… 2 00 li v re s.

Tota l… 4 000 li v re s.

Te l éta it le déco m pte des qua tr e m ille li v re s que le
d octe ur F erg usso n s e p ro posa it d ’e nle ve r ; il n ’e m porta it
q ue d eux ce nts li v re s d e le st, « p our le s ca s im pré vu s
s e ule m ent » , d is a it- il, c a r il c o m pta it b ie n n ’e n p as u se r,
g râ ce à s o n a ppare il.

8
C hapit r e

Im porta nce d e J o e. – L e c o m mandant d u « R eso lu te » . –
L ’a rs e nal de K ennedy. – A m énagem ents . – Le dîn er
d ’a die u. – L e d épart d u 2 1 fé vrie r. – S éance s s cie ntifiq ues
d u d octe ur. – D uve yrie r, L iv in gsto ne. – D éta ils d u v o ya ge
a érie n. – K ennedy r é duit a u s ile nce .

Vers le 1 0 fé vrie r, le s p ré para tifs to ucha ie nt à le ur fin , le s
a éro sta ts re nfe rm és l’ u n d ans l’ a utr e é ta ie nt e ntiè re m ent
te rm in é s ; ils a va ie nt s ub i u ne fo rte p re ssio n d ’a ir re fo ulé
d ans le urs fla ncs ; c e tte é pre uve d onna it b onne o pin io n d e
le ur so li d ité , et té m oig na it des so in s apporté s à le ur
c o nstr u ctio n.
Jo e n e s e s e nta it p as d e jo ie ; il a lla it in ce ssa m ment d e
G re ek s tr e et a ux a te li e rs d e M M. M ittc he ll, to ujo urs a ffa ir é ,
m ais to ujo urs é pano ui, d onna nt v o lo ntie rs d es d éta ils s ur
l’ a ffa ir e a ux g ens q ui n e lu i e n d em and aie nt p oin t, fie r e ntr e
to ute s c ho se s d ’a cco m pagne r s o n m aît r e . J e c ro is m êm e
q u’à m ontr e r l’ a éro sta t, à d éve lo pper le s id ées e t le s p la ns
d u d octe ur, à la is se r a perc e vo ir c e lu i- c i p ar u ne fe nê tr e
e ntr o uve rte , o u à so n p assa ge d ans le s ru e s, le d ig ne

g arç o n g agna q ue lq ue s d em i- c o uro nne s ; il n e fa ut p as lu i
e n vo ulo ir ; il a va it b ie n le d ro it d e s p écule r u n p eu s ur
l’ a dm ir a tio n e t la c urio sité d e s e s c o nte m pora in s.
Le 16 fé vrie r, le
Reso lu te
vin t je te r l’ a ncre deva nt
G re enw ic h. C ’é ta it u n n a vir e à h é li c e d u p ort d e h uit c e nts
to nne aux, b on m arc he ur, e t q ui fu t c ha rg é d e ra vita ille r la
d ern iè re exp éditio n de Sir Ja m es Ross aux ré gio ns
p ola ir e s. L e c o m mand ant P enne t p assa it p our u n a im able
h o m me, il s’in té re ssa it partic uli è re m ent au vo ya ge du
d octe ur, q u’il a ppré cia it d e lo ng ue d ate . C e P enne t fa is a it
p lu tô t u n s a va nt q u’u n s o ld at, c e la n ’e m pêcha it p as s o n
b âtim ent d e p orte r q ua tr e c a ro na des, q ui n ’a va ie nt ja m ais
fa it d e m al à p ers o nne , e t s e rv a ie nt s e ule m ent à p ro duir e
le s b ru its le s p lu s p acifiq ue s d u m ond e.
La c a le d u
Reso lu te
fu t a m éna gée d e m aniè re à lo ger
l’ a éro sta t ; il y fu t tr a nsp orté ave c le s plu s gra nd es
p ré ca utio ns dans la jo urn é e du 18 fé vrie r ; on
l’ e m magasin a a u fo nd d u n a vir e , d e m aniè re à p ré ve nir
to ut a ccid ent ; la n a ce lle e t s e s a cce sso ir e s, le s a ncre s, le s
c o rd es, le s v iv re s, le s c a is se s à e au q ue l’ o n d eva it r e m pli r
à l’ a rriv é e, to ut fu t a rrim é s o us le s y e ux d e F erg usso n.
On em barq ua dix to nne aux d’a cid e sulf u riq ue et dix
to nne aux de vie ille fe rra ille pour la pro ductio n du gaz
h yd ro gène . C ette q ua ntité é ta it p lu s q ue s uffis a nte , m ais il
fa lla it pare r aux perte s possib le s. L’a ppare il destin é à
d éve lo pper le g az, e t c o m posé d ’u ne tr e nta in e d e b arils , fu t
m is à fo nd d e c a le .
Ces d iv e rs p ré para tifs s e te rm in è re nt le 1 8 fé vrie r a u
s o ir. D eux c a bin e s c o nfo rta ble m ent d is p osé es a tte nd aie nt

le d octe ur F erg usso n e t s o n a m i K enne dy. C e d ern ie r, to ut
e n ju ra nt q u’il n e p artir a it p as, s e re nd it à b ord a ve c u n
v é rita ble a rs e na l d e c ha sse , d eux e xc e lle nts fu sil à d eux
c o up s, s e c ha rg eant p ar la c ula sse , e t u ne c a ra bin e à to ute
é pre uve de la fa briq ue de P urd ey M oore et D ic kso n
d ’É dim bourg ; a ve c u ne p are ille a rm e le c ha sse ur n ’é ta it
p as e m barra ssé d e lo ger à d eux m ille p as d e d is ta nce u ne
b alle d ans l’ œ il d ’u n c ha m ois ; il y jo ig nit d eux re vo lv e rs
C olt à s ix c o up s p our le s b eso in s im pré vu s ; s a p oud riè re ,
s o n s a c à c a rto uche s, s o n p lo m b e t s e s b alle s, e n q ua ntité
s uffis a nte , ne dépassa ie nt pas le s li m ite s de poid s
a ssig né es p ar le d octe ur.
Les tr o is v o ya geurs s ’in sta llè re nt à b ord d ans la jo urn é e
d u 1 9 fé vrie r ; ils fu re nt re çus a ve c u ne g ra nd e d is tin ctio n
p ar le c a pita in e e t s e s o ffic ie rs , le d octe ur to ujo urs a sse z
fr o id , u niq ue m ent p ré occup é d e s o n e xp éditio n, D ic k é m u
s a ns tr o p vo ulo ir le p ara ît r e , J o e b ond is sa nt, é cla ta nt e n
p ro pos b urle sq ue s ; il d evin t p ro m pte m ent le lo ustic d u
p oste d es m aît r e s, o ù u n c a dre lu i a va it é té r é se rv é .
Le 20, un gra nd dîn e r d’a die u fu t donné au docte ur
F erg usso n et à Kenne dy par la Socié té ro ya le de
G éogra phie . Le co m mand ant Penne t et se s offic ie rs
a ssis ta ie nt à c e re pas, q ui fu t tr è s a nim é e t tr è s fo urn i e n
li b atio ns fla tte use s ; le s s a nté s y fu re nt p orté es e n a sse z
g ra nd no m bre pour assure r à to us le s co nviv e s une
e xis te nce d e c e nte na ir e s. S ir F ra ncis M … p ré sid ait a ve c
u ne é m otio n c o nte nue , m ais p le in e d e d ig nité .
À s a g ra nd e c o nfu sio n, D ic k K enne dy e ut u ne la rg e p art
d ans le s fé li c ita tio ns bachiq ue s. A prè s avo ir bu « à

l’ in tr é pid e F erg usso n, la g lo ir e d e l’ A ng le te rre » , o n d ut
b oir e « a u n o n m oin s c o ura geux K enne dy, s o n a ud acie ux
c o m pagno n » .
Dic k r o ug it b eauco up , c e q ui p assa p our d e la m odestie
: le s a ppla ud is se m ents re doub lè re nt, D ic k ro ug it e nco re
d ava nta ge.
Un m essa ge de la re in e arriv a au desse rt ; elle
p ré se nta it s e s c o m pli m ents a ux d eux v o ya geurs e t fa is a it
d es v œ ux p our la r é ussite d e l’ e ntr e pris e .
Ce qui né ce ssita de no uve au to asts « à S a Trè s
G ra cie use M aje sté . »
À min uit, aprè s des adie ux ém ouva nts et de
c ha le ure use s poig né es de main s, le s co nviv e s se
s é parè re nt.
Les e m barc a tio ns d u
Reso lu te
a tte nd aie nt a u p ont d e
W estm in ste r ; le c o m mand ant y p rit p la ce e n c o m pagnie
d e s e s p assa gers e t d e s e s o ffic ie rs , e t le c o ura nt ra pid e
d e la T am is e le s p orta v e rs G re enw ic h.
À u ne h e ure , c ha cun d orm ait à b ord .
Le le nd em ain , 2 1 fé vrie r, à tr o is h e ure s d u m atin , le s
fo urn e aux ro nfla ie nt ; à c in q h e ure s, o n le va it l’ a ncre , e t
s o us l’ im puls io n de so n hé li c e , le
Reso lu te
fila ve rs
l’ e m bouchure d e la T am is e .
Nous n ’a vo ns p as b eso in d e d ir e q ue le s c o nve rs a tio ns
d u b ord ro ulè re nt u niq ue m ent s ur l’ e xp éditio n d u d octe ur
F erg usso n. À le v o ir c o m me à l’ e nte nd re , il in sp ir a it u ne
te lle c o nfia nce q ue b ie ntô t, s a uf l’ É co ssa is , p ers o nne n e
m it e n q ue stio n le s uccè s d e s o n e ntr e pris e .

Pend ant le s lo ng ue s h e ure s in o ccup ées d u vo ya ge, le
d octe ur fa is a it u n vé rita ble c o urs d e g éogra phie d ans le
c a rré d es o ffic ie rs . C es je une s g ens s e p assio nna ie nt p our
le s d éco uve rte s fa ite s d epuis q ua ra nte a ns e n A fr iq ue ; il
le ur ra co nta le s exp lo ra tio ns de B arth , de B urto n, de
S peke , de G ra nt, il le ur dépeig nit ce tte m ys té rie use
c o ntr é e li v ré e de to ute s part aux in ve stig atio ns de la
s cie nce . D ans le no rd , le je une D uve yrie r exp lo ra it le
S aha ra et ra m ena it à P aris le s che fs To ua re g. S ous
l’ in sp ir a tio n d u g ouve rn e m ent fr a nça is , d eux e xp éditio ns s e
p ré para ie nt, q ui, d esce nd ant d u n o rd e t v e na nt à l’ o ue st, s e
c ro is e ra ie nt à Te m boucto u. Au sud , l’ in fa tig able
L iv in g sto ne s ’a va nça it to ujo urs ve rs l’ é qua te ur, e t d epuis
m ars 1 862, il re m onta it, e n c o m pagnie d e M acke nsie , la
riv iè re Rovo onia . Le XIX e siè cle ne se passe ra it
c e rta in e m ent pas sa ns que l’ A fr iq ue n’e ût ré vé lé le s
s e cre ts e nfo uis d ans s o n s e in d epuis s ix m ille a ns.
L’in té rê t d es a ud ite urs d e F erg usso n fu t e xc ité s urto ut
q ua nd il le ur fit c o nna ît r e e n d éta il le s p ré para tifs d e s o n
v o ya ge ; ils v o ulu re nt v é rifie r s e s c a lc uls ; ils d is cutè re nt, e t
le d octe ur e ntr a fr a nche m ent d ans la d is cussio n.
En géné ra l, on s’é to nna it de la qua ntité re la tiv e m ent
re str e in te d e v iv re s q u’il e m porta it a ve c lu i. U n jo ur, l’ u n d es
o ffic ie rs in te rro gea le d octe ur à c e t é gard .
« C ela v o us s urp re nd , r é pond it F erg usso n.
– S ans d oute .
– M ais q ue lle d uré e s up pose z-v o us d onc q u’a ura m on
v o ya ge ? D es m ois e ntie rs ? C ’e st u ne g ra nd e e rre ur ; s ’il
s e pro lo ng eait, no us se rio ns perd us, no us n’a rriv e rio ns

p as. S ache z d onc q u’il n ’y a p as p lu s d e tr o is m ille c in q
c e nts , m ette z q ua tr e m ille m ille s
[1 6]
d e Z anzib ar à la c ô te d u
S éné gal. O r, à d eux ce nt q ua ra nte m ille s
[1 7]
par douze
h e ure s, ce qui n’a ppro che pas de la vite sse de no s
c he m in s d e fe r, e n v o ya geant jo ur e t n uit, il s uffir a it d e s e pt
jo urs p our tr a ve rs e r l’ A fr iq ue .
– M ais alo rs vo us ne pourrie z rie n vo ir, ni fa ir e de
re lè ve m ents g éogra phiq ue s, n i r e co nna ît r e le p ays .
– A ussi, ré pond it le d octe ur, s i je s uis m aît r e d e m on
b allo n, si je m onte ou desce nd s à m a vo lo nté , je
m ’a rrê te ra i q ua nd b on m e s e m ble ra , s urto ut lo rs q ue d es
c o ura nts tr o p v io le nts m ena ce ro nt d e m ’e ntr a în e r.
– E t v o us e n re nco ntr e re z, d it le c o m mand ant P enne t ; il
y a d es o ura gans q ui fo nt p lu s d e d eux c e nt q ua tr e m ille s à
l’ h e ure .
– V ous le vo ye z, ré pli q ua le docte ur, ave c une te lle
ra pid ité , o n tr a ve rs e ra it l’ A fr iq ue e n d ouze h e ure s ; o n s e
lè ve ra it à Z anzib ar p our a lle r s e c o uche r à S ain t- L ouis .
– M ais , r e prit u n o ffic ie r, e st- c e q u’u n b allo n p ourra it ê tr e
e ntr a în é p ar u ne v ite sse p are ille ?
– C ela s ’e st v u , r é pond it F erg usso n.
– E t le b allo n a r é sis té ?
– P arfa ite m ent. C ’é ta it à l’ é poque d u c o uro nne m ent d e
N apolé on e n 1 804. L ’a éro na ute G arn e rin la nça d e P aris , à
o nze he ure s du so ir, un ballo n qui porta it l’ in scrip tio n
s uiv a nte tr a cé e e n le ttr e s d ’o r : “P aris , 2 5 fr im air e a n X III,
c o uro nne m ent d e l’ e m pere ur N apolé on p ar S . S . P ie V II. ”
L e le nd em ain m atin , à c in q h e ure s, le s h a bita nts d e R om e
v o ya ie nt le m êm e ballo n pla ne r au-d essus du V atic a n,

p arc o urir la c a m pagne ro m ain e , e t a lle r s ’a battr e d ans le
la c d e B ra ccia no . A in si, m essie urs , u n b allo n p eut ré sis te r
à d e p are ille s v ite sse s.
– U n b allo n, o ui ; m ais u n h o m me, s e h a sa rd a à d ir e
K enne dy.
– M ais un ho m me a ussi ! C ar un b allo n e st to ujo urs
im mobile p ar r a pport à l’ a ir q ui l’ e nvir o nne ; c e n ’e st p as lu i
q ui m arc he , c’e st la m asse d e l’ a ir e lle -m êm e ; a ussi,
a llu m ez u ne b oug ie d ans vo tr e n a ce lle , e t la fla m me n e
v a cille ra p as. U n a éro na ute m onta nt le b allo n d e G arn e rin
n ’a ura it a ucune m ent s o uffe rt d e c e tte v ite sse . D ’a ille urs , je
n e tie ns p as à e xp érim ente r u ne s e m bla ble r a pid ité , e t s i je
p uis m ’a ccro che r pend ant la nuit à que lq ue arb re ou
q ue lq ue a ccid ent d e te rra in , je n e m ’e n fe ra i p as fa ute .
N ous e m porto ns d ’a ille urs p our d eux m ois d e v iv re s, e t r ie n
n ’e m pêche ra no tr e adro it cha sse ur de no us fo urn ir du
g ib ie r e n a bond ance q ua nd n o us p re nd ro ns te rre .
– A h ! m onsie ur K enne dy ! v o us a lle z fa ir e là d es c o up s
d e m aît r e , d it u n je une m id ship m an e n r e gard ant l’ É co ssa is
a ve c d es y e ux d ’e nvie .
– S ans c o m pte r, re prit u n a utr e , q ue v o tr e p la is ir s e ra
d oub lé d ’u ne g ra nd e g lo ir e .
– M essie urs , r é pond it le c ha sse ur, je s uis fo rt s e nsib le à
v o s co m pli m ents … m ais il ne m ’a ppartie nt p as d e le s
re ce vo ir …
– H ein ! fit- o n d e to us c ô té s v o us n e p artir e z p as ?
– J e n e p artir a i p as.
– V ous n ’a cco m pagne re z p as le d octe ur F erg usso n ?
– N on s e ule m ent je n e l’ a cco m pagne ra i p as, m ais je n e

s uis ic i q ue p our l’ a rrê te r a u d ern ie r m om ent. »
Tous le s r e gard s s e d ir ig ère nt v e rs le d octe ur.
« N e l’ é co ute z p as, r é pond it- il a ve c s o n a ir c a lm e. C ’e st
u ne c ho se q u’il n e fa ut p as d is cute r a ve c lu i ; a u fo nd il s a it
p arfa ite m ent q u’il p artir a .
– P ar s a in t P atr ic k ! s ’é cria K enne dy, j’ a tte ste …
– N ’a tte ste r ie n, a m i D ic k ; tu e s ja ug é, tu e s p esé , to i, ta
p oud re , te s fu sils e t te s b alle s ; a in si n ’e n p arlo ns p lu s. »
Et d e fa it, d epuis c e jo ur ju sq u’à l’ a rriv é e à Z anzib ar,
D ic k n ’o uvrit p lu s la b ouche ; il n e p arla p as p lu s d e c e la
q ue d ’a utr e c ho se . Il s e tu t.

9
C hapit r e

O n double le ca p. – Le gailla rd d’a va nt – C ours de
c o sm ogra phie p ar le p ro fe sse ur J o e. – D e la d ir e ctio n
d es ballo ns. – De la re ch erc h e des co ura nts
a tm osp hériq ues. –
E ?????.

Le
Reso lu te
fila it ra pid em ent ve rs le ca p d e B onne -
E sp éra nce ; le te m ps s e m ain te na it a u b eau, q uo iq ue la
m er d evin t p lu s fo rte .
Le 3 0 m ars , v in g t- s e pt jo urs a prè s le d épart d e L ond re s,
la m onta gne d e la T a ble s e p ro fila s ur l’ h o riz o n ; la v ille d u
C ap, s itu é e a u p ie d d ’u n a m phith é âtr e d e c o lli n e s, a pparu t
a u b out d es lu ne tte s m arin e s, e t b ie ntô t le
Reso lu te
je ta
l’ a ncre d ans le p ort. M ais le c o m mand ant n ’y re lâ cha it q ue
p our p re nd re d u cha rb on ; ce fu t l’ a ffa ir e d ’u n jo ur ; le
le nd em ain , le n a vir e d onna it d ans le s ud p our d oub le r la
p oin te m érid io na le d e l’ A fr iq ue e t e ntr e r d ans le c a na l d e
M oza m biq ue .
Jo e n ’e n é ta it p as à s o n p re m ie r vo ya ge s ur m er ; il
n ’a va it p as ta rd é à se tr o uve r che z lu i à b ord . C ha cun
l’ a im ait p our s a fr a nchis e e t s a b onne h um eur. U ne g ra nd e

p art d e la c é lé brité d e s o n m aît r e re ja illi s sa it s ur lu i. O n
l’ é co uta it c o m me u n o ra cle , e t il n e s e tr o m pait p as p lu s
q u’u n a utr e .
Or, ta nd is q ue le d octe ur p ours uiv a it le c o urs d e s e s
d escrip tio ns d ans le c a rré d es o ffic ie rs , J o e tr ô na it s ur le
g ailla rd d’a va nt, et fa is a it de l’ h is to ir e à sa m aniè re ,
p ro cé dé s uiv i d ’a ille urs p ar le s p lu s g ra nd s h is to rie ns d e
to us le s te m ps.
Il éta it na tu re lle m ent que stio n du vo ya ge aérie n. Jo e
a va it e u d e la p ein e à fa ir e a cce pte r l’ e ntr e pris e p ar d es
e sp rits ré ca lc itr a nts ; m ais aussi, la cho se une fo is
a cce pté e, l’ im agin a tio n d es m ate lo ts , s tim ulé e p ar le ré cit
d e J o e, n e c o nnut p lu s r ie n d ’im possib le .
L’é blo uis sa nt co nte ur pers ua dait à so n aud ito ir e
q u’a prè s c e v o ya ge-là o n e n fe ra it b ie n d ’a utr e s. C e n ’é ta it
q ue le co m mence m ent d ’u ne lo ng ue sé rie d ’e ntr e pris e s
s urh um ain e s.
« V oye z-v o us, m es a m is , q ua nd o n a g oûté d e c e g enre
d e lo co m otio n, o n n e p eut p lu s s ’e n p asse r ; a ussi, à n o tr e
p ro cha in e e xp éditio n, a u li e u d ’a lle r d e c ô té , n o us ir o ns
d ro it d eva nt n o us, e n m onta nt to ujo urs .
– B on ! d ans la lu ne a lo rs , d it u n a ud ite ur é m erv e illé .
– D ans la lu ne ! rip osta J o e ; n o n, m a fo i, c ’e st tr o p
c o m mun ! to ut le m ond e y v a d ans la lu ne . D ’a ille urs , il n ’y a
p as d ’e au, e t o n e st o bli g é d ’e n e m porte r d es p ro vis io ns
é no rm es, e t m êm e d e l’ a tm osp hè re e n fio le s, p our p eu
q u’o n tie nne à r e sp ir e r.
– B on ! s i o n y tr o uve d u g in ! d it u n m ate lo t fo rt a m ate ur
d e c e tte b ois so n.

– P as d ava nta ge, m on b ra ve . N on ! p oin t d e lu ne ; m ais
n o us n o us p ro m ène ro ns d ans c e s jo li e s é to ile s, d ans c e s
c ha rm ante s p la nè te s d ont m on m aît r e m ’a p arlé s i s o uve nt.
A in si, n o us c o m mence ro ns p ar v is ite r S atu rn e …
– C elu i q ui a u n a nne au ? d em and a le q ua rtie r-m aît r e .
– O ui ! u n a nne au d e m aria ge. S eule m ent o n n e s a it p as
c e q ue s a fe m me e st d eve nue !
– C om ment ! v o us ir ie z s i h a ut q ue c e la ? fit u n m ousse
s tu p éfa it. C ’e st d onc le d ia ble , v o tr e m aît r e ?
– L e d ia ble ! il e st tr o p b on p our c e la !
– M ais aprè s Satu rn e ? dem and a l’ u n des plu s
im patie nts d e l’ a ud ito ir e .
– A prè s S atu rn e ? E h bie n, no us re nd ro ns vis ite à
J up ite r ; u n d rô le d e p ays , a lle z, o ù le s jo urn é es n e s o nt q ue
d e n e uf h e ure s e t d em ie , c e q ui e st c o m mode p our le s
p are sse ux, e t o ù le s a nné es, p ar e xe m ple , d ure nt d ouze
a ns, c e q ui e st a va nta geux p our le s g ens q ui n ’o nt p lu s q ue
s ix m ois à v iv re . Ç a p ro lo ng e u n p eu le ur e xis te nce !
– D ouze a ns ? r e prit le m ousse .
– O ui, m on p etit ; a in si, d ans c e tte c o ntr é e-là , tu té te ra is
e nco re ta m am an, et le vie ux là -b as, qui co urt sur sa
c in q ua nta in e , s e ra it u n b am bin d e q ua tr e a ns e t d em i.
– V oilà q ui n ’e st p as c ro ya ble ! s ’é cria le g ailla rd d ’a va nt
d ’u ne s e ule v o ix .
– P ure v é rité , fit J o e a ve c a ssura nce . M ais q ue v o ule z-
v o us ? q ua nd o n p ers is te à v é géte r d ans c e m ond e-c i, o n
n ’a ppre nd rie n, on re ste ig no ra nt co m me un m ars o uin .
V ene z u n p eu d ans J up ite r e t v o us v e rre z ! P ar e xe m ple , il
fa ut d e la te nue là -h a ut, c a r il a d es s a te lli te s q ui n e s o nt

p as c o m modes ! »
Et l’ o n r ia it, m ais o n le c ro ya it à d em i ; e t il le ur p arla it d e
N eptu ne o ù le s m arin s s o nt jo li m ent re çus, e t d e M ars o ù
le s m ili ta ir e s p re nne nt le ha ut d u p avé , ce q ui fin it p ar
d eve nir a sso m mant. Q ua nt à M erc ure , v ila in m ond e, rie n
q ue des vo le urs et des m arc ha nd s, et se re sse m bla nt
te lle m ent le s uns aux autr e s qu’il est diffic ile de le s
d is tin g ue r. E t enfin il le ur fa is a it de V énus un ta ble au
v ra im ent e ncha nte ur.
« E t q ua nd n o us re vie nd ro ns d e c e tte e xp éditio n-là , d it
l’ a im able c o nte ur, o n n o us d éco re ra d e la c ro ix d u S ud , q ui
b rille là -h a ut à la b outo nniè re d u b on D ie u.
– E t v o us l’ a ure z b ie n g agné e ! » d ir e nt le s m ate lo ts .
Ain si s e p assa ie nt e n jo ye ux p ro pos le s lo ng ue s s o ir é es
d u g ailla rd d ’a va nt. E t p end ant c e te m ps, le s c o nve rs a tio ns
in str u ctiv e s d u d octe ur a lla ie nt le ur tr a in .
Un jo ur, o n s ’e ntr e te na it d e la d ir e ctio n d es b allo ns, e t
F erg usso n fu t s o lli c ité d e d onne r s o n a vis à c e t é gard .
« J e n e c ro is p as, d it- il, q ue l’ o n p uis se p arv e nir à d ir ig er
le s ballo ns. Je co nna is to us le s sys tè m es essa yé s ou
p ro posé s ; p as u n n ’a r é ussi, p as u n n ’e st p ra tic a ble . V ous
c o m pre ne z bie n que j’ a i dû m e pré occup er de ce tte
q ue stio n q ui d eva it a vo ir u n s i g ra nd in té rê t p our m oi ; m ais
je n’a i p u la ré so ud re a ve c le s m oye ns fo urn is p ar le s
c o nna is sa nce s actu e lle s de la m éca niq ue . Il fa ud ra it
d éco uvrir un m ote ur d’u ne puis sa nce extr a ord in a ir e , et
d ’u ne lé gère té im possib le ! E t enco re , on ne pourra
ré sis te r à d es c o ura nts d e q ue lq ue im porta nce ! J usq u’ic i,
d ’a ille urs , o n s ’e st p lu tô t o ccup é d e d ir ig er la n a ce lle q ue le

b allo n. C ’e st u ne fa ute .
– Il y a ce pend ant, ré pli q ua -t- o n, d e g ra nd s ra pports
e ntr e u n a éro sta t e t u n n a vir e , q ue l’ o n d ir ig e à v o lo nté .
– M ais n o n, ré pond it le d octe ur F erg usso n, il y e n a p eu
o u p oin t. L ’a ir e st in fin im ent m oin s d ense q ue l’ e au, d ans
la que lle le n a vir e n ’e st s ub m erg é q u’à m oitié , ta nd is q ue
l’ a éro sta t p lo ng e to ut e ntie r d ans l’ a tm osp hè re , e t re ste
im mobile p ar r a pport a u flu id e e nvir o nna nt.
– V ous p ense z a lo rs q ue la s cie nce a éro sta tiq ue a d it
s o n d ern ie r m ot ?
– N on p as ! n o n p as ! Il fa ut c he rc he r a utr e c ho se , e t, s i
l’ o n n e p eut d ir ig er u n b allo n, le m ain te nir a u m oin s d ans
le s c o ura nts a tm osp hé riq ue s fa vo ra ble s. À m esure q ue l’ o n
s ’é lè ve , ce ux-c i d evie nne nt b eauco up p lu s unifo rm es, e t
s o nt c o nsta nts d ans le ur d ir e ctio n ; ils n e s o nt p lu s tr o ub lé s
p ar le s v a llé es e t le s m onta gne s q ui s illo nne nt la s urfa ce d u
g lo be, e t là , vo us le s a ve z, e st la p rin cip ale c a use d es
c ha ng em ents d u v e nt e t d e l’ in é gali té d e s o n s o uffle . O r,
u ne fo is c e s z o ne s d éte rm in é es, le b allo n n ’a ura q u’à s e
p la ce r d ans le s c o ura nts q ui lu i c o nvie nd ro nt.
– M ais a lo rs , re prit le co m mand ant P enne t, p our le s
a tte in d re , il fa ud ra c o nsta m ment m onte r o u d esce nd re . L à
e st la v ra ie d iffic ult é , m on c he r d octe ur.
– E t p ourq uo i, m on c he r c o m mand ant ?
– E nte nd ons-n o us : ce ne se ra une diffic ult é et un
o bsta cle q ue p our le s v o ya ges d e lo ng c o urs , e t n o n p as
p our le s s im ple s p ro m ena des a érie nne s.
– E t la r a is o n, s ’il v o us p la ît ?
– P arc e q ue v o us n e m onte z q u’à la c o nd itio n d e je te r d u

le st, v o us n e d esce nd ez q u’à la c o nd itio n d e p erd re d u g az,
e t à c e m anè ge-là , v o s p ro vis io ns d e g az e t d e le st s e ro nt
v ite é puis é es.
– M on c he r P enne t, là e st to ute la q ue stio n. L à e st la
s e ule d iffic ult é q ue la s cie nce d oiv e te nd re à v a in cre . Il n e
s ’a git p as d e d ir ig er le s b allo ns ; il s ’a git d e le s m ouvo ir d e
h a ut e n b as, s a ns d épense r c e g az q ui e st s a fo rc e , s o n
s a ng , s o n â m e, s i l’ o n p eut s ’e xp rim er a in si.
– Vous ave z ra is o n, m on che r docte ur, m ais ce tte
d iffic ult é n’e st p as e nco re ré so lu e , ce m oye n n’e st p as
e nco re tr o uvé .
– J e v o us d em and e p ard on, il e st tr o uvé .
– P ar q ui ?
– P ar m oi !
– P ar v o us ?
– V ous c o m pre ne z b ie n q ue , s a ns c e la , je n ’a ura is p as
ris q ué c e tte tr a ve rs é e d e l’ A fr iq ue e n b allo n. A u b out d e
v in g t- q ua tr e h e ure s, j’ a ura is é té à s e c d e g az !
– M ais v o us n ’a ve z p as p arlé d e c e la e n A ng le te rre !
– N on. J e n e te na is p as à m e fa ir e d is cute r e n p ub li c .
C ela me para is sa it in utile . J’a i fa it en se cre t des
e xp érie nce s p ré para to ir e s, e t j’ a i é té s a tis fa it ; je n ’a va is
d onc p as b eso in d ’e n a ppre nd re d ava nta ge.
– E h b ie n ! m on c he r F erg usso n, p eut- o n v o us d em and er
v o tr e s e cre t ?
– L e v o ic i, m essie urs , e t m on m oye n e st b ie n s im ple . »
L’a tte ntio n d e l’ a ud ito ir e fu t p orté e a u p lu s h a ut p oin t, e t
le d octe ur p rit tr a nq uille m ent la p aro le e n c e s te rm es :

10
C hapit r e

E ssa is a nté rie urs . – L es c in q c a is se s d u d octe ur. – L e
c h alu m eau à gaz. – Le ca lo rifè re . – M aniè re de
m anœ uvre r. – S uccè s c e rta in .

« O n a te nté so uve nt, m essie urs , d e s’é le ve r o u d e
d esce nd re à vo lo nté , s a ns p erd re le g az o u le le st d ’u n
b allo n. U n a éro na ute fr a nça is , M . M eunie r, v o ula it a tte in d re
c e b ut e n c o m prim ant d e l’ a ir d ans u ne c a pacité in té rie ure .
U n b elg e, M . le d octe ur v a n H ecke , a u m oye n d ’a ile s e t d e
p ale tte s, déplo ya it une fo rc e ve rtic a le qui eut été
in suffis a nte d ans la p lu p art d es c a s. L es r é sult a ts p ra tiq ue s
o bte nus p ar s e s d iv e rs m oye ns o nt é té in sig nifia nts .
« J’a i donc ré so lu d’a bord er la que stio n plu s
fr a nche m ent. E t d ’a bord je s up prim e c o m plè te m ent le le st,
s i ce n’e st p our le s ca s d e fo rc e m aje ure , te ls q ue la
ru p tu re de m on appare il, ou l’ o bli g atio n de m ’é le ve r
in sta nta né m ent p our é vite r u n o bsta cle im pré vu .
« M es m oye ns d ’a sce nsio n e t d e d esce nte c o nsis te nt
u niq ue m ent à d ila te r o u à c o ntr a cte r p ar d es te m péra tu re s
d iv e rs e s le g az re nfe rm é d ans l’ in té rie ur d e l’ a éro sta t. E t

v o ic i c o m ment j’ o btie ns c e r é sult a t.
« V ous a ve z vu e m barq ue r a ve c la na ce lle p lu sie urs
c a is se s d ont l’ u sa ge v o us e st in co nnu. C es c a is se s s o nt
a u n o m bre d e c in q .
« L a p re m iè re r e nfe rm e e nvir o n v in g t- c in q g allo ns d ’e au,
à la que lle j’ a jo ute q ue lq ue s g outte s d ’a cid e s ulf u riq ue p our
a ug m ente r s a c o nd uctib ili té , e t je la d éco m pose a u m oye n
d ’u ne fo rte p ile d e B unse n. L ’e au, c o m me v o us le s a ve z, s e
c o m pose de deux vo lu m es en gaz hyd ro gène et d’u n
v o lu m e e n g az o xyg ène .
« C e d ern ie r, s o us l’ a ctio n d e la p ile , s e re nd p ar s o n
p ôle positif dans une se co nd e ca is se . U ne tr o is iè m e,
p la cé e a u-d essus d e ce lle -c i, e t d ’u ne ca pacité d oub le ,
re ço it l’ h yd ro gène q ui a rriv e p ar le p ôle n é gatif.
« D es ro bin e ts , d ont l’ u n a une o uve rtu re d oub le d e
l’ a utr e , fo nt co m muniq ue r ce s deux ca is se s ave c une
q ua tr iè m e, q ui s ’a ppelle c a is se d e m éla ng e. L à, e n e ffe t,
s e m éla ng ent c e s d eux g az p ro ve na nt d e la d éco m positio n
d e l’ e au. L a ca pacité d e ce tte ca is se d e m éla ng e e st
e nvir o n d e q ua ra nte e t u n p ie ds c ub es
[1 8]
.
« À la p artie s up érie ure d e c e tte c a is se e st u n tu b e e n
p la tin e , m uni d ’u n r o bin e t.
« V ous l’ a ve z d éjà c o m pris , m essie urs : l’ a ppare il q ue je
v o us décris est to ut bonne m ent un cha lu m eau à gaz
o xyg ène e t h yd ro gène , d ont la c ha le ur d épasse c e lle d es
fe ux d e fo rg e.
« C eci é ta bli , je p asse à la s e co nd e p artie d e l’ a ppare il.
« De la partie in fé rie ure de m on ballo n, qui est
h e rm étiq ue m ent c lo s, s o rte nt d eux tu b es s é paré s p ar u n

p etit in te rv a lle . L’u n pre nd na is sa nce au m ili e u des
c o uche s s up érie ure s d u g az h yd ro gène , l’ a utr e a u m ili e u
d es c o uche s in fé rie ure s.
« C es d eux tu ya ux s o nt m unis d e d is ta nce e n d is ta nce
d e fo rte s a rtic ula tio ns e n c a outc ho uc, q ui le ur p erm ette nt
d e s e p rê te r a ux o scilla tio ns d e l’ a éro sta t.
« Ils desce nd ent to us deux ju sq u’à la na ce lle , et se
p erd ent d ans u ne c a is se d e fe r d e fo rm e c yli n d riq ue , q ui
s ’a ppelle c a is se d e c ha le ur. E lle e st fe rm ée à s e s d eux
e xtr é m ité s p ar d eux fo rts d is q ue s d e m êm e m éta l.
« L e tu ya u p arti d e la r é gio n in fé rie ure d u b allo n s e r e nd
d ans ce tte b oît e cyli n d riq ue p ar le d is q ue d u b as ; il y
p énè tr e , e t a ffe cte a lo rs la fo rm e d ’u n s e rp entin h é li c o ïd al
d ont le s a nne aux s up erp osé s o ccup ent p re sq ue to ute la
h a ute ur d e la c a is se . A va nt d ’e n s o rtir, le s e rp entin s e r e nd
d ans u n p etit c ô ne , d ont la b ase c o nca ve , e n fo rm e d e
c a lo tte s p hé riq ue , e st d ir ig ée e n b as.
« C ’e st p ar le s o m met d e c e c ô ne q ue s o rt le s e co nd
tu ya u, et il se re nd , co m me je vo us l’ a i dit, dans le s
c o uche s s up érie ure s d u b allo n.
« L a c a lo tte s p hé riq ue d u p etit c ô ne e st e n p la tin e a fin
d e n e p as fo nd re s o us l’ a ctio n d u c ha lu m eau. C ar c e lu i- c i
e st p la cé sur le fo nd d e la ca is se e n fe r, a u m ili e u d u
s e rp entin h é li c o ïd al, e t l’ e xtr é m ité d e s a fla m me vie nd ra
lé gère m ent lé che r c e tte c a lo tte .
« V ous s a ve z, m essie urs , c e q ue c ’e st q u’u n c a lo rifè re
d estin é à c ha uffe r le s a pparte m ents . V ous s a ve z c o m ment
il a git. L ’a ir d e l’ a pparte m ent e st fo rc é d e p asse r p ar le s
tu ya ux, e t il e st re stitu é a ve c u ne te m péra tu re p lu s é le vé e.

O r, c e q ue je v ie ns d e v o us d écrir e là n ’e st, à v ra i d ir e ,
q u’u n c a lo rifè re .
« E n e ffe t, q ue s e p asse ra -t- il ? U ne fo is le c ha lu m eau
a llu m é, l’ h yd ro gène du se rp entin et du cô ne co nca ve
s ’é cha uffe , e t m onte ra pid em ent p ar le tu ya u q ui le m ène
a ux ré gio ns s up érie ure s d e l’ a éro sta t. L e v id e s e fa it e n
d esso us, e t il a ttir e le g az d es ré gio ns in fé rie ure s q ui s e
c ha uffe à so n to ur, e t e st co ntin ue lle m ent re m pla cé ; il
s ’é ta bli t a in si d ans le s tu ya ux e t le s e rp entin u n c o ura nt
e xtr ê m em ent ra pid e d e g az, s o rta nt d u b allo n, y re to urn a nt
e t s e s urc ha uffa nt s a ns c e sse .
« O r, le s g az a ug m ente nt d e 1 /4 80 d e le ur v o lu m e p ar
d egré d e c ha le ur. S i d onc je fo rc e la te m péra tu re d e d ix -
h uit d egré s
[1 9]
, l’ h yd ro gène d e l’ a éro sta t se d ila te ra d e
1 8/4 80, ou de se iz e ce nt qua to rz e pie ds cub es
[2 0]
, il
d épla ce ra d onc s e iz e c e nt s o ix a nte -q ua to rz e p ie ds c ub es
d ’a ir d e p lu s, c e q ui a ug m ente ra s a fo rc e a sce nsio nne lle
d e c e nt s o ix a nte li v re s. C ela re vie nt d onc à je te r c e m êm e
p oid s d e le st. S i j’ a ug m ente la te m péra tu re d e c e nt q ua tr e -
v in g t degré s
[2 1]
, le gaz se dila te ra de 180/4 80 : il
d épla ce ra s e iz e m ille s e pt c e nt q ua ra nte p ie ds c ub es d e
p lu s, e t s a fo rc e a sce nsio nne lle s ’a ccro ît r a d e s e iz e c e nts
li v re s.
« V ous le c o m pre ne z, m essie urs , je p uis d onc fa cile m ent
o bte nir d es ru p tu re s d ’é quili b re c o nsid éra ble s. L e v o lu m e
d e l’ a éro sta t a é té c a lc ulé d e te lle fa ço n, q u’é ta nt à d em i
g onflé , il d épla ce u n p oid s d ’a ir e xa cte m ent é gal à c e lu i d e
l’ e nve lo ppe d u g az h yd ro gène e t d e la n a ce lle c ha rg ée d e
v o ya geurs et de to us se s acce sso ir e s. À ce poin t de

g onfle m ent, il e st e xa cte m ent e n é quili b re d ans l’ a ir, il n e
m onte n i n e d esce nd .
« Pour opére r l’ a sce nsio n, je porte le gaz à une
te m péra tu re sup érie ure à la te m péra tu re am bia nte au
m oye n d e m on c ha lu m eau ; p ar c e t e xc è s d e c ha le ur, il
o btie nt u ne te nsio n p lu s fo rte , e t g onfle d ava nta ge le b allo n,
q ui m onte d ’a uta nt p lu s q ue je d ila te l’ h yd ro gène .
« La desce nte se fa it na tu re lle m ent en m odéra nt la
c ha le ur d u cha lu m eau, e t e n la is sa nt la te m péra tu re se
re fr o id ir. L ’a sce nsio n s e ra d onc g éné ra le m ent b eauco up
p lu s ra pid e q ue la d esce nte . M ais c ’e st là u ne h e ure use
c ir c o nsta nce ; je n’a i ja m ais d’in té rê t à desce nd re
ra pid em ent, et c’e st au co ntr a ir e par une marc he
a sce nsio nne lle tr è s p ro m pte q ue j’ é vite le s o bsta cle s. L es
d ang ers s o nt e n b as e t n o n e n h a ut.
« D ’a ille urs , co m me je vo us l’ a i d it, j’ a i une ce rta in e
q ua ntité d e le st q ui m e p erm ettr a d e m ’é le ve r p lu s vite
e nco re , s i c e la d evie nt n é ce ssa ir e . M a s o up ape, s itu é e a u
p ôle sup érie ur d u b allo n, n’e st p lu s q u’u ne so up ape d e
s ûre té . Le ballo n gard e to ujo urs sa mêm e cha rg e
d ’h yd ro gène ; le s v a ria tio ns d e te m péra tu re q ue je p ro duis
d ans c e m ili e u d e g az c lo s p ourv o ie nt s e ule s à to us s e s
m ouve m ents d e m onté e e t d e d esce nte .
« Main te na nt, messie urs , co m me déta il pra tiq ue ,
j’ a jo ute ra i c e ci.
« L a c o m bustio n d e l’ h yd ro gène e t d e l’ o xyg ène à la
p oin te du cha lu m eau pro duit uniq ue m ent de la va peur
d ’e au. J’a i d onc m uni la p artie in fé rie ure d e la ca is se
c yli n d riq ue e n fe r d ’u n tu b e d e d égagem ent a ve c s o up ape

fo nctio nna nt à m oin s d e d eux a tm osp hè re s d e p re ssio n ;
p ar co nsé que nt, dès qu’e lle a atte in t ce tte te nsio n, la
v a peur s ’é cha ppe d ’e lle -m êm e.
« V oic i m ain te na nt d es c hiffr e s tr è s e xa cts .
« V in g t- c in q g allo ns d ’e au d éco m posé e e n s e s é lé m ents
c o nstitu tifs d onne nt d eux c e nts li v re s d ’o xyg ène e t vin g t-
c in q li v re s d’h yd ro gène . C ela re pré se nte , à la te nsio n
a tm osp hé riq ue , dix -h uit ce nt qua tr e -v in g t- d ix pie ds
c ub es
[2 2]
d u p re m ie r, e t tr o is m ille s e pt c e nt q ua tr e -v in g ts
p ie ds cub es
[2 3]
du se co nd , en to ut cin q m ille six ce nt
s o ix a nte -d ix p ie ds c ub es d u m éla ng e
[2 4]
.
« O r, le ro bin e t d e m on cha lu m eau, o uve rt e n p le in ,
d épense vin g t- s e pt pie ds cub es
[2 5]
à l’ h e ure ave c une
fla m me a u m oin s s ix fo is p lu s fo rte q ue c e lle d es g ra nd es
la nte rn e s d’é cla ir a ge. En m oye nne donc, et pour m e
m ain te nir à u ne h a ute ur p eu c o nsid éra ble , je n e b rû le ra i
p as p lu s d e n e uf p ie ds c ub es à l’ h e ure
[2 6]
; m es v in g t- c in q
g allo ns d ’e au m e re pré se nte nt d onc s ix c e nt tr e nte h e ure s
d e n a vig atio n a érie nne , o u u n p eu p lu s d e v in g t- s ix jo urs .
« O r, c o m me je p uis d esce nd re à v o lo nté , e t re no uve le r
m a p ro vis io n d ’e au s ur la r o ute , m on v o ya ge p eut a vo ir u ne
d uré e in d éfin ie .
« V oilà m on s e cre t, m essie urs , il e st s im ple , e t, c o m me
le s cho se s sim ple s, il ne p eut m anq ue r d e ré ussir. L a
d ila ta tio n e t la c o ntr a ctio n d u g az d e l’ a éro sta t, te l e st m on
m oye n, qui n’e xig e ni aile s em barra ssa nte s, ni m ote ur
m éca niq ue . U n c a lo rifè re p our p ro duir e m es c ha ng em ents
d e te m péra tu re , u n c ha lu m eau p our le c ha uffe r, c e la n ’e st
n i in co m mode, n i lo urd . J e c ro is d onc a vo ir r é uni to ute s le s

c o nd itio ns s é rie use s d e s uccè s. »
Le d octe ur F erg usso n te rm in a a in si s o n d is co urs , e t fu t
a ppla ud i d e b on c œ ur. Il n ’y a va it p as u ne o bje ctio n à lu i
fa ir e ; to ut é ta it p ré vu e t r é so lu .
« Cepend ant, dit le co m mand ant, ce la peut êtr e
d ang ere ux.
– Q u’im porte , r é pond it s im ple m ent le d octe ur, s i c e la e st
p ra tic a ble ? »

11
C hapit r e

A rriv é e à Z anzib ar, – L e co nsu l a ngla is . – M auva is e s
d is p ositio ns des habita nts . – L’î le Koum beni. – Les
fa is e urs d e p lu ie – G onfle m ent d u b allo n. – D épart d u 1 8
a vril. – D ern ie r a die u. – L e « V ic to ria » .

Un v e nt c o nsta m ment fa vo ra ble a va it h â té la m arc he d u
R eso lu te
v e rs le li e u d e s a d estin a tio n. L a n a vig atio n d u
c a na l de M oza m biq ue fu t partic uli è re m ent pais ib le . La
tr a ve rs é e m aritim e fa is a it b ie n a ug ure r d e la tr a ve rs é e
a érie nne . C ha cun asp ir a it au m om ent de l’ a rriv é e, et
v o ula it m ettr e la d ern iè re m ain a ux p ré para tifs d u d octe ur
F erg usso n.
Enfin le b âtim ent vin t e n vu e d e la ville d e Z anzib ar,
s itu é e s ur l’ île d u m êm e n o m , e t le 1 5 a vril, à o nze h e ure s
d u m atin , la is sa to m ber l’ a ncre d ans le p ort.
L’île d e Z anzib ar a ppartie nt à l’ im an d e M asca te , a lli é d e
la F ra nce e t d e l’ A ng le te rre , e t c ’e st à c o up s ûr s a p lu s
b elle c o lo nie . L e p ort re ço it u n g ra nd n o m bre d e n a vir e s
d es c o ntr é es a vo is in a nte s.
L’île n ’e st s é paré e d e la c ô te a fr ic a in e q ue p ar u n c a na l

d ont la p lu s g ra nd e la rg eur n ’e xc è de p as tr e nte m ille s
[2 7]
.
Elle fa it un gra nd co m merc e de gom me, d’iv o ir e , et
s urto ut d’é bène , ca r Zanzib ar est le gra nd marc hé
d ’e scla ve s. L à vie nt s e c o nce ntr e r to ut c e b utin c o nq uis
d ans le s b ata ille s q ue le s che fs d e l’ in té rie ur se li v re nt
in ce ssa m ment. C e tr a fic s ’é te nd a ussi s ur to ute la c ô te
o rie nta le , et ju sq ue so us le s la titu d es du N il, et M . G .
L eje an y a vu fa ir e ouve rte m ent la tr a ite so us pavillo n
fr a nça is .
Dès l’ a rriv é e d u
Reso lu te
, le c o nsul a ng la is d e Z anzib ar
v in t à b ord se m ettr e à la d is p ositio n d u d octe ur, d es
p ro je ts duq ue l, depuis un m ois , le s jo urn a ux d’E uro pe
l’ a va ie nt te nu a u c o ura nt. M ais ju sq ue -là , il fa is a it p artie d e
la n o m bre use p ha la ng e d es in cré dule s.
« Je douta is , dit- il en te nd ant la m ain à Sam ue l
F erg usso n, m ais m ain te na nt je n e d oute p lu s. »
Il o ffr it s a p ro pre m ais o n a u d octe ur, à D ic k K enne dy, e t
n a tu re lle m ent a u b ra ve J o e.
Par s e s s o in s, le d octe ur p rit c o nna is sa nce d e d iv e rs e s
le ttr e s q u’il a va it re çue s d u c a pita in e S peke . L e c a pita in e
e t s e s c o m pagno ns a va ie nt e u à s o uffr ir te rrib le m ent d e la
fa im et du m auva is te m ps ava nt d’a tte in d re le pays
d ’U gogo ; ils n e s ’a va nça ie nt q u’a ve c u ne e xtr ê m e d iffic ult é
e t n e p ensa ie nt p lu s p ouvo ir d onne r p ro m pte m ent d e le urs
n o uve lle s.
« V oilà d es p érils e t d es p riv a tio ns q ue n o us s a uro ns
é vite r » , d it le d octe ur.
Les b agages d es tr o is v o ya geurs fu re nt tr a nsp orté s à la
m ais o n d u c o nsul. O n s e d is p osa it à d ébarq ue r le b allo n

s ur la p la ge d e Z anzib ar ; il y a va it p rè s d u m ât d es s ig na ux
u n em pla ce m ent fa vo ra ble , aup rè s d’u ne éno rm e
c o nstr u ctio n q ui l’ e ut a brité d es v e nts d ’e st. C ette g ro sse
to ur, s e m bla ble à u n to nne au d re ssé s ur s a b ase , e t p rè s
d uq ue l la to nne d ’H eid elb erg n ’e ut é té q u’u n s im ple b aril,
s e rv a it de fo rt, et sur sa pla te -fo rm e ve illa ie nt des
B elo utc his a rm és d e la nce s, s o rte d e g arn is a ir e s fa in é ants
e t b ra illa rd s.
Mais , lo rs d u d ébarq ue m ent d e l’ a éro sta t, le c o nsul fu t
a ve rti q ue la p opula tio n d e l’ île s ’y o ppose ra it p ar la fo rc e .
R ie n de plu s ave ug le que le s passio ns fa na tis é es. La
n o uve lle d e l’ a rriv é e d ’u n c hré tie n q ui d eva it s ’e nle ve r d ans
le s a ir s fu t r e çue a ve c ir rita tio n ; le s n è gre s, p lu s é m us q ue
le s A ra bes, v ir e nt d ans c e p ro je t d es in te ntio ns h o stile s à
le ur r e li g io n ; ils s e fig ura ie nt q u’o n e n v o ula it a u s o le il e t à
la lu ne . O r, c e s d eux a str e s s o nt u n o bje t d e vé né ra tio n
p our le s peup la des afr ic a in e s. On ré so lu t donc de
s ’o ppose r à c e tte e xp éditio n s a crilè ge.
Le c o nsul, in str u it d e c e s d is p ositio ns, e n c o nfé ra a ve c le
d octe ur F erg usso n e t le c o m mand ant P enne t. C elu i- c i n e
v o ula it p as re cule r d eva nt d es m ena ce s ; m ais s o n a m i lu i
fit e nte nd re r a is o n à c e s uje t.
« N ous fin ir o ns c e rta in e m ent p ar l’ e m porte r, lu i d it- il ; le s
g arn is a ir e s m êm es d e l’ im an n o us p rê te ra ie nt m ain -fo rte
a u b eso in ; m ais , m on c he r c o m mand ant, u n a ccid ent e st
v ite a rriv é ; il s uffir a it d ’u n m auva is c o up p our c a use r a u
b allo n un accid ent ir ré para ble , et le vo ya ge se ra it
c o m pro m is s a ns r e m is e ; il fa ut d onc a gir a ve c d e g ra nd es
p ré ca utio ns.

– M ais q ue fa ir e ? S i no us d ébarq uo ns sur la cô te
d ’A fr iq ue , n o us re nco ntr e ro ns le s m êm es d iffic ult é s ! Q ue
fa ir e ?
– R ie n n ’e st p lu s s im ple , ré pond it le c o nsul. V oye z c e s
île s s itu é es a u-d elà d u p ort ; d ébarq ue z v o tr e a éro sta t d ans
l’ u ne d ’e lle s, e nto ure z-v o us d ’u ne c e in tu re d e m ate lo ts , e t
v o us n ’a ure z a ucun r is q ue à c o urir .
– P arfa it, d it le d octe ur, e t n o us s e ro ns à n o tr e a is e p our
a che ve r n o s p ré para tifs .
Le co m mand ant se re nd it à ce co nse il. Le
Reso lu te
s ’a ppro cha d e l’ île d e K oum beni. P end ant la m atin é e d u 1 6
a vril, le b allo n fu t m is e n s ûre té a u m ili e u d ’u ne c la ir iè re ,
e ntr e le s g ra nd s b ois d ont le s o l e st h é ris sé .
On d re ssa d eux m ats h a uts d e q ua tr e -v in g ts p ie ds e t
p la cé s à u ne p are ille d is ta nce l’ u n d e l’ a utr e ; u n je u d e
p ouli e s fix é es à le ur e xtr é m ité p erm it d ’e nle ve r l’ a éro sta t
a u m oye n d ’u n c â ble tr a nsve rs a l ; il é ta it a lo rs e ntiè re m ent
d égonflé . L e b allo n in té rie ur s e tr o uva it r a tta ché a u s o m met
d u b allo n e xté rie ur d e m aniè re à ê tr e s o ule vé c o m me lu i.
C’e st à l’ a ppend ic e in fé rie ur d e c ha que b allo n q ue fu re nt
fix é s le s d eux tu ya ux d ’in tr o ductio n d e l’ h yd ro gène .
La jo urn é e d u 1 7 s e p assa à d is p ose r l’ a ppare il d estin é
à p ro duir e le g az ; il s e c o m posa it d e tr e nte to nne aux, d ans
le sq ue ls la d éco m positio n d e l’ e au s e fa is a it a u m oye n d e
fe rra ille e t d ’a cid e s ulf u riq ue m is e n p ré se nce d ans u ne
g ra nd e q ua ntité d ’e au. L ’h yd ro gène s e re nd ait d ans u ne
v a ste to nne c e ntr a le a prè s a vo ir é té la vé à s o n p assa ge, e t
d e là il passa it dans cha que aéro sta t par le s tu ya ux
d ’in tr o ductio n. D e c e tte fa ço n, c ha cun d ’e ux s e re m pli s sa it

d ’in tr o ductio n. D e c e tte fa ço n, c ha cun d ’e ux s e re m pli s sa it
d ’u ne q ua ntité d e g az p arfa ite m ent d éte rm in é e.
Il fa llu t em plo ye r, pour ce tte opéra tio n, dix -h uit ce nt
s o ix a nte -s ix gallo ns
[2 8]
d’a cid e sulf u riq ue , se iz e mille
c in q ua nte li v re s d e fe r
[2 9]
e t n e uf c e nt s o ix a nte -s ix g allo ns
d ’e au
[3 0]
.
Cette o péra tio n c o m mença d ans la n uit s uiv a nte , ve rs
tr o is h e ure s d u m atin ; e lle d ura p rè s d e h uit h e ure s. L e
le nd em ain , l’ a éro sta t, re co uve rt d e s o n file t, s e b ala nça it
g ra cie use m ent au-d essus de la na ce lle , re te nu par un
g ra nd n o m bre d e s a cs d e te rre . L ’a ppare il d e d ila ta tio n fu t
m onté ave c un gra nd so in , et le s tu ya ux so rta nt de
l’ a éro sta t fu re nt a dapté s à la b oît e c yli n d riq ue .
Les a ncre s, le s c o rd es, le s in str u m ents , le s c o uve rtu re s
d e v o ya ge, la te nte , le s v iv re s, le s a rm es, d ure nt p re nd re
d ans la n a ce lle la p la ce q ui le ur é ta it a ssig né e ; la p ro vis io n
d ’e au fu t fa ite à Z anzib ar. L es d eux c e nts li v re s d e le st
fu re nt ré partie s d ans c in q ua nte s a cs p la cé s a u fo nd d e la
n a ce lle , m ais c e pend ant à p orté e d e la m ain .
Ces p ré para tifs s e te rm in a ie nt v e rs c in q h e ure s d u s o ir ;
d es s e ntin e lle s v e illa ie nt s a ns c e sse a uto ur d e l’ île , e t le s
e m barc a tio ns d u
Reso lu te
s illo nna ie nt le c a na l.
Les N ègre s c o ntin ua ie nt à m anife ste r le ur c o lè re p ar d es
c ris , des grim ace s et des co nto rs io ns. Les so rc ie rs
p arc o ura ie nt le s g ro up es ir rité s, e n s o uffla nt s ur to ute c e tte
ir rita tio n ; q ue lq ue s fa na tiq ue s e ssa yè re nt d e g agne r l’ île à
la n a ge, m ais o n le s é lo ig na fa cile m ent.
Alo rs le s s o rtilè ges e t le s in ca nta tio ns c o m mencè re nt ;
le s fa is e urs de plu ie , qui pré te nd ent co m mand er aux

n ua ges, appelè re nt le s oura gans et le s « ave rs e s de
p ie rre s
[3 1]
» à le ur s e co urs ; p our c e la , ils c ue illi r e nt d es
fe uille s d e to us le s a rb re s d iffé re nts d u p ays ; ils le s fir e nt
b ouilli r à p etit fe u, p end ant q ue l’ o n tu a it u n m outo n e n lu i
e nfo nça nt u ne lo ng ue a ig uille d ans le c œ ur. M ais , e n d épit
d e le urs c é ré m onie s, le c ie l d em eura p ur, e t ils e n fu re nt
p our le ur m outo n e t le urs g rim ace s.
Les nè gre s se li v rè re nt alo rs à de fu rie use s org ie s,
s ’e niv ra nt d u « te m bo » , li q ue ur a rd ente tir é e d u c o co tie r,
o u d ’u ne b iè re e xtr ê m em ent c a pite use a ppelé e « to gw a » .
L eurs cha nts , sa ns m élo die appré cia ble , m ais dont le
ry th m e e st tr è s ju ste , s e p ours uiv ir e nt fo rt a va nt d ans la n uit.
Vers six he ure s du so ir un dern ie r dîn e r ré unit le s
v o ya geurs à la ta ble d u c o m mand ant e t d e s e s o ffic ie rs .
K enne dy, q ue p ers o nne n ’in te rro geait p lu s, m urm ura it to ut
b as d es p aro le s in sa is is sa ble s ; il n e q uitta it p as d es y e ux
le d octe ur F erg usso n.
Ce re pas d’a ille urs fu t tr is te . L’a ppro che du m om ent
s up rê m e in sp ir a it à to us de pénib le s ré fle xio ns. Q ue
ré se rv a it la destin é e à ce s ha rd is vo ya geurs ? Se
re tr o uve ra ie nt- ils ja m ais a u m ili e u d e le urs a m is , a ssis a u
fo ye r d om estiq ue ? S i le s m oye ns d e tr a nsp ort v e na ie nt à
m anq ue r, q ue d eve nir a u s e in d e p eup la des fé ro ce s, d ans
c e s co ntr é es in e xp lo ré es, au mili e u de dése rts
im mense s ?
Ces id ées, épars e s ju sq ue -là , et auxq ue lle s on
s ’a tta cha it peu, assié geaie nt alo rs le s im agin a tio ns
s ure xc ité es. L e d octe ur F erg usso n, to ujo urs fr o id , to ujo urs
im passib le , c a usa d e c ho se s e t d ’a utr e s ; m ais e n va in

c he rc ha -t- il à d is sip er c e tte tr is te sse c o m munic a tiv e ; il n e
p ut y p arv e nir .
Com me o n c ra ig na it q ue lq ue s d ém onstr a tio ns c o ntr e la
p ers o nne d u d octe ur e t d e s e s c o m pagno ns, ils c o uchè re nt
to us le s tr o is à b ord d u
Reso lu te
. À s ix h e ure s d u m atin , ils
q uitta ie nt le ur c a bin e e t s e r e nd aie nt à l’ île d e K oum beni.
Le b allo n s e b ala nça it lé gère m ent a u s o uffle d u v e nt d e
l’ e st. Les sa cs de te rre qui le re te na ie nt ava ie nt été
re m pla cé s p ar v in g t m ate lo ts . L e c o m mand ant P enne t e t
s e s o ffic ie rs a ssis ta ie nt à c e d épart s o le nne l.
En c e m om ent, K enne dy a lla d ro it a u d octe ur, lu i p rit la
m ain e t d it :
« Il e st b ie n d écid é, S am ue l, q ue tu p ars ?
– C ela e st tr è s d écid é, m on c he r D ic k.
– J’a i bie n fa it to ut ce qui dépend ait de m oi pour
e m pêche r c e v o ya ge ?
– T out.
– A lo rs j’ a i la c o nscie nce tr a nq uille à c e t é gard , e t je
t’a cco m pagne .
– J ’e n é ta is s ûr » , r é pond it le d octe ur, e n la is sa nt v o ir s ur
s e s tr a its u ne r a pid e é m otio n.
L’in sta nt d es d ern ie rs a die ux a rriv a it. L e c o m mand ant e t
s e s o ffic ie rs e m bra ssè re nt a ve c e ffu sio n le urs in tr é pid es
a m is , s a ns e n e xc e pte r le d ig ne J o e, fie r e t jo ye ux. C ha cun
d es a ssis ta nts vo ulu t p re nd re sa p art d es p oig né es d e
m ain d u d octe ur F erg usso n.
À ne uf he ure s, le s tr o is co m pagno ns d e ro ute p rir e nt
p la ce d ans la n a ce lle : le d octe ur a llu m a s o n c ha lu m eau e t
p oussa la fla m me de m aniè re à pro duir e une cha le ur

ra pid e. Le ballo n, qui se m ain te na it à te rre en parfa it
é quili b re , c o m mença à s e s o ule ve r a u b out d e q ue lq ue s
m in ute s. L es m ate lo ts d ure nt file r u n p eu d es c o rd es q ui le
re te na ie nt. L a n a ce lle s ’é le va d ’u ne v in g ta in e d e p ie ds.
« M es a m is , s ’é cria le d octe ur d ebout e ntr e s e s d eux
c o m pagno ns e t ô ta nt s o n c ha peau, d onno ns à n o tr e n a vir e
a érie n u n n o m q ui lu i p orte b onhe ur ! q u’il s o it b aptis é le
V ic to ria !
»
Un h o urra fo rm id able r e te ntit :
« V iv e la r e in e ! V iv e l’ A ng le te rre ! »
En ce m om ent, la fo rc e asce nsio nne lle de l’ a éro sta t
s ’a ccro is sa it p ro dig ie use m ent. F erg usso n, K enne dy e t J o e
la ncè re nt u n d ern ie r a die u à le urs a m is .
« L âche z to ut ! s ’é cria le d octe ur. »
Et le
Vic to ria
s ’é le va ra pid em ent d ans le s a ir s , ta nd is
q ue le s q ua tr e ca ro na des d u
Reso lu te
to nna ie nt e n s o n
h o nne ur.

12
C hapit r e

T ra ve rs é e d u d étr o it. – L e M rim a. – P ro pos d e D ic k e t
p ro positio n d e J o e. – R ece tte p our le c a fé . – L ’U za ra m o. –
L ’i n fo rtu né M aiz a n. – L e m ont D uth um i. – L es c a rte s d u
d octe ur – N uit s u r u n n opal.

L’a ir é ta it p ur, le v e nt m odéré ; le
Vic to ria
m onta p re sq ue
p erp end ic ula ir e m ent à u ne h a ute ur d e 1 500 p ie ds, q ui fu t
in d iq ué e p ar u ne d épre ssio n d e d eux p ouce s m oin s d eux
li g ne s
[3 2]
d ans la c o lo nne b aro m étr iq ue .
À c e tte é lé va tio n, u n c o ura nt p lu s m arq ué p orta le b allo n
v e rs le s ud -o ue st. Q ue l m agnifiq ue s p ecta cle s e d éro ula it
a ux y e ux d es v o ya geurs !
L’île d e Z anzib ar s’o ffr a it to ut e ntiè re à la vu e e t se
d éta cha it en co ule ur plu s fo ncé e, co m me sur un va ste
p la nis p hè re ; le s cha m ps pre na ie nt une appare nce
d ’é cha ntillo ns d e d iv e rs e s co ule urs ; d e g ro s b ouq ue ts
d ’a rb re s in d iq ua ie nt le s b ois e t le s ta illi s .
Les ha bita nts de l’ île appara is sa ie nt co m me des
in se cte s. L es h o urra s e t le s c ris s ’é te ig na ie nt p eu à p eu
d ans l’ a tm osp hè re , et le s co up s de ca no n du na vir e

v ib ra ie nt s e uls d ans la c o nca vité in fé rie ure d e l’ a éro sta t.
« Q ue to ut c e la e st b eau ! » s ’é cria J o e e n ro m pant le
s ile nce p our la p re m iè re fo is .
Il n’o btin t pas de ré ponse . Le docte ur s’o ccup ait
d ’o bse rv e r le s v a ria tio ns b aro m étr iq ue s e t d e p re nd re n o te
d es d iv e rs d éta ils d e s o n a sce nsio n.
Kenne dy re gard ait e t n ’a va it p as a sse z d ’y e ux p our to ut
v o ir .
Les ra yo ns d u s o le il ve na nt e n a id e a u c ha lu m eau, la
te nsio n d u g az a ug m enta . L e
Vic to ria
a tte ig nit u ne h a ute ur
d e 2 500 p ie ds.
Le
Reso lu te
a ppara is sa it so us l’ a sp ect d ’u ne sim ple
b arq ue , e t la c ô te a fr ic a in e a ppara is sa it d ans l’ o ue st p ar
u ne im mense b ord ure d ’é cum e.
« V ous n e p arle z p as ? fit J o e.
– N ous re gard ons, ré pond it le d octe ur e n d ir ig eant s a
lu ne tte v e rs le c o ntin e nt.
– P our m on c o m pte , il fa ut q ue je p arle .
– À to n a is e ! J o e, p arle ta nt q u’il te p la ir a . »
Et Jo e fit à lu i se ul une te rrib le co nso m matio n
d ’o no m ato pées. L es o h ! le s a h ! le s h e in ! é cla ta ie nt e ntr e
s e s lè vre s.
Pend ant la tr a ve rs é e de la m er, le docte ur ju g ea
c o nve na ble d e s e m ain te nir à c e tte é lé va tio n ; il p ouva it
o bse rv e r la cô te sur une plu s gra nd e éte nd ue ; le
th e rm om ètr e e t le b aro m ètr e , s usp end us d ans l’ in té rie ur d e
la te nte e ntr o uve rte , s e tr o uva ie nt s a ns c e sse à p orté e d e
s a v u e ; u n s e co nd b aro m ètr e , p la cé e xté rie ure m ent, d eva it
s e rv ir p end ant le s q ua rts d e n uit.

Au b out d e d eux h e ure s, le
Vic to ria
, p oussé a ve c u ne
v ite sse d ’u n p eu p lu s d e h uit m ille s, g agna s e nsib le m ent la
c ô te . L e d octe ur ré so lu t d e se ra ppro che r d e te rre ; il
m odéra la fla m me du cha lu m eau, et bie ntô t le ballo n
d esce nd it à 3 00 p ie ds d u s o l.
Il s e tr o uva it a u-d essus d u M rim a, n o m q ue p orte c e tte
p ortio n de la cô te orie nta le de l’ A fr iq ue ; d’é pais se s
b ord ure s de m ang li e rs en pro té geaie nt le s bord s ; la
m aré e b asse la is sa it a perc e vo ir le urs é pais se s ra cin e s
ro ng ées par la dent de l’ o cé an In d ie n. Les dune s qui
fo rm aie nt autr e fo is la li g ne cô tiè re s’a rro nd is sa ie nt à
l’ h o riz o n ; e t le m ont N guru d re ssa it s o n p ic d ans le n o rd -
o ue st.
Le
Vic to ria
p assa p rè s d ’u n v illa ge q ue , s ur s a c a rte , le
d octe ur re co nnut êtr e le Kaole . To ute la popula tio n
ra sse m blé e poussa it des hurle m ents de co lè re et de
c ra in te ; d es flè che s fu re nt va in e m ent d ir ig ées c o ntr e c e
m onstr e d es a ir s , q ui s e b ala nça it m aje stu e use m ent a u-
d essus d e to ute s c e s fu re urs im puis sa nte s.
Le v e nt p orta it a u s ud , m ais le d octe ur n e s ’in q uié ta p as
d e c e tte d ir e ctio n ; e lle lu i p erm etta it a u c o ntr a ir e d e s uiv re
la r o ute tr a cé e p ar le s c a pita in e s B urto n e t S peke .
Kenne dy é ta it e nfin d eve nu a ussi lo qua ce q ue J o e ; ils
s e r e nvo ya ie nt m utu e lle m ent le urs p hra se s a dm ir a tiv e s.
« F i d es d ili g ence s ! d is a it l’ u n.
– F i d es s te am ers ! d is a it l’ a utr e .
– Fi des che m in s de fe r ! rip osta it K enne dy, ave c
le sq ue ls o n tr a ve rs e le s p ays s a ns le s v o ir !

– P arle z-m oi d ’u n b allo n, re pre na it J o e ; o n n e s e s e nt
p as m arc he r, e t la n a tu re p re nd la p ein e d e s e d éro ule r à
v o s y e ux !
– Q ue l s p ecta cle ! q ue lle a dm ir a tio n ! q ue lle e xta se ! u n
rê ve d ans u n h a m ac !
– S i n o us d éje unio ns ? fit J o e, q ue le g ra nd a ir m etta it e n
a ppétit.
– C ’e st u ne id ée, m on g arç o n.
– O h ! la c uis in e n e s e ra p as lo ng ue à fa ir e ! d u b is cuit e t
d e la v ia nd e c o nse rv é e.
– E t du ca fé à dis cré tio n, ajo uta le docte ur. Je te
p erm ets d ’e m pru nte r u n p eu d e c ha le ur à m on c ha lu m eau ;
il e n a d e re ste . E t d e c e tte fa ço n n o us n ’a uro ns p oin t à
c ra in d re d ’in ce nd ie .
– C e s e ra it te rrib le , re prit K enne dy. C ’e st c o m me u ne
p oud riè re q ue n o us a vo ns a u-d essus d e n o us.
– P as to ut à fa it, ré pond it F erg usso n ; m ais e nfin , s i le
g az s ’e nfla m mait, il s e c o nsum era it p eu à p eu, e t n o us
d esce nd rio ns à te rre , ce q ui no us d éso bli g era it ; m ais
s o ye z sa ns cra in te , no tr e aéro sta t est he rm étiq ue m ent
c lo s.
– M ang eons d onc, fit K enne dy.
– V oilà , m essie urs , d it J o e, e t, to ut e n v o us im ita nt, je
v a is co nfe ctio nne r un ca fé dont vo us m e dir e z des
n o uve lle s.
– L e fa it e st, r e prit le d octe ur, q ue J o e, e ntr e m ille v e rtu s,
a un ta le nt re m arq ua ble pour pré pare r ce déli c ie ux
b re uva ge ; il le co m pose d’u n m éla ng e de div e rs e s
p ro ve na nce s, q u’il n ’a ja m ais v o ulu m e fa ir e c o nna ît r e .

– E h b ie n ! m on m aît r e , p uis q ue n o us s o m mes e n p le in
a ir, je peux bie n vo us co nfie r m a re ce tte . C ’e st to ut
b onne m ent un m éla ng e e n p artie s é gale s d e m oka , d e
b ourb on e t d e r io -n une z. »
Que lq ue s in sta nts a prè s, tr o is ta sse s fu m ante s é ta ie nt
s e rv ie s e t te rm in a ie nt u n d éje une r s ub sta ntie l a ssa is o nné
p ar la b onne h um eur d es c o nviv e s ; p uis c ha cun s e r e m it à
s o n p oste d ’o bse rv a tio n.
Le p ays se d is tin g ua it p ar une e xtr ê m e fe rtili té . D es
s e ntie rs s in ue ux e t é tr o its s ’e nfo nça ie nt s o us d es vo ûte s
d e v e rd ure . O n p assa it a u-d essus d es c ha m ps c ult iv é s d e
ta bac, d e m aïs , d ’o rg e, e n p le in e m atu rité ; ç à e t là d e
v a ste s riz iè re s a ve c le urs tig es d ro ite s e t le urs fle urs d e
c o ule ur purp urin e . O n aperc e va it des m outo ns et des
c hè vre s re nfe rm és d ans d e g ra nd es ca ges é le vé es sur
p ilo tis , c e q ui le s p ré se rv a it d e la d ent d u lé opard . U ne
v é géta tio n lu xu ria nte s ’é che ve la it s ur c e s o l p ro dig ue . D ans
d e n o m bre ux v illa ges s e r e pro duis a ie nt d es s cè ne s d e c ris
e t de stu p éfa ctio n à la vu e du
Vic to ria
, et le docte ur
F erg usso n s e te na it p ru d em ment h o rs d e la p orté e d es
flè che s ; le s ha bita nts , a ttr o up és a uto ur d e le urs hutte s
c o ntig uë s, p ours uiv a ie nt lo ng te m ps le s v o ya geurs d e le urs
v a in e s im pré ca tio ns.
À m id i, le d octe ur e n c o nsult a nt s a c a rte , e stim a q u’il s e
tr o uva it a u-d essus d u p ays d ’U za ra m o
[3 3]
. L a c a m pagne
s e m ontr a it hé ris sé e de co co tie rs , de papaye rs , de
c o to nnie rs , a u-d essus d esq ue ls le
Vic to ria
p ara is sa it s e
jo ue r. Jo e tr o uva it ce tte vé géta tio n to ute na tu re lle , du
m om ent q u’il s ’a gis sa it d e l’ A fr iq ue . K enne dy a perc e va it

d es li è vre s e t d es c a ille s q ui n e d em and aie nt p as m ie ux
q ue d e re ce vo ir u n c o up d e fu sil ; m ais c ’e ût é té d e la
p oud re perd ue , atte nd u l’ im possib ili té de ra m asse r le
g ib ie r.
Les a éro na ute s m arc ha ie nt a ve c u ne v ite sse d e d ouze
m ille s à l’ h e ure , e t s e tr o uvè re nt b ie ntô t p ar 3 8° 2 0’ d e
lo ng itu d e a u-d essus d u v illa ge d e T ound a.
« C ’e st là , d it le d octe ur, q ue B urto n e t S peke fu re nt p ris
d e fiè vre s vio le nte s e t cru re nt un in sta nt le ur e xp éditio n
c o m pro m is e . E t c e pend ant ils é ta ie nt e nco re p eu é lo ig né s
d e la c ô te , m ais d éjà la fa tig ue e t le s p riv a tio ns s e fa is a ie nt
ru d em ent s e ntir . »
En effe t, dans ce tte co ntr é e rè gne une mala ria
p erp étu e lle ; le d octe ur n ’e n p ut m êm e é vite r le s a tte in te s
q u’e n é le va nt le b allo n a u-d essus d es m ia sm es d e c e tte
te rre h um id e, d ont u n s o le il a rd ent p om pait le s é m ana tio ns.
Parfo is on put aperc e vo ir une ca ra va ne se re posa nt
d ans u n « k ra al » e n a tte nd ant la fr a îc he ur d u s o ir p our
re pre nd re sa ro ute . C e so nt de va ste s em pla ce m ents
e nto uré s d e h a ie s e t d e ju ng le s, o ù le s tr a fiq ua nts s ’a brite nt
n o n s e ule m ent c o ntr e le s b ête s fa uve s, m ais a ussi c o ntr e
le s tr ib us p illa rd es d e la c o ntr é e. O n v o ya it le s in d ig ène s
c o urir, s e d is p ers e r à la v u e d u
Vic to ria
. K enne dy d ésir a it
le s co nte m ple r de plu s prè s ; m ais S am ue l s’o pposa
c o nsta m ment à c e d esse in .
« L es c he fs s o nt a rm és d e m ousq ue ts , d it- il, e t n o tr e
b allo n s e ra it u n p oin t d e m ir e tr o p fa cile p our y lo ger u ne
b alle .
– E st- c e qu’u n tr o u de balle am ène ra it une chute ?

– E st- c e qu’u n tr o u de balle am ène ra it une chute ?
d em and a J o e.
– Im média te m ent, n o n ; m ais b ie ntô t c e tr o u d evie nd ra it
u ne v a ste d échir u re p ar la que lle s ’e nvo le ra it to ut n o tr e g az.
– A lo rs te no ns-n o us à u ne d is ta nce r e sp ectu e use d e c e s
m écré ants . Q ue d oiv e nt- ils p ense r à n o us v o ir p la ne r d ans
le s a ir s ? J e s uis s ûr q u’ils o nt e nvie d e n o us a dore r.
– L ais so ns-n o us a dore r, ré pond it le d octe ur, m ais d e
lo in . O n y g agne to ujo urs . V oye z, le p ays cha ng e d éjà
d ’a sp ect ; le s v illa ges s o nt p lu s ra re s ; le s m ang uie rs o nt
d is p aru ; le ur vé géta tio n s ’a rrê te à c e tte la titu d e. L e s o l
d evie nt montu e ux et fa it pre sse ntir de pro cha in e s
m onta gne s.
– En effe t, dit Kenne dy, il m e se m ble aperc e vo ir
q ue lq ue s h a ute urs d e c e c ô té .
– Dans l’ o ue st… , ce so nt le s pre m iè re s cha în e s
d ’O uriz a ra , le m ont D uth um i, s a ns d oute , d erriè re le que l
j’ e sp ère n o us a brite r p our p asse r la n uit. J e v a is d onne r
p lu s d ’a ctiv ité à la fla m me d u c ha lu m eau : n o us s o m mes
o bli g és d e n o us te nir à u ne h a ute ur d e c in q à s ix c e nts
p ie ds.
– C ’e st to ut d e m êm e u ne fa m euse id ée q ue v o us a ve z
e ue là , m onsie ur, d it J o e ; la m anœ uvre n ’e st n i d iffic ile n i
fa tig ante , o n to urn e u n r o bin e t, e t to ut e st d it.
– N ous v o ic i p lu s à l’ a is e , fit le c ha sse ur lo rs q ue le b allo n
s e fu t é le vé ; la ré fle xio n d es ra yo ns d u s o le il s ur c e s a ble
ro ug e d eve na it in sup porta ble .
– Q ue ls a rb re s m agnifiq ue s ! s ’é cria J o e ; q uo iq ue tr è s
n a tu re l, c ’e st tr è s b eau ! Il n ’e n fa ud ra it p as u ne d ouza in e
p our fa ir e u ne fo rê t.

– C e s o nt d es b aobabs, r é pond it le d octe ur F erg usso n ;
te ne z, e n v o ic i u n d ont le tr o nc p eut a vo ir c e nt p ie ds d e
c ir c o nfé re nce . C ’e st p eut- ê tr e a u p ie d d e c e m êm e a rb re
q ue p érit le F ra nça is M aiz a n e n 1 845, c a r n o us s o m mes
a u-d essus d u villa ge d e D eje la M ho ra , o ù il s ’a ve ntu ra
s e ul ; il fu t s a is i p ar le c he f d e c e tte c o ntr é e, a tta ché a u
p ie d d ’u n b aobab, e t c e N ègre fé ro ce lu i c o up a le nte m ent
le s artic ula tio ns, pend ant que re te ntis sa it le cha nt de
g ue rre ; p uis il e nta m a la g org e, s ’a rrê ta p our a ig uis e r s o n
c o ute au é m oussé , e t a rra cha la tê te d u m alh e ure ux a va nt
q u’e lle n e fû t c o up ée ! C e p auvre F ra nça is a va it v in g t- s ix
a ns !
– E t la F ra nce n ’a p as tir é v e ng eance d ’u n p are il c rim e ?
d em and a K enne dy.
– L a F ra nce a ré cla m é ; le s a ïd d e Z anzib ar a to ut fa it
p our s ’e m pare r d u m eurtr ie r, m ais il n ’a p u y r é ussir .
– J e d em and e à n e p as m ’a rrê te r e n ro ute , d it J o e ;
m onto ns, m on m aît r e , m onto ns, s i v o us m ’e n c ro ye z.
– D ’a uta nt p lu s v o lo ntie rs , J o e, q ue le m ont D uth um i s e
d re sse deva nt no us. S i m es ca lc uls so nt exa cts , no us
l’ a uro ns d épassé a va nt s e pt h e ure s d u s o ir .
– Nous ne vo ya gero ns pas la nuit ? dem and a le
c ha sse ur.
– N on, a uta nt q ue p ossib le ; a ve c d es p ré ca utio ns e t d e
la v ig ila nce , o n le fe ra it s a ns d ang er, m ais il n e s uffit p as
d e tr a ve rs e r l’ A fr iq ue , il fa ut la v o ir .
– Jusq u’ic i no us n’a vo ns pas à no us pla in d re , m on
m aît r e , L e p ays le p lu s c ult iv é e t le p lu s fe rtile d u m ond e, a u
li e u d ’u n d ése rt ! C ro ye z d onc a ux g éogra phe s !

– A tte nd ons, J o e, a tte nd ons ; n o us v e rro ns p lu s ta rd . »
Vers s ix h e ure s e t d em ie d u s o ir, le
Vic to ria
s e tr o uva e n
fa ce d u m ont D uth um i ; il d ut, p our le fr a nchir, s ’é le ve r à
p lu s d e tr o is m ille p ie ds, e t p our c e la le d octe ur n ’e ut à
é le ve r la te m péra tu re q ue d e d ix -h uit d egré s
[3 4]
. O n p eut
d ir e q u’il m anœ uvra it v é rita ble m ent s o n b allo n à la m ain .
K enne dy lu i in d iq ua it le s obsta cle s à surm onte r, et le
V ic to ria
v o la it p ar le s a ir s e n r a sa nt la m onta gne .
À h uit h e ure s, il d esce nd ait le v e rs a nt o pposé , d ont la
p ente é ta it p lu s a doucie ; le s a ncre s fu re nt la ncé es a u
d eho rs de la na ce lle , et l’ u ne d’e lle s, re nco ntr a nt le s
b ra nche s d’u n no pal éno rm e, s’y accro cha fo rte m ent.
A ussitô t J o e s e la is sa g li s se r p ar la c o rd e e t l’ a ssuje ttit
a ve c la p lu s g ra nd e s o li d ité . L ’é che lle d e s o ie lu i fu t te nd ue ,
e t il re m onta le ste m ent. L’a éro sta t dem eura it pre sq ue
im mobile , à l’ a bri d es v e nts d e l’ e st.
Le r e pas d u s o ir fu t p ré paré ; le s v o ya geurs , e xc ité s p ar
le ur p ro m ena de a érie nne , fir e nt u ne la rg e b rè che à le urs
p ro vis io ns.
« Q ue l c he m in a vo ns-n o us fa it a ujo urd ’h ui ? » d em and a
K enne dy e n a va la nt d es m orc e aux in q uié ta nts .
Le d octe ur fit le p oin t a u m oye n d ’o bse rv a tio ns lu na ir e s,
e t c o nsult a l’ e xc e lle nte c a rte q ui lu i s e rv a it d e g uid e ; e lle
a pparte na it à l’ a tla s
der N eueste r E nte deku ngen in A fr ik a
,
p ub li é à G oth a p ar s o n s a va nt a m i P ete rm ann, e t q ue c e lu i-
c i lu i a va it a dre ssé . C et a tla s d eva it s e rv ir a u v o ya ge to ut
e ntie r d u d octe ur, c a r il c o nte na it l’ itin é ra ir e d e B urto n e t
S peke a ux G ra nd s L acs, le S oud an d ’a prè s le d octe ur

B arth , le b as S éné gal d ’a prè s G uilla um e L eje an, e t le d elt a
d u N ig er p ar le d octe ur B aik ie .
Ferg usso n s’é ta it égale m ent m uni d’u n ouvra ge qui
ré unis sa it e n u n s e ul c o rp s to ute s le s n o tio ns a cq uis e s s ur
le N il, e t in titu lé :
The s o urc e s o f th e N il, b ein g a g enera l
s u rw ey o f th e b asin o f th at r iv e r a nd o f its h eab s tr e am w ith
th e h is to ry o f th e N ilo tic d is co ve ry b y C harle s B eke , th . D .
Il p ossé dait a ussi le s e xc e lle nte s c a rte s p ub li é es d ans
le s
Bulle tin s d e la S ocié té d e G éogra phie d e L ondre s
, e t
a ucun poin t des co ntr é es déco uve rte s ne deva it lu i
é cha pper.
En p oin ta nt s a c a rte , il tr o uva q ue s a ro ute la titu d in a le
é ta it d e d eux d egré s, o u c e nt v in g t m ille s d ans l’ o ue st
[3 5]
.
Kenne dy r e m arq ua q ue la r o ute s e d ir ig eait v e rs le m id i.
M ais ce tte dir e ctio n sa tis fa is a it le docte ur, qui vo ula it,
a uta nt que possib le , re co nna ît r e le s tr a ce s de se s
d eva ncie rs .
Il fu t d écid é q ue la n uit s e ra it d iv is é e e n tr o is q ua rts , a fin
q ue cha cun p ût à so n to ur ve ille r à la sûre té d es d eux
a utr e s. L e d octe ur d ut p re nd re le q ua rt d e n e uf h e ure s,
K enne dy c e lu i d e m in uit e t J o e c e lu i d e tr o is h e ure s d u
m atin .
Donc, K enne dy e t J o e, e nve lo ppés d e le urs c o uve rtu re s,
s ’é te nd ir e nt s o us la te nte e t d orm ir e nt p ais ib le m ent, ta nd is
q ue v e illa it le d octe ur F erg usso n.

13
C hapit r e

C hangem ent de te m ps, – Fiè vre de K ennedy. – La
m édecin e d u d octe ur – V oya ge p ar te rre . – L e b assin
d ’I m engé. – L e m ont R ubeho. – À s ix m ille p ie ds. – U ne
h alte d e jo ur.

La n uit fu t p ais ib le ; c e pend ant le s a m edi m atin , e n s e
ré ve illa nt, K enne dy s e p la ig nit d e la ssitu d e e t d e fr is so ns
d e fiè vre . L e te m ps c ha ng eait ; le c ie l c o uve rt d e n ua ges
é pais s e m bla it s ’a ppro vis io nne r p our u n n o uve au d élu g e.
U n tr is te pays que ce Zung om ero , où il ple ut
c o ntin ue lle m ent, s a uf p eut- ê tr e p end ant u ne q uin za in e d e
jo urs d u m ois d e ja nvie r.
Une p lu ie v io le nte n e ta rd a p as à a ssa illi r le s v o ya geurs ;
a u-d esso us d ’e ux, le s c he m in s c o up és p ar d es « n ulla hs » ,
s o rte s d e to rre nts m om enta né s, d eve na ie nt im pra tic a ble s,
e m barra ssé s d ’a ille urs d e b uis so ns é pin e ux e t d e li a ne s
g ig ante sq ue s. O n s a is is sa it d is tin cte m ent c e s é m ana tio ns
d ’h yd ro gène s ulf u ré d ont p arle le c a pita in e B urto n.
« D ’a prè s lu i, d it le d octe ur, e t il a ra is o n, c ’e st à c ro ir e
q u’u n c a davre e st c a ché d erriè re c ha que h a lli e r.

– U n vila in p ays , ré pond it Jo e, e t il m e se m ble q ue
m onsie ur K enne dy n e s e p orte p as tr o p b ie n p our y a vo ir
p assé la n uit.
– E n e ffe t, j’ a i u ne fiè vre a sse z fo rte , fit le c ha sse ur.
– C ela n ’a rie n d ’é to nna nt, m on c he r D ic k, n o us n o us
tr o uvo ns d ans l’ u ne d es ré gio ns le s p lu s in sa lu b re s d e
l’ A fr iq ue . M ais n o us n ’y r e ste ro ns p as lo ng te m ps. E n r o ute .
»
Grâ ce à une m anœ uvre adro ite de Jo e, l’ a ncre fu t
d écro ché e, et, au m oye n de l’ é che lle , Jo e re gagna la
n a ce lle . L e d octe ur d ila ta viv e m ent le g az, e t le
Vic to ria
re prit s o n v o l, p oussé p ar u n v e nt a sse z fo rt.
Que lq ue s h utte s a ppara is sa ie nt à p ein e a u m ili e u d e c e
b ro uilla rd p estile ntie l. L e p ays c ha ng eait d ’a sp ect. Il a rriv e
fr é que m ment e n A fr iq ue q u’u ne ré gio n m als a in e e t d e p eu
d ’é te nd ue c o nfin e à d es c o ntr é es p arfa ite m ent s a lu b re s.
Kenne dy s o uffr a it vis ib le m ent, e t la fiè vre a cca bla it s a
n a tu re v ig oure use .
« C e n ’e st p ourta nt p as le c a s d ’ê tr e m ala de, fit- il e n
s ’e nve lo ppant d e sa co uve rtu re e t se co ucha nt so us la
te nte .
– U n peu de patie nce , m on che r D ic k, ré pond it le
d octe ur F erg usso n, e t tu s e ra s g ué ri r a pid em ent.
– G ué ri ! m a fo i ! S am ue l, s i tu a s d ans ta p ha rm acie d e
v o ya ge que lq ue dro gue qui me re m ette sur pie d,
a dm in is tr e -la -m oi sa ns re ta rd . Je l’ a va le ra i le s ye ux
fe rm és.
– J ’a i m ie ux q ue c e la , a m i D ic k, e t je v a is n a tu re lle m ent
te d onne r u n fé brifu g e q ui n e c o ûte ra r ie n.

– E t c o m ment fe ra s-tu ?
– C ’e st fo rt s im ple . J e v a is to ut b onne m ent m onte r a u-
d essus d e c e s n ua ges q ui n o us in o nd ent, e t m ’é lo ig ne r d e
c e tte a tm osp hè re p estile ntie lle . J e te d em and e d ix m in ute s
p our d ila te r l’ h yd ro gène . »
Les dix min ute s n’é ta ie nt pas éco ulé es que le s
v o ya geurs a va ie nt d épassé la z o ne h um id e.
« A tte nd s u n p eu, D ic k, e t tu v a s s e ntir l’ in flu e nce d e l’ a ir
p ur e t d u s o le il.
– E n v o ilà u n r e m ède ! d it J o e. M ais c ’e st m erv e ille ux !
– N on ! c ’e st to ut n a tu re l.
– O h ! p our n a tu re l, je n ’e n d oute p as.
– J ’e nvo ie D ic k e n b on a ir, c o m me c e la s e fa it to us le s
jo urs e n E uro pe, e t c o m me à la M artin iq ue je l’ e nve rra is
a ux P ito ns
[3 6]
p our fu ir la fiè vre ja une .
– A h ça ! m ais c’e st un para dis que ce ballo n, dit
K enne dy d éjà p lu s à l’ a is e .
– E n to ut c a s, il y m ène , r é pond it s é rie use m ent J o e. »
C’é ta it u n c urie ux s p ecta cle q ue c e lu i d es m asse s d e
n ua ges agglo m éré es en ce m om ent au-d esso us de la
n a ce lle ; elle s ro ula ie nt le s une s sur le s autr e s, et se
c o nfo nd aie nt d ans u n é cla t m agnifiq ue e n ré flé chis sa nt le s
ra yo ns d u s o le il. L e
Vic to ria
a tte ig nit u ne h a ute ur d e q ua tr e
m ille pie ds. Le th e rm om ètr e in d iq ua it un ce rta in
a bais se m ent d ans la te m péra tu re . O n ne vo ya it p lu s la
te rre . À u ne c in q ua nta in e d e m ille s d ans l’ o ue st, le m ont
R ub eho d re ssa it s a tê te é tin ce la nte ; il fo rm ait la li m ite d u
p ays d ’U gogo p ar 3 6° 2 0’ d e lo ng itu d e. L e v e nt s o uffla it
a ve c une vite sse de vin g t m ille s à l’ h e ure , m ais le s

v o ya geurs ne se nta ie nt rie n de ce tte ra pid ité ; ils
n ’é pro uva ie nt aucune se co usse , n’a ya nt pas m êm e le
s e ntim ent d e la lo co m otio n.
Tro is he ure s plu s ta rd , la pré dic tio n du docte ur se
ré ali s a it. K enne dy n e s e nta it p lu s a ucun fr is so n d e fiè vre , e t
d éje una a ve c a ppétit.
« V oilà q ui e nfo nce le sulf a te d e q uin in e , d it- il a ve c
s a tis fa ctio n.
– P ré cis é m ent, fit Jo e, c’e st ic i que je m e re tir e ra i
p end ant m es v ie ux jo urs . »
Vers d ix h e ure s d u m atin , l’ a tm osp hè re s ’é cla ir c it. Il s e fit
u ne tr o ué e d ans le s n ua ges, la te rre re paru t ; le
Vic to ria
s ’e n appro cha it in se nsib le m ent. Le docte ur Ferg usso n
c he rc ha it u n c o ura nt q ui le p ortâ t p lu s a u n o rd -e st, e t il le
re nco ntr a à six ce nts pie ds du so l. Le pays deve na it
a ccid enté , m ontu e ux m êm e. Le dis tr ic t du Zung om ero
s ’e ffa ça it d ans l’ e st a ve c le s d ern ie rs c o co tie rs d e c e tte
la titu d e.
Bie ntô t le s c rê te s d ’u ne m onta gne p rir e nt u ne s a illi e p lu s
a rrê té e. Q ue lq ue s p ic s s ’é le va ie nt ç à e t là . Il fa llu t v e ille r à
c ha que in sta nt aux cô ne s aig us qui se m bla ie nt surg ir
in o pin é m ent.
« N ous s o m mes a u m ili e u d es b ris a nts , d it K enne dy.
– S ois tr a nq uille , D ic k, n o us n e to uche ro ns p as.
– J o li e m aniè re d e v o ya ger, to ut d e m êm e ! » ré pli q ua
J o e.
En e ffe t, le d octe ur m anœ uvra it so n b allo n a ve c une
m erv e ille use d exté rité .
« S ’il n o us fa lla it m arc he r s ur c e te rra in d étr e m pé, d it- il,

« S ’il n o us fa lla it m arc he r s ur c e te rra in d étr e m pé, d it- il,
n o us no us tr a în e rio ns d ans une b oue m als a in e . D epuis
n o tr e départ de Zanzib ar, la m oitié de no s bête s de
s o m me s e ra ie nt d éjà m orte s d e fa tig ue . N ous a urio ns l’ a ir
d e s p ectr e s, e t le d ése sp oir n o us p re nd ra it a u c œ ur. N ous
s e rio ns e n lu tte in ce ssa nte a ve c n o s g uid es, n o s p orte urs ,
e xp osé s à le ur b ru ta li té s a ns fr e in . L e jo ur, u ne c ha le ur
h um id e, in sup porta ble , acca bla nte ! La nuit, un fr o id
s o uve nt in to lé ra ble , e t le s p iq ûre s d e c e rta in e s m ouche s,
d ont le s m and ib ule s p erc e nt la to ile la p lu s é pais se , e t q ui
re nd ent fo u ! E t to ut c e la s a ns p arle r d es b ête s e t d es
p eup la des fé ro ce s !
– J e d em and e à n e p as e n e ssa ye r, r é pli q ua s im ple m ent
J o e.
– J e n ’e xa gère rie n, re prit le d octe ur F erg usso n, c a r, a u
ré cit d es vo ya geurs q ui o nt e u l’ a ud ace d e s’a ve ntu re r
d ans c e s c o ntr é es, le s la rm es v o us v ie nd ra ie nt a ux y e ux. »
Vers o nze h e ure s, o n d épassa it le b assin d ’Im eng é ; le s
tr ib us é pars e s s ur c e s c o lli n e s m ena ça ie nt va in e m ent le
V ic to ria
d e le urs a rm es ; il a rriv a it e nfin a ux d ern iè re s
o nd ula tio ns de te rra in qui pré cè dent le R ub eho ; elle s
fo rm ent la tr o is iè m e cha în e et la plu s éle vé e des
m onta gne s d e l’ U sa gara .
Les v o ya geurs s e re nd aie nt p arfa ite m ent c o m pte d e la
c o nfo rm atio n oro gra phiq ue du pays . Ces tr o is
ra m ific a tio ns, d ont le D uth um i fo rm e le p re m ie r é che lo n,
s o nt s é paré es p ar d e v a ste s p la in e s lo ng itu d in a le s ; c e s
c ro up es é le vé es s e c o m pose nt d e c ô ne s a rro nd is , e ntr e
le sq ue ls le so l e st p ars e m é d e b lo cs e rra tiq ue s e t d e

g ale ts . L a d écli v ité la p lu s r o id e d e c e s m onta gne s fa it fa ce
à la c ô te d e Z anzib ar ; le s p ente s o ccid enta le s n e s o nt
g uè re que des pla te aux in cli n é s. Les dépre ssio ns de
te rra in so nt co uve rte s d ’u ne te rre no ir e e t fe rtile , o ù la
v é géta tio n e st vig oure use . D iv e rs co urs d ’e au s’in filt r e nt
v e rs l’ e st, e t vo nt a fflu e r d ans le K in g ani, a u m ili e u d e
b ouq ue ts g ig ante sq ue s d e syc o m ore s, d e ta m arin s, d e
c a le bassie rs e t d e p alm yra s.
« A tte ntio n ! d it le d octe ur F erg usso n. N ous a ppro cho ns
d u R ub eho , d ont le n o m s ig nifie d ans la la ng ue d u p ays :
“P assa ge d es ve nts ”. N ous fe ro ns b ie n d ’e n d oub le r le s
a rê te s a ig uë s à une ce rta in e ha ute ur. S i m a ca rte e st
e xa cte , n o us a llo ns n o us p orte r à u ne é lé va tio n d e p lu s d e
c in q m ille p ie ds.
– E st- c e q ue n o us a uro ns s o uve nt l’ o cca sio n d ’a tte in d re
c e s z o ne s s up érie ure s ?
– R are m ent ; l’ a lt itu d e d es m onta gne s d e l’ A fr iq ue p ara ît
ê tr e m édio cre r e la tiv e m ent a ux s o m mets d e l’ E uro pe e t d e
l’ A sie . M ais , en to ut ca s, no tr e
Vic to ria
ne se ra it pas
e m barra ssé d e le s fr a nchir . »
En p eu d e te m ps, le g az s e d ila ta s o us l’ a ctio n d e la
c ha le ur, e t le b allo n p rit u ne m arc he a sce nsio nne lle tr è s
m arq ué e. La dila ta tio n de l’ h yd ro gène n’o ffr a it rie n de
d ang ere ux d’a ille urs , et la va ste ca pacité de l’ a éro sta t
n ’é ta it re m pli e q u’a ux tr o is q ua rts ; le b aro m ètr e , p ar u ne
d épre ssio n d e p rè s d e h uit p ouce s, in d iq ua u ne é lé va tio n
d e s ix m ille p ie ds.
« Ir io ns-n o us lo ng te m ps a in si ? d em and a J o e.
– L’a tm osp hè re te rre str e a une ha ute ur de six m ille

to is e s, ré pond it le d octe ur. A ve c u n v a ste b allo n, o n ir a it
lo in . C ’e st c e q u’o nt fa it M M. B rio schi e t G ay-L ussa c ; m ais
a lo rs le s a ng le ur s o rta it p ar la b ouche e t p ar le s o re ille s.
L ’a ir re sp ir a ble m anq ua it. Il y a q ue lq ue s a nné es, d eux
h a rd is F ra nça is , M M. B arra l e t B ix io , s ’a ve ntu rè re nt a ussi
d ans le s h a ute s r é gio ns ; m ais le ur b allo n s e d échir a …
– E t ils to m bère nt ? d em and a v iv e m ent K enne dy.
– Sans doute ! m ais co m me doiv e nt to m ber des
s a va nts , s a ns s e fa ir e a ucun m al.
– Eh bie n ! m essie urs , dit Jo e, li b re à vo us de
re co m mence r le ur c hute ; m ais p our m oi, q ui n e s uis q u’u n
ig no ra nt, je p ré fè re re ste r d ans u n m ili e u h o nnê te , n i tr o p
h a ut, n i tr o p b as. Il n e fa ut p oin t ê tr e a m bitie ux. »
À six m ille p ie ds, la d ensité d e l’ a ir a d éjà d im in ué
s e nsib le m ent ; le s o n s ’y tr a nsp orte a ve c d iffic ult é , e t la v o ix
s e fa it m oin s b ie n e nte nd re . L a vu e d es o bje ts d evie nt
c o nfu se . L e r e gard n e p erç o it p lu s q ue d e g ra nd es m asse s
a sse z in d éte rm in é es ; le s ho m mes, le s anim aux,
d evie nne nt abso lu m ent in vis ib le s : le s ro ute s so nt des
la ce ts , e t le s la cs, d es é ta ng s.
Le d octe ur e t s e s c o m pagno ns s e s e nta ie nt d ans u n é ta t
a no rm al ; u n c o ura nt a tm osp hé riq ue d ’u ne e xtr ê m e v é lo cité
le s e ntr a în a it a u-d elà d es m onta gne s a rid es, s ur le s o m met
d esq ue lle s de va ste s pla que s de ne ig e éto nna ie nt le
re gard ; le ur asp ect co nvu ls io nné dém ontr a it que lq ue
tr a va il n e ptu nie n d es p re m ie rs jo urs d u m ond e.
Le so le il brilla it au zé nith , et se s ra yo ns to m baie nt
d ’a plo m b s ur c e s c im es d ése rte s. L e d octe ur p rit u n d essin
e xa ct d e c e s m onta gne s, q ui s o nt fa ite s d e q ua tr e c ro up es

d is tin cte s, pre sq ue en li g ne dro ite , et dont la plu s
s e pte ntr io na le e st la p lu s a llo ng ée.
Bie ntô t le
Vic to ria
desce nd it le ve rs a nt opposé du
R ub eho , en lo ng eant une cô te bois é e et pars e m ée
d ’a rb re s d ’u n v e rt tr è s s o m bre ; p uis v in re nt d es c rê te s e t
d es r a vin s, d ans u ne s o rte d e d ése rt q ui p ré cé dait le p ays
d ’U gogo ; plu s bas s’é ta la ie nt des pla in e s ja une s,
to rré fié es, c ra que lé es, jo nché es ç à e t là d e p la nte s s a li n e s
e t d e b uis so ns é pin e ux.
Que lq ue s ta illi s , plu s lo in deve nus fo rê ts , em belli r e nt
l’ h o riz o n. L e d octe ur s ’a ppro cha d u s o l, le s a ncre s fu re nt
la ncé es, et l’ u ne d’e lle s s’a ccro cha bie ntô t dans le s
b ra nche s d ’u n v a ste s yc o m ore .
Jo e, se gli s sa nt ra pid em ent dans l’ a rb re ; assuje ttit
l’ a ncre a ve c p ré ca utio n ; le d octe ur la is sa s o n c ha lu m eau
e n a ctiv ité p our c o nse rv e r à l’ a éro sta t u ne c e rta in e fo rc e
a sce nsio nne lle qui le m ain tin t en l’ a ir. Le ve nt s’é ta it
p re sq ue s ub ite m ent c a lm é.
« M ain te na nt, d it F erg usso n, p re nd s d eux fu sils , a m i
D ic k, l’ u n p our to i, l’ a utr e p our J o e, e t tâ che z, à v o us d eux,
d e ra pporte r q ue lq ue s b elle s tr a nche s d ’a ntilo pe. C e s e ra
p our n o tr e d în e r.
– E n c ha sse ! » s ’é cria K enne dy.
Il e sca la da la na ce lle e t d esce nd it. Jo e s’é ta it la is sé
d égrin g ole r d e b ra nche e n b ra nche e t l’ a tte nd ait e n se
d étir a nt le s m em bre s. L e d octe ur, a llé gé d u p oid s d e s e s
d eux co m pagno ns, put éte in d re entiè re m ent so n
c ha lu m eau.
« N ’a lle z p as v o us e nvo le r, m on m aît r e , s ’é cria J o e.

– S ois tr a nq uille , m on g arç o n, je s uis s o li d em ent re te nu.
J e v a is m ettr e m es n o te s e n o rd re . B onne c ha sse e t s o ye z
p ru d ents . D ’a ille urs , d e m on p oste , j’ o bse rv e ra i le p ays , e t,
à la m oin d re c ho se s usp ecte , je tir e u n c o up d e c a ra bin e .
C e s e ra le s ig na l d e r a lli e m ent.
– C onve nu » , r é pond it le c ha sse ur.

14
C hapit r e

L a fo rê t d e g om mie rs . – L ’a ntilo pe b le ue. – L e s ig nal d e
ra llie m ent. – U n a ssa ut in atte ndu. – L e K anye m é. – U ne
n uit e n p le in a ir. – L e M abunguru . – J ih oue-la -M ko a. –
P ro vis io n d ’e au. – A rriv é e à K aze h.

Le p ays , a rid e, d essé ché , fa it d ’u ne te rre a rg ile use q ui
s e fe nd illa it à la cha le ur, para is sa it dése rt ; çà et là ,
q ue lq ue s tr a ce s d e ca ra va ne s, d es o sse m ents b la nchis
d ’h o m mes e t d e b ête s, à d em i- ro ng és, e t c o nfo nd us d ans
la m êm e p oussiè re .
Aprè s une dem i- h e ure de marc he , Dic k et Jo e
s ’e nfo nça ie nt d ans u ne fo rê t d e g om mie rs , l’ œ il a ux a gue ts
e t le d oig t s ur la d éte nte d u fu sil. O n n e s a va it p as à q ui o n
a ura it affa ir e . Sans êtr e un rifle m an, Jo e mania it
a dro ite m ent u ne a rm e à fe u.
« C ela fa it du bie n de m arc he r, m onsie ur D ic k, et
c e pend ant c e te rra in là n ’e st p as tr o p c o m mode » , fit- il e n
h e urta nt le s fr a gm ents d e q ua rtz d ont il é ta it p ars e m é.
Kenne dy fit s ig ne à s o n c o m pagno n d e s e ta ir e e t d e
s ’a rrê te r. Il fa lla it s a vo ir s e p asse r d e c hie ns, e t, q ue lle q ue

fû t l’ a gili té d e J o e, il n e p ouva it a vo ir le n e z d ’u n b ra que o u
d ’u n lé vrie r.
Dans le li t d ’u n to rre nt o ù s ta gna ie nt e nco re q ue lq ue s
m are s, s e d ésa lt é ra it u ne tr o up e d ’u ne d iz a in e d ’a ntilo pes.
C es gra cie ux anim aux, fla ir a nt un dang er, para is sa ie nt
in q uie ts ; e ntr e c ha que la m pée, le ur jo li e tê te s e r e dre ssa it
a ve c v iv a cité , h um ant d e s e s n a rin e s m obile s l’ a ir a u v e nt
d es c ha sse urs .
Kenne dy co nto urn a q ue lq ue s m assifs , ta nd is q ue Jo e
d em eura it im mobile ; il p arv in t à p orté e d e fu sil e t fit fe u. L a
tr o up e d is p aru t e n u n c li n d ’œ il ; s e ule , u ne a ntilo pe m âle ,
fr a ppée a u d éfa ut d e l’ é paule , to m bait fo ud ro yé e. K enne dy
s e p ré cip ita s ur s a p ro ie .
C’é ta it u n b la w e-b ock, u n m agnifiq ue a nim al d ’u n b le u
p âle tir a nt sur le gris , ave c le ve ntr e et l’ in té rie ur des
ja m bes d ’u ne b la nche ur d e n e ig e.
« L e b eau c o up d e fu sil ! s ’é cria le c ha sse ur. C ’e st u ne
e sp èce tr è s ra re d ’a ntilo pe, e t j’ e sp ère b ie n p ré pare r s a
p eau d e m aniè re à la c o nse rv e r.
– P ar e xe m ple ! y p ense z-v o us, m onsie ur D ic k ?
– S ans d oute ! R egard e d onc c e s p le nd id e p ela ge.
– M ais le docte ur F erg usso n n’a dm ettr a ja m ais une
p are ille s urc ha rg e.
– Tu as ra is o n, Jo e ! Il est pourta nt fâ che ux
d ’a band onne r to ut e ntie r u n s i b el a nim al !
– T o ut e ntie r ! n o n p as, m onsie ur D ic k ; n o us a llo ns e n
tir e r to us le s a va nta ges n utr itifs q u’il p ossè de, e t, s i v o us le
p erm ette z, je v a is m ’e n a cq uitte r a ussi b ie n q ue le s yn d ic
d e l’ h o no ra ble c o rp ora tio n d es b ouche rs d e L ond re s.

– À to n a is e , m on a m i ; tu s a is p ourta nt q u’e n m a q ua li té
d e c ha sse ur, je n e s uis p as p lu s e m barra ssé d e d épouille r
u ne p iè ce d e g ib ie r q ue d e l’ a battr e .
– J ’e n s uis s ûr, m onsie ur D ic k ; a lo rs n e v o us g êne z p as
p our é ta bli r u n fo urn e au s ur tr o is p ie rre s ; v o us a ure z d u
b ois m ort e n q ua ntité , e t je n e v o us d em and e q ue q ue lq ue s
m in ute s p our u tili s e r v o s c ha rb ons a rd ents .
– C e n e s e ra p as lo ng » , r é pli q ua K enne dy.
Il p ro cé da a ussitô t à la c o nstr u ctio n d e s o n fo ye r, q ui
fla m bait q ue lq ue s in sta nts p lu s ta rd .
Jo e a va it re tir é d u c o rp s d e l’ a ntilo pe u ne d ouza in e d e
c ô te le tte s e t le s m orc e aux le s p lu s te nd re s d u file t, q ui s e
tr a nsfo rm ère nt b ie ntô t e n g rilla des s a vo ure use s.
« V oilà q ui fe ra p la is ir à l’ a m i S am ue l, d it le c ha sse ur.
– S ave z-v o us à q uo i je p ense , m onsie ur D ic k ?
– M ais à c e q ue tu fa is , s a ns d oute , à te s b eefs te aks.
– P as le m oin s d u m ond e. J e p ense à la fig ure q ue n o us
fe rio ns s i n o us n e r e tr o uvio ns p lu s l’ a éro sta t.
– B on ! que lle id ée ! tu ve ux que le docte ur no us
a band onne ?
– N on ; m ais s i s o n a ncre v e na it à s e d éta che r ?
– Im possib le . D’a ille urs Sam ue l ne se ra it pas
e m barra ssé de re desce nd re ave c so n ballo n ; il le
m anœ uvre a sse z p ro pre m ent.
– M ais s i le v e nt l’ e m porta it, s ’il n e p ouva it re ve nir v e rs
n o us.
– V oyo ns, J o e, tr ê ve à te s s up positio ns ; e lle s n ’o nt rie n
d e p la is a nt.
– A h ! m onsie ur, to ut c e q ui a rriv e e n c e m ond e e st

n a tu re l ; o r, to ut p eut a rriv e r, d onc il fa ut to ut p ré vo ir … »
En c e m om ent u n c o up d e fu sil r e te ntit d ans l’ a ir .
« H ein ! fit J o e.
– M a c a ra bin e ! je r e co nna is s a d éto na tio n.
– U n s ig na l !
– U n d ang er p our n o us !
– P our lu i p eut- ê tr e , r é pli q ua J o e.
– E n r o ute ! »
Les c ha sse urs a va ie nt ra pid em ent ra m assé le p ro duit
d e le ur c ha sse , e t ils r e prir e nt le ur c he m in e n s e g uid ant s ur
d es bris é es que K enne dy ava it fa ite s. L’é pais se ur du
fo urré le s e m pêcha it d ’a perc e vo ir le
Vic to ria
, d ont ils n e
p ouva ie nt ê tr e b ie n é lo ig né s.
Un s e co nd c o up d e fe u s e fit e nte nd re .
« C ela p re sse , fit J o e.
– B on ! e nco re u ne a utr e d éto na tio n.
– C ela m ’a l’ a ir d ’u ne d éfe nse p ers o nne lle .
– H âto ns-n o us. »
Et ils c o uru re nt à to ute s ja m bes. A rriv é s à la li s iè re d u
b ois , ils vir e nt to ut d ’a bord le
Vic to ria
à s a p la ce , e t le
d octe ur d ans la n a ce lle .
« Q u’y a -t- il d onc ? d em and a K enne dy.
– G ra nd D ie u ! s ’é cria J o e.
– Q ue v o is -tu ?
– L à-b as, u ne tr o up e d e N ègre s q ui a ssiè gent le b allo n !
»
En e ffe t, à d eux m ille s d e là , u ne tr e nta in e d ’in d iv id us s e
p re ssa ie nt e n g estic ula nt, e n hurla nt, e n g am badant a u
p ie d d u syc o m ore . Q ue lq ue s-u ns, g rim pés d ans l’ a rb re ,

s ’a va nça ie nt ju sq ue s ur le s b ra nche s le s p lu s é le vé es. L e
d ang er s e m bla it im min e nt.
« M on m aît r e e st p erd u, s ’é cria J o e.
– A llo ns, Jo e, du sa ng -fr o id et du co up d’œ il. N ous
te no ns la v ie d e q ua tr e d e c e s m oric a ud s d ans n o s m ain s.
E n a va nt ! »
Ils a va ie nt fr a nchi u n m ille a ve c u ne e xtr ê m e ra pid ité ,
q ua nd u n n o uve au c o up d e fu sil p artit d e la n a ce lle ; il
a tte ig nit u n g ra nd d ia ble q ui s e h is sa it p ar la c o rd e d e
l’ a ncre . U n c o rp s s a ns v ie to m ba d e b ra nche s e n b ra nche s,
e t re sta s usp end u à u ne vin g ta in e d e p ie ds d u s o l, s e s
d eux b ra s e t s e s d eux ja m bes s e b ala nça nt d ans l’ a ir .
« H ein ! fit J o e e n s ’a rrê ta nt, p ar o ù d ia ble s e tie nt- il
d onc, c e t a nim al ?
– P eu im porte , r é pond it K enne dy, c o uro ns ! c o uro ns !
– A h ! m onsie ur K enne dy, s ’é cria J o e, e n é cla ta nt d e r ir e
: p ar s a q ue ue ! c ’e st p ar s a q ue ue ! U n s in g e ! c e n e s o nt
q ue d es s in g es.
– Ç a va ut e nco re m ie ux q ue d es h o m mes » , ré pli q ua
K enne dy e n s e p ré cip ita nt a u m ili e u d e la b and e h urla nte .
C’é ta it u ne tr o up e d e c yn o cé pha le s a sse z re douta ble s,
fé ro ce s e t b ru ta ux, h o rrib le s à v o ir a ve c le urs m use aux d e
c hie n. C epend ant que lq ue s co up s de fu sil en eure nt
fa cile m ent ra is o n, e t ce tte ho rd e g rim aça nte s’é cha ppa,
la is sa nt p lu sie urs d es s ie ns à te rre .
En u n in sta nt, K enne dy s ’a ccro cha it à l’ é che lle ; J o e s e
h is sa it d ans le s s yc o m ore s e t d éta cha it l’ a ncre ; la n a ce lle
s ’a bais sa it ju sq u’à lu i, et il y re ntr a it sa ns diffic ult é .
Q ue lq ue s m in ute s a prè s, le
Vic to ria
s ’é le va it d ans l’ a ir e t

s e d ir ig eait v e rs l’ e st s o us l’ im puls io n d ’u n v e nt m odéré .
« E n v o ilà u n a ssa ut ! d it J o e.
– N ous t’a vio ns c ru a ssié gé p ar d es in d ig ène s.
– C e n ’é ta ie nt q ue d es s in g es, h e ure use m ent ! ré pond it
le d octe ur.
– D e lo in , la diffé re nce n’e st pas gra nd e, m on che r
S am ue l.
– N i m êm e d e p rè s, r é pli q ua J o e.
– Q uo i q u’il e n s o it, re prit F erg usso n, c e tte a tta que d e
s in g es pouva it avo ir le s plu s gra ve s co nsé que nce s. S i
l’ a ncre a va it p erd u p ris e s o us le urs s e co usse s ré ité ré es,
q ui s a it o ù le v e nt m ’e ût e ntr a în é !
– Q ue v o us d is a is -je , m onsie ur K enne dy ?
– T u a va is ra is o n, J o e ; m ais , to ut e n a ya nt ra is o n, à c e
m om ent- là tu p ré para is d es b eefs te aks d ’a ntilo pe, d ont la
v u e m e m etta it d éjà e n a ppétit.
– J e le c ro is b ie n, r é pond it le d octe ur, la c ha ir d ’a ntilo pe
e st e xq uis e .
– V ous p ouve z e n ju g er, m onsie ur, la ta ble e st s e rv ie .
– S ur m a fo i, d it le c ha sse ur, c e s tr a nche s d e v e na is o n
o nt u n fu m et s a uva ge q ui n ’e st p oin t à d édaig ne r.
– B on ! je v iv ra is d ’a ntilo pe ju sq u’à la fin d e m es jo urs ,
ré pond it J o e la b ouche p le in e , s urto ut a ve c u n ve rre d e
g ro g p our e n fa cili te r la d ig estio n. »
Jo e p ré para le b re uva ge e n q ue stio n, q ui fu t d égusté
a ve c r e cue ille m ent.
« J usq u’ic i c e la v a a sse z b ie n, d it- il.
– T rè s b ie n, r ip osta K enne dy.
– V oyo ns, m onsie ur D ic k, re gre tte z-v o us d e n o us a vo ir

a cco m pagné s ?
– J’a ura is vo ulu vo ir qu’o n m ’e n eût em pêché ! »
ré pond it le c ha sse ur a ve c u n a ir r é so lu .
Il é ta it a lo rs q ua tr e h e ure s d u s o ir ; le
Vic to ria
re nco ntr a
u n c o ura nt p lu s ra pid e ; le s o l m onta it in se nsib le m ent, e t
b ie ntô t la co lo nne b aro m étr iq ue in d iq ua une ha ute ur d e
m ille c in q c e nts p ie ds a u-d essus d u n iv e au d e la m er. L e
d octe ur fu t a lo rs o bli g é d e s o ute nir s o n a éro sta t p ar u ne
d ila ta tio n d e g az a sse z fo rte , e t le c ha lu m eau fo nctio nna it
s a ns c e sse .
Vers se pt he ure s, le
Vic to ria
p la na it s ur le b assin d e
K anye m é ; le docte ur re co nnut aussitô t ce va ste
d éfr ic he m ent d e d ix m ille s d ’é te nd ue , a ve c se s villa ges
p erd us a u m ili e u d es b aobabs e t d es c a le bassie rs . L à e st
la ré sid ence d e l’ u n d es s ult a ns d u p ays d e l’ U gogo, o ù la
c iv ili s a tio n e st p eut- ê tr e m oin s a rrié ré e, o n y ve nd p lu s
ra re m ent le s m em bre s d e s a fa m ille ; m ais , b ête s e t g ens,
to us viv e nt ense m ble dans des hutte s ro nd es sa ns
c ha rp ente , e t q ui r e sse m ble nt à d es m eule s d e fo in .
Aprè s K anye m é, le te rra in d evin t a rid e e t ro ca ille ux ;
m ais , a u b out d ’u ne h e ure , d ans u ne d épre ssio n fe rtile , la
v é géta tio n re prit to ute s a v ig ue ur, à q ue lq ue d is ta nce d u
M daburu . L e ve nt to m bait a ve c le jo ur, e t l’ a tm osp hè re
s e m bla it s’e nd orm ir. Le docte ur che rc ha va in e m ent un
c o ura nt à d iffé re nte s h a ute urs ; e n v o ya nt c e c a lm e d e la
n a tu re , il r é so lu t d e p asse r la n uit d ans le s a ir s , e t p our p lu s
d e sûre té , il s’é le va d e 1 000 p ie ds e nvir o n. L e
Vic to ria
d em eura it im mobile . L a n uit m agnifiq ue m ent é to ilé e s e fit

e n s ile nce .
Dic k et Jo e s’é te nd ir e nt sur le ur co uche pais ib le , et
s ’e nd orm ir e nt d ’u n p ro fo nd s o m meil p end ant le q ua rt d u
d octe ur ; à m in uit, c e lu i- c i fu t r e m pla cé p ar l’ É co ssa is .
« S ’il s urv e na it le m oin d re in cid ent, r é ve ille -m oi, lu i d it- il ;
e t s urto ut n e p erd s p as le b aro m ètr e d es y e ux. C ’e st n o tr e
b ousso le , à n o us a utr e s ! »
La n uit fu t fr o id e, il y e ut ju sq u’à v in g t- s e pt d egré s
[3 7]
d e
d iffé re nce e ntr e s a te m péra tu re e t c e lle d u jo ur. A ve c le s
té nè bre s a va it é cla té le c o nce rt n o ctu rn e d es a nim aux, q ue
la s o if e t la fa im c ha sse nt d e le urs r e pair e s ; le s g re no uille s
fir e nt re te ntir le ur vo ix de so pra no , doub lé e du
g la pis se m ent des cha ca ls , pend ant que la basse
im posa nte d es li o ns s o ute na it le s a cco rd s d e c e t o rc he str e
v iv a nt.
En re pre na nt s o n p oste le m atin , le d octe ur F erg usso n
c o nsult a s a b ousso le , e t s ’a perç ut q ue la d ir e ctio n d u v e nt
a va it c ha ng é p end ant la n uit. L e
Vic to ria
d ériv a it d ans le
n o rd -e st d’u ne tr e nta in e de m ille s depuis deux he ure s
e nvir o n ; il p assa it a u-d essus d u M abung uru , p ays p ie rre ux,
p ars e m é de blo cs de syé nite d’u n beau poli , et to ut
b osse lé d e ro che s e n d os d ’â ne ; d es m asse s c o niq ue s,
s e m bla ble s aux ro che rs de K arn a k, hé ris sa ie nt le so l
c o m me auta nt de dolm ens dru id iq ue s ; de no m bre ux
o sse m ents d e b uffle s e t d ’é lé pha nts b la nchis sa ie nt ç à e t
là ; il y a va it p eu d ’a rb re s, sin o n d ans l’ e st, d es b ois
p ro fo nd s, s o us le sq ue ls s e c a cha ie nt q ue lq ue s v illa ges.
Vers s e pt h e ure s, u ne ro che ro nd e, d e p rè s d e d eux
m ille s d ’é te nd ue , a pparu t c o m me u ne im mense c a ra pace .

« Nous so m mes en bon che m in , dit le docte ur
F erg usso n. V oilà J ih o ue -la -M ko a, o ù n o us a llo ns fa ir e h a lt e
p end ant q ue lq ue s in sta nts . J e v a is re no uve le r la p ro vis io n
d ’e au né ce ssa ir e à l’ a li m enta tio n de m on cha lu m eau,
e ssa yo ns d e n o us a ccro che r q ue lq ue p art.
– Il y a p eu d ’a rb re s, r é pond it le c ha sse ur.
– E ssa yo ns c e pend ant ; J o e, je tte le s a ncre s. »
Le b allo n, p erd ant p eu à p eu d e s a fo rc e a sce nsio nne lle ,
s ’a ppro cha d e te rre ; le s a ncre s c o uru re nt ; la p atte d e l’ u ne
d ’e lle s s ’e ng agea d ans u ne fis sure d e r o che r, e t le
Vic to ria
d em eura im mobile .
Il ne fa ut pas cro ir e que le docte ur pût éte in d re
c o m plè te m ent so n cha lu m eau pend ant se s ha lt e s.
L ’é quili b re d u b allo n a va it é té c a lc ulé a u n iv e au d e la m er ;
o r le p ays a lla it to ujo urs e n m onta nt, e t s e tr o uva nt é le vé d e
6 00 à 700 pie ds, le ballo n aura it eu une te nd ance à
d esce nd re p lu s b as q ue le s o l lu i- m êm e ; il fa lla it d onc le
s o ute nir p ar u ne c e rta in e d ila ta tio n d u g az. D ans le c a s
s e ule m ent o ù, e n l’ a bse nce d e to ut ve nt, le d octe ur e ût
la is sé la n a ce lle re pose r s ur te rre , l’ a éro sta t, a lo rs d éle sté
d ’u n poid s co nsid éra ble , se se ra it m ain te nu sa ns le
s e co urs d u c ha lu m eau.
Les c a rte s in d iq ua ie nt d e va ste s m are s s ur le ve rs a nt
o ccid enta l d e J ih o ue -la -M ko a. J o e s ’y re nd it s e ul a ve c u n
b aril, q ui p ouva it c o nte nir u ne d iz a in e d e g allo ns ; il tr o uva
s a ns pein e l’ e nd ro it in d iq ué , no n lo in d’u n petit villa ge
d ése rt, fit s a p ro vis io n d ’e au, e t re vin t e n m oin s d e tr o is
q ua rts d ’h e ure ; il n ’a va it rie n v u d e p artic uli e r, s i c e n ’e st
d ’im mense s tr a ppes à é lé pha nt ; il fa illi t m êm e c ho ir d ans

l’ u ne d ’e lle s, o ù g is a it u ne c a rc a sse à d em i- ro ng ée.
Il r a pporta d e s o n e xc urs io n u ne s o rte d e n è fle s, q ue d es
s in g es m ang eaie nt a vid em ent. L e d octe ur re co nnut le fr u it
d u « m benb u », arb re tr è s abond ant sur la partie
o ccid enta le d e J ih o ue -la -M ko a. F erg usso n a tte nd ait J o e
a ve c u ne c e rta in e im patie nce , c a r u n s é jo ur m êm e ra pid e
s ur ce tte te rre in ho sp ita li è re lu i in sp ir a it to ujo urs des
c ra in te s.
L’e au fu t em barq ué e sa ns diffic ult é , ca r la na ce lle
d esce nd it p re sq ue a u niv e au d u so l ; Jo e p ut a rra che r
l’ a ncre , et re m onta le ste m ent aup rè s de so n m aît r e .
A ussitô t c e lu i- c i ra viv a s a fla m me, e t le
Vic to ria
re prit la
ro ute d es a ir s .
Il s e tr o uva it a lo rs à u ne c e nta in e d e m ille s d e K aze h,
im porta nt éta bli s se m ent de l’ in té rie ur de l’ A fr iq ue , où,
g râ ce à u n c o ura nt d e s ud -e st, le s vo ya geurs p ouva ie nt
e sp ére r d e p arv e nir p end ant c e tte jo urn é e ; ils m arc ha ie nt
a ve c u ne v ite sse d e q ua to rz e m ille s à l’ h e ure ; la c o nd uite
d e l’ a éro sta t d evin t a lo rs a sse z d iffic ile ; o n ne p ouva it
s ’é le ve r tr o p h a ut s a ns d ila te r b eauco up le g az, c a r le p ays
s e tr o uva it d éjà à u ne h a ute ur m oye nne d e tr o is m ille p ie ds.
O r, a uta nt q ue p ossib le , le d octe ur p ré fé ra it n e p as fo rc e r
s a d ila ta tio n ; il s uiv it d onc fo rt a dro ite m ent le s s in uo sité s
d ’u ne p ente a sse z ro id e, e t ra sa d e p rè s le s v illa ges d e
T he m bo et de Tura -W els . Ce dern ie r fa it partie de
l’ U nya m wezy, m agnifiq ue c o ntr é e o ù le s a rb re s a tte ig ne nt
le s p lu s g ra nd es d im ensio ns, e ntr e a utr e s le s c a ctu s, q ui
d evie nne nt g ig ante sq ue s.
Vers d eux h e ure s, p ar u n te m ps m agnifiq ue , s o us u n

Vers d eux h e ure s, p ar u n te m ps m agnifiq ue , s o us u n
s o le il de fe u qui dévo ra it le m oin d re co ura nt d’a ir, le
V ic to ria
p la na it a u-d essus d e la ville d e K aze h, s itu é e à
tr o is c e nt c in q ua nte m ille s d e la c ô te .
« N ous s o m mes p artis d e Z anzib ar à n e uf h e ure s d u
m atin , d it le d octe ur F erg usso n e n c o nsult a nt s e s n o te s, e t
a prè s d eux jo urs d e tr a ve rs é e n o us a vo ns p arc o uru p ar n o s
d évia tio ns p rè s d e c in q c e nts m ille s g éogra phiq ue s
[3 8]
.
L es c a pita in e s B urto n e t S peke m ir e nt q ua tr e m ois e t d em i
à fa ir e le m êm e c he m in ! »

15
C hapit r e

K aze h. – L e m arc h é b ru ya nt. – A pparitio n d u « V ic to ria » .
– L es W anganga. – L es fils d e la lu ne. – P ro m enade d u
d octe ur. – P opula tio n. – L e te m bé ro ya l. – L es fe m mes
d u s u lta n. – U ne iv re sse r o ya le . – J o e a doré . – C om ment
o n d anse d ans la lu ne. – R evir e m ent. – D eux lu nes a u
fir m am ent. – In sta bilité d es g ra ndeurs d iv in es.

Kaze h, p oin t im porta nt d e l’ A fr iq ue c e ntr a le , n ’e st p oin t
u ne v ille ; à v ra i d ir e , il n ’y a p as d e v ille à l’ in té rie ur. K aze h
n ’e st q u’u n e nse m ble d e s ix v a ste s e xc a va tio ns. L à s o nt
re nfe rm ées d es ca se s, d es hutte s à e scla ve s, a ve c d e
p etite s c o urs e t d e p etits ja rd in s, s o ig ne use m ent c ult iv é s ;
o ig no ns, p ata te s, a ub erg in e s, citr o uille s e t cha m pig no ns
d ’u ne s a ve ur p arfa ite y p ousse nt à r a vir .
L’U nya m wezy e st la te rre d e la L une p ar e xc e lle nce , le
p arc fe rtile e t s p le nd id e d e l’ A fr iq ue ; a u c e ntr e s e tr o uve le
d is tr ic t d e l’ U nya ne m bé, u ne c o ntr é e d éli c ie use , o ù v iv e nt
p are sse use m ent q ue lq ue s fa m ille s d ’O m ani, q ui s o nt d es
A ra bes d ’o rig in e tr è s p ure .
Ils ont lo ng te m ps fa it le co m merc e à l’ in té rie ur de

l’ A fr iq ue e t d ans l’ A ra bie ; ils o nt tr a fiq ué d e g om mes,
d ’iv o ir e , d’in d ie nne , d’e scla ve s ; le urs ca ra va ne s
s illo nna ie nt ce s ré gio ns é qua to ria le s ; e lle s vo nt e nco re
c he rc he r à la c ô te le s o bje ts d e lu xe e t d e p la is ir p our c e s
m arc ha nd s e nric his , e t c e ux-c i, a u m ili e u d e fe m mes e t d e
s e rv ite urs , mène nt dans ce tte co ntr é e cha rm ante
l’ e xis te nce la m oin s a gité e e t la p lu s h o riz o nta le , to ujo urs
é te nd us, r ia nt, fu m ant o u d orm ant.
Auto ur de ce s exc a va tio ns, de no m bre use s ca se s
d ’in d ig ène s, d e va ste s e m pla ce m ents p our le s m arc hé s,
d es c ha m ps d e c a nna bis e t d e d atu ra , d e b eaux a rb re s e t
d e fr a is o m bra ges, v o ilà K aze h.
Là e st le re nd ez-v o us g éné ra l d es c a ra va ne s : c e lle s d u
S ud a ve c le urs e scla ve s e t le urs c ha rg em ents d ’iv o ir e ;
c e lle s d e l’ O ue st, q ui e xp orte nt le c o to n e t le s v e rro te rie s
a ux tr ib us d es G ra nd s L acs.
Aussi, dans le s marc hé s, rè gne -t- il une agita tio n
p erp étu e lle , u n b ro uha ha s a ns n o m , c o m posé d u c ri d es
p orte urs m étis , d u s o n d es ta m bours e t d es c o rn e ts , d es
h e nnis se m ents d es m ule s, d u b ra im ent d es â ne s, d u c ha nt
d es fe m mes, d u p ia ille m ent d es e nfa nts , e t d es c o up s d e
ro tin du Je m adar
[3 9]
, qui bat la m esure dans ce tte
s ym pho nie p asto ra le .
Là s’é ta le nt sa ns ord re , et m êm e ave c un déso rd re
c ha rm ant, le s é to ffe s vo ya nte s, le s ra ssa des, le s iv o ir e s,
le s d ents d e rh in o cé ro s, le s d ents d e re quin s, le m ie l, le
ta bac, le co to n ; là se p ra tiq ue nt le s m arc hé s le s p lu s
é tr a ng es, o ù c ha que o bje t n ’a d e v a le ur q ue p ar le s d ésir s
q u’il e xc ite .

To ut d ’u n c o up , c e tte a gita tio n, c e m ouve m ent, c e b ru it
to m ba s ub ite m ent. L e
Vic to ria
v e na it d ’a ppara ît r e d ans le s
a ir s ; il p la na it m aje stu e use m ent e t d esce nd ait p eu à p eu,
s a ns s ’é ca rte r d e la v e rtic a le . H om mes, fe m mes, e nfa nts ,
e scla ve s, m arc ha nd s, A ra bes e t N ègre s, to ut d is p aru t e t s e
g li s sa d ans le s « te m bés » e t s o us le s h utte s.
« M on c he r S am ue l, d it K enne dy, s i n o us c o ntin uo ns à
p ro duir e d e p are ils e ffe ts , n o us a uro ns d e la p ein e à é ta bli r
d es r e la tio ns c o m merc ia le s a ve c c e s g ens-là .
– Il y aura it ce pend ant, dit Jo e, une opéra tio n
c o m merc ia le d ’u ne g ra nd e s im pli c ité à fa ir e . C e s e ra it d e
d esce nd re tr a nq uille m ent e t d ’e m porte r le s m arc ha nd is e s
le s plu s pré cie use s, sa ns no us pré occup er des
m arc ha nd s. O n s ’e nric hir a it.
– B on ! r é pli q ua le d octe ur, c e s in d ig ène s o nt e u p eur a u
p re m ie r m om ent. M ais ils n e ta rd ero nt p as à re ve nir p ar
s up ers titio n o u p ar c urio sité .
– V ous c ro ye z, m on m aît r e ?
– N ous v e rro ns b ie n ; m ais il s e ra p ru d ent d e n e p oin t
tr o p le s a ppro che r, le
Vic to ria
n ’e st p as u n b allo n b li n d é n i
c uir a ssé ; il n’e st d onc à l’ a bri ni d ’u ne b alle , ni d ’u ne
flè che .
– Com pte s-tu donc, m on che r Sam ue l, entr e r en
p ourp arle rs a ve c c e s A fr ic a in s ?
– S i c e la s e p eut, p ourq uo i p as ? ré pond it le d octe ur ; il
d oit se tr o uve r à K aze h des m arc ha nd s ara bes plu s
in str u its , m oin s s a uva ges. J e m e ra ppelle q ue M M. B urto n
e t Speke n’e ure nt qu’à se lo ue r de l’ h o sp ita li té des
h a bita nts d e la v ille . A in si, n o us p ouvo ns te nte r l’ a ve ntu re .

Le
Vic to ria
, s ’é ta nt in se nsib le m ent ra ppro ché d e te rre ,
a ccro cha l’ u ne d e s e s a ncre s a u s o m met d ’u n a rb re p rè s
d e la p la ce d u m arc hé . T o ute la p opula tio n r e para is sa it e n
c e m om ent h o rs d e s e s tr o us ; le s tê te s s o rta ie nt a ve c
c ir c o nsp ectio n. P lu sie urs « W agang a » , r e co nna is sa ble s à
le urs in sig ne s de co quilla ges co niq ue s, s’a va ncè re nt
h a rd im ent ; c ’é ta ie nt le s s o rc ie rs d e l’ e nd ro it. Ils p orta ie nt à
le ur ce in tu re de petite s gourd es no ir e s end uite s de
g ra is se , et div e rs obje ts de m agie , d’u ne m alp ro pre té
d ’a ille urs to ute d octo ra le .
Peu à p eu, la fo ule s e fit à le urs c ô té s, le s fe m mes e t le s
e nfa nts le s e nto urè re nt, le s ta m bours r iv a li s è re nt d e fr a ca s,
le s m ain s s e c ho què re nt e t fu re nt te nd ue s v e rs le c ie l.
« C’e st le ur maniè re de sup pli e r, dit le docte ur
F erg usso n ; s i je n e m e tr o m pe, n o us a llo ns ê tr e a ppelé s à
jo ue r u n g ra nd r ô le .
– E h b ie n ! m onsie ur, jo ue z-le .
– T o i- m êm e, m on b ra ve J o e, tu v a s p eut- ê tr e d eve nir u n
d ie u.
– E h ! m onsie ur, c e la n e m ’in q uiè te g uè re , e t l’ e nce ns n e
m e d épla it p as. »
En c e m om ent, u n d es s o rc ie rs , u n « M ya ng a » , fit u n
g este , e t to ute c e tte c la m eur s ’é te ig nit d ans u n p ro fo nd
s ile nce . Il a dre ssa q ue lq ue s p aro le s a ux v o ya geurs , m ais
d ans u ne la ng ue in co nnue .
Le d octe ur F erg usso n, n ’a ya nt p as c o m pris , la nça à to ut
h a sa rd q ue lq ue s m ots d ’a ra be, e t il lu i fu t im média te m ent
ré pond u d ans c e tte la ng ue .
L’o ra te ur s e li v ra à u ne a bond ante h a ra ng ue , tr è s fle urie ,

L’o ra te ur s e li v ra à u ne a bond ante h a ra ng ue , tr è s fle urie ,
tr è s é co uté e ; le d octe ur n e ta rd a p as à re co nna ît r e q ue le
V ic to ria
éta it to ut bonne m ent pris pour la Lune en
p ers o nne , et que ce tte aim able déesse ava it daig né
s ’a ppro che r d e la v ille a ve c s e s tr o is F ils , h o nne ur q ui n e
s e ra it ja m ais o ub li é d ans c e tte te rre a im ée d u S ole il.
Le d octe ur r é pond it a ve c u ne g ra nd e d ig nité q ue la L une
fa is a it to us le s m ille ans sa to urn é e départe m enta le ,
é pro uva nt le b eso in d e se m ontr e r d e p lu s p rè s à se s
a dora te urs ; il le s pria it donc de ne pas se gêne r et
d ’a buse r d e s a d iv in e p ré se nce p our fa ir e c o nna ît r e le urs
b eso in s e t le urs v œ ux.
Le s o rc ie r r é pond it à s o n to ur q ue le s ult a n, le « M wani » ,
m ala de d epuis d e lo ng ue s a nné es, ré cla m ait le s s e co urs
d u c ie l, e t il in vita it le s fils d e la L une à s e r e nd re a up rè s d e
lu i.
Le d octe ur fit p art d e l’ in vita tio n à s e s c o m pagno ns.
« E t tu va s te re nd re a up rè s d e c e ro i n è gre ? d it le
c ha sse ur.
– Sans doute . Ces gens-là me para is se nt bie n
d is p osé s ; l’ a tm osp hè re e st c a lm e ; il n ’y a p as u n s o uffle
d e v e nt ! N ous n ’a vo ns r ie n à c ra in d re p our le
Vic to ria
.
– M ais q ue fe ra s-tu ?
– S ois tr a nq uille , m on che r D ic k ; ave c un peu de
m édecin e je m ’e n tir e ra i. »
Puis , s ’a dre ssa nt à la fo ule :
« L a L une , p re na nt e n p itié le s o uve ra in c he r a ux e nfa nts
d e l’ U nya m wezy, n o us a c o nfié le s o in d e s a g ué ris o n. Q u’il
s e p ré pare à n o us r e ce vo ir ! »

Les cla m eurs , le s cha nts , le s dém onstr a tio ns
re doub lè re nt, et to ute ce tte va ste fo urm ili è re de tê te s
n o ir e s s e r e m it e n m ouve m ent.
« M ain te na nt, m es a m is , d it le d octe ur F erg usso n, il fa ut
to ut pré vo ir ; no us pouvo ns, à un m om ent donné , êtr e
fo rc é s d e re partir ra pid em ent. D ic k re ste ra d onc d ans la
n a ce lle , e t, a u m oye n d u cha lu m eau, il m ain tie nd ra une
fo rc e asce nsio nne lle suffis a nte . L’a ncre est so li d em ent
a ssuje ttie ; il n ’y a rie n à c ra in d re . J e va is d esce nd re à
te rre . J o e m ’a cco m pagne ra ; s e ule m ent il re ste ra a u p ie d
d e l’ é che lle .
– C om ment ! tu ir a s se ul che z ce m oric a ud ? dit
K enne dy.
– C om ment ! m onsie ur S am ue l, s ’é cria J o e, vo us n e
v o ule z p as q ue je v o us s uiv e ju sq u’a u b out !
– N on ; j’ ir a i s e ul ; c e s b ra ve s g ens s e fig ure nt q ue le ur
g ra nd e d éesse la L une e st v e nue le ur r e nd re v is ite , je s uis
p ro té gé p ar la s up ers titio n ; a in si, n ’a ye z a ucune c ra in te , e t
re ste z c ha cun a u p oste q ue je v o us a ssig ne .
– P uis q ue tu le v e ux, r é pond it le c ha sse ur.
– V eille à la d ila ta tio n d u g az.
– C ’e st c o nve nu. »
Les cris d es in d ig ène s re doub la ie nt ; ils ré cla m aie nt
é ne rg iq ue m ent l’ in te rv e ntio n c é le ste .
« V oilà ! v o ilà ! fit J o e. J e le s tr o uve u n p eu im périe ux
e nve rs le ur b onne L une e t s e s d iv in s F ils . »
Le d octe ur, m uni d e s a p ha rm acie d e v o ya ge, d esce nd it
à te rre , p ré cé dé d e J o e. C elu i- c i g ra ve e t d ig ne c o m me il
c o nve na it, s ’a ssit a u p ie d d e l’ é che lle , le s ja m bes c ro is é es

s o us lu i à la fa ço n a ra be, e t u ne p artie d e la fo ule l’ e nto ura
d ’u n c e rc le r e sp ectu e ux.
Pend ant c e te m ps, le d octe ur F erg usso n, c o nd uit a u s o n
d es in str u m ents , e sco rté p ar d es p yrrh iq ue s re li g ie use s,
s ’a va nça le nte m ent v e rs le « te m bé r o ya l » , s itu é a sse z lo in
h o rs d e la ville ; il é ta it e nvir o n tr o is h e ure s, e t le s o le il
re sp le nd is sa it ; il ne pouva it fa ir e moin s pour la
c ir c o nsta nce .
Le d octe ur m arc ha it a ve c d ig nité ; le s « W agang a »
l’ e nto ura ie nt e t c o nte na ie nt la fo ule . F erg usso n fu t b ie ntô t
re jo in t p ar le fils n a tu re l d u s ult a n, je une g arç o n a sse z b ie n
to urn é , q ui, s uiv a nt la c o utu m e d u p ays , é ta it le s e ul h é ritie r
d es b ie ns p ate rn e ls , à l’ e xc lu sio n d es e nfa nts lé gitim es ; il
s e p ro ste rn a d eva nt le F ils d e la L une ; c e lu i- c i le re le va
d ’u n g este g ra cie ux.
Tro is q ua rts d ’h e ure a prè s, p ar d es s e ntie rs o m bre ux, a u
m ili e u de to ut le lu xe d’u ne vé géta tio n tr o pic a le , ce tte
p ro ce ssio n e nth o usia sm ée a rriv a a u p ala is d u s ult a n, s o rte
d ’é dific e c a rré , a ppelé It ité nya , e t s itu é a u ve rs a nt d ’u ne
c o lli n e . U ne e sp èce d e vé ra nd a, fo rm ée p ar le to it d e
c ha um e, ré gna it à l’ e xté rie ur, a ppuyé e s ur d es p ote aux d e
b ois q ui a va ie nt la p ré te ntio n d ’ê tr e s culp té s. D e lo ng ue s
li g ne s d ’a rg ile ro ug eâtr e o rn a ie nt le s m urs , che rc ha nt à
re pro duir e d es fig ure s d ’h o m mes e t d e s e rp ents , c e ux-c i
n a tu re lle m ent m ie ux r é ussis q ue c e ux-là . L a to itu re d e c e tte
h a bita tio n ne re posa it pas im média te m ent sur le s
m ura ille s, e t l’ a ir p ouva it y c ir c ule r li b re m ent ; d ’a ille urs , p as
d e fe nê tr e s, e t à p ein e u ne p orte .
Le d octe ur F erg usso n fu t re çu a ve c d e g ra nd s h o nne urs

p ar le s g ard es e t le s fa vo ris , d es h o m mes d e b elle ra ce ,
d es W anya m wezi, ty p e p ur d es p opula tio ns d e l’ A fr iq ue
c e ntr a le , fo rts e t r o buste s, b ie n fa its e t b ie n p orta nts . L eurs
c he ve ux d iv is é s e n u n g ra nd n o m bre d e p etite s tr e sse s
re to m baie nt s ur le urs é paule s ; a u m oye n d ’in cis io ns n o ir e s
o u ble ue s, ils zé bra ie nt le urs jo ue s depuis le s te m pes
ju sq u’à la b ouche . L eurs o re ille s, a ffr e use m ent d is te nd ue s,
s up porta ie nt des dis q ue s en bois et des pla que s de
g om me co pal ; ils éta ie nt vê tu s de to ile s brilla m ment
p ein te s ; le s s o ld ats , a rm és d e la s a gaie , d e l’ a rc , d e la
flè che b arb elé e e t e m pois o nné e d u s uc d e l’ e up ho rb e, d u
c o ute la s, d u « s im e » , lo ng s a bre à d ents d e s cie , e t d e
p etite s h a che s d ’a rm es.
Le d octe ur p éné tr a d ans le p ala is . L à, e n d épit d e la
m ala die d u s ult a n, le v a ca rm e d éjà te rrib le re doub la à s o n
a rriv é e. Il re m arq ua a u li n te au d e la p orte d es q ue ue s d e
li è vre , d es c rin iè re s d e z è bre , s usp end ue s e n m aniè re d e
ta li s m an. Il fu t re çu par la tr o up e des fe m mes de S a
M aje sté , a ux a cco rd s h a rm onie ux d e « l’ u p atu » , s o rte d e
c ym bale fa ite a ve c le fo nd d ’u n p ot d e c uiv re , e t a u fr a ca s
d u « k ili n d o » , ta m bour d e c in q p ie ds d e h a ut c re usé d ans
u n tr o nc d’a rb re , et co ntr e le que l deux vir tu o se s
s ’e scrim aie nt à c o up s d e p oin g .
La p lu p art d e ce s fe m mes p ara is sa ie nt fo rt jo li e s, e t
fu m aie nt e n ria nt le ta bac e t le th a ng d ans d e g ra nd es
p ip es n o ir e s ; e lle s s e m bla ie nt b ie n fa ite s s o us le ur lo ng ue
ro be d ra pée a ve c g râ ce , e t p orta ie nt le « k ilt » e n fib re s d e
c a le basse , fix é a uto ur d e le ur c e in tu re .
Six d ’e ntr e e lle s n’é ta ie nt p as le s m oin s g aie s d e la

b and e, q uo iq ue p la cé es à l’ é ca rt e t ré se rv é es à u n c ru e l
s up pli c e . À la m ort d u s ult a n, e lle s d eva ie nt ê tr e e nte rré es
v iv a nte s a up rè s d e lu i, p our le d is tr a ir e p end ant l’ é te rn e lle
s o li tu d e.
Le d octe ur F erg usso n, a prè s a vo ir e m bra ssé to ut c e t
e nse m ble d ’u n c o up d ’œ il, s ’a va nça ju sq u’a u li t d e b ois d u
s o uve ra in . Il v it là u n h o m me d ’u ne q ua ra nta in e d ’a nné es,
p arfa ite m ent a bru ti p ar le s o rg ie s d e to ute s s o rte s e t d ont il
n ’y a va it rie n à fa ir e . C ette m ala die , q ui se p ro lo ng eait
d epuis d es a nné es, n ’é ta it q u’u ne iv re sse p erp étu e lle . C e
ro ya l iv ro gne a va it à p eu p rè s p erd u c o nna is sa nce , e t to ute
l’ a m monia que d u m ond e n e l’ a ura it p as r e m is s ur p ie d.
Les fa vo ris et le s fe m mes, flé chis sa nt le geno u, se
c o urb aie nt p end ant c e tte vis ite s o le nne lle . A u m oye n d e
q ue lq ue s g outte s d ’u n v io le nt c o rd ia l, le d octe ur ra nim a u n
in sta nt c e c o rp s a bru ti ; le s ult a n fit u n m ouve m ent, e t, p our
u n c a davre q ui n e d onna it p lu s s ig ne d ’e xis te nce d epuis
q ue lq ue s he ure s, ce sym ptô m e fu t accue illi par un
re doub le m ent d e c ris e n l’ h o nne ur d u m édecin .
Celu i- c i, q ui e n a va it a sse z, é ca rta p ar u n m ouve m ent
ra pid e s e s a dora te urs tr o p d ém onstr a tifs e t s o rtit d u p ala is .
Il s e d ir ig ea v e rs le
Vic to ria
. Il é ta it s ix h e ure s d u s o ir .
Jo e, p end ant s o n a bse nce , a tte nd ait tr a nq uille m ent a u
b as d e l’ é che lle ; la fo ule lu i r e nd ait le s p lu s g ra nd s d evo ir s .
E n v é rita ble F ils d e la L une , il s e la is sa it fa ir e . P our u ne
d iv in ité , il a va it l’ a ir d ’u n a sse z b ra ve ho m me, p as fie r,
fa m ili e r m êm e ave c le s je une s A fr ic a in e s, qui ne se
la ssa ie nt pas de le co nte m ple r. Il le ur te na it d’a ille urs
d ’a im able s d is co urs .

« A dore z, m esd em ois e lle s, a dore z, le ur d is a it- il ; je s uis
u n b on d ia ble , q uo iq ue fils d e d éesse ! »
On lu i p ré se nta le s d ons p ro pitia to ir e s, o rd in a ir e m ent
d éposé s dans le s « m zim u » ou hutte s-fé tic he s. C ela
c o nsis ta it e n é pis d ’o rg e e t e n « p om bé » . J o e s e c ru t
o bli g é d e g oûte r à c e tte e sp èce d e b iè re fo rte ; m ais s o n
p ala is , q uo iq ue fa it a u g in e t a u w is ke y, n e p ut e n s up porte r
la v io le nce . Il fit u ne a ffr e use g rim ace , q ue l’ a ssis ta nce p rit
p our u n s o urir e a im able .
Et p uis le s je une s fille s, c o nfo nd ant le urs v o ix d ans u ne
m élo pée tr a în a nte , e xé cutè re nt u ne d anse g ra ve a uto ur d e
lu i.
« A h ! v o us d anse z, d it- il, e h b ie n ! je n e s e ra i p as e n
re ste a ve c v o us, e t je v a is v o us m ontr e r u ne d anse d e m on
p ays . »
Et il e nta m a u ne g ig ue é to urd is sa nte , s e c o nto urn a nt, s e
d étir a nt, se déje ta nt, dansa nt des pie ds, dansa nt des
g eno ux, d ansa nt d es m ain s, s e d éve lo ppant e n c o nto rs io ns
e xtr a va gante s, en pose s in cro ya ble s, en grim ace s
im possib le s, d onna nt a in si à c e s p opula tio ns u ne é tr a ng e
id ée d e la m aniè re d ont le s d ie ux d anse nt d ans la L une .
Or, to us ce s A fr ic a in s, im ita te urs co m me d es sin g es,
e ure nt bie ntô t fa it de re pro duir e se s m aniè re s, se s
g am bades, s e s tr é m ousse m ents ; ils n e p erd aie nt p as u n
g este , ils n ’o ub li a ie nt p as u ne a ttitu d e ; c e fu t a lo rs u n to hu-
b ohu, u n re m ue m ent, u ne a gita tio n d ont il e st d iffic ile d e
d onne r u ne id ée, m êm e fa ib le . A u p lu s b eau d e la fê te , J o e
a perç ut le d octe ur.
Celu i- c i re ve na it e n to ute hâ te , a u m ili e u d ’u ne fo ule

h urla nte et déso rd onné e. Les so rc ie rs et le s che fs
s e m bla ie nt fo rt a nim és. O n e nto ura it le d octe ur ; o n le
p re ssa it, o n le m ena ça it. É tr a ng e r e vir e m ent ! Q ue s ’é ta it- il
p assé ? L e s ult a n a va it- il m ala dro ite m ent s ucco m bé e ntr e
le s m ain s d e s o n m édecin c é le ste ?
Kenne dy, de so n poste , vit le dang er sa ns en
c o m pre nd re la c a use . L e b allo n, fo rte m ent s o lli c ité p ar la
d ila ta tio n d u g az, te nd ait s a c o rd e d e r e te nue , im patie nt d e
s ’é le ve r d ans le s a ir s .
Le docte ur parv in t au pie d de l’ é che lle . U ne cra in te
s up ers titie use r e te na it e nco re la fo ule e t l’ e m pêcha it d e s e
p orte r à des vio le nce s co ntr e sa pers o nne ; il gra vit
ra pid em ent le s é che lo ns, e t J o e le s uiv it a ve c a gili té .
« P as u n in sta nt à p erd re , lu i d it s o n m aît r e . N e c he rc he
p as à d écro che r l’ a ncre ! N ous c o up ero ns la c o rd e ! S uis -
m oi !
– M ais q u’y a -t- il d onc ? d em and a J o e e n e sca la dant la
n a ce lle .
– Q u’e st- il a rriv é ? fit K enne dy, s a c a ra bin e à la m ain .
– R egard ez, r é pond it le d octe ur e n m ontr a nt l’ h o riz o n.
– E h b ie n ! d em and a le c ha sse ur.
– E h b ie n ! la lu ne ! »
La lu ne , e n e ffe t, s e le va it ro ug e e t s p le nd id e, u n g lo be
d e fe u sur un fo nd d ’a zu r. C ’é ta it b ie n e lle ! E lle e t le
V ic to ria !
Ou il y a va it d eux lu ne s, o u le s é tr a ng ers n ’é ta ie nt q ue
d es im poste urs , d es in tr ig ants , d es fa ux d ie ux !
Te lle s a va ie nt é té le s r é fle xio ns n a tu re lle s d e la fo ule . D e
là le r e vir e m ent.

Jo e ne put re te nir un im mense écla t de rir e . La
p opula tio n de Kaze h, co m pre na nt que sa pro ie lu i
é cha ppait, p oussa d es h urle m ents p ro lo ng és ; d es a rc s,
d es m ousq ue ts fu re nt d ir ig és v e rs le b allo n.
Mais un des so rc ie rs fit un sig ne . Les arm es
s ’a bais sè re nt ; il g rim pa d ans l’ a rb re , a ve c l’ in te ntio n d e
s a is ir la c o rd e d e l’ a ncre , e t d ’a m ene r la m achin e à te rre .
Jo e s ’é la nça u ne h a che tte à la m ain .
« F aut- il c o up er ? d it- il.
– A tte nd s, r é pond it le d octe ur.
– M ais c e n è gre … ?
– N ous p ourro ns p eut- ê tr e s a uve r n o tr e a ncre , e t j’ y tie ns.
Il s e ra to ujo urs te m ps d e c o up er. »
Le s o rc ie r, a rriv é d ans l’ a rb re , fit s i b ie n q u’e n ro m pant
le s bra nche s il parv in t à décro che r l’ a ncre ; ce lle -c i,
v io le m ment a ttir é e p ar l’ a éro sta t, a ttr a pa le s o rc ie r e ntr e
le s ja m bes, et ce lu i- c i, à che va l sur ce t hip pogriffe
in a tte nd u, p artit p our le s r é gio ns d e l’ a ir .
La s tu p eur d e la fo ule fu t im mense d e v o ir l’ u n d e s e s
W agang a s ’é la nce r d ans l’ e sp ace .
« H urra h ! s ’é cria J o e p end ant q ue le
Vic to ria
, g râ ce à
s a puis sa nce asce nsio nne lle , m onta it ave c une gra nd e
ra pid ité .
– Il s e tie nt b ie n, d it K enne dy ; u n p etit v o ya ge n e lu i fe ra
p as d e m al.
– E st- c e que no us allo ns lâ che r ce nè gre to ut d’u n
c o up ? d em and a J o e.
– F i d onc ! ré pli q ua le d octe ur ! n o us le re pla ce ro ns
tr a nq uille m ent à te rre , et je cro is qu’a prè s une te lle

a ve ntu re , so n pouvo ir de magic ie n s’a ccro ît r a
s in g uli è re m ent d ans l’ e sp rit d e s e s c o nte m pora in s.
– Ils s o nt c a pable s d ’e n fa ir e u n d ie u » , s ’é cria J o e.
Le
Vic to ria
é ta it p arv e nu à u ne h a ute ur d e m ille p ie ds
e nvir o n. L e N ègre s e c ra m ponna it à la c o rd e a ve c u ne
é ne rg ie te rrib le . Il s e ta is a it, s e s y e ux d em eura ie nt fix e s.
S a te rre ur s e m êla it d ’é to nne m ent. U n lé ger v e nt d ’o ue st
p oussa it le b allo n a u-d elà d e la v ille .
Une d em i- h e ure p lu s ta rd , le d octe ur, vo ya nt le p ays
d ése rt, m odéra la fla m me d u c ha lu m eau, e t s e ra ppro cha
d e te rre . À v in g t p ie ds d u s o l, le N ègre p rit r a pid em ent s o n
p arti ; il s ’é la nça , to m ba s ur le s ja m bes, e t s e m it à fu ir v e rs
K aze h, ta nd is que , sub ite m ent déle sté , le
Vic to ria
re m onta it d ans le s a ir s .

16
C hapit r e

S ym ptô m es d ’o ra ge. – L e p ays d e la L une. – L ’a ve nir d u
c o ntin ent a fr ic a in . – L a m ach in e d e la d ern iè re h eure . –
V ue d u p ays a u so le il co uch ant – F lo re e t F aune. –
L ’o ra ge. – L a z o ne d e fe u. – L e c ie l é to ilé .

« V oilà c e q ue c ’e st, d it J o e, d e fa ir e le s F ils d e la L une
s a ns s a p erm is sio n ! C e s a te lli te a fa illi n o us jo ue r là u n
v ila in to ur ! E st- c e q ue , p ar h a sa rd , m on m aît r e , v o us a urie z
c o m pro m is s a r é puta tio n p ar v o tr e m édecin e .
– A u fa it, d it le c ha sse ur, q u’é ta it c e s ult a n d e K aze h ?
– U n vie il iv ro gne à d em i- m ort, ré pond it le d octe ur, e t
d ont la p erte n e s e fe ra p as tr o p v iv e m ent s e ntir. M ais la
m ora le d e c e ci, c ’e st q ue le s h o nne urs s o nt é phé m ère s, e t
il n e fa ut p as tr o p y p re nd re g oût.
– T a nt p is , r é pli q ua J o e. C ela m ’a lla it ! Ê tr e a doré ! fa ir e
le d ie u à s a fa nta is ie ! M ais q ue v o ule z-v o us ! la L une s ’e st
m ontr é e, e t to ute ro ug e, c e q ui p ro uve b ie n q u’e lle é ta it
fâ ché e ! »
Pend ant ce s dis co urs et autr e s, dans le sq ue ls Jo e
e xa m in a l’ a str e d es n uits à u n p oin t d e vu e e ntiè re m ent

n o uve au, le c ie l s e c ha rg eait d e g ro s n ua ges v e rs le n o rd ,
d e ce s nua ges sin is tr e s e t p esa nts . U n ve nt a sse z vif,
ra m assé à tr o is c e nts p ie ds d u s o l, p oussa it le
Vic to ria
v e rs le n o rd -n o rd -e st. A u-d essus d e lu i, la vo ûte a zu ré e
é ta it p ure , m ais o n la s e nta it lo urd e.
Les v o ya geurs s e tr o uvè re nt, v e rs h uit h e ure s d u s o ir , p ar
3 2° 4 0’ d e lo ng itu d e e t 4 ° 1 7’ d e la titu d e ; le s c o ura nts
a tm osp hé riq ue s, s o us l’ in flu e nce d ’u n o ra ge p ro cha in , le s
p oussa ie nt a ve c u ne v ite sse d e tr e nte -c in q m ille s à l’ h e ure .
S ous le urs pie ds passa ie nt ra pid em ent le s pla in e s
o nd ulé es et fe rtile s de M fu to . Le sp ecta cle en éta it
a dm ir a ble , e t fu t a dm ir é .
« N ous s o m mes e n p le in p ays d e la L une , d it le d octe ur
F erg usso n, ca r il a co nse rv é ce no m que lu i donna
l’ A ntiq uité , s a ns d oute p arc e q ue la lu ne y fu t a doré e d e
to ut te m ps. C ’e st v ra im ent u ne c o ntr é e m agnifiq ue , e t l’ o n
re nco ntr e ra it d iffic ile m ent u ne v é géta tio n p lu s b elle .
– S i o n la tr o uva it a uto ur d e L ond re s, c e n e s e ra it p as
n a tu re l, ré pond it Jo e ; m ais ce se ra it fo rt agré able !
P ourq uo i c e s b elle s c ho se s-là s o nt- e lle s ré se rv é es à d es
p ays a ussi b arb are s ?
– E t s a it- o n, ré pli q ua le d octe ur, s i q ue lq ue jo ur c e tte
c o ntr é e n e d evie nd ra p as le c e ntr e d e la c iv ili s a tio n ? L es
p eup le s de l’ a ve nir s’y porte ro nt peut- ê tr e , qua nd le s
ré gio ns d e l’ E uro pe se se ro nt é puis é es à no urrir le urs
h a bita nts .
– T u c ro is c e la ? fit K enne dy.
– S ans doute , m on che r D ic k. V ois la m arc he des
é vé ne m ents ; c o nsid ère le s m ig ra tio ns s ucce ssiv e s d es

p eup le s, e t tu a rriv e ra s à la m êm e c o nclu sio n q ue m oi.
L ’A sie e st la p re m iè re no urric e d u m ond e, n’e st- il p as
v ra i ? P end ant q ua tr e m ille a ns p eut- ê tr e , e lle tr a va ille , e lle
e st fé co nd ée, e lle p ro duit, e t p uis q ua nd le s p ie rre s o nt
p oussé là o ù p oussa ie nt le s m ois so ns d oré es d ’H om ère ,
s e s e nfa nts a band onne nt s o n s e in é puis é e t flé tr i. T u le s
v o is a lo rs s e je te r s ur l’ E uro pe, je une e t p uis sa nte , q ui le s
n o urrit d epuis d eux m ille a ns. M ais d éjà s a fe rtili té s e p erd ;
s e s fa cult é s pro ductr ic e s dim in ue nt cha que jo ur ; ce s
m ala die s n o uve lle s d ont s o nt fr a ppés c ha que a nné e le s
p ro duits d e la te rre , c e s fa usse s r é co lt e s, c e s in suffis a nte s
re sso urc e s, to ut c e la e st le s ig ne c e rta in d ’u ne v ita li té q ui
s ’a lt è re , d ’u n é puis e m ent p ro cha in . A ussi v o yo ns-n o us d éjà
le s p eup le s s e p ré cip ite r a ux n o urris sa nte s m am elle s d e
l’ A m ériq ue , co m me à une so urc e no n p as in é puis a ble ,
m ais e nco re in é puis é e. À s o n to ur, c e n o uve au c o ntin e nt
s e fe ra v ie ux, s e s fo rê ts v ie rg es to m bero nt s o us la h a che
d e l’ in d ustr ie ; s o n s o l s ’a ffa ib li r a p our a vo ir tr o p p ro duit c e
q u’o n lu i aura tr o p dem and é ; là où deux m ois so ns
s ’é pano uis sa ie nt c ha que a nné e, à p ein e u ne s o rtir a -t- e lle
d e c e s te rra in s à b out d e fo rc e s. A lo rs l’ A fr iq ue o ffr ir a a ux
ra ce s n o uve lle s le s tr é so rs a ccum ulé s d epuis d es s iè cle s
d ans s o n s e in . C es c li m ats fa ta ls a ux é tr a ng ers s ’é pure ro nt
p ar le s a sso le m ents e t le s d ra in a ges ; c e s e aux é pars e s
s e ré unir o nt d ans u n li t c o m mun p our fo rm er u ne a rtè re
n a vig able . E t c e p ays s ur le que l n o us p la no ns, p lu s fe rtile ,
p lu s ric he , p lu s vita l q ue le s a utr e s, d evie nd ra q ue lq ue
g ra nd ro ya um e, o ù se p ro duir o nt d es d éco uve rte s p lu s
é to nna nte s e nco re q ue la v a peur e t l’ é le ctr ic ité .

– A h ! m onsie ur, d it J o e, je v o ud ra is b ie n v o ir c e la .
– T u t’e s le vé tr o p m atin , m on g arç o n.
– D ’a ille urs , d it K enne dy, c e la s e ra p eut- ê tr e u ne fo rt
e nnuye use é poque q ue c e lle o ù l’ in d ustr ie a bso rb era to ut à
s o n p ro fit ! À fo rc e d ’in ve nte r d es m achin e s, le s h o m mes
s e fe ro nt d évo re r p ar e lle s ! J e m e s uis to ujo urs fig uré q ue
le d ern ie r jo ur d u m ond e s e ra c e lu i o ù q ue lq ue im mense
c ha ud iè re cha uffé e à tr o is m illi a rd s d ’a tm osp hè re s fe ra
s a ute r n o tr e g lo be !
– E t j’ a jo ute , d it J o e, q ue le s A m éric a in s n ’a uro nt p as é té
le s d ern ie rs à tr a va ille r à la m achin e !
– E n effe t, ré pond it le docte ur, ce so nt de gra nd s
c ha ud ro nnie rs ! M ais , sa ns no us la is se r e m porte r à d e
s e m bla ble s d is cussio ns, c o nte nto ns-n o us d ’a dm ir e r c e tte
te rre d e la L une , p uis q u’il n o us e st d onné d e la v o ir . »
Le s o le il, g li s sa nt s e s d ern ie rs ra yo ns s o us la m asse
d es nua ges am once lé s, orn a it d’u ne crê te d’o r le s
m oin d re s a ccid ents d u s o l : a rb re s g ig ante sq ue s, h e rb es
a rb ore sce nte s, m ousse s à ra s d e te rre , to ut a va it s a p art
d e c e tte e fflu ve lu m in e use ; le te rra in , lé gère m ent o nd ulé ,
re ssa uta it ç à e t là e n p etite s c o lli n e s c o niq ue s ; p as d e
m onta gne s à l’ h o riz o n ; d’im mense s pali s sa des
b ro ussa illé es, des ha ie s im péné tr a ble s, des ju ng le s
é pin e use s sé para ie nt le s cla ir iè re s où s’é ta la ie nt de
n o m bre ux villa ges ; le s eup ho rb es gig ante sq ue s le s
e nto ura ie nt d e fo rtific a tio ns n a tu re lle s, e n s ’e ntr e m êla nt a ux
b ra nche s c o ra lli fo rm es d es a rb uste s.
Bie ntô t le Mala gaza ri, prin cip al afflu e nt du la c
T a ng ana yik a , se m it à se rp ente r so us le s m assifs de

v e rd ure ; il d onna it a sile à c e s n o m bre ux c o urs d ’e au, n é s
d e to rre nts gonflé s à l’ é poque des cru e s, ou d’é ta ng s
c re usé s dans la co uche arg ile use du so l. Pour des
o bse rv a te urs é le vé s, c ’é ta it u n ré se au d e c a sca des je té
s ur to ute la fa ce o ccid enta le d u p ays .
Des bestia ux à gro sse s bosse s pâtu ra ie nt dans le s
p ra ir ie s gra sse s et dis p ara is sa ie nt so us le s gra nd es
h e rb es ; le s fo rê ts , a ux e sse nce s m agnifiq ue s, s ’o ffr a ie nt
a ux ye ux co m me d e va ste s b ouq ue ts ; m ais d ans ce s
b ouq ue ts , li o ns, lé opard s, hyè ne s, tig re s, se ré fu g ia ie nt
p our é cha pper a ux d ern iè re s c ha le urs d u jo ur. P arfo is u n
é lé pha nt fa is a it o nd oye r la c im e d es ta illi s , e t l’ o n e nte nd ait
le c ra que m ent d es a rb re s c é dant à s e s c o rn e s d ’iv o ir e .
« Q ue l p ays d e c ha sse ! s ’é cria K enne dy e nth o usia sm é ;
u ne b alle la ncé e à to ut h a sa rd , e n p le in e fo rê t, r e nco ntr e ra it
u n g ib ie r d ig ne d ’e lle ! E st- c e q u’o n n e p ourra it p as e n
e ssa ye r u n p eu ?
– N on pas, m on che r D ic k ; vo ic i la nuit, une nuit
m ena ça nte , esco rté e d’u n ora ge. O r le s ora ges so nt
te rrib le s d ans c e tte c o ntr é e, o ù le s o l e st d is p osé c o m me
u ne im mense b atte rie é le ctr iq ue .
– V ous a ve z ra is o n, m onsie ur, d it J o e, la c ha le ur e st
d eve nue é to uffa nte , le ve nt e st c o m plè te m ent to m bé, o n
s e nt q u’il s e p ré pare q ue lq ue c ho se .
– L ’a tm osp hè re e st s urc ha rg ée d ’é le ctr ic ité , ré pond it le
d octe ur ; to ut ê tr e v iv a nt e st s e nsib le à c e t é ta t d e l’ a ir q ui
p ré cè de la lu tte d es é lé m ents , e t j’ a vo ue q ue je n ’e n fu s
ja m ais im pré gné à c e p oin t.
– E h b ie n ! d em and a le c ha sse ur, n e s e ra it- c e p as le

c a s d e d esce nd re ?
– A u c o ntr a ir e , D ic k, j’ a im era is m ie ux m onte r. J e c ra in s
s e ule m ent d ’ê tr e e ntr a în é a u-d elà d e m a r o ute p end ant c e s
c ro is e m ents d e c o ura nts a tm osp hé riq ue s.
– Veux-tu donc aband onne r la dir e ctio n que no us
s uiv o ns d epuis la c ô te .
– S i ce la m ’e st p ossib le , ré pond it F erg usso n, je m e
p orte ra i plu s dir e cte m ent au no rd pend ant se pt à huit
d egré s ; j’ e ssa ie ra i de re m onte r ve rs le s la titu d es
p ré sum ées d es so urc e s d u N il ; p eut- ê tr e a perc e vro ns-
n o us q ue lq ue s tr a ce s d e l’ e xp éditio n d u c a pita in e S peke ,
o u m êm e la c a ra va ne d e M . d e H eug li n . S i m es c a lc uls
s o nt e xa cts , n o us n o us tr o uvo ns p ar 3 2° 4 0’ d e lo ng itu d e,
e t je v o ud ra is m onte r d ro it a u-d elà d e l’ é qua te ur.
– V ois donc ! s’é cria K enne dy en in te rro m pant so n
c o m pagno n, v o is d onc c e s h ip popota m es q ui s e g li s se nt
h o rs d es é ta ng s, c e s m asse s d e c ha ir s a ng uin o le nte , e t
c e s c ro co dile s q ui a sp ir e nt b ru ya m ment l’ a ir !
– Ils é to uffe nt ! fit J o e. A h ! q ue lle m aniè re c ha rm ante d e
v o ya ger, e t co m me o n m épris e to ute ce tte m alf a is a nte
v e rm in e ! M onsie ur S am ue l ! m onsie ur K enne dy ! vo ye z
d onc ce s band es d’a nim aux qui m arc he nt en ra ng s
p re ssé s ! Ils s o nt b ie n d eux c e nts ; c e s o nt d es lo up s.
– N on, J o e, m ais d es c hie ns s a uva ges ; u ne fa m euse
ra ce , q ui n e c ra in t p as d e s ’a tta que r a ux li o ns. C ’e st la p lu s
te rrib le re nco ntr e que puis se fa ir e un vo ya geur. Il est
im média te m ent m is e n p iè ce s.
– B on ! c e n e s e ra p as J o e q ui s e c ha rg era d e le ur
m ettr e u ne m use li è re , r é pond it l’ a im able g arç o n. A prè s ç a ,

s i c ’e st le ur n a tu re l, il n e fa ut p as tr o p le ur e n v o ulo ir . »
Le sile nce se fa is a it peu à peu so us l’ in flu e nce de
l’ o ra ge ; il se m bla it q ue l’ a ir é pais si d evin t im pro pre à
tr a nsm ettr e le s s o ns ; l’ a tm osp hè re p ara is sa it o ua té e e t,
c o m me une sa lle te nd ue de ta pis se rie s, perd ait to ute
s o no rité . L’o is e au ra m eur, la g ru e co uro nné e, le s g eais
ro ug es et ble us, le moque ur, le s mouche ro lle s
d is p ara is sa ie nt d ans le s g ra nd s a rb re s. L a n a tu re e ntiè re
o ffr a it le s s ym ptô m es d ’u n c a ta cly s m e p ro cha in .
À n e uf h e ure s d u s o ir , le
Vic to ria
d em eura it im mobile a u-
d essus de M sé né , va ste ré unio n de villa ges à pein e
d is tin cts d ans l’ o m bre ; p arfo is la ré ve rb éra tio n d ’u n ra yo n
é garé d ans l’ e au m orn e in d iq ua it d es fo ssé s d is tr ib ué s
ré guli è re m ent, e t, p ar u ne d ern iè re é cla ir c ie , le re gard p ut
s a is ir la fo rm e ca lm e et so m bre des palm ie rs , des
ta m arin s, d es s yc o m ore s e t d es e up ho rb es g ig ante sq ue s.
« J ’é to uffe ! d it l’ É co ssa is e n a sp ir a nt à p le in s p oum ons
le p lu s p ossib le d e c e t a ir r a ré fié ; n o us n e b oug eons p lu s !
D esce nd ro ns-n o us ?
– M ais l’ o ra ge ? fit le d octe ur a sse z in q uie t.
– S i tu c ra in s d ’ê tr e e ntr a în é p ar le v e nt, il m e s e m ble
q ue tu n ’a s p as d ’a utr e p arti à p re nd re .
– L ’o ra ge n ’é cla te ra p eut- ê tr e p as c e tte n uit, re prit J o e ;
le s n ua ges s o nt tr è s h a uts .
– C ’e st u ne ra is o n q ui m e fa it h é site r à le s d épasse r ; il
fa ud ra it m onte r à u ne g ra nd e é lé va tio n, p erd re la te rre d e
v u e , e t n e s a vo ir p end ant to ute la n uit s i n o us a va nço ns e t
d e q ue l c ô té n o us a va nço ns.
– D écid e-to i, m on c he r S am ue l, c e la p re sse .

– Il e st fâ che ux q ue le v e nt s o it to m bé, r e prit J o e ; il n o us
e ût e ntr a în é s lo in d e l’ o ra ge.
– C ela e st r e gre tta ble , m es a m is , c a r le s n ua ges s o nt u n
d ang er p our n o us ; ils re nfe rm ent d es c o ura nts o pposé s
q ui p euve nt no us e nla ce r d ans le urs to urb illo ns, e t d es
é cla ir s ca pable s d e no us in ce nd ie r. D ’u n a utr e cô té , la
fo rc e d e la r a fa le p eut n o us p ré cip ite r à te rre , s i n o us je to ns
l’ a ncre a u s o m met d ’u n a rb re .
– A lo rs q ue fa ir e ?
– Il fa ut m ain te nir le
Vic to ria
d ans u ne zo ne m oye nne
e ntr e le s p érils d e la te rre e t le s p érils d u c ie l. N ous a vo ns
d e l’ e au e n q ua ntité s uffis a nte p our le c ha lu m eau, e t n o s
d eux c e nts li v re s d e le st s o nt in ta cte s. A u b eso in , je m ’e n
s e rv ir a is .
– N ous a llo ns v e ille r a ve c to i, d it le c ha sse ur.
– N on, m es am is ; m ette z le s pro vis io ns à l’ a bri et
c o uche z-v o us ; je v o us r é ve ille ra i s i c e la e st n é ce ssa ir e .
– M ais , m on m aît r e , n e fe rie z-v o us p as b ie n d e p re nd re
d u re pos vo us-m êm e, puis q ue rie n ne no us m ena ce
e nco re ?
– N on, m erc i, m on garç o n, je pré fè re ve ille r. N ous
s o m mes im mobile s, e t s i le s c ir c o nsta nce s n e c ha ng ent
p as, d em ain n o us n o us tr o uve ro ns e xa cte m ent à la m êm e
p la ce .
– B onso ir , m onsie ur.
– B onne n uit, s i c ’e st p ossib le . »
Kenne dy e t J o e s ’a llo ng ère nt s o us le urs c o uve rtu re s, e t
le d octe ur d em eura s e ul d ans l’ im mensité .
Cepend ant le dôm e de nua ges s’a bais sa it

in se nsib le m ent, e t l’ o bscurité s e fa is a it p ro fo nd e. L a v o ûte
n o ir e s ’a rro nd is sa it a uto ur d u g lo be te rre str e c o m me p our
l’ é cra se r.
To ut d’u n co up un écla ir vio le nt, ra pid e, in cis if, ra ya
l’ o m bre ; s a d échir u re n ’é ta it p as re fe rm ée q u’u n e ffr a ya nt
é cla t d e to nne rre é bra nla it le s p ro fo nd eurs d u c ie l.
« A le rte ! » s ’é cria F erg usso n.
Les d eux d orm eurs , r é ve illé s à c e b ru it é pouva nta ble , s e
te na ie nt à s e s o rd re s.
« D esce nd ons-n o us ? fit K enne dy.
– N on ! le b allo n n ’y ré sis te ra it p as. M onto ns a va nt q ue
c e s n ua ges n e s e ré so lv e nt e n e au e t q ue le v e nt n e s e
d écha în e ! »
Et il p oussa a ctiv e m ent la fla m me d u c ha lu m eau d ans
le s s p ir a le s d u s e rp entin .
Les ora ges des tr o piq ue s se déve lo ppent ave c une
ra pid ité co m para ble à le ur vio le nce . U n se co nd écla ir
d échir a la n ue , e t fu t s uiv i d e v in g t a utr e s im média ts . L e
c ie l é ta it z é bré d ’é tin ce lle s é le ctr iq ue s q ui g ré silla ie nt s o us
le s la rg es g outte s d e la p lu ie .
« N ous n o us s o m mes a tta rd és, d it le d octe ur. Il n o us fa ut
m ain te na nt tr a ve rs e r une zo ne d e fe u a ve c no tr e b allo n
re m pli d ’a ir in fla m mable !
– M ais à te rre ! à te rre ! r e pre na it to ujo urs K enne dy.
– L e ris q ue d ’ê tr e fo ud ro yé s e ra it p re sq ue le m êm e, e t
n o us s e rio ns v ite d échir é s a ux b ra nche s d es a rb re s !
– N ous m onto ns, m onsie ur S am ue l !
– P lu s v ite ! p lu s v ite e nco re . »
Dans ce tte partie de l’ A fr iq ue , pend ant le s ora ges

é qua to ria ux, il n ’e st p as r a re d e c o m pte r d e tr e nte à tr e nte -
c in q é cla ir s p ar m in ute . L e c ie l e st li tté ra le m ent e n fe u, e t
le s é cla ts d u to nne rre n e d is co ntin ue nt p as.
Le v e nt s e d écha în a it a ve c u ne v io le nce e ffr a ya nte d ans
c e tte atm osp hè re em bra sé e ; il to rd ait le s nua ges
in ca nd esce nts ; on eut dit le so uffle d’u n ve ntila te ur
im mense q ui a ctiv a it to ut c e t in ce nd ie .
Le docte ur Ferg usso n m ain te na it so n cha lu m eau à
p le in e c ha le ur ; le b allo n s e d ila ta it e t m onta it ; à g eno ux, a u
c e ntr e d e la n a ce lle , K enne dy re te na it le s rid eaux d e la
te nte . L e b allo n to urb illo nna it à d onne r le ve rtig e, e t le s
v o ya geurs sub is sa ie nt d’in q uié ta nte s oscilla tio ns. Il se
fa is a it d e g ra nd es c a vité s d ans l’ e nve lo ppe d e l’ a éro sta t ;
le v e nt s ’y e ng ouffr a it a ve c v io le nce , e t le ta ffe ta s d éto na it
s o us s a p re ssio n. U ne s o rte d e g rê le , p ré cé dée d ’u n b ru it
tu m ult u e ux, sillo nna it l’ a tm osp hè re et cré pita it sur le
V ic to ria
. Celu i- c i, ce pend ant, co ntin ua it sa marc he
a sce nsio nne lle ; le s écla ir s dessin a ie nt des ta ng ente s
e nfla m mées à s a c ir c o nfé re nce ; il é ta it p le in fe u.
« À la g ard e d e D ie u ! d it le d octe ur F erg usso n ; n o us
s o m mes entr e se s m ain s ; lu i se ul peut no us sa uve r.
P ré paro ns-n o us à to ut é vé ne m ent, m êm e à u n in ce nd ie ;
n o tr e c hute p eut n ’ê tr e p as r a pid e. »
La v o ix d u d octe ur p arv e na it à p ein e à l’ o re ille d e s e s
c o m pagno ns ; m ais ils p ouva ie nt v o ir s a fig ure c a lm e a u
m ili e u du sillo nne m ent des écla ir s ; il re gard ait le s
p hé no m ène s de pho sp ho re sce nce pro duits par le fe u
S ain t- E lm e q ui v o lt ig eait s ur le file t d e l’ a éro sta t.
Celu i- c i to urn o ya it, to urb illo nna it, mais il monta it

to ujo urs ; a u b out d ’u n q ua rt d ’h e ure , il a va it d épassé la
z o ne d es n ua ges o ra geux, le s e fflu e nce s é le ctr iq ue s s e
d éve lo ppaie nt au-d esso us de lu i, co m me une va ste
c o uro nne d e fe ux d ’a rtific e s s usp end us à s a n a ce lle .
C’é ta it là l’ u n d es p lu s b eaux s p ecta cle s q ue la n a tu re
p ût d onne r à l’ h o m me. E n b as, l’ o ra ge. E n h a ut, le c ie l
é to ilé , tr a nq uille , m ue t, im passib le , a ve c la lu ne p ro je ta nt
s e s p ais ib le s r a yo ns s ur c e s n ua ges ir rité s.
Le d octe ur F erg usso n c o nsult a le b aro m ètr e ; il d onna
d ouze m ille p ie ds d ’é lé va tio n. Il é ta it o nze h e ure s d u s o ir .
« G râ ce a u c ie l, to ut d ang er e st p assé , d it- il ; il n o us s uffit
d e n o us m ain te nir à c e tte h a ute ur.
– C ’é ta it e ffr a ya nt ! r é pond it K enne dy.
– B on, ré pli q ua J o e, c e la je tte d e la d iv e rs ité d ans le
v o ya ge, e t je n e s uis p as fâ ché d ’a vo ir v u u n o ra ge d ’u n
p eu h a ut. C ’e st u n jo li s p ecta cle ! »

17
C hapit r e

L es m onta gnes d e la L une. – U n o cé an d e v e rd ure . – O n
je tte l’a ncre . – L ’é lé phant r e m orq ueur. – F eu n ourri. – M ort
d u p ach yd erm e. – L e fo ur d e c a m pagne. – R epas s u r
l’h erb e. – U ne n uit à te rre .

Vers s ix h e ure s d u m atin , le lu nd i, le s o le il s ’é le va it a u-
d essus d e l’ h o riz o n ; le s n ua ges s e d is sip ère nt, e t u n jo li
v e nt r a fr a îc hit c e s p re m iè re s lu e urs m atin a le s.
La te rre , to ute parfu m ée, re paru t aux ye ux des
v o ya geurs . Le ballo n, to urn a nt sur pla ce au m ili e u des
c o ura nts opposé s, ava it à pein e dériv é ; le docte ur,
la is sa nt s e c o ntr a cte r le g az, d esce nd it a fin d e s a is ir u ne
d ir e ctio n p lu s s e pte ntr io na le . L ong te m ps s e s re che rc he s
fu re nt v a in e s ; le v e nt l’ e ntr a în a d ans l’ o ue st, ju sq u’e n v u e
d es c é lè bre s m onta gne s d e la L une , q ui s ’a rro nd is se nt e n
d em i- c e rc le a uto ur d e la p oin te d u la c T a ng ana yik a ; le ur
c ha în e , p eu a ccid enté e, s e d éta cha it s ur l’ h o riz o n b le uâ tr e ;
o n e ut d it une fo rtific a tio n na tu re lle , in fr a nchis sa ble a ux
e xp lo ra te urs d u c e ntr e d e l’ A fr iq ue ; q ue lq ue s c ô ne s is o lé s
p orta ie nt la tr a ce d es n e ig es é te rn e lle s.

« N ous v o ilà , d it le d octe ur, d ans u n p ays in e xp lo ré ; le
c a pita in e B urto n s ’e st a va ncé fo rt a va nt d ans l’ o ue st ; m ais
il n ’a p u a tte in d re c e s m onta gne s c é lè bre s ; il e n a m êm e
n ié l’ e xis te nce , a ffir m ée p ar S peke so n co m pagno n ; il
p ré te nd qu’e lle s so nt né es dans l’ im agin a tio n de ce
d ern ie r ; pour no us, m es am is , il n’y a plu s de doute
p ossib le .
– E st- c e q ue n o us le s fr a nchir o ns ? d em and a K enne dy.
– N on p as, s ’il p la ît à D ie u ; j’ e sp ère tr o uve r u n ve nt
fa vo ra ble q ui m e r a m ène ra à l’ é qua te ur ; j’ a tte nd ra i m êm e,
s ’il le fa ut, e t je fe ra i d u
Vic to ria
c o m me d ’u n n a vir e q ui je tte
l’ a ncre p ar le s v e nts c o ntr a ir e s. »
Mais le s p ré vis io ns d u d octe ur n e d eva ie nt p as ta rd er à
s e ré ali s e r. A prè s a vo ir e ssa yé d iffé re nte s ha ute urs , le
V ic to ria
fila d ans le n o rd -e st a ve c u ne v ite sse m oye nne .
« Nous so m mes dans la bonne dir e ctio n, dit- il en
c o nsult a nt s a b ousso le , e t à p ein e à d eux c e nts p ie ds d e
te rre , to ute s c ir c o nsta nce s h e ure use s p our r e co nna ît r e c e s
ré gio ns no uve lle s ; le ca pita in e S peke , en alla nt à la
d éco uve rte d u la c U ké ré oué , re m onta it p lu s à l’ e st, e n
d ro ite li g ne a u-d essus d e K aze h.
– Ir o ns-n o us lo ng te m ps d e la s o rte ? d em and a K enne dy.
– P eut- ê tr e ; n o tr e b ut e st d e p ousse r u ne p oin te d u c ô té
d es s o urc e s d u N il, e t n o us a vo ns p lu s d e s ix c e nts m ille s à
p arc o urir, ju sq u’à la li m ite extr ê m e atte in te par le s
e xp lo ra te urs v e nus d u N ord .
– E t n o us n e m ettr o ns p as p ie d à te rre , fit J o e, h is to ir e
d e s e d égourd ir le s ja m bes ?
– S i, v ra im ent ; il fa ud ra d ’a ille urs m éna ger n o s v iv re s, e t,

c he m in fa is a nt, m on b ra ve D ic k, tu n o us a ppro vis io nne ra s
d e v ia nd e fr a îc he .
– D ès q ue tu le v o ud ra s, a m i S am ue l.
– N ous a uro ns a ussi à re no uve le r n o tr e ré se rv e d ’e au.
Q ui s a it s i n o us n e s e ro ns p as e ntr a în é s v e rs d es c o ntr é es
a rid es. O n n e s a ura it d onc p re nd re tr o p d e p ré ca utio ns. »
À m id i, le
Vic to ria
s e tr o uva it p ar 2 9° 1 5’ d e lo ng itu d e e t
3 ° 1 5’ d e la titu d e. Il d épassa it le v illa ge d ’U yo fu , d ern iè re
li m ite s e pte ntr io na le d e l’ U nya m wezi, p ar le tr a ve rs d u la c
U ké ré oué , q ue l’ o n n e p ouva it e nco re a perc e vo ir .
Les p eup la des r a ppro ché es d e l’ é qua te ur s e m ble nt ê tr e
u n peu plu s civ ili s é es, et so nt gouve rn é es par des
m ona rq ue s a bso lu s, d ont le d esp otis m e e st s a ns b orn e s ;
le ur ré unio n la plu s co m pacte co nstitu e la pro vin ce de
K ara gw ah.
Il fu t d écid é e ntr e le s tr o is v o ya geurs q u’ils a cco ste ra ie nt
la te rre a u p re m ie r e m pla ce m ent fa vo ra ble . O n d eva it fa ir e
u ne ha lt e pro lo ng ée, et l’ a éro sta t se ra it so ig ne use m ent
p assé e n r e vu e ; la fla m me d u c ha lu m eau fu t m odéré e ; le s
a ncre s la ncé es a u d eho rs d e la na ce lle vin re nt b ie ntô t
ra se r le s ha ute s he rb es d ’u ne im mense p ra ir ie ; d ’u ne
c e rta in e h a ute ur, e lle p ara is sa it c o uve rte d ’u n g azo n ra s,
m ais en ré ali té ce gazo n ava it de se pt à huit pie ds
d ’é pais se ur.
Le
Vic to ria
effle ura it ce s he rb es sa ns le s co urb er,
c o m me u n p apillo n g ig ante sq ue . P as u n o bsta cle e n v u e .
C ’é ta it c o m me u n o cé an d e v e rd ure s a ns u n s e ul b ris a nt.
« Nous pourro ns co urir lo ng te m ps de la so rte , dit

K enne dy ; je n ’a perç o is p as u n a rb re d ont n o us p uis sio ns
n o us a ppro che r ; la c ha sse m e p ara ît c o m pro m is e .
– A tte nd s, m on c he r D ic k ; tu n e p ourra is p as c ha sse r
d ans c e s h e rb es p lu s h a ute s q ue to i ; n o us fin ir o ns p ar
tr o uve r u ne p la ce fa vo ra ble . »
C’é ta it en vé rité une pro m ena de cha rm ante , une
v é rita ble na vig atio n sur ce tte m er si ve rte , pre sq ue
tr a nsp are nte , a ve c d e d ouce s o nd ula tio ns a u so uffle d u
v e nt. L a n a ce lle ju stifia it b ie n s o n n o m , e t s e m bla it fe nd re
d es flo ts , à ce la prè s qu’u ne vo lé e d’o is e aux aux
s p le nd id es c o ule urs s ’é cha ppait p arfo is d es h a ute s h e rb es
a ve c m ille c ris jo ye ux ; le s a ncre s p lo ng eaie nt d ans c e la c
d e fle urs , e t tr a ça ie nt u n s illo n q ui s e re fe rm ait d erriè re
e lle s, c o m me le s illa ge d ’u n v a is se au.
To ut à co up , le b allo n é pro uva une fo rte se co usse ;
l’ a ncre a va it m ord u s a ns d oute u ne fis sure d e ro c c a ché e
s o us c e g azo n g ig ante sq ue .
« N ous s o m mes p ris , fit J o e.
– E h b ie n ! je tte l’ é che lle » , r é pli q ua le c ha sse ur.
Ces paro le s n’é ta ie nt pas ache vé es, qu’u n cri aig u
re te ntit d ans l’ a ir, e t le s p hra se s s uiv a nte s, e ntr e co up ées
d ’e xc la m atio ns, s’é cha ppère nt de la bouche des tr o is
v o ya geurs .
« Q u’e st c e la ?
– U n c ri s in g uli e r !
– T ie ns ! n o us m arc ho ns !
– L ’a ncre a d éra pé.
– M ais n o n ! e lle tie nt to ujo urs , fit J o e, q ui h a la it s ur la
c o rd e.

– C ’e st le r o che r q ui m arc he ! »
Un va ste re m ue m ent s e fit d ans le s h e rb es, e t b ie ntô t
u ne fo rm e a llo ng ée e t s in ue use s ’é le va a u-d essus d ’e lle s.
« U n s e rp ent ! fit J o e.
– U n s e rp ent ! s ’é cria K enne dy e n a rm ant s a c a ra bin e .
– E h n o n ! d it le d octe ur, c ’e st u ne tr o m pe d ’é lé pha nt.
– U n é lé pha nt, S am ue l ! »
Et K enne dy, c e d is a nt, é paula s o n a rm e.
« A tte nd s, D ic k, a tte nd s !
– S ans d oute ! L ’a nim al n o us r e m orq ue .
– E t d u b on c ô té , J o e, d u b on c ô té . »
L’é lé pha nt s ’a va nça it a ve c u ne c e rta in e r a pid ité ; il a rriv a
b ie ntô t à u ne c la ir iè re , o ù l’ o n p ut le v o ir to ut e ntie r ; à s a
ta ille gig ante sq ue , le docte ur re co nnut un m âle d’u ne
m agnifiq ue e sp èce ; il p orta it d eux d éfe nse s b la nchâ tr e s,
d ’u ne c o urb ure a dm ir a ble , e t q ui p ouva ie nt a vo ir h uit p ie ds
d e lo ng ; le s p atte s d e l’ a ncre é ta ie nt fo rte m ent p ris e s e ntr e
e lle s.
L’a nim al e ssa ya it v a in e m ent d e s e d ébarra sse r a ve c s a
tr o m pe d e la c o rd e q ui le r a tta cha it à la n a ce lle .
« E n a va nt ! h a rd i ! s ’é cria J o e a u c o m ble d e la jo ie ,
e xc ita nt d e s o n m ie ux c e t é tr a ng e é quip age. V oilà e nco re
u ne no uve lle m aniè re de vo ya ger ! P lu s que ce la de
c he va l ! u n é lé pha nt, s ’il v o us p la ît .
– M ais o ù n o us m ène -t- il ? d em and a K enne dy, a gita nt
s a c a ra bin e q ui lu i b rû la it le s m ain s.
– Il n o us m ène o ù n o us v o ulo ns a lle r, m on c he r D ic k ! U n
p eu d e p atie nce !
– « W ig a m ore ! W ig a m ore ! » c o m me d is e nt le s

p ays a ns d ’É co sse , s ’é cria it le jo ye ux J o e. E n a va nt ! e n
a va nt ! »
L’a nim al p rit u n g alo p fo rt ra pid e ; il p ro je ta it s a tr o m pe
d e d ro ite e t d e g auche , e t, d ans s e s r e ssa uts , il d onna it d e
v io le nte s s e co usse s à la n a ce lle . L e d octe ur, la h a che à la
m ain , é ta it p rê t à c o up er la c o rd e s ’il y a va it li e u.
« M ais , d it- il, n o us n e n o us s é pare ro ns d e n o tr e a ncre
q u’a u d ern ie r m om ent. »
Cette c o urs e , à la s uite d ’u n é lé pha nt, d ura p rè s d ’u ne
h e ure et dem ie ; l’ a nim al ne para is sa it aucune m ent
fa tig ué ; c e s é no rm es p achyd erm es p euve nt fo urn ir d es
tr o tte s c o nsid éra ble s, e t, d ’u n jo ur à l’ a utr e , o n le s r e tr o uve
à d es d is ta nce s im mense s, c o m me le s b ale in e s d ont ils
o nt la m asse e t la r a pid ité .
« A u fa it, d is a it J o e, c ’e st u ne b ale in e q ue n o us a vo ns
h a rp onné e, e t n o us n e fa is o ns q u’im ite r la m anœ uvre d es
b ale in ie rs p end ant le urs p êche s. »
Mais u n c ha ng em ent d ans la n a tu re d u te rra in o bli g ea le
d octe ur à m odifie r s o n m oye n d e lo co m otio n.
Un b ois é pais d e c a m ald ore s a ppara is sa it a u n o rd d e la
p ra ir ie et à tr o is m ille s envir o n ; il deve na it dès lo rs
n é ce ssa ir e q ue le b allo n fû t s é paré d e s o n c o nd ucte ur.
Kenne dy fu t d onc cha rg é d ’a rrê te r l’ é lé pha nt d ans sa
c o urs e ; il é paula s a c a ra bin e ; m ais s a p ositio n n ’é ta it p as
fa vo ra ble pour atte in d re l’ a nim al ave c succè s ; une
p re m iè re b alle , tir é e a u crâ ne , s’a pla tit co m me sur une
p la que d e tô le ; l’ a nim al n ’e n p aru t a ucune m ent tr o ub lé ; a u
b ru it d e la d écha rg e, s o n p as s ’a ccé lé ra , e t s a v ite sse fu t
c e lle d ’u n c he va l la ncé a u g alo p.

« D ia ble ! d it K enne dy.
– Q ue lle tê te d ure ! fit J o e.
– N ous a llo ns e ssa ye r d e q ue lq ue s b alle s c o niq ue s a u
d éfa ut d e l’ é paule » , re prit D ic k e n c ha rg eant s a c a ra bin e
a ve c s o in , e t il fit fe u.
L’a nim al p oussa u n c ri te rrib le , e t c o ntin ua d e p lu s b elle .
« V oyo ns, d it J o e e n s ’a rm ant d e l’ u n d es fu sils , il fa ut
q ue je v o us a id e, m onsie ur D ic k, o u c e la n ’e n fin ir a p as. »
Et d eux b alle s a llè re nt s e lo ger d ans le s fla ncs d e la
b ête .
L’é lé pha nt s ’a rrê ta , d re ssa s a tr o m pe, e t re prit à to ute
v ite sse s a c o urs e v e rs le b ois ; il s e co ua it s a v a ste tê te , e t
le s a ng c o m mença it à c o ule r à flo ts d e s e s b le ssure s.
« C ontin uo ns n o tr e fe u, m onsie ur D ic k.
– E t u n fe u n o urri, a jo uta le d octe ur, n o us n e s o m mes
p as à v in g t to is e s d u b ois ! »
Dix co up s re te ntir e nt enco re , l’ é lé pha nt fit un bond
e ffr a ya nt ; la n a ce lle e t le b allo n c ra què re nt à fa ir e c ro ir e
q ue to ut é ta it b ris é ; la s e co usse fit to m ber la h a che d es
m ain s d u d octe ur s ur le s o l.
La s itu a tio n d eve na it te rrib le a lo rs ; le c â ble d e l’ a ncre
fo rte m ent a ssuje tti n e p ouva it ê tr e n i d éta ché , n i e nta m é
p ar le s co ute aux des vo ya geurs ; le ballo n appro cha it
ra pid em ent d u b ois , q ua nd l’ a nim al re çut u ne b alle d ans
l’ œ il a u m om ent o ù il r e le va it la tê te ; il s ’a rrê ta , h é sita ; s e s
g eno ux p li è re nt ; il p ré se nta s o n fla nc a u c ha sse ur.
« U ne b alle a u c œ ur » , d it c e lu i- c i, e n d écha rg eant u ne
d ern iè re fo is la c a ra bin e .
L’é lé pha nt poussa un ru g is se m ent de détr e sse et

d ’a gonie ; il s e re dre ssa u n in sta nt e n fa is a nt to urn o ye r s a
tr o m pe, p uis il re to m ba d e to ut s o n p oid s s ur u ne d e s e s
d éfe nse s q u’il b ris a n e t. Il é ta it m ort.
« S a d éfe nse e st b ris é e ! s ’é cria K enne dy. D e l’ iv o ir e
q ui en A ng le te rre va ud ra it tr e nte -c in q guin é es le s ce nt
li v re s !
– T a nt q ue c e la , fit J o e, e n s ’a ffa la nt ju sq u’à te rre p ar la
c o rd e d e l’ a ncre .
– À q uo i s e rv e nt te s r e gre ts , m on c he r D ic k ? r é pond it le
d octe ur Ferg usso n. Est- c e que no us so m mes des
tr a fiq ua nts d ’iv o ir e ? S om mes-n o us ve nus ic i p our fa ir e
fo rtu ne ? »
Jo e vis ita l’ a ncre ; e lle é ta it so li d em ent re te nue à la
d éfe nse d em euré e in ta cte . S am ue l e t D ic k s a utè re nt s ur le
s o l, ta nd is q ue l’ a éro sta t à d em i d égonflé s e b ala nça it a u-
d essus d u c o rp s d e l’ a nim al.
« L a m agnifiq ue b ête ! s ’é cria K enne dy. Q ue lle m asse !
J e n ’a i ja m ais v u d ans l’ In d e u n é lé pha nt d e c e tte ta ille !
– C ela n ’a r ie n d ’é to nna nt, m on c he r D ic k ; le s é lé pha nts
d u c e ntr e d e l’ A fr iq ue s o nt le s p lu s b eaux. L es A nd ers o n,
le s C um min g le s o nt te lle m ent c ha ssé s a ux e nvir o ns d u
C ap, qu’ils ém ig re nt ve rs l’ é qua te ur, où no us le s
re nco ntr e ro ns s o uve nt e n tr o up es n o m bre use s.
– En atte nd ant, ré pond it Jo e, j’ e sp ère que no us
g oûte ro ns un peu de ce lu i- là ! Je m ’e ng age à vo us
p ro cure r u n re pas s uccule nt a ux d épens d e c e t a nim al. M .
K enne dy va cha sse r pend ant une he ure ou deux, M .
S am ue l v a p asse r l’ in sp ectio n d u
Vic to ria
, e t, p end ant c e
te m ps, je v a is fa ir e la c uis in e .

– V oilà q ui e st b ie n o rd onné , r é pond it le d octe ur. F ais à
ta g uis e .
– P our m oi, d it le c ha sse ur, J e va is p re nd re le s d eux
h e ure s d e li b erté q ue J o e a d aig né m ’o ctr o ye r.
– V a, m on a m i ; m ais p as d ’im pru d ence . N e t’é lo ig ne
p as.
– S ois tr a nq uille . »
Et D ic k, a rm é d e s o n fu sil, s ’e nfo nça d ans le b ois .
Alo rs J o e s ’o ccup a d e s e s fo nctio ns. Il fit d ’a bord d ans la
te rre un tr o u pro fo nd de deux pie ds ; il le re m pli t de
b ra nche s s è che s q ui c o uvra ie nt le s o l, e t p ro ve na ie nt d es
tr o ué es fa ite s d ans le b ois p ar le s é lé pha nts d ont o n v o ya it
le s tr a ce s. L e tr o u re m pli , il e nta ssa a u-d essus u n b ûche r
h a ut d e d eux p ie ds, e t il y m it le fe u.
Ensuite il r e to urn a v e rs le c a davre d e l’ é lé pha nt, to m bé à
d ix to is e s d u b ois à p ein e ; il d éta cha a dro ite m ent la
tr o m pe q ui m esura it p rè s d e d eux p ie ds d e la rg eur à s a
n a is sa nce ; il e n c ho is it la p artie la p lu s d éli c a te , e t y jo ig nit
u n d es p ie ds s p ong ie ux d e l’ a nim al ; c e s o nt e n e ffe t le s
m orc e aux p ar e xc e lle nce , c o m me la b osse d u b is o n, la
p atte d e l’ o urs o u la h ure d u s a ng li e r.
Lors q ue le b ûche r fu t e ntiè re m ent c o nsum é à l’ in té rie ur
e t à l’ e xté rie ur, le tr o u, d ébarra ssé d es ce nd re s e t d es
c ha rb ons, o ffr it u ne te m péra tu re tr è s é le vé e ; le s m orc e aux
d e l’ é lé pha nt, ento uré s de fe uille s aro m atiq ue s, fu re nt
d éposé s a u fo nd d e c e fo ur im pro vis é , e t re co uve rts d e
c e nd re s c ha ud es ; p uis , J o e é le va u n s e co nd b ûche r s ur le
to ut, e t q ua nd le b ois fu t c o nsum é, la v ia nd e é ta it c uite à
p oin t.

Alo rs J o e re tir a le d în e r d e la fo urn a is e ; il d éposa c e tte
v ia nd e a ppétis sa nte s ur d es fe uille s v e rte s, e t d is p osa s o n
re pas a u m ili e u d ’u ne m agnifiq ue p elo use ; il a pporta d es
b is cuits , d e l’ e au-d e-v ie , d u c a fé , e t p uis a u ne e au fr a îc he
e t li m pid e à u n r u is se au v o is in .
Ce fe stin ain si dre ssé fa is a it pla is ir à vo ir, et Jo e
p ensa it, s a ns ê tr e tr o p fie r, q u’il fe ra it e nco re p lu s d e p la is ir
à m ang er.
« U n v o ya ge s a ns fa tig ue e t s a ns d ang er ! r é péta it- il. U n
re pas à s e s h e ure s ! u n h a m ac p erp étu e l ! q u’e st- c e q ue
l’ o n p eut d em and er d e p lu s ? E t c e b on M . K enne dy q ui n e
v o ula it p as v e nir ! »
De s o n c ô té , le d octe ur F erg usso n s e li v ra it à u n e xa m en
s é rie ux de l’ a éro sta t. C elu i- c i ne para is sa it pas avo ir
s o uffe rt d e la to urm ente ; le ta ffe ta s e t la g utta -p erc ha
a va ie nt m erv e ille use m ent ré sis té ; e n p re na nt la h a ute ur
a ctu e lle d u s o l, e t e n c a lc ula nt la fo rc e a sce nsio nne lle d u
b allo n, il vit ave c sa tis fa ctio n que l’ h yd ro gène éta it en
m êm e qua ntité ; l’ e nve lo ppe ju sq ue -là dem eura it
e ntiè re m ent im perm éable .
Depuis cin q jo urs se ule m ent, le s vo ya geurs ava ie nt
q uitté Z anzib ar ; le p em mic a n n ’é ta it p as e nco re e nta m é ;
le s p ro vis io ns d e b is cuit e t d e v ia nd e c o nse rv é e s uffis a ie nt
p our u n lo ng v o ya ge ; il n ’y e ut d onc q ue la r é se rv e d ’e au à
re no uve le r.
Les tu ya ux e t le s e rp entin p ara is sa ie nt ê tr e e n p arfa it
é ta t ; g râ ce à le urs a rtic ula tio ns d e c a outc ho uc, ils s ’é ta ie nt
p rê té s à to ute s le s o scilla tio ns d e l’ a éro sta t.
Son e xa m en te rm in é , le d octe ur s ’o ccup a d e m ettr e s e s

n o te s en ord re . Il fit une esq uis se tr è s ré ussie de la
c a m pagne e nvir o nna nte , a ve c la lo ng ue p ra ir ie à p erte d e
v u e , la fo rê t d e c a m ald ore s, e t le b allo n im mobile s ur le
c o rp s d u m onstr u e ux é lé pha nt.
Au b out d e s e s d eux h e ure s, K enne dy re vin t a ve c u n
c ha pele t d e p erd rix g ra sse s, e t u n c uis so t d ’o ry x, s o rte d e
g em sb ok, apparte na nt à l’ e sp èce la plu s agile des
a ntilo pes. Jo e se cha rg ea de pré pare r ce surc ro ît de
p ro vis io ns.
« L e d în e r e st s e rv i » , s ’é cria -t- il b ie ntô t d e s a p lu s b elle
v o ix .
Et le s tr o is vo ya geurs n’e ure nt qu’à s’a sse oir sur la
p elo use ve rte ; le s p ie ds e t la tr o m pe d ’é lé pha nt fu re nt
d écla ré s e xq uis ; o n b ut à l’ A ng le te rre c o m me to ujo urs , e t
d e d éli c ie ux ha va ne s p arfu m ère nt p our la p re m iè re fo is
c e tte c o ntr é e c ha rm ante .
Kenne dy m ang eait, b uva it e t c a usa it c o m me q ua tr e ; il
é ta it e niv ré ; il p ro posa s é rie use m ent à s o n a m i le d octe ur
d e s ’é ta bli r d ans c e tte fo rê t, d ’y c o nstr u ir e u ne c a bane d e
fe uilla ge, e t d ’y co m mence r la d yn a stie d es R obin so ns
a fr ic a in s.
La p ro positio n n ’e ut p as a utr e m ent d e s uite , b ie n q ue
J o e s e fû t p ro posé p our r e m pli r le r ô le d e V end re di.
La c a m pagne s e m bla it s i tr a nq uille , s i d ése rte , q ue le
d octe ur ré so lu t d e p asse r la n uit à te rre . J o e d re ssa u n
c e rc le d e fe ux, b arric a de in d is p ensa ble c o ntr e le s b ête s
fé ro ce s ; le s h yè ne s, le s c o ug ua rs , le s c ha ca ls , a ttir é s p ar
l’ o deur de la cha ir d’é lé pha nt, ro dère nt aux ale nto urs .
K enne dy d ut à p lu sie urs re pris e s d écha rg er s a c a ra bin e

s ur des vis ite urs tr o p aud acie ux ; m ais enfin la nuit
s ’a che va s a ns in cid ent fâ che ux.

18
C hapit r e

L e K ara gwah. – L e la c U ké ré oué. – U ne n uit d ans u ne île .
– L ’É quate ur. – T ra ve rs é e d u la c. – L es c a sca des. – V ue
d u pays. – Les so urc e s du N il. – L’î le B enga. – La
s ig natu re d’A ndre a D ebono. – Le pavillo n aux arm es
d ’A ngle te rre .

Le le nd em ain , dès cin q he ure s, co m mença ie nt le s
p ré para tifs du départ. Jo e, ave c la ha che qu’il ava it
h e ure use m ent re tr o uvé e, b ris a le s d éfe nse s d e l’ é lé pha nt.
L e
Vic to ria
, re nd u à la li b erté , e ntr a în a le s v o ya geurs v e rs
le n o rd -e st a ve c u ne v ite sse d e d ix -h uit m ille s.
Le d octe ur a va it s o ig ne use m ent r e le vé s a p ositio n p ar la
h a ute ur d es é to ile s p end ant la s o ir é e p ré cé dente . Il é ta it
p ar 2 ° 4 0’ d e la titu d e a u-d esso us d e l’ é qua te ur, s o it à c e nt
s o ix a nte m ille s g éogra phiq ue s ; il tr a ve rs a d e n o m bre ux
v illa ges s a ns s e p ré occup er d es c ris p ro vo qué s p ar s o n
a pparitio n ; il p rit n o te d e la c o nfo rm atio n d es li e ux a ve c
d es v u e s s o m mair e s ; il fr a nchit le s ra m pes d u R ub em hé ,
p re sq ue a ussi ro id es q ue le s s o m mets d e l’ O usa gara , e t
re nco ntr a p lu s ta rd , à Te ng a, le s p re m ie rs re ssa uts d es

c ha în e s de Kara gw ah, qui, se lo n lu i, dériv e nt
n é ce ssa ir e m ent d es m onta gne s d e la L une . O r, la lé gend e
a ncie nne q ui fa is a it d e c e s m onta gne s le b erc e au d u N il
s ’a ppro cha it de la vé rité , puis q u’e lle s co nfin e nt au la c
U ké ré oué , r é se rv o ir p ré sum é d es e aux d u g ra nd fle uve .
De K afu ro , g ra nd d is tr ic t d es m arc ha nd s d u p ays , il
a perç ut enfin à l’ h o riz o n ce la c ta nt che rc hé , que le
c a pita in e S peke e ntr e vit le 3 a oût 1 858.
Sam ue l F erg usso n s e s e nta it é m u, il to ucha it p re sq ue à
l’ u n d es p oin ts p rin cip aux d e s o n e xp lo ra tio n, e t, la lu ne tte à
l’ œ il, il n e p erd ait p as u n c o in d e c e tte c o ntr é e m ys té rie use
q ue s o n r e gard d éta illa it a in si :
Au-d esso us d e lu i, u ne te rre g éné ra le m ent e ffr ité e ; à
p ein e q ue lq ue s ra vin s cult iv é s ; le te rra in , p ars e m é d e
c ô ne s d’u ne alt itu d e moye nne , se fa is a it pla t aux
a ppro che s d u la c ; le s c ha m ps d ’o rg e re m pla ça ie nt le s
riz iè re s ; là c ro is sa ie nt c e p la nta in d ’o ù s e tir e le vin d u
p ays , e t le « m wani » , p la nte s a uva ge q ui s e rt d e c a fé . L a
ré unio n d’u ne cin q ua nta in e de hutte s cir c ula ir e s,
re co uve rte s d ’u n c ha um e e n fle urs , c o nstitu a it la c a pita le
d u K ara gw ah.
On a perc e va it fa cile m ent le s fig ure s é bahie s d ’u ne ra ce
a sse z belle , au te in t ja une bru n. D es fe m mes d’u ne
c o rp ule nce in vra is e m bla ble se tr a în a ie nt dans le s
p la nta tio ns, e t le d octe ur é to nna b ie n s e s c o m pagno ns e n
le ur appre na nt que ce t em bonp oin t, tr è s appré cié ,
s ’o bte na it p ar u n r é gim e o bli g ato ir e d e la it c a illé .
À m id i, le
Vic to ria
se tr o uva it p ar 1 ° 4 5’ d e la titu d e
a ustr a le ; à u ne h e ure , le v e nt le p oussa it s ur le la c.

Ce la c a é té n o m mé N ya nza
[4 0]
Vic to ria
p ar le c a pita in e
S peke . E n c e t e nd ro it, il p ouva it m esure r q ua tr e -v in g t- d ix
m ille s d e la rg eur ; à s o n e xtr é m ité m érid io na le , le c a pita in e
tr o uva u n g ro up e d ’île s, q u’il n o m ma a rc hip el d u B eng ale . Il
p oussa s a re co nna is sa nce ju sq u’à M ua nza , s ur la c ô te d e
l’ e st, o ù il fu t b ie n re çu p ar le s ult a n. Il fit la tr ia ng ula tio n d e
c e tte p artie d u la c, m ais il n e p ut s e p ro cure r u ne b arq ue , n i
p our le tr a ve rs e r, n i p our v is ite r la g ra nd e île d ’U ké ré oué ;
c e tte île , tr è s p opule use , e st g ouve rn é e p ar tr o is s ult a ns, e t
n e fo rm e q u’u ne p re sq u’île à m aré e b asse .
Le
Vic to ria
a bord ait le la c p lu s a u n o rd , a u g ra nd re gre t
d u d octe ur, q ui a ura it vo ulu e n d éte rm in e r le s co nto urs
in fé rie urs . L es b ord s, h é ris sé s d e b uis so ns é pin e ux e t d e
b ro ussa ille s enche vê tr é es, dis p ara is sa ie nt li tté ra le m ent
s o us d es m yria des d e m oustiq ue s d ’u n b ru n c la ir ; c e p ays
d eva it ê tr e in ha bita ble e t in ha bité ; o n v o ya it d es tr o up es
d ’h ip popota m es s e v a utr e r d ans d es fo rê ts d e r o se aux, o u
s ’e nfu ir s o us le s e aux b la nchâ tr e s d u la c.
Celu i- c i, v u d e h a ut, o ffr a it v e rs l’ o ue st u n h o riz o n s i la rg e
q u’o n e ut d it u ne m er ; la d is ta nce e st a sse z g ra nd e e ntr e
le s d eux riv e s p our q ue d es c o m munic a tio ns n e p uis se nt
s ’é ta bli r ; d ’a ille urs le s te m pête s y s o nt fo rte s e t fr é que nte s,
c a r le s v e nts fo nt r a ge d ans c e b assin é le vé e t d éco uve rt.
Le d octe ur e ut d e la p ein e à s e d ir ig er ; il c ra ig na it d ’ê tr e
e ntr a în é v e rs l’ e st ; m ais h e ure use m ent u n c o ura nt le p orta
d ir e cte m ent a u n o rd , e t, à s ix h e ure s d u s o ir, le
Vic to ria
s ’é ta bli t d ans u ne p etite île d ése rte , p ar 0 ° 3 0’ d e la titu d e,
e t 3 2° 2 ’ d e lo ng itu d e à v in g t m ille s d e la c ô te .

Les v o ya geurs p ure nt s ’a ccro che r à u n a rb re , e t, le v e nt
s ’é ta nt c a lm é ve rs le s o ir, ils d em eurè re nt tr a nq uille m ent
s ur le ur a ncre . O n n e p ouva it s o ng er à p re nd re te rre ; ic i,
c o m me sur le s bord s du Nya nza , des lé gio ns de
m oustiq ue s c o uvra ie nt le s o l d ’u n n ua ge é pais . J o e, m êm e,
re vin t d e l’ a rb re c o uve rt d e p iq ûre s ; m ais il n e s e fâ cha
p as, ta nt il tr o uva it c e la n a tu re l d e la p art d es m oustiq ue s.
Néanm oin s, le d octe ur, m oin s o ptim is te , fila le p lu s d e
c o rd e qu’il put, afin d’é cha pper à ce s im pito ya ble s
in se cte s q ui s ’é le va ie nt a ve c u n m urm ure in q uié ta nt.
Le docte ur re co nnut la ha ute ur du la c au-d essus du
n iv e au d e la m er, te lle q ue l’ a va it d éte rm in é e le c a pita in e
S peke , s o it tr o is m ille s e pt c e nt c in q ua nte p ie ds.
« N ous v o ic i d onc d ans u ne île ! d it J o e, q ui s e g ra tta it à
s e r o m pre le s p oig ne ts .
– N ous e n a urio ns v ite fa it le to ur, ré pond it le c ha sse ur,
e t, s a uf c e s a im able s in se cte s, o n n ’y a perç o it p as u n ê tr e
v iv a nt.
– L es île s d ont le la c e st p ars e m é, ré pond it le d octe ur
F erg usso n, ne so nt, à vra i dir e , que des so m mets de
c o lli n e s im merg ées ; m ais n o us s o m mes h e ure ux d ’y a vo ir
re nco ntr é u n a bri, c a r le s r iv e s d u la c s o nt h a bité es p ar d es
tr ib us fé ro ce s. D orm ez d onc, p uis q ue le c ie l n o us p ré pare
u ne n uit tr a nq uille .
– E st- c e q ue tu n ’e n fe ra s p as a uta nt, S am ue l ?
– N on ; je ne pourra is fe rm er l’ œ il. M es pensé es
c ha sse ra ie nt to ut s o m meil. D em ain , m es a m is , s i le v e nt
e st fa vo ra ble , no us m arc he ro ns dro it au no rd , et no us
d éco uvrir o ns peut- ê tr e le s so urc e s du Nil, ce se cre t

d em euré im péné tr a ble . S i prè s des so urc e s du gra nd
fle uve , je n e s a ura is d orm ir . »
Kenne dy e t J o e, q ue le s p ré occup atio ns s cie ntifiq ue s n e
tr o ub la ie nt p as à c e p oin t, n e ta rd ère nt p as à s ’e nd orm ir
p ro fo nd ém ent s o us la g ard e d u d octe ur.
Le m erc re di 23 avril, le
Vic to ria
a ppare illa it à q ua tr e
h e ure s du m atin par un cie l gris â tr e ; la nuit quitta it
d iffic ile m ent le s eaux du la c, qu’u n épais bro uilla rd
e nve lo ppait, m ais b ie ntô t u n v e nt v io le nt d is sip a to ute c e tte
b ru m e. L e
Vic to ria
fu t b ala ncé p end ant q ue lq ue s m in ute s
e n s e ns d iv e rs e t e nfin r e m onta d ir e cte m ent v e rs le n o rd .
Le d octe ur F erg usso n fr a ppa d es m ain s a ve c jo ie .
« N ous s o m mes e n b on c he m in ! s ’é cria -t- il. A ujo urd ’h ui
o u ja m ais n o us v e rro ns le N il ! M es a m is , v o ic i q ue n o us
fr a nchis so ns l’ é qua te ur ! no us entr o ns dans no tr e
h é m is p hè re !
– O h ! fit J o e ; v o us p ense z, m on m aît r e , q ue l’ é qua te ur
p asse p ar ic i ?
– Ic i m êm e, m on b ra ve g arç o n !
– E h b ie n ! s a uf v o tr e r e sp ect, il m e p ara ît c o nve na ble d e
l’ a rro se r s a ns p erd re d e te m ps.
– V a p our u n v e rre d e g ro g ! r é pond it le d octe ur e n r ia nt ;
tu a s u ne m aniè re d ’e nte nd re la c o sm ogra phie q ui n ’e st
p oin t s o tte . »
Et v o ilà c o m ment fu t c é lé bré le p assa ge d e la li g ne à
b ord d u
Vic to ria
.
Celu i- c i fila it ra pid em ent. O n a perc e va it d ans l’ o ue st la
c ô te b asse e t p eu a ccid enté e ; a u fo nd , le s p la te aux p lu s
é le vé s de l’ U gand a et de l’ U so ga. La vite sse du ve nt

é le vé s de l’ U gand a et de l’ U so ga. La vite sse du ve nt
d eve na it e xc e ssiv e : p rè s d e tr e nte m ille s à l’ h e ure .
Les eaux du Nya nza , so ule vé es ave c vio le nce ,
é cum aie nt co m me le s va gue s d’u ne m er. À ce rta in e s
la m es d e fo nd q ui se b ala nça ie nt lo ng te m ps a prè s le s
a cca lm ie s, le d octe ur re co nnut q ue le la c d eva it a vo ir u ne
g ra nd e pro fo nd eur. À pein e une ou deux barq ue s
g ro ssiè re s fu re nt- e lle s entr e vu e s pend ant ce tte ra pid e
tr a ve rs é e.
« L e la c, d it le d octe ur, e st é vid em ment, p ar s a p ositio n
é le vé e, le ré se rv o ir na tu re l des fle uve s de la partie
o rie nta le d ’A fr iq ue ; le c ie l lu i re nd e n p lu ie c e q u’il e nlè ve
e n v a peurs à s e s e fflu e nts . Il m e p ara ît c e rta in q ue le N il
d oit y p re nd re s a s o urc e .
– N ous v e rro ns b ie n » , r é pli q ua K enne dy.
Vers n e uf h e ure s, la c ô te d e l’ o ue st s e ra ppro cha ; e lle
p ara is sa it d ése rte e t b ois é e. L e v e nt s ’é le va u n p eu v e rs
l’ e st, e t l’ o n p ut e ntr e vo ir l’ a utr e r iv e d u la c. E lle s e c o urb ait
d e m aniè re à s e te rm in e r p ar u n a ng le tr è s o uve rt, v e rs 2 °
4 0’ de la titu d e se pte ntr io na le . De ha ute s m onta gne s
d re ssa ie nt le urs p ic s a rid es à c e tte e xtr é m ité d u N ya nza ;
m ais e ntr e e lle s une g org e p ro fo nd e e t sin ue use li v ra it
p assa ge à u ne r iv iè re b ouillo nna nte .
To ut e n m anœ uvra nt s o n a éro sta t, le d octe ur F erg usso n
e xa m in a it le p ays d ’u n r e gard a vid e.
« V oye z ! s ’é cria -t- il, v o ye z, m es a m is ! le s ré cits d es
A ra bes é ta ie nt e xa cts ! Ils p arla ie nt d ’u n fle uve p ar le que l le
la c U ké ré oué se d écha rg eait ve rs le no rd , e t ce fle uve
e xis te , e t n o us le d esce nd ons, e t il c o ule a ve c u ne r a pid ité
c o m para ble à n o tr e p ro pre v ite sse ! E t c e tte g outte d ’e au

c o m para ble à n o tr e p ro pre v ite sse ! E t c e tte g outte d ’e au
q ui s ’e nfu it s o us n o s p ie ds v a c e rta in e m ent s e c o nfo nd re
a ve c le s flo ts d e la M édite rra né e ! C ’e st le N il !
– C ’e st le N il ! r é péta K enne dy, q ui s e la is sa it p re nd re à
l’ e nth o usia sm e d e S am ue l F erg usso n.
– V iv e le N il ! » d it Jo e, q ui s’é cria it vo lo ntie rs viv e
q ue lq ue c ho se q ua nd il é ta it e n jo ie .
Des ro che rs é no rm es e m barra ssa ie nt ç à e t là le c o urs
d e c e tte m ys té rie use riv iè re . L ’e au é cum ait ; il s e fa is a it
d es ra pid es e t d es c a ta ra cte s q ui c o nfir m aie nt le d octe ur
d ans se s pré vis io ns. D es m onta gne s envir o nna nte s se
d éve rs a ie nt de no m bre ux to rre nts , écum ants dans le ur
c hute ; l’ œ il le s c o m pta it p ar c e nta in e s. O n v o ya it s o urd re
d u s o l d e m in ce s file ts d ’e au é parp illé s, s e c ro is a nt, s e
c o nfo nd ant, lu tta nt d e vite sse , e t to us co ura ie nt à ce tte
riv iè re na is sa nte , qui se fa is a it fle uve aprè s le s avo ir
a bso rb és.
« V oilà b ie n le N il, ré péta le d octe ur a ve c c o nvic tio n.
L ’o rig in e d e so n no m a p assio nné le s sa va nts co m me
l’ o rig in e d e s e s e aux ; o n l’ a fa it v e nir d u g re c, d u c o pte , d u
s a nscrit
[4 1]
; p eu im porte , a prè s to ut, p uis q u’il a d û li v re r
e nfin le s e cre t d e s e s s o urc e s !
– M ais , d it le c ha sse ur, c o m ment s ’a ssure r d e l’ id entité
d e c e tte riv iè re e t d e c e lle q ue le s v o ya geurs d u n o rd o nt
re co nnue !
– N ous auro ns des pre uve s ce rta in e s, ir ré cusa ble s,
in fa illi b le s, r é pond it F erg usso n, s i le v e nt n o us fa vo ris e u ne
h e ure e nco re . »
Les m onta gne s se sé para ie nt, fa is a nt pla ce à des
v illa ges n o m bre ux, à d es c ha m ps c ult iv é s d e s é sa m e, d e

d ourra h, d e c a nne s à s ucre . L es tr ib us d e c e s c o ntr é es s e
m ontr a ie nt a gité es, h o stile s ; e lle s s e m bla ie nt p lu s p rè s d e
la co lè re que de l’ a dora tio n ; elle s pre sse nta ie nt des
é tr a ng ers , e t n o n d es d ie ux. Il s e m bla it q u’e n r e m onta nt a ux
s o urc e s d u N il o n v in t le ur v o le r q ue lq ue c ho se . L e
Vic to ria
d ut s e te nir h o rs d e la p orté e d es m ousq ue ts .
« A bord er ic i s e ra d iffic ile , d it l’ É co ssa is .
– E h b ie n ! ré pli q ua J o e, ta nt p is p our c e s in d ig ène s ;
n o us le s p riv e ro ns d u c ha rm e d e n o tr e c o nve rs a tio n.
– Il fa ut p ourta nt q ue je d esce nd e, ré pond it le d octe ur
F erg usso n, n e fû t- c e q u’u n q ua rt d ’h e ure . S ans c e la , je n e
p uis c o nsta te r le s r é sult a ts d e n o tr e e xp lo ra tio n.
– C ’e st d onc in d is p ensa ble , S am ue l ?
– In d is p ensa ble , et no us desce nd ro ns, qua nd m êm e
n o us d evrio ns fa ir e le c o up d e fu sil !
– L a c ho se m e v a , ré pond it K enne dy e n c a re ssa nt s a
c a ra bin e .
– Q ua nd vo us vo ud re z, m on m aît r e , dit Jo e en se
p ré para nt a u c o m bat.
– C e n e s e ra p as la p re m iè re fo is , ré pond it le d octe ur,
q ue l’ o n a ura fa it d e la scie nce le s a rm es à la m ain ;
p are ille c ho se e st a rriv é e à u n s a va nt fr a nça is , d ans le s
m onta gne s d’E sp agne , qua nd il m esura it le m érid ie n
te rre str e .
– S ois tr a nq uille , S am ue l, e t fie -to i à te s d eux g ard es d u
c o rp s.
– Y s o m mes-n o us, m onsie ur ?
– P as e nco re . N ous a llo ns m êm e n o us é le ve r p our s a is ir
la c o nfig ura tio n e xa cte d u p ays . »

la c o nfig ura tio n e xa cte d u p ays . »
L’h yd ro gène s e d ila ta , e t, e n m oin s d e d ix m in ute s, le
V ic to ria
p la na it à une ha ute ur d e d eux m ille cin q ce nts
p ie ds a u-d essus d u s o l.
On d is tin g ua it d e là u n in e xtr ic a ble ré se au d e riv iè re s
q ue le fle uve re ce va it d ans s o n li t ; il e n v e na it d ava nta ge
d e l’ o ue st, e ntr e le s co lli n e s no m bre use s, a u m ili e u d e
c a m pagne s fe rtile s.
« N ous ne so m mes p as à q ua tr e -v in g t- d ix m ille s d e
G ond oko ro , d it le d octe ur e n p oin ta nt s a c a rte , e t à m oin s
d e c in q m ille s d u p oin t a tte in t p ar le s e xp lo ra te urs v e nus d u
n o rd . R appro cho ns-n o us d e te rre a ve c p ré ca utio n. »
Le
Vic to ria
s ’a bais sa d e p lu s d e d eux m ille p ie ds.
« M ain te na nt, m es a m is , s o ye z p rê ts à to ut h a sa rd .
– N ous s o m mes p rê ts , r é pond ir e nt D ic k e t J o e.
– B ie n ! »
Le
Vic to ria
m arc ha b ie ntô t e n s uiv a nt le li t d u fle uve , e t à
c e nt p ie ds à p ein e . L e N il m esura it c in q ua nte to is e s e n c e t
e nd ro it, e t le s in d ig ène s s ’a gita ie nt tu m ult u e use m ent d ans
le s v illa ges q ui b ord aie nt s e s riv e s. A u d euxiè m e d egré , il
fo rm e u ne c a sca de à p ic d e d ix p ie ds d e h a ute ur e nvir o n,
e t p ar c o nsé que nt in fr a nchis sa ble .
« V oilà b ie n la ca sca de in d iq ué e p ar M . D ebono » ,
s ’é cria le d octe ur.
Le bassin du fle uve s’é la rg is sa it, pars e m é d’île s
n o m bre use s q ue S am ue l F erg usso n d évo ra it d u r e gard ; il
s e m bla it c he rc he r u n p oin t d e r e père q u’il n ’a perc e va it p as
e nco re .
Que lq ue s N ègre s s ’é ta nt a va ncé s d ans u ne b arq ue a u-

d esso us d u b allo n, K enne dy le s s a lu a d ’u n c o up d e fu sil,
q ui, s a ns le s a tte in d re , le s o bli g ea à re gagne r la riv e a u
p lu s v ite .
« B on v o ya ge ! le ur s o uha ita J o e ; à le ur p la ce , je n e m e
h a sa rd era i p as à r e ve nir ! j’ a ura is s in g uli è re m ent p eur d ’u n
m onstr e q ui la nce la fo ud re à v o lo nté . »
Mais v o ic i q ue le d octe ur F erg usso n s a is it s o ud ain s a
lu ne tte e t la b ra qua ve rs une île co uché e a u m ili e u d u
fle uve .
« Q ua tr e a rb re s ! s ’é cria -t- il ; v o ye z, là -b as ! »
En e ffe t, q ua tr e a rb re s is o lé s s ’é le va ie nt à s o n e xtr é m ité .
« C ’e st l’ île d e B eng a ! c ’e st b ie n e lle ! a jo uta -t- il.
– E h b ie n, a prè s ? d em and a D ic k.
– C ’e st là q ue n o us d esce nd ro ns, s ’il p la ît à D ie u !
– M ais e lle p ara ît h a bité e, m onsie ur S am ue l !
– Jo e a ra is o n ; si je ne m e tr o m pe, vo ilà un
ra sse m ble m ent d ’u ne v in g ta in e d ’in d ig ène s.
– N ous le s m ettr o ns e n fu ite ; c e la n e s e ra p as d iffic ile ,
ré pond it F erg usso n.
– V a c o m me il e st d it » , r é pli q ua le c ha sse ur.
Le s o le il é ta it a u z é nith . L e
Vic to ria
s e r a ppro cha d e l’ île .
Les Nègre s, apparte na nt à la tr ib u de Maka do,
p oussè re nt d es c ris é ne rg iq ue s. L ’u n d ’e ux a gita it e n l’ a ir
s o n c ha peau d ’é co rc e . K enne dy le p rit p our p oin t d e m ir e ,
fit fe u, e t le c ha peau v o la e n é cla ts .
Ce fu t une déro ute géné ra le . Les in d ig ène s se
p ré cip itè re nt d ans le fle uve e t le tr a ve rs è re nt à la n a ge ;
d es d eux riv e s, il v in t u ne g rê le d e b alle s e t u ne p lu ie d e
flè che s, m ais s a ns d ang er p our l’ a éro sta t d ont l’ a ncre a va it

m ord u u ne fis sure d e r o c. J o e s e la is sa c o ule r à te rre .
« L ’é che lle ! s ’é cria le d octe ur. S uis -m oi, K enne dy !
– Q ue v e ux-tu fa ir e ?
– D esce nd ons ; il m e fa ut u n té m oin .
– M e v o ic i.
– J o e, fa is b onne g ard e.
– S oye z tr a nq uille , m onsie ur, je r é pond s d e to ut.
– V ie ns, D ic k ! » d it le d octe ur e n m etta nt p ie d à te rre .
Il e ntr a în a s o n c o m pagno n v e rs u n g ro up e d e r o che rs q ui
s e d re ssa ie nt à la p oin te d e l’ île ; là , il c he rc ha q ue lq ue
te m ps, fu re ta d ans le s b ro ussa ille s, e t s e m it le s m ain s e n
s a ng .
Tout d ’u n c o up , il s a is it v iv e m ent le b ra s d u c ha sse ur.
« R egard e, d it- il.
– D es le ttr e s ! » s ’é cria K enne dy.
En e ffe t, d eux le ttr e s g ra vé es s ur le ro c a ppara is sa ie nt
d ans to ute le ur n e tte té . O n li s a it d is tin cte m ent :
A. D .
« A . D ., re prit le d octe ur F erg usso n ! A nd re a D ebono !
L a sig na tu re m êm e d u vo ya geur q ui a re m onté le p lu s
a va nt le c o urs d u N il !
– V oilà q ui e st ir ré cusa ble , a m i S am ue l.
– E s-tu c o nva in cu m ain te na nt !
– C ’e st le N il ! n o us n ’e n p ouvo ns d oute r. »
Le d octe ur re gard a une d ern iè re fo is ce s p ré cie use s
in itia le s, d ont il p rit e xa cte m ent la fo rm e e t le s d im ensio ns.
« E t m ain te na nt, d it- il, a u b allo n !
– Vite alo rs , ca r vo ic i que lq ue s in d ig ène s qui se
p ré pare nt à r e passe r le fle uve .

– P eu no us im porte m ain te na nt ! Q ue le ve nt no us
p ousse dans le no rd pend ant que lq ue s he ure s, no us
a tte in d ro ns G ond oko ro , e t n o us p re sse ro ns la m ain d e n o s
c o m patr io te s ! »
Dix min ute s aprè s, le
Vic to ria
s’e nle va it
m aje stu e use m ent, p end ant q ue le d octe ur F erg usso n, e n
s ig ne de succè s, déplo ya it le pavillo n aux arm es
d ’A ng le te rre .

19
C hapit r e

L e N il. – L a m onta gne tr e m bla nte . – S ouve nir d u p ays. –
L es ré cits d es A ra bes. – L es N ya m -N ya m . – R éfle xio ns
s e nsé es d e J o e. – L e « V ic to ria » c o urt d es b ord ées. –
L es a sce nsio ns a éro sta tiq ues. – M adam e B la nch ard .

« Q ue lle e st no tr e d ir e ctio n ? d em and a K enne dy e n
v o ya nt s o n a m i c o nsult e r la b ousso le .
– N ord -n o rd -o ue st.
– D ia ble ! m ais c e n ’e st p as le n o rd , c e la !
– N on, D ic k, e t je c ro is q ue n o us a uro ns d e la p ein e à
g agne r G ond oko ro ; je le re gre tte , m ais e nfin n o us a vo ns
re li é le s e xp lo ra tio ns d e l’ e st à c e lle s d u n o rd ; il n e fa ut p as
s e p la in d re . »
Le
Vic to ria
s ’é lo ig na it p eu à p eu d u N il.
« U n d ern ie r r e gard , fit le d octe ur, à c e tte in fr a nchis sa ble
la titu d e q ue le s p lu s in tr é pid es v o ya geurs n ’o nt ja m ais p u
d épasse r ! V oilà b ie n c e s in tr a ita ble s tr ib us s ig na lé es p ar
M M. P eth e ric k, d ’A rn a ud , M ia ni, e t c e je une v o ya geur, M .
L eje an, a uq ue l no us so m mes re deva ble s d es m eille urs
tr a va ux s ur le h a ut N il.

– Ain si, dem and a Kenne dy, no s déco uve rte s so nt
d ’a cco rd a ve c le s p re sse ntim ents d e la s cie nce .
– T o ut à fa it d ’a cco rd . L es s o urc e s d u fle uve B la nc, d u
B ahr-e l- A bia d, s o nt im merg ées d ans u n la c g ra nd c o m me
u ne m er ; c ’e st là q u’il p re nd n a is sa nce ; la p oésie y p erd ra
s a ns d oute ; o n a im ait à s up pose r à c e r o i d es fle uve s u ne
o rig in e c é le ste ; le s a ncie ns l’ a ppela ie nt d u n o m d ’O cé an,
e t l’ o n n’é ta it pas élo ig né de cro ir e qu’il déco ula it
d ir e cte m ent d u s o le il ! M ais il fa ut e n ra battr e e t a cce pte r
d e te m ps e n te m ps c e q ue la s cie nce n o us e nse ig ne ; il n ’y
a ura p eut- ê tr e p as to ujo urs d es s a va nts , il y a ura to ujo urs
d es p oète s.
– O n a perç o it e nco re d es c a ta ra cte s, d it J o e.
– C e s o nt le s c a ta ra cte s d e M ake do, p ar tr o is d egré s d e
la titu d e. R ie n n ’e st p lu s e xa ct ! Q ue n ’a vo ns-n o us p u s uiv re
p end ant q ue lq ue s h e ure s le c o urs d u N il !
– E t là -b as, d eva nt n o us, d it le c ha sse ur, j’ a perç o is le
s o m met d ’u ne m onta gne .
– C ’e st le m ont L ogw ek, la m onta gne tr e m bla nte d es
A ra bes ; to ute c e tte c o ntr é e a é té v is ité e p ar M . D ebono ,
q ui la p arc o ura it s o us le n o m d e L atif E ffe nd i. L es tr ib us
v o is in e s du N il so nt enne m ie s et se fo nt une gue rre
d ’e xte rm in a tio n. V ous ju g ez s a ns p ein e d es p érils , q u’il a
d û a ffr o nte r. »
Le v e nt p orta it a lo rs le
Vic to ria
v e rs le n o rd -o ue st. P our
é vite r le m ont L ogw ek, il fa llu t che rc he r un co ura nt p lu s
in cli n é .
« M es a m is , d it le d octe ur à s e s d eux c o m pagno ns, v o ic i
q ue no us co m menço ns vé rita ble m ent no tr e tr a ve rs é e

a fr ic a in e . J usq u’ic i n o us a vo ns s urto ut s uiv i le s tr a ce s d e
n o s d eva ncie rs . N ous a llo ns no us la nce r d ans l’ in co nnu
d éso rm ais . L e c o ura ge n e n o us fe ra p as d éfa ut ?
– J a m ais , s ’é criè re nt d ’u ne s e ule v o ix D ic k e t J o e.
– E n r o ute d onc, e t q ue le c ie l n o us s o it e n a id e ! »
À d ix h e ure s d u s o ir, p ar-d essus d es ra vin s, d es fo rê ts ,
d es v illa ges d is p ers é s, le s v o ya geurs a rriv a ie nt a u fla nc d e
la m onta gne tr e m bla nte , d ont ils lo ng eaie nt le s ra m pes
a doucie s.
En c e tte m ém ora ble jo urn é e d u 2 3 a vril, p end ant u ne
m arc he d e q uin ze h e ure s, ils a va ie nt, s o us l’ im puls io n d ’u n
v e nt ra pid e, p arc o uru u ne d is ta nce d e p lu s d e tr o is c e nt
q uin ze m ille s
[4 2]
.
Mais c e tte d ern iè re p artie d u vo ya ge le s a va it la is sé s
s o us une im pre ssio n tr is te . U n sile nce co m ple t ré gna it
d ans la n a ce lle . L e d octe ur F erg usso n é ta it- il a bso rb é p ar
s e s d éco uve rte s ? S es d eux c o m pagno ns s o ng eaie nt- ils à
c e tte tr a ve rs é e a u m ili e u d e ré gio ns in co nnue s ? Il y a va it
d e to ut c e la , s a ns d oute , m êlé à d e p lu s v ifs s o uve nir s d e
l’ A ng le te rre e t d es a m is é lo ig né s. J o e s e ul m ontr a it u ne
in so ucia nte p hilo so phie , tr o uva nt to ut n a tu re l q ue la p atr ie
n e fû t p as là d u m om ent q u’e lle é ta it a bse nte ; m ais il
re sp ecta le sile nce de S am ue l F erg usso n et de D ic k
K enne dy.
À dix he ure s du so ir, le
Vic to ria
« m ouilla it » p ar le
tr a ve rs d e la m onta gne tr e m bla nte
[4 3]
; o n p rit u n re pas
s ub sta ntie l, e t to us s ’e nd orm ir e nt s ucce ssiv e m ent s o us la
g ard e d e c ha cun.
Le le nd em ain , des id ées plu s se re in e s re vin re nt au

ré ve il ; il fa is a it u n jo li te m ps, e t le ve nt s o uffla it d u b on
c ô té ; u n d éje une r, fo rt é gayé p ar J o e, a che va d e re m ettr e
le s e sp rits e n b elle h um eur.
La c o ntr é e p arc o uru e e n c e m om ent e st im mense ; e lle
c o nfin e a ux m onta gne s d e la L une e t a ux m onta gne s d u
D arfo ur ; q ue lq ue c ho se d e g ra nd c o m me l’ E uro pe.
« N ous tr a ve rs o ns, s a ns d oute , d it le d octe ur, c e q ue l’ o n
s up pose ê tr e le ro ya um e d ’U so ga ; d es g éogra phe s o nt
p ré te nd u qu’il exis ta it au ce ntr e de l’ A fr iq ue une va ste
d épre ssio n, u n im mense la c c e ntr a l. N ous ve rro ns s i c e
s ys tè m e a q ue lq ue a ppare nce d e v é rité .
– M ais co m ment a-t- o n pu fa ir e ce tte sup positio n ?
d em and a K enne dy.
– P ar le s ré cits des A ra bes. C es gens-là so nt tr è s
c o nte urs , tr o p co nte urs peut- ê tr e . Q ue lq ue s vo ya geurs ,
a rriv é s à K aze h o u a ux G ra nd s L acs, o nt v u d es e scla ve s
v e nus d es c o ntr é es c e ntr a le s, ils le s o nt in te rro gés s ur le ur
p ays , ils o nt r é uni u n fa is ce au d e c e s d ocum ents d iv e rs , e t
e n o nt d éduit d es s ys tè m es. A u fo nd d e to ut c e la , il y a
to ujo urs q ue lq ue c ho se d e vra i, e t, tu le vo is , o n n e s e
tr o m pait p as s ur l’ o rig in e d u N il.
– R ie n d e p lu s ju ste , r é pond it K enne dy.
– C ’e st a u m oye n d e c e s d ocum ents q ue d es e ssa is d e
c a rte s o nt é té te nté s. A ussi v a is -je s uiv re n o tr e ro ute s ur
l’ u ne d ’e lle s, e t la r e ctifie r a u b eso in .
– E st- c e q ue to ute c e tte ré gio n e st h a bité e ? d em and a
J o e.
– S ans d oute , e t m al h a bité e.
– J e m ’e n d outa is .

– Ces tr ib us épars e s so nt co m pris e s so us la
d éno m in a tio n g éné ra le d e N ya m -N ya m , e t c e n o m n ’e st
a utr e c ho se q u’u ne o no m ato pée ; il re pro duit le b ru it d e la
m astic a tio n.
– P arfa it, d it J o e ; n ya m ! n ya m !
– M on b ra ve J o e, s i tu é ta is la c a use im média te d e c e tte
o no m ato pée, tu n e tr o uve ra is p as c e la p arfa it.
– Q ue v o ule z-v o us d ir e ?
– Que ce s peup la des so nt co nsid éré es co m me
a nth ro popha ges.
– C ela e st- il c e rta in ?
– Trè s ce rta in ; on ava it aussi pré te nd u que ce s
in d ig ène s é ta ie nt p ourv u s d ’u ne q ue ue c o m me d e s im ple s
q ua dru p èdes ; m ais on a bie ntô t re co nnu que ce t
a ppend ic e a pparte na it a ux p eaux d e b ête d ont ils so nt
re vê tu s.
– T a nt p is ! u ne q ue ue e st fo rt a gré able p our c ha sse r le s
m oustiq ue s.
– C ’e st p ossib le , J o e ; m ais il fa ut r e lé gue r c e la a u r a ng
d es fa ble s, to ut c o m me le s tê te s d e c hie ns q ue le v o ya geur
B ru n-R olle t a ttr ib ua it à c e rta in e s p eup la des.
– D es tê te s de chie ns ? C om mode pour aboye r et
m êm e p our ê tr e a nth ro popha ge !
– C e q ui e st m alh e ure use m ent a vé ré , c ’e st la fé ro cité d e
c e s peup le s, tr è s avid es de la cha ir hum ain e qu’ils
re che rc he nt a ve c p assio n.
– J e d em and e, d it J o e, q u’ils n e s e p assio nne nt p as tr o p
p our m on in d iv id u.
– V oye z-v o us c e la ! d it le c ha sse ur.

– C ’e st a in si, m onsie ur D ic k. S i ja m ais je d ois ê tr e
m ang é d ans u n m om ent d e d is e tte , je v e ux q ue c e s o it à
v o tr e p ro fit e t à c e lu i d e m on m aît r e ! M ais n o urrir c e s
m oric a ud s, fi d onc ! j’ e n m ourra is d e h o nte !
– E h b ie n ! m on b ra ve J o e, fit K enne dy, vo ilà q ui e st
e nte nd u, n o us c o m pto ns s ur to i à l’ o cca sio n.
– À v o tr e s e rv ic e , m essie urs .
– J o e p arle d e la s o rte , ré pli q ua le d octe ur, p our q ue
n o us p re nio ns s o in d e lu i, e n l’ e ng ra is sa nt b ie n.
– P eut- ê tr e ! ré pond it J o e ; l’ h o m me e st u n a nim al s i
é goïs te ! »
Dans l’ a prè s-m id i, le c ie l s e c o uvrit d ’u n b ro uilla rd c ha ud
q ui suin ta it du so l ; l’ e m bru n perm etta it à pein e de
d is tin g ue r le s o bje ts te rre str e s ; a ussi, cra ig na nt d e se
h e urte r c o ntr e q ue lq ue p ic im pré vu , le d octe ur d onna v e rs
c in q h e ure s le s ig na l d ’a rrê t.
La nuit se passa sa ns accid ent, m ais il ava it fa llu
re doub le r d e v ig ila nce p ar c e tte p ro fo nd e o bscurité .
La m ousso n s o uffla a ve c u ne v io le nce e xtr ê m e p end ant
la m atin é e d u le nd em ain ; le ve nt s ’e ng ouffr a it d ans le s
c a vité s in fé rie ure s du ballo n ; il agita it vio le m ment
l’ a ppend ic e p ar le que l p éné tr a ie nt le s tu ya ux d e d ila ta tio n ;
o n d ut le s a ssuje ttir p ar d es c o rd es, m anœ uvre d ont J o e
s ’a cq uitta fo rt a dro ite m ent.
Il co nsta ta e n m êm e te m ps q ue l’ o rific e d e l’ a éro sta t
d em eura it h e rm étiq ue m ent fe rm é.
« C eci a u ne d oub le im porta nce p our n o us, d it le d octe ur
F erg usso n ; n o us é vito ns d ’a bord la d éperd itio n d ’u n g az
p ré cie ux ; e nsuite , n o us n e la is so ns p oin t a uto ur d e n o us

u ne tr a în é e in fla m mable , à la que lle n o us fin ir io ns p ar m ettr e
le fe u.
– C e s e ra it u n fâ che ux in cid ent d e v o ya ge, d it J o e.
– E st- c e q ue n o us s e rio ns p ré cip ité s à te rre ? d em and a
D ic k.
– P ré cip ité s, no n ! L e g az b rû le ra it tr a nq uille m ent, e t
n o us d esce nd rio ns p eu à p eu. P are il a ccid ent e st a rriv é à
u ne a éro na ute fr a nça is e , m adam e B la ncha rd ; e lle m it le
fe u à s o n b allo n e n la nça nt d es p iè ce s d ’a rtific e , m ais e lle
n e to m ba p as, e t e lle n e s e s e ra it p as tu é e, s a ns d oute , s i
s a n a ce lle n e s e fû t h e urté e à u ne c he m in é e, d ’o ù e lle fu t
je té e à te rre .
– E sp éro ns q ue rie n d e s e m bla ble n e n o us a rriv e ra , d it
le c ha sse ur ; ju sq u’ic i n o tr e tr a ve rs é e n e m e p ara ît p as
d ang ere use , e t je n e v o is p as d e r a is o n q ui n o us e m pêche
d ’a rriv e r à n o tr e b ut.
– Je n’e n vo is pas no n plu s, m on che r D ic k ; le s
a ccid ents , d’a ille urs , ont to ujo urs été ca usé s par
l’ im pru d ence des aéro na ute s ou par la mauva is e
c o nstr u ctio n d e le urs a ppare ils . C epend ant, s ur p lu sie urs
m illi e rs d’a sce nsio ns aéro sta tiq ue s, on ne co m pte pas
v in g t a ccid ents a ya nt c a usé la m ort. E n g éné ra l, c e s o nt le s
a tte rris se m ents et le s départs qui offr e nt le plu s de
d ang ers . A ussi, e n p are il ca s, ne d evo ns-n o us né gli g er
a ucune p ré ca utio n.
– Voic i l’ h e ure du déje une r, dit Jo e ; no us no us
c o nte nte ro ns d e v ia nd e c o nse rv é e e t d e c a fé , ju sq u’à c e
q ue M . K enne dy a it tr o uvé m oye n d e n o us r é gale r d ’u n b on
m orc e au d e v e na is o n. »

20
C hapit r e

L a boute ille cé le ste . – Les fig uie rs -p alm ie rs . – Les «
m am mouth tr e es » . – L ’a rb re d e g uerre . – L ’a tte la ge a ilé .
– Com bats de deux peupla des. – Massa cre . –
In te rv e ntio n d iv in e.

Le v e nt d eve na it v io le nt e t ir ré guli e r. L e
Vic to ria
c o ura it
d e v é rita ble s b ord ées d ans le s a ir s . R eje té ta ntô t d ans le
n o rd , ta ntô t d ans le s ud , il n e p ouva it re nco ntr e r u n s o uffle
c o nsta nt.
« N ous m arc ho ns tr è s v ite s a ns a va nce r b eauco up , d it
K enne dy, en re m arq ua nt le s fr é que nte s oscilla tio ns de
l’ a ig uille a im anté e.
– Le
Vic to ria
file a ve c une vite sse d ’a u m oin s tr e nte
li e ue s à l’ h e ure , d it S am ue l F erg usso n. P enche z-v o us, e t
v o ye z c o m me la c a m pagne d is p ara ît r a pid em ent s o us n o s
p ie ds. T e ne z ! c e tte fo rê t a l’ a ir d e s e p ré cip ite r a u-d eva nt
d e n o us !
– L a fo rê t e st d éjà d eve nue u ne c la ir iè re , ré pond it le
c ha sse ur.
– E t la c la ir iè re u n v illa ge, r ip osta J o e, q ue lq ue s in sta nts

p lu s ta rd . V oilà -t- il d es fa ce s d e N ègre s a sse z é bahie s !
– C ’e st b ie n n a tu re l, r é pond it le d octe ur. L es p ays a ns d e
F ra nce , à la pre m iè re apparitio n des ballo ns, ont tir é
d essus, le s p re na nt p our d es m onstr e s a érie ns ; il e st d onc
p erm is à u n N ègre d u S oud an d ’o uvrir d e g ra nd s y e ux.
– M a fo i ! d it Jo e, p end ant q ue le
Vic to ria
ra sa it un
v illa ge à ce nt pie d du so l, je m ’e n va is le ur je te r une
b oute ille v id e, a ve c v o tr e p erm is sio n m on m aît r e ; s i e lle
a rriv e s a in e e t s a uve , ils l’ a dore ro nt ; s i e lle s e c a sse ils s e
fe ro nt d es ta li s m ans a ve c le s m orc e aux ! »
Et, c e d is a nt, il la nça u ne b oute ille , q ui n e m anq ua p as
d e s e b ris e r e n m ille p iè ce s, ta nd is q ue le s in d ig ène s s e
p ré cip ita ie nt dans le urs hutte ro nd es, en poussa nt de
g ra nd s c ris .
Un p eu p lu s lo in , K enne dy s ’é cria :
« R egard ez d onc c e t a rb re s in g uli e r ! il e st d ’u ne e sp èce
p ar e n h a ut, e t d ’u ne a utr e p ar e n b as.
– B on ! fit J o e ; v o ilà u n p ays o ù le s a rb re s p ousse nt le s
u ns s ur le s a utr e s.
– C ’e st to ut s im ple m ent u n tr o nc d e fig uie r, ré pond it le
d octe ur, sur le que l il s’e st ré pand u un peu de te rre
v é géta le . L e ve nt un b eau jo ur y a je té une g ra in e d e
p alm ie r, e t le p alm ie r a p oussé c o m me e n p le in c ha m p.
– U ne fa m euse m ode, d it J o e, e t q ue j’ im porte ra i e n
A ng le te rre ; c e la fe ra b ie n d ans le s p arc s d e L ond re s ;
s a ns co m pte r q ue ce se ra it un m oye n d e m ult ip li e r le s
a rb re s à fr u it ; o n a ura it d es ja rd in s e n h a ute ur ; v o ilà q ui
s e ra g oûté d e to us le s p etits p ro prié ta ir e s. »
En c e m om ent, il fa llu t é le ve r le
Vic to ria
p our fr a nchir u ne

fo rê t d ’a rb re s h a uts d e p lu s d e tr o is c e nts p ie ds, s o rte s d e
b ania ns s é cula ir e s.
« V oilà d e m agnifiq ue s a rb re s, s ’é cria K enne dy ; je n e
c o nna is rie n d e b eau c o m me l’ a sp ect d e c e s v é né ra ble s
fo rê ts . V ois d onc, S am ue l.
– L a h a ute ur d e c e s b ania ns e st v ra im ent m erv e ille use ,
m on c he r D ic k ; e t c e pend ant e lle n ’a ura it rie n d ’é to nna nt
d ans le s fo rê ts d u N ouve au-M ond e.
– C om ment ! il e xis te d es a rb re s p lu s é le vé s ?
– S ans d oute , p arm i ce ux q ue no us a ppelo ns le s «
m am mouth tr e es. » A in si, e n C ali fo rn ie , o n a tr o uvé un
c è dre é le vé d e q ua tr e c e nt c in q ua nte p ie ds, h a ute ur q ui
d épasse la to ur du Parle m ent, et m êm e la gra nd e
p yra m id e d ’É gyp te . L a b ase a va it c e nt v in g t p ie ds d e to ur,
e t le s c o uche s c o nce ntr iq ue s d e s o n b ois lu i d onna ie nt p lu s
d e q ua tr e m ille a ns d ’e xis te nce .
– E h ! m onsie ur, c e la n ’a rie n d ’é to nna nt a lo rs ! Q ua nd
o n v it q ua tr e m ille a ns, q uo i d e p lu s n a tu re l q ue d ’a vo ir u ne
b elle ta ille ? »
Mais , p end ant l’ h is to ir e d u d octe ur e t la r é ponse d e J o e,
la fo rê t a va it d éjà fa it p la ce à u ne g ra nd e r é unio n d e h utte s
c ir c ula ir e m ent dis p osé es auto ur d’u ne pla ce . A u m ili e u
c ro is sa it u n a rb re u niq ue , e t J o e d e s ’é crie r à s a v u e :
« E h b ie n ! s ’il y a q ua tr e m ille a ns q ue c e lu i- là p ro duit d e
p are ille s fle urs , je n e lu i e n fa is p as m on c o m pli m ent. »
Et il m ontr a it un syc o m ore g ig ante sq ue d ont le tr o nc
d is p ara is sa it en entie r so us un am as d’o sse m ents
h um ain s. Les fle urs dont parla it Jo e éta ie nt des tê te s
fr a îc he m ent c o up ées, s usp end ue s à d es p oig na rd s fix é s

d ans l’ é co rc e .
« L ’a rb re d e g ue rre d es c a nnib ale s ! d it le d octe ur. L es
In d ie ns e nlè ve nt la p eau d u crâ ne , le s A fr ic a in s la tê te
e ntiè re .
– A ffa ir e d e m ode » , d it J o e.
Mais d éjà le v illa ge a ux tê te s s a ng la nte s d is p ara is sa it à
l’ h o riz o n ; u n a utr e p lu s lo in o ffr a it u n s p ecta cle n o n m oin s
re poussa nt ; d es c a davre s à d em i d évo ré s, d es s q ue le tte s
to m bant e n p oussiè re , d es m em bre s h um ain s é pars ç à e t
là , é ta ie nt la is sé s e n p âtu re a ux h yè ne s e t a ux c ha ca ls .
« C e s o nt s a ns d oute le s c o rp s d es c rim in e ls ; a in si q ue
c e la s e p ra tiq ue d ans l’ A bys sin ie , o n le s e xp ose a ux b ête s
fé ro ce s, q ui a chè ve nt d e le s d évo re r à le ur a is e , a prè s le s
a vo ir é tr a ng lé s d ’u n c o up d e d ent.
– C e n ’e st p as b eauco up p lu s c ru e l q ue la p ote nce , d it
l’ É co ssa is . C ’e st p lu s s a le , v o ilà to ut.
– D ans le s r é gio ns d u s ud d e l’ A fr iq ue , r e prit le d octe ur,
o n s e c o nte nte d e re nfe rm er le c rim in e l d ans s a p ro pre
h utte , a ve c s e s b estia ux, e t p eut- ê tr e s a fa m ille ; o n y m et le
fe u, e t to ut b rû le e n m êm e te m ps. J’a ppelle ce la d e la
c ru a uté , m ais j’ a vo ue a ve c K enne dy q ue , s i la p ote nce e st
m oin s c ru e lle , e lle e st a ussi b arb are . »
Jo e, ave c l’ e xc e lle nte vu e dont il se se rv a it si bie n,
s ig na la que lq ue s band es d’o is e aux ca rn a ssie rs qui
p la na ie nt à l’ h o riz o n.
« C e s o nt d es a ig le s, s ’é cria K enne dy, a prè s le s a vo ir
re co nnus a ve c la lu ne tte , d e m agnifiq ue s o is e aux d ont le
v o l e st a ussi r a pid e q ue le n ô tr e .
– Le cie l no us pré se rv e de le urs atta que s ! dit le

d octe ur ; ils s o nt p lu tô t à c ra in d re p our n o us q ue le s b ête s
fé ro ce s o u le s tr ib us s a uva ges.
– B ah ! ré pond it le cha sse ur, no us le s é ca rte rio ns à
c o up s d e fu sil.
– J ’a im e a uta nt, m on c he r D ic k, n e p as re co urir à to n
a dre sse ; le ta ffe ta s d e n o tr e b allo n n e r é sis te ra it p as à u n
d e le urs co up s de bec ; he ure use m ent, je cro is ce s
re douta ble s ois e aux plu s effr a yé s qu’a ttir é s par no tr e
m achin e .
– E h m ais ! u ne id ée, d it J o e, c a r a ujo urd ’h ui le s id ées
m e p ousse nt p ar d ouza in e s ; s i n o us p arv e nio ns à p re nd re
u n a tte la ge d ’a ig le s v iv a nts , n o us le s a tta che rio ns à n o tr e
n a ce lle , e t ils n o us tr a în e ra ie nt d ans le s a ir s !
– L e m oye n a é té s é rie use m ent p ro posé , ré pond it le
d octe ur ; m ais je le c ro is p eu p ra tic a ble a ve c d es a nim aux
a sse z r é tifs d e le ur n a tu re l.
– O n le s d re sse ra it, re prit J o e ; a u li e u d e m ors , o n le s
g uid era it a ve c d es œ illè re s q ui le ur in te rc e pte ra ie nt la v u e ;
b org ne s, ils ir a ie nt à d ro ite o u à g auche ; a ve ug le s, ils
s ’a rrê te ra ie nt.
– P erm ets -m oi, m on bra ve Jo e, de pré fé re r un ve nt
fa vo ra ble à te s a ig le s a tte lé s ; c e la c o ûte m oin s c he r à
n o urrir , e t c ’e st p lu s s ûr.
– J e v o us le p erm ets , m onsie ur, m ais je g ard e m on id ée.
»
Il é ta it m id i ; le
Vic to ria
, d epuis q ue lq ue te m ps, s e te na it
à u ne a llu re p lu s m odéré e ; le p ays m arc ha it a u-d esso us
d e lu i, il n e fu ya it p lu s.
To ut d ’u n c o up , d es c ris e t d es s iffle m ents p arv in re nt a ux

o re ille s des vo ya geurs ; ce ux-c i se penchè re nt et
a perç ure nt d ans u ne p la in e o uve rte u n s p ecta cle fa it p our
le s é m ouvo ir .
Deux peup la des aux pris e s se batta ie nt ave c
a cha rn e m ent e t fa is a ie nt v o le r d es n ué es d e flè che s d ans
le s air s . Les co m batta nts , avid es de s’e ntr e -tu e r, ne
s ’a perc e va ie nt pas de l’ a rriv é e du
Vic to ria
; ils éta ie nt
e nvir o n tr o is ce nts , se cho qua nt dans une in e xtr ic a ble
m êlé e ; la p lu p art d ’e ntr e e ux, r o ug es d u s a ng d es b le ssé s
d ans le que l ils s e v a utr a ie nt, fo rm aie nt u n e nse m ble h id eux
à v o ir .
À l’ a pparitio n d e l’ a éro sta t, il y e ut u n te m ps d ’a rrê t ; le s
h urle m ents re doub lè re nt ; q ue lq ue s flè che s fu re nt la ncé es
v e rs la n a ce lle , e t l’ u ne d ’e lle s a sse z p rè s p our q ue J o e
l’ a rrê tâ t d e la m ain .
« M onto ns ho rs de le ur porté e ! s’é cria le docte ur
F erg usso n ! P as d ’im pru d ence ! ce la ne no us e st p as
p erm is . »
Le m assa cre c o ntin ua it d e p art e t d ’a utr e , à c o up s d e
h a che s e t d e s a gaie s ; d ès q u’u n e nne m i g is a it s ur le s o l,
s o n a dve rs a ir e s e h â ta it d e lu i c o up er la tê te ; le s fe m mes,
m êlé es à c e tte c o hue , ra m assa ie nt le s tê te s s a ng la nte s e t
le s e m pila ie nt à c ha que e xtr é m ité d u c ha m p d e b ata ille ;
s o uve nt elle s se batta ie nt pour co nq ué rir ce hid eux
tr o phé e.
« L ’a ffr e use s cè ne ! s ’é cria K enne dy a ve c u n p ro fo nd
d égoût.
– C e s o nt d e v ila in s b onsho m mes ! d it J o e. A prè s c e la ,
s ’ils ava ie nt un unifo rm e, ils se ra ie nt co m me to us le s

s ’ils ava ie nt un unifo rm e, ils se ra ie nt co m me to us le s
g ue rrie rs d u m ond e.
– J ’a i u ne fu rie use e nvie d ’in te rv e nir d ans le c o m bat,
re prit le c ha sse ur e n b ra nd is sa nt s a c a ra bin e .
– N on pas, ré pond it viv e m ent le docte ur, no n pas !
m êlo ns-n o us d e c e q ui n o us r e gard e ! S ais -tu q ui a to rt o u
ra is o n, p our jo ue r le r ô le d e la P ro vid ence ? F uyo ns a u p lu s
tô t ce sp ecta cle re poussa nt ! S i le s g ra nd s ca pita in e s
p ouva ie nt d om in e r a in si le th é âtr e d e le urs e xp lo its , ils
fin ir a ie nt peut- ê tr e par perd re le goût du sa ng et des
c o nq uê te s ! »
Le c he f d e l’ u n d e c e s p artis s a uva ges s e d is tin g ua it p ar
u ne ta ille a th lé tiq ue , jo in te à une fo rc e d ’h e rc ule . D ’u ne
m ain il p lo ng eait s a la nce d ans le s r a ng ées c o m pacte s d e
s e s e nne m is , e t d e l’ a utr e y fa is a it d e g ra nd es tr o ué es à
c o up s d e ha che . À un m om ent, il re je ta lo in d e lu i sa
s a gaie ro ug e d e s a ng , s e p ré cip ita s ur u n b le ssé d ont il
tr a ncha le b ra s d ’u n s e ul c o up , p rit c e b ra s d ’u ne m ain , e t,
le p orta nt à s a b ouche , il y m ord it à p le in e s d ents .
« A h ! d it K enne dy, l’ h o rrib le b ête ! je n ’y tie ns p lu s ! »
Et le g ue rrie r, fr a ppé d ’u ne b alle a u fr o nt, to m ba e n
a rriè re .
À sa chute , une pro fo nd e stu p eur s’e m para de se s
g ue rrie rs ; ce tte m ort surn a tu re lle le s épouva nta en
ra nim ant l’ a rd eur d e le urs a dve rs a ir e s, e t e n u ne s e co nd e
le cha m p de bata ille fu t aband onné de la m oitié des
c o m batta nts .
« A llo ns c he rc he r p lu s h a ut u n c o ura nt q ui n o us e m porte ,
d it le d octe ur. J e s uis é cœ uré d e c e s p ecta cle . »
Mais il ne p artit p as si vite q u’il ne p ût vo ir la tr ib u

Mais il ne p artit p as si vite q u’il ne p ût vo ir la tr ib u
v ic to rie use , s e p ré cip ita nt s ur le s m orts e t le s b le ssé s, s e
d is p ute r ce tte cha ir enco re cha ud e, et s’e n re paît r e
a vid em ent.
« P oua h ! fit J o e, c e la e st r e poussa nt ! »
Le
Vic to ria
s ’é le va it e n s e d ila ta nt ; le s h urle m ents d e
c e tte ho rd e e n d éli r e le p ours uiv ir e nt p end ant q ue lq ue s
in sta nts ; m ais e nfin , ra m ené v e rs le s ud , il s ’é lo ig na d e
c e tte s cè ne d e c a rn a ge e t d e c a nnib ali s m e.
Le te rra in o ffr a it a lo rs d es a ccid ents va rié s, a ve c d e
n o m bre ux c o urs d ’e au q ui s ’é co ula ie nt ve rs l’ e st ; ils s e
je ta ie nt sa ns d oute d ans ce s a fflu e nts d u la c N û o u d u
fle uve des G aze lle s, sur le que l M . G uilla um e Leje an a
d onné d e s i c urie ux d éta ils .
La nuit ve nue , le
Vic to ria
je ta l’ a ncre par 27° de
lo ng itu d e, e t 4 ° 2 0’ d e la titu d e s e pte ntr io na le , a prè s u ne
tr a ve rs é e d e c e nt c in q ua nte m ille s.

21
C hapit r e

R um eurs é tr a nges. – U ne a tta que n octu rn e. – K ennedy e t
J o e d ans l’a rb re . – D eux c o ups d e fe u. – « À m oi ! à m oi !
» – R éponse e n fr a nça is . – L e m atin . – L e m is sio nnair e . –
L e p la n d e s a uve ta ge.

La nuit se fa is a it tr è s o bscure . L e d octe ur n’a va it p u
re co nna ît r e le p ays ; il s ’é ta it a ccro ché à u n a rb re fo rt é le vé ,
d ont il d is tin g ua it à p ein e la m asse c o nfu se d ans l’ o m bre .
Suiv a nt s o n h a bitu d e, il p rit le q ua rt d e n e uf h e ure s, e t à
m in uit D ic k v in t le r e m pla ce r.
« V eille b ie n, D ic k, v e ille a ve c g ra nd s o in .
– E st- c e q u’il y a q ue lq ue c ho se d e n o uve au ?
– N on ! c e pend ant j’ a i c ru s urp re nd re d e v a gue s r u m eurs
a u-d esso us d e n o us ; je n e s a is tr o p o ù le ve nt n o us a
p orté s ; u n e xc è s d e p ru d ence n e p eut p as n uir e .
– T u a ura s e nte nd u le s c ris d e q ue lq ue s b ête s s a uva ges.
– N on ! c e la m ’a s e m blé to ut a utr e c ho se ; e nfin , à la
m oin d re a le rte , n e m anq ue p as d e n o us r é ve ille r.
– S ois tr a nq uille . »
Aprè s a vo ir é co uté a tte ntiv e m ent u ne d ern iè re fo is , le

d octe ur, n’e nte nd ant rie n, se je ta sur sa co uve rtu re et
s ’e nd orm it b ie ntô t.
Le c ie l é ta it c o uve rt d ’é pais n ua ges, m ais p as u n s o uffle
n ’a gita it l’ a ir. Le
Vic to ria
, re te nu sur une se ule ancre ,
n ’é pro uva it a ucune o scilla tio n.
Kenne dy, a cco ud é s ur la n a ce lle d e m aniè re à s urv e ille r
le c ha lu m eau e n a ctiv ité , c o nsid éra it c e c a lm e o bscur ; il
in te rro geait l’ h o riz o n, et, co m me il arriv e aux esp rits
in q uie ts o u p ré ve nus, s o n r e gard c ro ya it p arfo is s urp re nd re
d e v a gue s lu e urs .
Un m om ent m êm e il c ru t d is tin cte m ent e n s a is ir u ne à
d eux c e nts p as d e d is ta nce ; m ais c e n e fu t q u’u n é cla ir,
a prè s le que l il n e v it p lu s r ie n.
C’é ta it s a ns d oute l’ u ne d e c e s s e nsa tio ns lu m in e use s
q ue l’ œ il p erç o it d ans le s p ro fo nd es o bscurité s.
Kenne dy se ra ssura it et re to m bait dans sa
c o nte m pla tio n in d écis e , q ua nd u n s iffle m ent a ig u tr a ve rs a
le s a ir s .
Éta it- c e le c ri d ’u n a nim al, d ’u n o is e au d e n uit ? S orta it- il
d e lè vre s h um ain e s ?
Kenne dy, s a cha nt to ute la g ra vité d e la s itu a tio n, fu t s ur
le p oin t d ’é ve ille r s e s c o m pagno ns ; m ais il s e d it q u’e n
to ut c a s, h o m mes o u b ête s s e tr o uva ie nt h o rs d e p orté e ; il
v is ita d onc s e s a rm es, e t, a ve c s a lu ne tte d e n uit, il p lo ng ea
d e n o uve au s o n r e gard d ans l’ e sp ace .
Il cru t b ie ntô t e ntr e vo ir a u-d esso us d e lu i d es fo rm es
v a gue s q ui s e g li s sa ie nt v e rs l’ a rb re ; à u n ra yo n d e lu ne
q ui filt r a c o m me u n é cla ir e ntr e d eux n ua ges, il re co nnut
d is tin cte m ent u n g ro up e d ’in d iv id us s ’a gita nt d ans l’ o m bre .

L’a ve ntu re d es c yn o cé pha le s lu i r e vin t à l’ e sp rit ; il m it la
m ain s ur l’ é paule d u d octe ur.
Celu i- c i s e r é ve illa a ussitô t.
« S ile nce , fit K enne dy, p arlo ns à v o ix b asse .
– Il y a q ue lq ue c ho se ?
– O ui, r é ve illo ns J o e. »
Dès q ue J o e s e fu t le vé , le c ha sse ur ra co nta c e q u’il
a va it v u .
« E nco re c e s m aud its s in g es ? d it J o e.
– C ’e st p ossib le ; m ais il fa ut p re nd re s e s p ré ca utio ns.
– J o e e t m oi, d it K enne dy, n o us a llo ns d esce nd re d ans
l’ a rb re p ar l’ é che lle .
– E t p end ant c e te m ps, ré partit le d octe ur, je p re nd ra i
m es mesure s de maniè re à pouvo ir no us enle ve r
ra pid em ent.
– C ’e st c o nve nu.
– D esce nd ons, d it J o e.
– Ne vo us se rv e z de vo s arm es qu’à la dern iè re
e xtr é m ité , d it le d octe ur ; il e st in utile d e ré vé le r no tr e
p ré se nce d ans c e s p ara ges. »
Dic k e t J o e ré pond ir e nt p ar u n s ig ne . Ils s e la is sè re nt
g li s se r s a ns b ru it ve rs l’ a rb re , e t p rir e nt p ositio n s ur u ne
fo urc he d e fo rte s b ra nche s q ue l’ a ncre a va it m ord ue .
Depuis que lq ue s min ute s, ils éco uta ie nt mue ts et
im mobile s dans le fe uilla ge. À un ce rta in fr o is se m ent
d ’é co rc e q ui s e p ro duis it, J o e s a is it la m ain d e l’ É co ssa is .
« N ’e nte nd ez-v o us p as ?
– O ui, c e la a ppro che .
– S i c ’é ta it u n s e rp ent ? C e s iffle m ent q ue vo us a ve z

s urp ris …
– N on ! il a va it q ue lq ue c ho se d ’h um ain .
– J ’a im e e nco re m ie ux d es s a uva ges, s e d it J o e. C es
re ptile s m e r é pug ne nt.
– L e b ru it a ug m ente , re prit K enne dy, q ue lq ue s in sta nts
a prè s.
– O ui ! o n m onte , o n g rim pe.
– V eille d e c e c ô té , je m e c ha rg e d e l’ a utr e .
– B ie n. »
Ils s e tr o uva ie nt to us le s d eux is o lé s a u s o m met d ’u ne
m aît r e sse b ra nche , p oussé e d ro it a u m ili e u d e c e tte fo rê t,
q u’o n appelle un baobab ; l’ o bscurité accru e par
l’ é pais se ur d u fe uilla ge é ta it p ro fo nd e ; c e pend ant J o e, s e
p encha nt à l’ o re ille d e K enne dy e t lu i in d iq ua nt la p artie
in fé rie ure d e l’ a rb re , d it :
« D es N ègre s. »
Que lq ue s m ots é cha ng és à v o ix b asse p arv in re nt m êm e
ju sq u’a ux d eux v o ya geurs .
Jo e é paula s o n fu sil.
« A tte nd s » , d it K enne dy.
Des s a uva ges a va ie nt e n e ffe t e sca la dé le b aobab ; ils
s urg is sa ie nt d e to ute s p arts , s e c o ula nt s ur le s b ra nche s
c o m me d es r e ptile s, g ra vis sa nt le nte m ent, m ais s ûre m ent ;
ils s e tr a his sa ie nt a lo rs p ar le s é m ana tio ns d e le urs c o rp s
fr o tté s d ’u ne g ra is se in fe cte .
Bie ntô t d eux tê te s a pparu re nt a ux re gard s d e K enne dy
e t de Jo e, au niv e au mêm e de la bra nche qu’ils
o ccup aie nt.
« A tte ntio n, d it K enne dy, fe u ! »

La doub le déto na tio n re te ntit co m me un to nne rre , et
s ’é te ig nit a u m ili e u d es c ris d e d oule ur. E n u n m om ent,
to ute la h o rd e a va it d is p aru .
Mais , a u m ili e u d es h urle m ents , il s ’é ta it p ro duit u n c ri
é tr a ng e, in a tte nd u, im possib le ! U ne vo ix hum ain e a va it
m anife ste m ent p ro fé ré c e s m ots e n fr a nça is :
« À m oi ! à m oi ! »
Kenne dy e t J o e, s tu p éfa its , re gagnè re nt la n a ce lle a u
p lu s v ite .
« A ve z-v o us e nte nd u ? le ur d it le d octe ur.
– S ans d oute ! c e c ri s urn a tu re l : À m oi ! à m oi !
– U n F ra nça is a ux m ain s d e c e s b arb are s !
– U n v o ya geur !
– U n m is sio nna ir e , p eut- ê tr e !
– L e m alh e ure ux, s ’é cria le c ha sse ur, o n l’ a ssa ssin e , o n
le m arty ris e ! »
Le d octe ur c he rc ha it v a in e m ent à d éguis e r s o n é m otio n.
« O n n e p eut e n d oute r, d it- il. U n m alh e ure ux F ra nça is
e st to m bé e ntr e le s m ain s d e c e s s a uva ges. M ais n o us n e
p artir o ns p as s a ns a vo ir fa it to ut a u m ond e p our le s a uve r.
À n o s c o up s d e fu sil, il a ura re co nnu u n s e co urs in e sp éré ,
u ne in te rv e ntio n p ro vid entie lle . N ous n e m entir o ns p as à
c e tte d ern iè re e sp éra nce . E st- c e v o tr e a vis ?
– C ’e st no tr e a vis , S am ue l, e t no us so m mes p rê ts à
t’o béir .
– C om bin o ns d onc no s m anœ uvre s, e t d ès le m atin ,
n o us c he rc he ro ns à l’ e nle ve r.
– Mais co m ment éca rte ro ns-n o us ce s mis é ra ble s
N ègre s ? d em and a K enne dy.

– Il e st é vid ent p our m oi, d it le d octe ur, à la m aniè re d ont
ils o nt d égue rp i, q u’ils n e c o nna is se nt p as le s a rm es à fe u ;
n o us d evro ns d onc p ro fite r d e le ur é pouva nte ; m ais il fa ut
a tte nd re le jo ur a va nt d ’a gir, e t n o us fo rm ero ns n o tr e p la n
d e s a uve ta ge d ’a prè s la d is p ositio n d es li e ux.
– C e p auvre m alh e ure ux n e d oit p as ê tr e lo in , d it J o e,
c a r…
– À m oi ! à m oi ! r é péta la v o ix p lu s a ffa ib li e .
– L es b arb are s ! s ’é cria J o e p alp ita nt. M ais s ’ils le tu e nt
c e tte n uit ?
– E nte nd s-tu , S am ue l, re prit K enne dy e n s a is is sa nt la
m ain d u d octe ur, s ’ils le tu e nt c e tte n uit ?
– C e n ’e st p as p ro bable , m es a m is ; c e s p eup la des
s a uva ges fo nt m ourir le urs p ris o nnie rs a u g ra nd jo ur ; il le ur
fa ut d u s o le il !
– S i je p ro fita is d e la n uit, d it l’ É co ssa is , p our m e g li s se r
v e rs c e m alh e ure ux ?
– J e v o us a cco m pagne , m onsie ur D ic k.
– A rrê te z m es a m is ! a rrê te z ! C e d esse in fa it h o nne ur à
v o tr e c œ ur e t à v o tr e c o ura ge ; m ais v o us n o us e xp ose rie z
to us, e t v o us n uir ie z p lu s e nco re à c e lu i q ue n o us v o ulo ns
s a uve r.
– P ourq uo i c e la ? re prit K enne dy. C es s a uva ges s o nt
e ffr a yé s, d is p ers é s ! Ils n e r e vie nd ro nt p as.
– D ic k, je t’e n s up pli e , o béis -m oi ; j’ a gis p our le s a lu t
c o m mun ; si, p ar ha sa rd , tu te la is sa is surp re nd re , to ut
s e ra it p erd u !
– M ais c e t in fo rtu né q ui a tte nd , q ui e sp ère ! R ie n n e lu i
ré pond ! P ers o nne n e v ie nt à s o n s e co urs ! Il d oit c ro ir e

q ue s e s s e ns o nt é té a busé s, q u’il n ’a r ie n e nte nd u ! …
– O n p eut le r a ssure r » , d it le d octe ur F erg usso n.
Et d ebout, a u m ili e u d e l’ o bscurité , fa is a nt d e s e s m ain s
u n p orte -v o ix , il s ’é cria a ve c é ne rg ie d ans la la ng ue d e
l’ é tr a ng er :
« Q ui que vo us so ye z, aye z co nfia nce ! Tro is am is
v e ille nt s ur v o us ! »
Un h urle m ent te rrib le lu i r é pond it, é to uffa nt s a ns d oute la
ré ponse d u p ris o nnie r.
« O n l’ é gorg e ! o n v a l’ é gorg er ! s ’é cria K enne dy. N otr e
in te rv e ntio n n ’a ura s e rv i q u’à h â te r l’ h e ure d e s o n s up pli c e !
Il fa ut a gir !
– M ais c o m ment, D ic k ! Q ue p ré te nd s-tu fa ir e a u m ili e u
d e c e tte o bscurité ?
– O h ! s ’il fa is a it jo ur ! s ’é cria J o e.
– E h b ie n, s ’il fa is a it jo ur ? d em and a le d octe ur d ’u n to n
s in g uli e r.
– R ie n d e p lu s s im ple , S am ue l, ré pond it le c ha sse ur. J e
d esce nd ra is à te rre et je dis p ers e ra is ce tte ca na ille à
c o up s d e fu sil.
– E t to i, J o e ? d em and a F erg usso n.
– M oi, m on m aît r e , j’ a gir a is p lu s p ru d em ment, e n fa is a nt
s a vo ir au pris o nnie r de s’e nfu ir dans une dir e ctio n
c o nve nue .
– E t c o m ment lu i fe ra is -tu p arv e nir c e t a vis ?
– A u m oye n d e c e tte flè che q ue j’ a i ra m assé e a u v o l, e t
à la que lle j’ a tta che ra is u n b ille t, o u to ut s im ple m ent e n lu i
p arla nt à v o ix h a ute , p uis q ue c e s N ègre s n e c o m pre nne nt
p as n o tr e la ng ue .

– V os p la ns s o nt im pra tic a ble s, m es a m is ; la d iffic ult é la
p lu s g ra nd e se ra it p our ce t in fo rtu né d e se sa uve r, e n
a dm etta nt qu’il parv in t à tr o m per la vig ila nce de se s
b ourre aux. Q ua nt à to i, m on che r D ic k, a ve c b eauco up
d ’a ud ace , et en pro fita nt de l’ é pouva nte je té e par no s
a rm es à fe u, to n pro je t ré ussir a it peut- ê tr e ; m ais s’il
é cho ua it, tu s e ra is p erd u, e t n o us a urio ns d eux p ers o nne s
à sa uve r au li e u d’u ne . N on, il fa ut m ettr e to ute s le s
c ha nce s d e n o tr e c ô té e t a gir a utr e m ent.
– M ais a gir to ut d e s uite , r é pli q ua le c ha sse ur.
– P eut- ê tr e ! r é pond it S am ue l e n in sis ta nt s ur c e m ot.
– M on m aît r e , ê te s-v o us d onc c a pable d e d is sip er c e s
té nè bre s !
– Q ui s a it, J o e ?
– A h ! s i v o us fa ite s u ne c ho se p are ille , je v o us p ro cla m e
le p re m ie r s a va nt d u m ond e. »
Le docte ur se tu t pend ant que lq ue s in sta nts ; il
ré flé chis sa it. S es d eux c o m pagno ns le c o nsid éra ie nt a ve c
é m otio n ; ils éta ie nt sure xc ité s par ce tte situ a tio n
e xtr a ord in a ir e . B ie ntô t F erg usso n r e prit la p aro le :
« V oic i m on p la n, d it- il. Il n o us r e ste d eux c e nts li v re s d e
le st, puis q ue le s sa cs que no us avo ns em porté s so nt
e nco re in ta cts . J’a dm ets que ce pris o nnie r, un ho m me
é vid em ment é puis é p ar le s s o uffr a nce s, p èse a uta nt q ue
l’ u n d e n o us ; il n o us re ste ra e nco re u ne s o ix a nta in e d e
li v re s à je te r a fin d e m onte r p lu s r a pid em ent.
– C om ment co m pte s-tu d onc m anœ uvre r ? d em and a
K enne dy.
– V oic i, D ic k : tu a dm ets b ie n q ue s i je p arv ie ns ju sq u’a u

p ris o nnie r, e t q ue je je tte u ne q ua ntité d e le st é gale à s o n
p oid s, je n ’a i rie n c ha ng é à l’ é quili b re d u b allo n ; m ais
a lo rs , si je ve ux obte nir une asce nsio n ra pid e pour
é cha pper à c e tte tr ib u d e N ègre s, il m e fa ut e m plo ye r d es
m oye ns plu s éne rg iq ue s que le cha lu m eau ; or, en
p ré cip ita nt c e t e xc é dant d e le st a u m om ent v o ulu , je s uis
c e rta in d e m ’e nle ve r a ve c u ne g ra nd e r a pid ité .
– C ela e st é vid ent.
– O ui, m ais il y a un in co nvé nie nt ; c’e st q ue , p our
d esce nd re p lu s ta rd , je d evra i p erd re u ne q ua ntité d e g az
p ro portio nne lle a u s urc ro ît d e le st q ue j’ a ura i je té . O r, c e
g az e st c ho se p ré cie use ; m ais o n n e p eut e n re gre tte r la
p erte , q ua nd il s ’a git d u s a lu t d ’u n h o m me.
– T u a s ra is o n, S am ue l, n o us d evo ns to ut s a crifie r p our
le s a uve r !
– A gis so ns d onc, e t d is p ose z c e s s a cs s ur le b ord d e la
n a ce lle , d e fa ço n à c e q u’ils p uis se nt ê tr e p ré cip ité s d ’u n
s e ul c o up .
– M ais c e tte o bscurité ?
– E lle ca che no s p ré para tifs , e t ne se d is sip era q ue
lo rs q u’ils se ro nt te rm in é s. A ye z so in d e te nir to ute s le s
a rm es à p orté e d e n o tr e m ain . P eut- ê tr e fa ud ra -t- il fa ir e le
c o up d e fe u ; o r n o us a vo ns p our la c a ra bin e u n c o up , p our
le s d eux fu sils q ua tr e , p our le s d eux re vo lv e rs d ouze , e n
to ut d ix -s e pt, q ui p euve nt ê tr e tir é s e n u n q ua rt d e m in ute .
M ais p eut- ê tr e n ’a uro ns-n o us p as b eso in d e r e co urir à to ut
c e fr a ca s. Ê te s-v o us p rê ts ?
– N ous s o m mes p rê ts » , r é pond it J o e.
Les s a cs é ta ie nt d is p osé s, le s a rm es é ta ie nt e n é ta t.

« B ie n, fit le d octe ur. A ye z l’ œ il à to ut. J o e s e ra c ha rg é
d e p ré cip ite r le le st, e t D ic k d ’e nle ve r le p ris o nnie r ; m ais
q ue rie n n e s e fa sse a va nt m es o rd re s. J o e, v a d ’a bord
d éta che r l’ a ncre , e t re m onte p ro m pte m ent d ans la n a ce lle .
»
Jo e s e la is sa g li s se r p ar le c â ble , e t re paru t a u b out d e
q ue lq ue s in sta nts . L e
Vic to ria
re nd u li b re flo tta it d ans l’ a ir,
à p eu p rè s im mobile .
Pend ant c e te m ps, le d octe ur s ’a ssura d e la p ré se nce
d ’u ne s uffis a nte q ua ntité d e g az d ans la c a is se d e m éla ng e
p our ali m ente r au beso in le cha lu m eau sa ns qu’il fû t
n é ce ssa ir e d e re co urir p end ant q ue lq ue te m ps à l’ a ctio n
d e la p ile d e B unse n ; il e nle va le s d eux fils c o nd ucte urs
p arfa ite m ent is o lé s q ui s e rv a ie nt à la d éco m positio n d e
l’ e au ; p uis , fo uilla nt d ans s o n s a c d e v o ya ge, il e n re tir a
d eux m orc e aux d e c ha rb on ta illé s e n p oin te , q u’il fix a à
l’ e xtr é m ité d e c ha que fil.
Ses d eux a m is le r e gard aie nt s a ns c o m pre nd re , m ais ils
s e ta is a ie nt ; lo rs q ue le d octe ur e ut te rm in é s o n tr a va il, il s e
tin t d ebout a u m ili e u d e la n a ce lle ; il p rit d e c ha que m ain
le s d eux c ha rb ons, e t e n r a ppro cha le s d eux p oin te s.
Soud ain , u ne in te nse e t é blo uis sa nte lu e ur fu t p ro duite
a ve c un in so ute na ble écla t entr e le s deux poin te s de
c ha rb on ; u ne g erb e im mense d e lu m iè re é le ctr iq ue b ris a it
li tté ra le m ent l’ o bscurité d e la n uit.
« O h ! fit J o e, m on m aît r e !
– P as u n m ot » , d it le d octe ur.

22
C hapit r e

L a g erb e d e lu m iè re . – L e m is sio nnair e . – E nlè ve m ent
d ans u n ra yo n d e lu m iè re . – L e p rê tr e L aza ris te . – P eu
d ’e sp oir. – S oin s d u d octe ur. – U ne v ie d ’a bnégatio n. –
P assa ge d ’u n v o lc a n.

Ferg usso n p ro je ta v e rs le s d iv e rs p oin ts d e l’ e sp ace s o n
p uis sa nt ra yo n d e lu m iè re e t l’ a rrê ta s ur u n e nd ro it o ù d es
c ris d ’é pouva nte s e fir e nt e nte nd re . S es d eux c o m pagno ns
y je tè re nt u n r e gard a vid e.
Le b aobab a u-d essus d uq ue l s e m ain te na it le
Vic to ria
p re sq ue im mobile s ’é le va it a u c e ntr e d ’u ne c la ir iè re ; e ntr e
d es cha m ps de sé sa m e et de ca nne s à sucre , on
d is tin g ua it u ne c in q ua nta in e d e h utte s b asse s e t c o niq ue s
a uto ur d esq ue lle s fo urm illa it u ne tr ib u n o m bre use .
À ce nt pie ds au-d esso us du ballo n se dre ssa it un
p ote au. A u p ie d d e c e p ote au g is a it u ne c ré atu re h um ain e ,
u n je une ho m me d e tr e nte a ns a u p lu s, a ve c d e lo ng s
c he ve ux n o ir s , à d em i n u, m aig re , e nsa ng la nté , c o uve rt d e
b le ssure s, la tê te in cli n é e s ur la p oitr in e , c o m me le C hris t
e n cro ix . Q ue lq ue s che ve ux p lu s ra s sur le so m met d u

c râ ne in d iq ua ie nt e nco re la p la ce d ’u ne to nsure à d em i
e ffa cé e.
« U n m is sio nna ir e ! u n p rê tr e ! s ’é cria J o e.
– P auvre m alh e ure ux ! r é pond it le c ha sse ur.
– N ous le sa uve ro ns, D ic k ! fit le docte ur, no us le
s a uve ro ns ! »
La fo ule d es N ègre s, e n a perc e va nt le b allo n, s e m bla ble
à une co m ète éno rm e ave c une que ue de lu m iè re
é cla ta nte , fu t p ris e d ’u ne é pouva nte fa cile à c o nce vo ir. À
s e s c ris , le p ris o nnie r r e le va la tê te . S es y e ux b rillè re nt d ’u n
ra pid e e sp oir, e t s a ns tr o p c o m pre nd re c e q ui s e p assa it, il
te nd it s e s m ain s v e rs c e s s a uve urs in e sp éré s.
« Il v it ! il v it ! s ’é cria F erg usso n ; D ie u s o it lo ué ! C es
s a uva ges s o nt p lo ng és d ans u n m agnifiq ue e ffr o i ! N ous le
s a uve ro ns ! V ous ê te s p rê ts , m es a m is .
– N ous s o m mes p rê ts S am ue l.
– J o e, é te in s le c ha lu m eau. »
L’o rd re du docte ur fu t exé cuté . Une bris e à pein e
s a is is sa ble p oussa it d ouce m ent le
Vic to ria
a u-d essus d u
p ris o nnie r, en mêm e te m ps qu’il s’a bais sa it
in se nsib le m ent a ve c la co ntr a ctio n d u g az. P end ant d ix
m in ute s envir o n, il re sta flo tta nt au m ili e u des ond es
lu m in e use s. F erg usso n p lo ng eait s ur la fo ule s o n fa is ce au
é tin ce la nt q ui d essin a it ç à e t là d e r a pid es e t v iv e s p la que s
d e lu m iè re . La tr ib u, so us l’ e m pir e d’u ne in d escrip tib le
c ra in te , d is p aru t p eu à p eu d ans s e s h utte s, e t la s o li tu d e
s e fit a uto ur d u p ote au. L e d octe ur a va it d onc e u r a is o n d e
c o m pte r s ur l’ a pparitio n fa nta stiq ue d u
Vic to ria
q ui p ro je ta it
d es r a yo ns d e s o le il d ans c e tte in te nse o bscurité .

La na ce lle s’a ppro cha du so l. C epend ant que lq ue s
N ègre s, p lu s a ud acie ux, c o m pre na nt q ue le ur v ic tim e a lla it
le ur é cha pper, re vin re nt a ve c d e g ra nd s c ris . K enne dy p rit
s o n fu sil, m ais le d octe ur lu i o rd onna d e n e p oin t tir e r.
Le p rê tr e , a geno uillé , n ’a ya nt p lu s la fo rc e d e s e te nir
d ebout, n ’é ta it p as m êm e li é à c e p ote au, c a r s a fa ib le sse
re nd ait d es li e ns in utile s. A u m om ent o ù la n a ce lle a rriv a
p rè s d u s o l, le c ha sse ur, je ta nt s o n a rm e e t s a is is sa nt le
p rê tr e à b ra s-le -c o rp s, le d éposa d ans la n a ce lle , à l’ in sta nt
m êm e o ù J o e p ré cip ita it b ru sq ue m ent le s d eux c e nts li v re s
d e le st.
Le docte ur s’a tte nd ait à m onte r ave c une ra pid ité
e xtr ê m e ; m ais , c o ntr a ir e m ent à s e s p ré vis io ns, le b allo n,
a prè s s ’ê tr e é le vé d e tr o is à q ua tr e p ie ds a u-d essus d u
s o l, d em eura im mobile !
« Q ui no us re tie nt ? » s’é cria -t- il a ve c l’ a cce nt d e la
te rre ur.
Que lq ue s s a uva ges a cco ura ie nt e n p oussa nt d es c ris
fé ro ce s.
« O h ! s ’é cria J o e e n s e p encha nt a u d eho rs . U n d e c e s
m aud its N oir s s ’e st a ccro ché a u-d esso us d e la n a ce lle !
– D ic k ! D ic k ! s ’é cria le d octe ur, la c a is se à e au ! »
Dic k c o m prit la p ensé e d e s o n a m i, e t s o ule va nt u ne d es
c a is se s à e au q ui p esa it p lu s d e c e nt li v re s, il la p ré cip ita
p ar-d essus le b ord .
Le
Vic to ria
, s ub ite m ent d éle sté , fit u n b ond d e tr o is c e nts
p ie ds d ans le s a ir s , a u m ili e u d es r u g is se m ents d e la tr ib u,
à la que lle le p ris o nnie r é cha ppait d ans un ra yo n d ’u ne
é blo uis sa nte lu m iè re .

é blo uis sa nte lu m iè re .
« Hurra h ! » s’é criè re nt le s deux co m pagno ns du
d octe ur.
Soud ain le b allo n fit u n n o uve au b ond , q ui le p orta à p lu s
d e m ille p ie ds d ’é lé va tio n.
« Q u’e st- c e d onc ? d em and a K enne dy q ui fa illi t p erd re
l’ é quili b re .
« C e n’e st rie n ! c’e st ce gre din qui no us lâ che »,
ré pond it tr a nq uille m ent S am ue l F erg usso n.
Et J o e, s e p encha nt ra pid em ent, p ut e nco re a perc e vo ir
le s a uva ge, le s m ain s é te nd ue s, to urn o ya nt d ans l’ e sp ace ,
e t b ie ntô t s e b ris a nt c o ntr e te rre . L e d octe ur é ca rta a lo rs
le s d eux fils é le ctr iq ue s, e t l’ o bscurité re devin t p ro fo nd e. Il
é ta it u ne h e ure d u m atin .
Le F ra nça is é va no ui o uvrit e nfin le s y e ux.
« V ous ê te s s a uvé , lu i d it le d octe ur.
– S auvé , ré pond it- il e n a ng la is , a ve c u n tr is te s o urir e ,
s a uvé d ’u ne m ort c ru e lle ! M es fr è re s, je v o us re m erc ie ;
m ais m es jo urs s o nt c o m pté s, m es h e ure s m êm e, e t je n ’a i
p lu s b eauco up d e te m ps à v iv re ! »
Et le mis sio nna ir e , épuis é , re to m ba dans so n
a sso up is se m ent.
« Il s e m eurt, s ’é cria D ic k.
– N on, n o n, ré pond it F erg usso n e n s e p encha nt s ur lu i,
m ais il e st b ie n fa ib le ; c o ucho ns-le s o us la te nte . »
Ils é te nd ir e nt d ouce m ent s ur le urs c o uve rtu re s c e p auvre
c o rp s am aig ri, co uve rt de cic a tr ic e s et de ble ssure s
e nco re s a ig na nte s, o ù le fe r e t le fe u a va ie nt la is sé e n v in g t
e nd ro its le urs tr a ce s d oulo ure use s. L e d octe ur fit, a ve c u n
m oucho ir, u n p eu d e c ha rp ie q u’il é te nd it s ur le s p la ie s

m oucho ir, u n p eu d e c ha rp ie q u’il é te nd it s ur le s p la ie s
a prè s le s a vo ir la vé es ; c e s s o in s, il le s d onna a dro ite m ent
a ve c l’ h a bile té d ’u n m édecin ; p uis , p re na nt u n c o rd ia l d ans
s a p ha rm acie , il e n v e rs a q ue lq ue s g outte s s ur le s lè vre s
d u p rê tr e .
Celu i- c i p re ssa fa ib le m ent s e s lè vre s c o m patis sa nte s e t
e ut à p ein e la fo rc e d e d ir e : « M erc i ! m erc i ! »
Le docte ur co m prit qu’il fa lla it lu i la is se r un re pos
a bso lu ; il ra m ena le s rid eaux d e la te nte , e t re vin t p re nd re
la d ir e ctio n d u b allo n.
Celu i- c i, e n te na nt c o m pte d u p oid s d e s o n n o uve l h ô te ,
a va it é té d éle sté d e p rè s d e c e nt q ua tr e -v in g ts li v re s ; il s e
m ain te na it d onc sa ns l’ a id e d u cha lu m eau. A u p re m ie r
ra yo n du jo ur, un co ura nt le poussa it douce m ent ve rs
l’ o ue st- n o rd -o ue st. Ferg usso n alla co nsid ére r pend ant
q ue lq ue s in sta nts le p rê tr e a sso up i.
« P uis sio ns-n o us c o nse rv e r c e c o m pagno n q ue le c ie l
n o us a e nvo yé ! d it le c ha sse ur. A s-tu q ue lq ue e sp oir ?
– O ui, D ic k, a ve c d es s o in s, d ans c e t a ir s i p ur.
– C om me c e t h o m me a s o uffe rt ! d it J o e a ve c é m otio n.
S ave z-v o us q u’il fa is a it là d es cho se s p lu s ha rd ie s q ue
n o us, e n v e na nt s e ul a u m ili e u d e c e s p eup la des !
– C ela n ’e st p as d oute ux » , r é pond it le c ha sse ur.
Pend ant to ute c e tte jo urn é e, le d octe ur n e v o ulu t p as q ue
le s o m meil d u m alh e ure ux fu t in te rro m pu ; c ’é ta it u n lo ng
a sso up is se m ent, e ntr e co up é d e q ue lq ue s m urm ure s d e
s o uffr a nce q ui n e la is sa ie nt p as d ’in q uié te r F erg usso n.
Vers le s o ir, le
Vic to ria
d em eura it s ta tio nna ir e a u m ili e u
d e l’ o bscurité , e t p end ant ce tte nuit, ta nd is q ue Jo e e t

K enne dy s e re la ya ie nt a ux c ô té s d u m ala de, F erg usso n
v e illa it à la s ûre té d e to us.
Le le nd em ain a u m atin , le
Vic to ria
a va it à p ein e d ériv é
d ans l’ o ue st. L a jo urn é e s ’a nno nça it p ure e t m agnifiq ue . L e
m ala de put appele r se s no uve aux am is d’u ne vo ix
m eille ure . O n re le va le s rid eaux d e la te nte , e t il a sp ir a
a ve c b onhe ur l’ a ir v if d u m atin .
« C om ment v o us tr o uve z-v o us ? lu i d em and a F erg usso n.
– M ie ux p eut- ê tr e , r é pond it- il. M ais v o us, m es a m is , je n e
v o us a i e nco re v u s q ue d ans u n rê ve ! À p ein e p uis -je m e
re nd re c o m pte d e c e q ui s ’e st p assé ! Q ui ê te s-v o us, a fin
q ue vo s n o m s n e s o ie nt p as o ub li é s d ans m a d ern iè re
p riè re ?
– Nous so m mes des vo ya geurs ang la is , ré pond it
S am ue l ; n o us a vo ns te nté d e tr a ve rs e r l’ A fr iq ue e n b allo n,
e t, p end ant n o tr e p assa ge, n o us a vo ns e u le b onhe ur d e
v o us s a uve r.
– L a s cie nce a s e s h é ro s, d it le m is sio nna ir e .
– M ais la r e li g io n a s e s m arty rs , r é pond it l’ É co ssa is .
– V ous ê te s m is sio nna ir e ? d em and a le d octe ur.
– J e s uis u n p rê tr e d e la m is sio n d es L aza ris te s. L e c ie l
v o us a e nvo yé s v e rs m oi, le c ie l e n s o it lo ué ! L e s a crific e
d e m a v ie é ta it fa it ! M ais v o us v e ne z d ’E uro pe. P arle z-m oi
d e l’ E uro pe, d e la F ra nce ! J e s uis s a ns n o uve lle s d epuis
c in q a ns.
– C in q a ns, s e ul, p arm i c e s s a uva ges ! s ’é cria K enne dy.
– C e s o nt d es â m es à ra che te r, d it le je une p rê tr e , d es
fr è re s ig no ra nts e t b arb are s, q ue la re li g io n se ule p eut
in str u ir e e t c iv ili s e r. »

Sam ue l F erg usso n, r é pond ant a u d ésir d u m is sio nna ir e ,
l’ e ntr e tin t lo ng ue m ent d e la F ra nce .
Celu i- c i l’ é co uta it a vid em ent e t d es la rm es c o ulè re nt d e
s e s y e ux. L e p auvre je une h o m me p re na it to ur à to ur le s
m ain s d e K enne dy e t d e J o e d ans le s s ie nne s, b rû la nte s
d e fiè vre ; le d octe ur lu i p ré para q ue lq ue s ta sse s d e th é
q u’il b ut a ve c p la is ir ; il e ut a lo rs la fo rc e d e s e re le ve r u n
p eu e t d e s o urir e e n s e v o ya nt e m porté d ans c e c ie l s i p ur !
« V ous ê te s d e h a rd is v o ya geurs , d it- il, e t v o us r é ussir e z
d ans vo tr e aud acie use entr e pris e ; vo us re ve rre z vo s
p are nts , v o s a m is , v o tr e p atr ie , v o us ! … »
La fa ib le sse d u je une p rê tr e d evin t s i g ra nd e a lo rs , q u’il
fa llu t le c o uche r d e n o uve au. U ne p ro str a tio n d e q ue lq ue s
h e ure s le tin t c o m me m ort e ntr e le s m ain s d e F erg usso n.
C elu i- c i n e p ouva it c o nte nir s o n é m otio n ; il s e nta it c e tte
e xis te nce s ’e nfu ir. A lla ie nt- ils d onc p erd re s i v ite c e lu i q u’ils
a va ie nt a rra ché a u sup pli c e ? Il p ansa d e no uve au le s
p la ie s h o rrib le s d u m arty r e t d ut s a crifie r la p lu s g ra nd e
p artie d e s a p ro vis io n d ’e au p our ra fr a îc hir s e s m em bre s
b rû la nts . Il l’ e nto ura d es s o in s le s p lu s te nd re s e t le s p lu s
in te lli g ents . L e m ala de r e na is sa it p eu à p eu e ntr e s e s b ra s,
e t r e pre na it le s e ntim ent, s in o n la v ie .
Le docte ur surp rit so n his to ir e entr e se s paro le s
e ntr e co up ées.
« P arle z vo tr e la ng ue m ate rn e lle , lu i a va it- il d it ; je la
c o m pre nd s, e t c e la v o us fa tig ue ra m oin s. »
Le mis sio nna ir e éta it un pauvre je une du villa ge
d ’A ra don, e n B re ta gne , e n p le in M orb ih a n ; s e s p re m ie rs
in stin cts l’ e ntr a în è re nt ve rs la ca rriè re e cclé sia stiq ue ; à

c e tte vie d ’a bné gatio n il vo ulu t e nco re jo in d re la vie d e
d ang er, e n e ntr a nt d ans l’ o rd re d es p rê tr e s d e la M is sio n,
d ont s a in t V in ce nt d e P aul fu t le g lo rie ux fo nd ate ur ; à v in g t
a ns, il q uitta it s o n p ays p our le s p la ges in ho sp ita li è re s d e
l’ A fr iq ue . E t d e là p eu à p eu, fr a nchis sa nt le s o bsta cle s,
b ra va nt le s priv a tio ns, m arc ha nt et pria nt, il s’a va nça
ju sq u’a u s e in d es tr ib us q ui h a bite nt le s a fflu e nts d u N il
s up érie ur ; p end ant d eux a ns, s a re li g io n fu t re poussé e,
s o n zè le fu t m éco nnu, s e s c ha rité s fu re nt m al p ris e s ; il
d em eura p ris o nnie r d e l’ u ne d es p lu s c ru e lle s p eup la des
d u N ya m barra , e n b utte à m ille m auva is tr a ite m ents . M ais
to ujo urs il ense ig na it, il in str u is a it, il pria it. C ette tr ib u
d is p ers é e e t lu i la is sé p our m ort a prè s u n d e c e s c o m bats
s i fr é que nts d e p eup la de à p eup la de, a u li e u d e re to urn e r
s ur s e s p as, il c o ntin ua s o n p èle rin a ge é va ng éli q ue . S on
te m ps le p lu s p ais ib le fu t c e lu i o ù o n le p rit p our u n fo u, il
s ’é ta it fa m ili a ris é a ve c le s id io m es d e c e s c o ntr é es ; il
c a té chis a it. E nfin , p end ant d eux lo ng ue s a nné es e nco re , il
p arc o uru t ce s ré gio ns b arb are s, p oussé p ar ce tte fo rc e
s urh um ain e q ui vie nt d e D ie u ; d epuis u n a n, il ré sid ait
d ans c e tte tr ib u d es N ya m -N ya m , n o m mée B ara fr i, l’ u ne
d es p lu s s a uva ges. L e c he f é ta nt m ort il y a q ue lq ue s jo urs ,
c e fu t à lu i q u’o n a ttr ib ua c e tte m ort in a tte nd ue ; o n ré so lu t
d e l’ im mole r ; depuis qua ra nte he ure s déjà dura it so n
s up pli c e ; a in si q ue l’ a va it s up posé le d octe ur, il d eva it
m ourir a u so le il d e m id i. Q ua nd il e nte nd it le b ru it d es
a rm es à fe u, la n a tu re l’ e m porta : « À m oi ! à m oi ! »
s ’é cria -t- il, e t il c ru t a vo ir r ê vé , lo rs q u’u ne v o ix v e nue d u c ie l
lu i la nça d es p aro le s d e c o nso la tio n.

« J e n e re gre tte p as, a jo uta -t- il, c e tte e xis te nce q ui s ’e n
v a , m a v ie e st à D ie u !
– E sp ére z e nco re , lu i r é pond it le d octe ur ; n o us s o m mes
p rè s d e vo us ; n o us vo us s a uve ro ns d e la m ort c o m me
n o us v o us a vo ns a rra ché a u s up pli c e .
– J e n ’e n d em and e p as ta nt a u c ie l, ré pond it le p rê tr e
ré sig né ! B éni s o it D ie u d e m ’a vo ir d onné a va nt d e m ourir
c e tte jo ie d e p re sse r d es m ain s a m ie s, e t d ’e nte nd re la
la ng ue d e m on p ays . »
Le m is sio nna ir e s’a ffa ib li t d e no uve au. L a jo urn é e se
p assa a in si e ntr e l’ e sp oir e t la c ra in te , K enne dy tr è s é m u e t
J o e s ’e ssuya nt le s y e ux à l’ é ca rt.
Le
Vic to ria
fa is a it p eu d e c he m in , e t le ve nt s e m bla it
v o ulo ir m éna ger s o n p ré cie ux fa rd eau.
Jo e s ig na la v e rs le s o ir u ne lu e ur im mense d ans l’ o ue st.
S ous d es la titu d es p lu s é le vé es, o n e ût p u c ro ir e u ne v a ste
a uro re b oré ale ; le c ie l p ara is sa it e n fe u. L e d octe ur v in t
e xa m in e r a tte ntiv e m ent c e p hé no m ène .
« C e n e p eut ê tr e q u’u n v o lc a n e n a ctiv ité , d it- il.
– M ais le v e nt n o us p orte a u-d essus, r é pli q ua K enne dy.
– E h b ie n ! n o us le fr a nchir o ns à u ne h a ute ur r a ssura nte .
»
Tro is he ure s aprè s, le
Vic to ria
se tr o uva it e n p le in e s
m onta gne s ; sa positio n exa cte éta it par 24° 15’ de
lo ng itu d e e t 4 ° 4 2’ d e la titu d e ; d eva nt lu i, u n c ie l e m bra sé
d éve rs a it d es to rre nts d e la ve e n fu sio n, e t p ro je ta it d es
q ua rtie rs d e ro che s à u ne g ra nd e é lé va tio n ; il y a va it d es
c o ulé es de fe u li q uid e qui re to m baie nt en ca sca des
é blo uis sa nte s. M agnifiq ue e t d ang ere ux s p ecta cle , c a r le

v e nt, a ve c u ne fix ité c o nsta nte , p orta it le b allo n v e rs c e tte
a tm osp hè re in ce nd ié e.
Cet obsta cle que l’ o n ne pouva it to urn e r, il fa llu t le
fr a nchir ; le c ha lu m eau fu t d éve lo ppé à to ute fla m me, e t le
V ic to ria
p arv in t à s ix m ille p ie ds, la is sa nt e ntr e le v o lc a n e t
lu i u n e sp ace d e p lu s d e tr o is c e nts to is e s.
De s o n li t d e d oule ur, le p rê tr e m oura nt p ut c o nte m ple r
c e cra tè re e n fe u d ’o ù s’é cha ppaie nt a ve c fr a ca s m ille
g erb es é blo uis sa nte s.
« Q ue c ’e st b eau, d it- il, e t q ue la p uis sa nce d e D ie u e st
in fin ie ju sq ue d ans s e s p lu s te rrib le s m anife sta tio ns ! »
Cet é panche m ent d e la ve s e n ig nitio n re vê ta it le s fla ncs
d e la monta gne d’u n vé rita ble ta pis de fla m mes ;
l’ h é m is p hè re in fé rie ur d u b allo n r e sp le nd is sa it d ans la n uit ;
u ne c ha le ur to rrid e m onta it ju sq u’à la n a ce lle , e t le d octe ur
F erg usso n e ut h â te d e fu ir c e tte p érille use s itu a tio n.
Vers d ix h e ure s d u s o ir, la m onta gne n ’é ta it p lu s q u’u n
p oin t ro ug e à l’ h o riz o n, et le
Vic to ria
pours uiv a it
tr a nq uille m ent s o n v o ya ge d ans u ne z o ne m oin s é le vé e.

23
C hapit r e

C olè re d e J o e. – L a m ort d ’u n ju ste . – L a v e illé e d u c o rp s.
– A rid ité . – L ’e nse ve lis se m ent. – L es b lo cs d e q uartz . –
H allu cin atio n d e J o e. – U n le st p ré cie ux. – R elè ve m ent
d es monta gnes aurifè re s. – Com mence m ent des
d ése sp oir s d e J o e.

Une nuit m agnifiq ue s’é te nd ait sur la te rre . L e p rê tr e
s ’e nd orm it d ans u ne p ro str a tio n p ais ib le .
« Il n ’e n re vie nd ra p as, d it J o e ! P auvre je une h o m me !
tr e nte a ns à p ein e !
– Il s’é te in d ra dans no s bra s ! dit le docte ur ave c
d ése sp oir. S a r e sp ir a tio n d éjà s i fa ib le s ’a ffa ib li t e nco re , e t
je n e p uis r ie n p our le s a uve r !
– L es in fâ m es g ue ux ! s ’é cria it J o e, q ue c e s s ub ite s
c o lè re s p re na ie nt d e te m ps à a utr e . E t p ense r q ue ce
d ig ne p rê tr e a tr o uvé e nco re d es p aro le s p our le s p la in d re ,
p our le s e xc use r, p our le ur p ard onne r !
– L e c ie l lu i fa it u ne n uit b ie n b elle , J o e, s a d ern iè re n uit
p eut- ê tr e . Il s o uffr ir a p eu d éso rm ais , e t s a m ort n e s e ra
q u’u n p ais ib le s o m meil. »

Le m oura nt p ro no nça q ue lq ue s p aro le s e ntr e co up ées ;
le d octe ur s ’a ppro cha ; la re sp ir a tio n d u m ala de d eve na it
e m barra ssé e ; il d em and ait d e l’ a ir ; le s rid eaux fu re nt
e ntiè re m ent re tir é s, e t il a sp ir a a ve c d éli c e s le s s o uffle s
lé gers de ce tte nuit tr a nsp are nte ; le s éto ile s lu i
a dre ssa ie nt le ur tr e m bla nte lu m iè re , e t la lu ne l’ e nve lo ppait
d ans le b la nc li n ce ul d e s e s r a yo ns.
« M es a m is , d it- il d ’u ne v o ix a ffa ib li e , je m ’e n v a is ! Q ue
le D ie u q ui ré co m pense v o us c o nd uis e a u p ort ! q u’il v o us
p aye p our m oi m a d ette d e r e co nna is sa nce !
– E sp ére z e nco re , lu i ré pond it K enne dy. C e n ’e st q u’u n
a ffa ib li s se m ent p assa ger. V ous n e m ourre z p as ! P eut- o n
m ourir p ar c e tte b elle n uit d ’é té .
– L a m ort e st là , re prit le m is sio nna ir e , je le sa is !
L ais se z-m oi la r e gard er e n fa ce ! L a m ort, c o m mence m ent
d es cho se s éte rn e lle s, n’e st que la fin des so ucis
te rre str e s. M ette z-m oi à g eno ux, m es fr è re s, je vo us e n
p rie ! »
Kenne dy le s o ule va ; c e fu t p itié d e v o ir s e s m em bre s
s a ns fo rc e s s e r e pli e r s o us lu i.
« M on D ie u ! m on D ie u ! s ’é cria l’ a pôtr e m oura nt, a ye z
p itié d e m oi ! »
Sa fig ure re sp le nd it. L oin d e c e tte te rre d ont il n ’a va it
ja m ais c o nnu le s jo ie s, a u m ili e u d e c e tte n uit q ui lu i je ta it
s e s p lu s d ouce s cla rté s, sur le che m in d e ce cie l ve rs
le que l il s’é le va it co m me dans une asso m ptio n
m ir a cule use , il se m bla it déjà re viv re de l’ e xis te nce
n o uve lle .
Son d ern ie r g este fu t u ne b éné dic tio n s up rê m e à s e s

a m is d ’u n jo ur. E t il re to m ba d ans le s b ra s d e K enne dy,
d ont le v is a ge s e b aig na it d e g ro sse s la rm es.
« M ort ! d it le d octe ur e n s e p encha nt s ur lu i, m ort ! »
Et d ’u n c o m mun a cco rd le s tr o is a m is s ’a geno uillè re nt
p our p rie r e n s ile nce .
« Dem ain matin , re prit bie ntô t Ferg usso n, no us
l’ e nse ve li r o ns d ans c e tte te rre d ’A fr iq ue a rro sé e d e s o n
s a ng . »
Pend ant le re ste d e la n uit, le c o rp s fu t v e illé to ur à to ur
p ar le d octe ur, K enne dy, J o e, e t p as u ne p aro le n e tr o ub la
c e r e li g ie ux s ile nce ; c ha cun p le ura it.
Le le nd em ain , le ve nt ve na it du sud , et le
Vic to ria
m arc ha it a sse z le nte m ent a u-d essus d ’u n v a ste p la te au d e
m onta gne s ; là d es c ra tè re s é te in ts , ic i d es r a vin s in cult e s ;
p as u ne g outte d ’e au s ur c e s c rê te s d essé ché es ; d es r o cs
a m once lé s, des blo cs erra tiq ue s, des marn iè re s
b la nchâ tr e s, to ut d éno ta it u ne s té rili té p ro fo nd e.
Vers m id i, le d octe ur, p our p ro cé der à l’ e nse ve li s se m ent
d u c o rp s, r é so lu t d e d esce nd re d ans u n r a vin , a u m ili e u d e
ro che s p lu to niq ue s d e fo rm atio n p rim itiv e , le s m onta gne s
e nvir o nna nte s d eva ie nt l’ a brite r e t lu i p erm ettr e d ’a m ene r
s a n a ce lle ju sq u’a u s o l, c a r il n ’e xis ta it a ucun a rb re q ui p ût
lu i o ffr ir u n p oin t d ’a rrê t.
Mais , a in si q u’il l’ a va it fa it c o m pre nd re à K enne dy, p ar
s uite d e s a p erte d e le st lo rs d e l’ e nlè ve m ent d u p rê tr e , il
n e pouva it desce nd re m ain te na nt qu’à la co nd itio n de
lâ che r u ne q ua ntité p ro portio nne lle d e g az ; il o uvrit d onc la
s o up ape du ballo n exté rie ur. L’h yd ro gène fu sa , et le
V ic to ria
s ’a bais sa tr a nq uille m ent v e rs le r a vin .

Dès q ue la n a ce lle to ucha à te rre , le d octe ur fe rm a s a
s o up ape ; J o e s a uta s ur le s o l, to ut e n s e re te na nt d ’u ne
m ain a u b ord e xté rie ur, e t d e l’ a utr e , il ra m assa u n c e rta in
n o m bre d e p ie rre s q ui b ie ntô t re m pla cè re nt so n p ro pre
p oid s ; a lo rs il p ut e m plo ye r se s d eux m ain s, e t il e ut
b ie ntô t e nta ssé d ans la n a ce lle p lu s d e c in q c e nts li v re s d e
p ie rre s ; a lo rs le d octe ur e t K enne dy p ure nt d esce nd re à
le ur to ur. Le
Vic to ria
se tr o uva it équili b ré , et sa fo rc e
a sce nsio nne lle é ta it im puis sa nte à l’ e nle ve r.
D’a ille urs , il n e fa llu t p as e m plo ye r u ne g ra nd e q ua ntité
d e c e s p ie rre s, c a r le s b lo cs ra m assé s p ar J o e é ta ie nt
d ’u ne p esa nte ur e xtr ê m e, c e q ui é ve illa u n in sta nt l’ a tte ntio n
d e F erg usso n. L e s o l é ta it p ars e m é d e q ua rtz e t d e r o che s
p orp hyrite use s.
« V oilà u ne s in g uli è re d éco uve rte » , s e d it m enta le m ent
le d octe ur.
Pend ant c e te m ps, K enne dy e t J o e a llè re nt à q ue lq ue s
p as c ho is ir u n e m pla ce m ent p our la fo sse . Il fa is a it u ne
c ha le ur e xtr ê m e d ans c e ra vin e nca is sé c o m me u ne s o rte
d e fo urn a is e . L e so le il d e m id i y ve rs a it d ’a plo m b se s
ra yo ns b rû la nts .
Il fa llu t d ’a bord d ébla ye r le te rra in d es fr a gm ents d e ro c
q ui l’ e nco m bra ie nt ; puis une fo sse fu t cre usé e asse z
p ro fo nd ém ent p our q ue le s a nim aux fé ro ce s n e p usse nt
d éte rre r le c a davre .
Le c o rp s d u m arty r y fu t d éposé a ve c r e sp ect.
La te rre re to m ba sur ce s d épouille s m orte lle s, e t a u-
d essus de gro s fr a gm ents de ro che s fu re nt dis p osé s
c o m me u n to m beau.

c o m me u n to m beau.
Le d octe ur c e pend ant d em eura it im mobile e t p erd u d ans
s e s ré fle xio ns. Il n’e nte nd ait pas l’ a ppel de se s
c o m pagno ns, il n e re ve na it p as a ve c e ux c he rc he r u n a bri
c o ntr e la c ha le ur d u jo ur.
« À quo i pense s-tu donc, Sam ue l ? lu i dem and a
K enne dy.
– À u n c o ntr a ste b iz a rre d e la n a tu re , à u n s in g uli e r e ffe t
d u ha sa rd . Save z-v o us dans que lle te rre ce t ho m me
d ’a bné gatio n, c e p auvre d e c œ ur a é té e nse ve li ?
– Q ue v e ux-tu d ir e , S am ue l ? d em and a l’ É co ssa is .
– C e prê tr e , qui ava it fa it vœ u de pauvre té , re pose
m ain te na nt d ans u ne m in e d ’o r !
– U ne m in e d ’o r ! s ’é criè re nt K enne dy e t J o e.
– U ne m in e d ’o r, ré pond it tr a nq uille m ent le d octe ur. C es
b lo cs q ue v o us fo ule z a ux p ie ds c o m me d es p ie rre s s a ns
v a le ur s o nt d u m in e ra i d ’u ne g ra nd e p ure té .
– Im possib le ! im possib le ! r é péta J o e.
– V ous n e c he rc he rie z p as lo ng te m ps d ans c e s fis sure s
d e schis te ard ois é sa ns re nco ntr e r des pépite s
im porta nte s. »
Jo e s e p ré cip ita c o m me u n fo u s ur c e s fr a gm ents é pars .
K enne dy n ’é ta it p as lo in d e l’ im ite r.
« C alm e-to i, m on b ra ve J o e, lu i d it s o n m aît r e .
– M onsie ur, v o us e n p arle z à v o tr e a is e .
– C om ment ! u n p hilo so phe d e ta tr e m pe…
– E h ! m onsie ur, il n ’y a p as d e p hilo so phie q ui tie nne .
– V oyo ns ! ré flé chis u n p eu. À q uo i n o us s e rv ir a it to ute
c e tte r ic he sse ? n o us n e p ouvo ns p as l’ e m porte r.
– N ous n e p ouvo ns p as l’ e m porte r ! p ar e xe m ple !

– C ’e st u n p eu lo urd p our n o tr e n a ce lle ! J ’h é sita is m êm e
à te fa ir e p art d e c e tte d éco uve rte , d ans la c ra in te d ’e xc ite r
te s r e gre ts .
– C om ment ! d it Jo e, a band onne r ce s tr é so rs ! U ne
fo rtu ne à n o us ! b ie n à n o us ! la la is se r !
– P re nd s g ard e, m on a m i. E st- c e q ue la fiè vre d e l’ o r te
p re nd ra it ? e st- c e q ue c e m ort, q ue tu v ie ns d ’e nse ve li r, n e
t’a p as e nse ig né la v a nité d es c ho se s h um ain e s ?
– T o ut c e la e st v ra i, ré pond it J o e ; m ais e nfin , d e l’ o r !
M onsie ur K enne dy, e st- c e q ue vo us n e m ’a id ere z p as à
ra m asse r u n p eu d e c e s m illi o ns ?
– Q u’e n fe rio ns-n o us, m on p auvre J o e ? d it le c ha sse ur
q ui n e p ut s ’e m pêche r d e s o urir e . N ous n e s o m mes p as
v e nus ic i c he rc he r la fo rtu ne , e t n o us n e d evo ns p as la
ra pporte r.
– C ’e st u n p eu lo urd , le s m illi o ns, r e prit le d octe ur, e t c e la
n e s e m et p as a is é m ent d ans la p oche .
– M ais e nfin , ré pond it J o e, p oussé d ans s e s d ern ie rs
re tr a nche m ents , n e p eut- o n, a u li e u d e s a ble , e m porte r c e
m in e ra i p our le st ?
– E h b ie n ! j’ y c o nse ns, d it F erg usso n ; m ais tu n e fe ra s
p as tr o p la g rim ace , q ua nd n o us je tte ro ns q ue lq ue s m illi e rs
d e li v re s p ar-d essus le b ord .
– D es m illi e rs d e li v re s ! re pre na it J o e, e st- il p ossib le
q ue to ut c e la s o it d e l’ o r !
– O ui, m on a m i ; c ’e st u n r é se rv o ir o ù la n a tu re a e nta ssé
s e s tr é so rs d epuis d es s iè cle s ; il y a là d e q uo i e nric hir
d es p ays to ut e ntie rs ! U ne A ustr a li e e t une C ali fo rn ie
ré unie s a u fo nd d ’u n d ése rt !

– E t to ut c e la d em eure ra in utile !
– P eut- ê tr e ! E n to ut c a s, v o ic i c e q ue je fe ra i p our te
c o nso le r.
– C e s e ra d iffic ile , r é pli q ua J o e d ’u n a ir c o ntr it.
– É co ute . Je va is p re nd re la situ a tio n e xa cte d e ce
p la ce r, je te la d onne ra i, e t, à to n r e to ur e n A ng le te rre , tu e n
fe ra s p art à te s c o ncito ye ns, s i tu c ro is q ue ta nt d ’o r p uis se
fa ir e le ur b onhe ur.
– A llo ns, m on m aît r e , je v o is b ie n q ue v o us a ve z r a is o n ;
je m e ré sig ne , puis q u’il n’y a pas m oye n de fa ir e
a utr e m ent. Em pli s so ns no tr e na ce lle de ce pré cie ux
m in e ra i. C e q ui re ste ra à la fin d u vo ya ge s e ra to ujo urs
a uta nt d e g agné . »
Et J o e s e m it à l’ o uvra ge ; il y a lla it d e b on c œ ur ; il e ut
b ie ntô t e nta ssé p rè s d e m ille li v re s d e fr a gm ents d e q ua rtz ,
d ans le que l l’ o r se tr o uve re nfe rm é co m me dans une
g ang ue d ’u ne g ra nd e d ure té .
Le d octe ur le re gard ait fa ir e e n s o uria nt ; p end ant c e
tr a va il, il p rit s e s h a ute urs , tr o uva p our le g is e m ent d e la
to m be d u m is sio nna ir e 2 2° 2 3’ d e lo ng itu d e, e t 4 ° 5 5’ d e
la titu d e s e pte ntr io na le .
Puis , je ta nt u n d ern ie r re gard s ur c e re nfle m ent d u s o l
s o us le que l re posa it le c o rp s d u p auvre F ra nça is , il re vin t
v e rs la n a ce lle .
Il e ût v o ulu d re sse r u ne c ro ix m odeste e t g ro ssiè re s ur c e
to m beau a band onné a u m ili e u d es d ése rts d e l’ A fr iq ue ;
m ais p as u n a rb re n e c ro is sa it a ux e nvir o ns.
« D ie u le r e co nna ît r a » , d it- il.
Une pré occup atio n asse z sé rie use se gli s sa it aussi

d ans l’ e sp rit d e F erg usso n ; il a ura it d onné b eauco up d e
c e t o r p our tr o uve r u n p eu d ’e au ; il v o ula it re m pla ce r c e lle
q u’il a va it je té e a ve c la c a is se p end ant l’ e nlè ve m ent d u
N ègre , m ais c’é ta it cho se im possib le d ans ce s te rra in s
a rid es ; ce la ne la is sa it pas de l’ in q uié te r ; obli g é
d ’a li m ente r s a ns c e sse s o n c ha lu m eau, il c o m mença it à s e
tr o uve r à c o urt p our le s b eso in s d e la s o if ; il s e p ro m it
d onc d e n e n é gli g er a ucune o cca sio n d e re no uve le r s a
ré se rv e .
De re to ur à la n a ce lle , il la tr o uva e nco m bré e p ar le s
p ie rre s d e l’ a vid e J o e ; il y m onta s a ns rie n d ir e , K enne dy
p rit s a p la ce h a bitu e lle , e t J o e le s s uiv it to us d eux, n o n
s a ns je te r u n r e gard d e c o nvo itis e s ur le s tr é so rs d u r a vin .
Le docte ur allu m a so n cha lu m eau ; le se rp entin
s ’é cha uffa , le co ura nt d’h yd ro gène se fit au bout de
q ue lq ue s m in ute s, le gaz se dila ta , m ais le ballo n ne
b oug ea p as.
Jo e le r e gard ait fa ir e a ve c in q uié tu d e e t n e d is a it m ot.
« J o e » , fit le d octe ur.
Jo e n e r é pond it p as.
« J o e, m ’e nte nd s-tu ? »
Jo e fit s ig ne q u’il e nte nd ait, m ais q u’il n e vo ula it p as
c o m pre nd re .
« T u v a s m e fa ir e le p la is ir , r e prit F erg usso n, d e je te r u ne
c e rta in e q ua ntité d e c e m in e ra i à te rre .
– M ais , m onsie ur, v o us m ’a ve z p erm is …
– J e t’a i p erm is d e r e m pla ce r le le st, v o ilà to ut.
– C epend ant…
– V eux-tu d onc q ue n o us r e stio ns é te rn e lle m ent d ans c e

d ése rt ! »
Jo e je ta u n re gard d ése sp éré ve rs K enne dy ; m ais le
c ha sse ur p rit l’ a ir d ’u n h o m me q ui n ’y p ouva it r ie n.
« E h b ie n, J o e ?
– V otr e cha lu m eau ne fo nctio nne donc pas ? re prit
l’ e ntê té .
– M on c ha lu m eau e st a llu m é, tu le v o is b ie n ! m ais le
b allo n n e s ’e nlè ve ra q ue lo rs q ue tu l’ a ura s d éle sté u n p eu.
»
Jo e s e g ra tta l’ o re ille , p rit u n fr a gm ent d e q ua rtz , le p lu s
p etit d e to us, le p esa , le re pesa , le fit s a ute r d ans s e s
m ain s ; c ’é ta it u n p oid s d e tr o is o u q ua tr e li v re s ; il le je ta .
Le
Vic to ria
n e b oug ea p as.
« H ein ! fit- il, n o us n e m onto ns p as e nco re .
– P as e nco re , r é pond it le d octe ur. C ontin ue . »
Kenne dy ria it. J o e je ta e nco re u ne d iz a in e d e li v re s. L e
b allo n d em eura it to ujo urs im mobile . J o e p âli t.
« M on p auvre g arç o n, d it F erg usso n, D ic k, to i e t m oi,
n o us p eso ns, si je ne m e tr o m pe, e nvir o n q ua tr e ce nts
li v re s ; il fa ut d onc te d ébarra sse r d ’u n p oid s a u m oin s é gal
a u n ô tr e , p uis q u’il n o us r e m pla ça it.
– Q ua tr e c e nts li v re s à je te r ! s ’é cria J o e p ite use m ent.
– E t que lq ue cho se ave c pour no us enle ve r. A llo ns,
c o ura ge ! »
Le d ig ne g arç o n, p oussa nt d e p ro fo nd s s o up ir s , s e m it à
d éle ste r le b allo n. D e te m ps e n te m ps il s ’a rrê ta it :
« N ous m onto ns ! d is a it- il.
– Nous ne m onto ns pas, lu i éta it- il in va ria ble m ent
ré pond u.

– Il r e m ue , d it- il e nfin .
– V a e nco re , r é péta it F erg usso n.
– Il m onte ! j’ e n s uis s ûr.
– V a to ujo urs » , r é pli q ua it K enne dy.
Alo rs J o e, p re na nt u n d ern ie r b lo c a ve c d ése sp oir, le
p ré cip ita e n d eho rs d e la n a ce lle . L e
Vic to ria
s ’é le va d ’u ne
c e nta in e d e p ie ds, e t, le cha lu m eau a id ant, il d épassa
b ie ntô t le s c im es e nvir o nna nte s.
« M ain te na nt, J o e, d it le d octe ur, il te re ste e nco re u ne
jo li e fo rtu ne , s i n o us p arv e no ns à g ard er c e tte p ro vis io n
ju sq u’à la fin d u v o ya ge, e t tu s e ra s ric he p our le re ste d e
te s jo urs . »
Jo e n e ré pond it rie n e t s ’é te nd it m oelle use m ent s ur s o n
li t d e m in e ra i.
« V ois , m on c he r D ic k, re prit le d octe ur, c e q ue p eut la
p uis sa nce d e c e m éta l s ur le m eille ur g arç o n d u m ond e.
Q ue d e p assio ns, q ue d ’a vid ité s, q ue d e c rim es e nfa nte ra it
la c o nna is sa nce d ’u ne p are ille m in e ! C ela e st a ttr is ta nt. »
Au so ir, le
Vic to ria
s’é ta it a va ncé d e q ua tr e -v in g t- d ix
m ille s d ans l’ o ue st ; il s e tr o uva it a lo rs e n d ro ite li g ne à
q ua to rz e c e nts m ille s d e Z anzib ar.

24
C hapit r e

L e ve nt to m be. – Les appro ch es du dése rt. – Le
d éco m pte d e la p ro vis io n d ’e au. – L es n uits d e l’é quate ur.
– In quié tu des d e S am uel F erg usso n. – L a s itu atio n te lle
q u’e lle e st. – É nerg iq ues r é ponse s d e K ennedy e t d e J o e.
– E nco re u ne n uit.

Le
Vic to ria
, a ccro ché à un a rb re so li ta ir e e t p re sq ue
d essé ché , p assa la n uit d ans u ne tr a nq uilli té p arfa ite ; le s
v o ya geurs p ure nt g oûte r u n p eu d e c e s o m meil d ont ils
a va ie nt si gra nd beso in ; le s ém otio ns des jo urn é es
p ré cé dente s le ur a va ie nt la is sé d e tr is te s s o uve nir s .
Vers le m atin , le c ie l re prit s a li m pid ité b rilla nte e t s a
c ha le ur. L e b allo n s ’é le va d ans le s a ir s ; a prè s p lu sie urs
e ssa is in fr u ctu e ux, il re nco ntr a un co ura nt, peu ra pid e
d ’a ille urs , q ui le p orta v e rs le n o rd -o ue st.
« N ous n’a va nço ns p lu s, d it le d octe ur ; si je ne m e
tr o m pe, n o us a vo ns a cco m pli la m oitié d e n o tr e v o ya ge à
p eu p rè s e n d ix jo urs ; m ais , a u tr a in d ont n o us m arc ho ns, il
n o us fa ud ra d es m ois p our le te rm in e r. C ela e st d ’a uta nt
p lu s fâ che ux que no us so m mes m ena cé s de m anq ue r

d ’e au.
– M ais no us en tr o uve ro ns, ré pond it D ic k ; il est
im possib le d e n e p as re nco ntr e r q ue lq ue riv iè re , q ue lq ue
ru is se au, que lq ue éta ng , dans ce tte va ste éte nd ue de
p ays .
– J e le d ésir e .
– N e s e ra it- c e p as le c ha rg em ent d e J o e q ui re ta rd era it
n o tr e m arc he ? »
Kenne dy p arla it a in si p our ta quin e r le b ra ve g arç o n ; il le
fa is a it d ’a uta nt p lu s v o lo ntie rs , q u’il a va it u n in sta nt é pro uvé
le s ha llu cin a tio ns de Jo e ; m ais , n’e n aya nt rie n fa it
p ara ît r e , il s e p osa it e n e sp rit fo rt ; le to ut e n r ia nt, d u r e ste .
Jo e lu i la nça u n c o up d ’œ il p ite ux. M ais le d octe ur n e
ré pond it p as. Il s o ng eait, n o n s a ns d e s e crè te s te rre urs ,
a ux va ste s so li tu d es d u S aha ra ; là , d es se m ain e s se
p assa nt s a ns q ue le s c a ra va ne s r e nco ntr e nt u n p uits o ù s e
d ésa lt é re r. Aussi surv e illa it- il ave c la plu s so ig ne use
a tte ntio n le s m oin d re s d épre ssio ns d u s o l.
Ces pré ca utio ns et le s dern ie rs in cid ents ava ie nt
s e nsib le m ent m odifié la dis p ositio n d’e sp rit des tr o is
v o ya geurs ; ils parla ie nt moin s ; ils s’a bso rb aie nt
d ava nta ge d ans le urs p ro pre s p ensé es.
Le dig ne Jo e n’é ta it plu s le m êm e depuis que se s
re gard s a va ie nt p lo ng é d ans c e t o cé an d ’o r ; il s e ta is a it ; il
c o nsid éra it a ve c a vid ité ce s p ie rre s e nta ssé es d ans la
n a ce lle s a ns v a le ur a ujo urd ’h ui, in e stim able s d em ain .
L’a sp ect de ce tte partie de l’ A fr iq ue éta it in q uié ta nt
d ’a ille urs . L e d ése rt s e fa is a it p eu à p eu. P lu s u n v illa ge,
p as m êm e u ne ré unio n d e q ue lq ue s h utte s. L a v é géta tio n

s e re tir a it. À p ein e q ue lq ue s p la nte s ra boug rie s c o m me
d ans le s te rra in s bru yé re ux de l’ É co sse , un
c o m mence m ent d e s a ble s b la nchâ tr e s e t d es p ie rre s d e
fe u, que lq ue s le ntis q ue s et des buis so ns épin e ux. A u
m ili e u d e c e tte s té rili té , la c a rc a sse ru d im enta ir e d u g lo be
a ppara is sa nt e n a rê te s d e ro che s viv e s e t tr a ncha nte s.
C es s ym ptô m es d ’a rid ité d onna ie nt à p ense r a u d octe ur
F erg usso n.
Il n e s e m bla it p as q u’u ne c a ra va ne e ût ja m ais a ffr o nté
c e tte c o ntr é e d ése rte ; e lle a ura it la is sé d es tr a ce s v is ib le s
d e c a m pem ent, le s o sse m ents b la nchis d e s e s h o m mes
o u d e s e s b ête s. M ais rie n. E t l’ o n s e nta it q ue b ie ntô t u ne
im mensité d e s a ble s ’e m pare ra it d e c e tte r é gio n d éso lé e.
Cepend ant o n n e p ouva it r e cule r ; il fa lla it a lle r e n a va nt ;
le d octe ur n e d em and ait p as m ie ux ; il e ut s o uha ité u ne
te m pête p our l’ e ntr a în e r a u-d elà d e ce p ays . E t p as un
n ua ge a u c ie l ! À la fin d e c e tte jo urn é e, le
Vic to ria
n ’a va it
p as fr a nchi tr e nte m ille s.
Si l’ e au n ’e ut p as m anq ué ! M ais il e n r e sta it e n to ut tr o is
g allo ns
[4 4]
! F erg usso n m it d e cô té un g allo n d estin é à
é ta nche r la s o if a rd ente q u’u ne c ha le ur d e q ua tr e -v in g t- d ix
d egré s
[4 5]
re nd ait in to lé ra ble ; d eux g allo ns re sta ie nt d onc
p our a li m ente r le c ha lu m eau ; ils n e p ouva ie nt p ro duir e q ue
q ua tr e ce nt qua tr e -v in g ts pie ds cub es de gaz ; or le
c ha lu m eau en dépensa it ne uf pie ds cub es par he ure
e nvir o n ; o n n e p ouva it d onc p lu s m arc he r q ue p end ant
c in q ua nte -q ua tr e he ure s. To ut ce la é ta it rig oure use m ent
m ath é m atiq ue .
« C in q ua nte -q ua tr e h e ure s ! d it- il à s e s c o m pagno ns. O r,

c o m me je s uis b ie n d écid é à n e p as v o ya ger la n uit, d e
p eur d e m anq ue r u n ru is se au, u ne s o urc e , u ne m are , c ’e st
tr o is jo urs e t d em i d e v o ya ge q u’il n o us re ste , e t p end ant
le sq ue ls il fa ut tr o uve r d e l’ e au à to ut p rix . J ’a i c ru d evo ir
v o us p ré ve nir d e c e tte s itu a tio n g ra ve , m es a m is , c a r je n e
ré se rv e q u’u n s e ul g allo n p our n o tr e s o if, e t n o us d evro ns
n o us m ettr e à u ne r a tio n s é vè re .
– R atio nne -n o us, r é pond it le c ha sse ur ; m ais il n ’e st p as
e nco re te m ps d e s e d ése sp ére r ; n o us a vo ns tr o is jo urs
d eva nt n o us, d is -tu ?
– O ui, m on c he r D ic k.
– E h b ie n ! c o m me n o s re gre ts n e s a ura ie nt q u’y fa ir e ,
d ans tr o is jo urs il s e ra te m ps d e p re nd re u n p arti ; ju sq ue -là
re doub lo ns d e v ig ila nce . »
Au re pas d u s o ir, l’ e au fu t d onc s tr ic te m ent m esuré e ; la
q ua ntité d ’e au-d e-v ie s ’a ccru t d ans le s g ro gs ; m ais il fa lla it
s e défie r de ce tte li q ue ur plu s pro pre à alt é re r qu’à
ra fr a îc hir .
La na ce lle re posa pend ant la nuit sur un im mense
p la te au q ui p ré se nta it une fo rte d épre ssio n. S a ha ute ur
é ta it à p ein e d e h uit c e nts p ie ds a u-d essus d u n iv e au d e la
m er. C ette c ir c o nsta nce re nd it q ue lq ue e sp oir a u d octe ur ;
e lle lu i ra ppela le s pré so m ptio ns des géogra phe s sur
l’ e xis te nce d’u ne va ste éte nd ue d’e au au ce ntr e de
l’ A fr iq ue . M ais , s i c e la c e xis ta it, il y fa lla it p arv e nir ; o r, p as
u n c ha ng em ent n e s e fa is a it d ans le c ie l im mobile .
À la nuit pais ib le , à sa magnific e nce éto ilé e,
s uccé dère nt le jo ur im mua ble e t le s ra yo ns a rd ents d u
s o le il ; d ès s e s p re m iè re s lu e urs , la te m péra tu re d eve na it

b rû la nte . À c in q h e ure s d u m atin , le d octe ur d onna le s ig na l
d u départ, et pend ant un te m ps asse z lo ng le
Vic to ria
d em eura sa ns m ouve m ent dans une atm osp hè re de
p lo m b.
Le d octe ur a ura it p u é cha pper à c e tte c ha le ur in te nse e n
s ’é le va nt dans des zo ne s sup érie ure s ; m ais il fa lla it
d épense r une plu s gra nd e qua ntité d’e au, cho se
im possib le a lo rs . Il se co nte nta d onc d e m ain te nir so n
a éro sta t à ce nt pie ds du so l ; là , un co ura nt fa ib le le
p oussa it v e rs l’ h o riz o n o ccid enta l.
Le d éje une r s e c o m posa d ’u n p eu d e v ia nd e s é ché e e t
d e pem mic a n. V ers m id i, le
Vic to ria
a va it à p ein e fa it
q ue lq ue s m ille s.
« N ous n e p ouvo ns a lle r p lu s v ite , d it le d octe ur. N ous n e
c o m mand ons p as, n o us o béis so ns.
– A h ! m on c he r S am ue l, d it le c ha sse ur, v o ilà u ne d e
c e s o cca sio ns o ù u n p ro puls e ur n e s e ra it p as à d édaig ne r.
– S ans doute , D ic k, en adm etta nt to ute fo is qu’il ne
d épensâ t p as d ’e au p our s e m ettr e e n m ouve m ent, c a r
a lo rs la situ a tio n se ra it e xa cte m ent la m êm e ; ju sq u’ic i,
d ’a ille urs , o n n ’a r ie n in ve nté q ui fû t p ra tic a ble . L es b allo ns
e n s o nt e nco re a u p oin t o ù s e tr o uva ie nt le s n a vir e s a va nt
l’ in ve ntio n d e la v a peur. O n a m is s ix m ille a ns à im agin e r
le s aub es et le s hé li c e s ; no us avo ns donc le te m ps
d ’a tte nd re .
– M aud ite cha le ur ! fit Jo e en essuya nt so n fr o nt
ru is se la nt.
– S i n o us a vio ns d e l’ e au, c e tte c ha le ur n o us re nd ra it
q ue lq ue s e rv ic e , c a r e lle d ila te l’ h yd ro gène d e l’ a éro sta t e t

n é ce ssite u ne fla m me m oin s fo rte d ans le s e rp entin . Il e st
v ra i que si no us n’é tio ns pas à bout de li q uid e, no us
n ’a urio ns p as à l’ é co no m is e r. A h ! m aud it sa uva ge q ui
n o us a c o ûté c e tte p ré cie use c a is se !
– T u n e r e gre tte s p as c e q ue tu a s fa it, S am ue l ?
– N on, D ic k, puis q ue no us avo ns pu so ustr a ir e ce t
in fo rtu né à u ne m ort h o rrib le . M ais le s c e nt li v re s d ’e au q ue
n o us avo ns je té es no us se ra ie nt bie n utile s ; c’é ta ie nt
e nco re d ouze o u tr e iz e jo urs d e m arc he a ssuré s, e t d e q uo i
tr a ve rs e r c e rta in e m ent c e d ése rt.
– N ous avo ns fa it au m oin s la m oitié du vo ya ge ?
d em and a J o e.
– C om me d is ta nce , o ui ; c o m me d uré e, n o n, s i le v e nt
n o us a band onne . O r il a u ne te nd ance à d im in ue r to ut à
fa it.
– A llo ns, m onsie ur, re prit Jo e, il ne fa ut pas no us
p la in d re ; n o us n o us e n s o m mes a sse z b ie n tir é s ju sq u’ic i,
e t, quo i que je fa sse , il m’e st im possib le de me
d ése sp ére r. N ous tr o uve ro ns d e l’ e au, c ’e st m oi q ui v o us le
d is . »
Le s o l, c e pend ant, s e d éprim ait d e m ille e n m ille ; le s
o nd ula tio ns d es m onta gne s a urifè re s v e na ie nt m ourir s ur la
p la in e ; c’é ta ie nt le s dern ie rs re ssa uts d’u ne na tu re
é puis é e. Les he rb es épars e s re m pla ça ie nt le s beaux
a rb re s d e l’ e st ; q ue lq ue s b and es d ’u ne ve rd ure a lt é ré e
lu tta ie nt e nco re co ntr e l’ e nva his se m ent d es sa ble s ; le s
g ra nd es r o che s to m bées d es s o m mets lo in ta in s, é cra sé es
d ans le ur c hute , s ’é parp illa ie nt e n c a illo ux a ig us, q ui b ie ntô t
s e fe ra ie nt s a ble g ro ssie r, p uis p oussiè re im palp able .

« V oic i l’ A fr iq ue , te lle q ue tu te la re pré se nta is , J o e ;
j’ a va is r a is o n d e te d ir e : P re nd s p atie nce !
– E h b ie n, m onsie ur, ré pli q ua J o e, v o ilà q ui e st n a tu re l,
a u m oin s ! d e la c ha le ur e t d u s a ble ! il s e ra it a bsurd e d e
re che rc he r a utr e c ho se d ans u n p are il p ays . V oye z-v o us,
a jo uta -t- il e n ria nt, m oi je n ’a va is p as c o nfia nce d ans v o s
fo rê ts e t v o s p ra ir ie s ; c ’e st u n c o ntr e se ns ! c e n ’e st p as la
p ein e de ve nir si lo in pour re nco ntr e r la ca m pagne
d ’A ng le te rre . V oic i la p re m iè re fo is q ue je m e cro is e n
A fr iq ue , e t je n e s uis p as fâ ché d ’e n g oûte r u n p eu. »
Vers le s o ir, le d octe ur c o nsta ta q ue le
Vic to ria
n ’a va it
p as g agné v in g t m ille s p end ant c e tte jo urn é e b rû la nte . U ne
o bscurité c ha ud e l’ e nve lo ppa d ès q ue le s o le il e ut d is p aru
d erriè re u n h o riz o n tr a cé a ve c la n e tte té d ’u ne li g ne d ro ite .
Le le nd em ain é ta it le 1 er m ai, u n je ud i ; m ais le s jo urs s e
s uccé daie nt a ve c u ne m ono to nie d ése sp éra nte ; le m atin
v a la it le m atin q ui l’ a va it p ré cé dé ; m id i je ta it à p ro fu sio n
s e s m êm es ra yo ns to ujo urs in é puis a ble s, et la nuit
c o nd ensa it d ans s o n o m bre c e tte c ha le ur é pars e q ue le
jo ur s uiv a nt d eva it lé gue r e nco re à la n uit s uiv a nte . L e v e nt,
à pein e se nsib le , deve na it plu tô t une exp ir a tio n qu’u n
s o uffle , et l’ o n pouva it pre sse ntir le m om ent où ce tte
h a le in e s ’é te in d ra it e lle -m êm e.
Le docte ur ré agis sa it co ntr e la tr is te sse de ce tte
s itu a tio n ; il c o nse rv a it le c a lm e e t le s a ng -fr o id d ’u n c œ ur
a gue rri. S a lu ne tte à la m ain , il in te rro geait to us le s p oin ts
d e l’ h o riz o n ; il vo ya it décro ît r e in se nsib le m ent le s
d ern iè re s co lli n e s et s’e ffa ce r la dern iè re vé géta tio n ;
d eva nt lu i s ’é te nd ait to ute l’ im mensité d u d ése rt.

d eva nt lu i s ’é te nd ait to ute l’ im mensité d u d ése rt.
La re sp onsa bili té q ui p esa it s ur lu i l’ a ffe cta it b eauco up ,
b ie n q u’il n’e n la is sâ t rie n p ara ît r e . C es d eux ho m mes,
D ic k e t J o e, d eux a m is to us le s d eux, il le s a va it e ntr a în é s
a u lo in , p re sq ue p ar la fo rc e d e l’ a m itié o u d u d evo ir. A va it-
il b ie n a git ? N ’é ta it- c e p as te nte r le s v o ie s d éfe nd ue s ?
N ’e ssa ya it- il p as d ans c e v o ya ge d e fr a nchir le s li m ite s d e
l’ im possib le ? D ie u n ’a va it- il p as r é se rv é à d es s iè cle s p lu s
re culé s la c o nna is sa nce d e c e c o ntin e nt in g ra t !
To ute s ce s p ensé es, co m me il a rriv e a ux he ure s d e
d éco ura gem ent, s e m ult ip li è re nt d ans s a tê te , e t, p ar u ne
ir ré sis tib le asso cia tio n d’id ées, S am ue l s’e m porta it au-
d elà de la lo giq ue et du ra is o nne m ent. A prè s avo ir
c o nsta té c e q u’il n ’e ût p as d û fa ir e , il s e d em and ait c e q u’il
fa lla it fa ir e a lo rs . S era it- il im possib le d e re to urn e r s ur s e s
p as ? N ’e xis ta it- il pas des co ura nts sup érie urs qui le
re pousse ra ie nt ve rs d es co ntr é es m oin s a rid es. S ûr d u
p ays passé , il ig no ra it le pays à ve nir ; aussi, sa
c o nscie nce parla nt ha ut, il ré so lu t de s’e xp li q ue r
fr a nche m ent a ve c s e s d eux c o m pagno ns ; il le ur e xp osa
n e tte m ent la s itu a tio n ; il le ur m ontr a c e q ui a va it é té fa it e t
c e q ui re sta it à fa ir e ; à la rig ue ur o n p ouva it re ve nir, le
te nte r d u m oin s ; q ue lle é ta it le ur o pin io n ?
« Je n’a i d’a utr e opin io n que ce lle de m on m aît r e ,
ré pond it J o e. C e q u’il s o uffr ir a , je p uis le s o uffr ir, e t m ie ux
q ue lu i. O ù il ir a , j’ ir a i.
– E t to i, K enne dy !
– M oi, m on c he r S am ue l, je n e s uis p as h o m me à m e
d ése sp ére r ; p ers o nne n ’ig no ra it m oin s q ue m oi le s p érils
d e l’ e ntr e pris e ; m ais je n ’a i p lu s v o ulu le s v o ir d u m om ent

d e l’ e ntr e pris e ; m ais je n ’a i p lu s v o ulu le s v o ir d u m om ent
q ue tu le s a ffr o nta is . J e s uis d onc à to i c o rp s e t â m e. D ans
la situ a tio n pré se nte , m on avis est que no us devo ns
p ers é vé re r, a lle r ju sq u’a u b out. L es d ang ers , d ’a ille urs , m e
p ara is se nt a ussi g ra nd s p our r e ve nir. A in si d onc, e n a va nt,
tu p eux c o m pte r s ur n o us.
– Merc i, mes dig ne s am is , ré pond it le docte ur
v é rita ble m ent é m u. J e m ’a tte nd ais à ta nt d e d évo ue m ent ;
m ais il m e fa lla it c e s e nco ura geante s p aro le s. E nco re u ne
fo is , m erc i. »
Et c e s tr o is h o m mes s e s e rrè re nt la m ain a ve c e ffu sio n.
« Éco ute z-m oi, re prit Ferg usso n. D’a prè s mes
re lè ve m ents , n o us n e s o m mes p as à p lu s d e tr o is c e nts
m ille s du golf e de G uin é e ; le dése rt ne peut donc
s ’é te nd re in d éfin im ent, puis q ue la cô te est ha bité e et
re co nnue ju sq u’à u ne c e rta in e p ro fo nd eur d ans le s te rre s.
S ’il le fa ut, n o us n o us d ir ig ero ns v e rs c e tte c ô te , e t il e st
im possib le q ue n o us n e re nco ntr io ns p as q ue lq ue o asis ,
q ue lq ue p uits o ù r e no uve le r n o tr e p ro vis io n d ’e au.
« M ais c e q ui n o us m anq ue , c ’e st le v e nt, e t, s a ns lu i,
n o us s o m mes r e te nus e n c a lm e p la t a u m ili e u d es a ir s .
– A tte nd ons a ve c r é sig na tio n » , d it le c ha sse ur.
Mais c ha cun à s o n to ur in te rro gea v a in e m ent l’ e sp ace
p end ant c e tte in te rm in a ble jo urn é e ; rie n n ’a pparu t q ui p ût
fa ir e n a ît r e u ne e sp éra nce . L es d ern ie rs m ouve m ents d u
s o l dis p aru re nt au so le il co ucha nt, dont le s ra yo ns
h o riz o nta ux s ’a llo ng ère nt e n lo ng ue s li g ne s d e fe u s ur c e tte
p la te im mensité . C ’é ta it le d ése rt.
Les vo ya geurs n’a va ie nt p as fr a nchi une d is ta nce d e
q uin ze m ille s, a ya nt d épensé , a in si q ue le jo ur p ré cé dent,

c e nt tr e nte p ie ds c ub e d e g az p our a li m ente r le c ha lu m eau,
e t deux pin te s d’e au sur huit dure nt êtr e sa crifié es à
l’ é ta nche m ent d ’u ne s o if a rd ente .
La n uit s e p assa tr a nq uille , tr o p tr a nq uille ! L e d octe ur n e
d orm it p as.

25
C hapit r e

U n p eu d e p hilo so phie . – U n n uage à l’h oriz o n. – A u
m ilie u d’u n bro uilla rd . – Le ballo n in atte ndu. – Les
s ig naux. – V ue e xa cte d u V ic to ria . – L es p alm ie rs . –
T ra ce s d ’u ne c a ra va ne. – L e p uits a u m ilie u d u d ése rt.

Le le nd em ain , m êm e p ure té d u c ie l, m êm e im mobili té
d e l’ a tm osp hè re . L e
Vic to ria
s ’é le va ju sq u’à u ne h a ute ur d e
c in q ce nts pie ds ; m ais c’e st à pein e s’il se dépla ça
s e nsib le m ent d ans l’ o ue st.
« N ous s o m mes e n p le in d ése rt, d it le d octe ur. V oic i
l’ im mensité d e sa ble ! Q ue l é tr a ng e sp ecta cle ! Q ue lle
s in g uli è re d is p ositio n d e la n a tu re ! P ourq uo i là -b as c e tte
v é géta tio n e xc e ssiv e , ic i c e tte e xtr ê m e a rid ité , e t c e la , p ar
la m êm e la titu d e, s o us le s m êm es r a yo ns d e s o le il !
– Le pourq uo i, m on che r Sam ue l, m ’in q uiè te peu,
ré pond it K enne dy ; la ra is o n m e p ré occup e m oin s q ue le
fa it. C ela e st a in si, v o ilà l’ im porta nt.
– Il fa ut b ie n p hilo so phe r u n p eu, m on c he r D ic k ; c e la n e
p eut p as fa ir e d e m al.
– P hilo so pho ns, je le ve ux bie n ; no us en avo ns le

te m ps ; à p ein e si no us m arc ho ns. L e ve nt a p eur d e
s o uffle r, il d ort.
– C ela n e d ure ra p as, d it J o e, il m e s e m ble a perc e vo ir
q ue lq ue s b and es d e n ua ges d ans l’ e st.
– J o e a r a is o n, r é pond it le d octe ur.
– B on, fit K enne dy, e st- c e q ue no us tie nd rio ns no tr e
n ua ge, a ve c une b onne p lu ie e t un b on ve nt q u’il no us
je tte ra it a u v is a ge !
– N ous v e rro ns b ie n, D ic k, n o us v e rro ns b ie n.
– C ’e st p ourta nt v e nd re di, m on m aît r e , e t je m e d éfie d es
v e nd re dis .
– E h b ie n ! j’ e sp ère q u’a ujo urd ’h ui m êm e tu re vie nd ra s
d e te s p ré te ntio ns.
– J e le d ésir e , m onsie ur. O uf ! fit- il e n s ’é pong eant le
v is a ge, la c ha le ur e st u ne b onne c ho se , e n h iv e r s urto ut ;
m ais e n é té , il n e fa ut p as e n a buse r.
– E st- c e q ue tu n e c ra in s p as l’ a rd eur d u s o le il p our n o tr e
b allo n ? d em and a K enne dy a u d octe ur.
– N on ; la gutta -p erc ha dont le ta ffe ta s est end uit
s up porte d es te m péra tu re s b eauco up p lu s é le vé es. C elle à
la que lle je l’ a i so um is e in té rie ure m ent au m oye n du
s e rp entin a été que lq ue fo is de ce nt cin q ua nte -h uit
d egré s
[4 6]
e t l’ e nve lo ppe n e p ara ît p as a vo ir s o uffe rt.
– U n n ua ge ! u n v ra i n ua ge ! » s ’é cria e n c e m om ent
J o e, d ont la v u e p erç a nte d éfia it to ute s le s lu ne tte s.
En effe t, une band e épais se et m ain te na nt dis tin cte
s ’é le va it le nte m ent a u-d essus d e l’ h o riz o n ; e lle p ara is sa it
p ro fo nd e e t c o m me b ours o uflé e ; c ’é ta it u n a m once lle m ent
d e petits nua ges qui co nse rv a ie nt in va ria ble m ent le ur

fo rm e pre m iè re , d’o ù le docte ur co nclu t qu’il n’e xis ta it
a ucun c o ura nt d ’a ir d ans le ur a gglo m éra tio n.
Cette m asse c o m pacte a va it p aru ve rs h uit h e ure s d u
m atin , e t à o nze h e ure s s e ule m ent, e lle a tte ig na it le d is q ue
d u s o le il, q ui d is p aru t to ut e ntie r d erriè re c e t é pais r id eau ;
à ce m om ent m êm e, la band e in fé rie ure du nua ge
a band onna it la li g ne de l’ h o riz o n qui écla ta it en ple in e
lu m iè re .
« C e n ’e st q u’u n n ua ge is o lé , d it le d octe ur, il n e fa ut p as
tr o p c o m pte r s ur lu i. R egard e, D ic k, s a fo rm e e st e nco re
e xa cte m ent c e lle q u’il a va it c e m atin .
– E n e ffe t, S am ue l, il n ’y a là n i p lu ie n i v e nt, p our n o us d u
m oin s.
– C ’e st à c ra in d re , c a r il s e m ain tie nt à u ne tr è s g ra nd e
h a ute ur.
– E h b ie n ! S am ue l, s i n o us a lli o ns c he rc he r c e n ua ge
q ui n e v e ut p as c re ve r s ur n o us ?
– J’im agin e q ue ce la ne se rv ir a p as à g ra nd -c ho se ,
ré pond it le d octe ur ; c e s e ra u ne d épense d e g az e t p ar
c o nsé que nt d’e au plu s co nsid éra ble . M ais , dans no tr e
s itu a tio n, il n e fa ut r ie n n é gli g er ; n o us a llo ns m onte r. »
Le d octe ur p oussa to ute g ra nd e la fla m me d u c ha lu m eau
d ans le s s p ir a le s d u s e rp entin ; u ne vio le nte c ha le ur s e
d éve lo ppa, e t b ie ntô t le b allo n s ’é le va s o us l’ a ctio n d e s o n
h yd ro gène d ila té .
À quin ze ce nts pie ds envir o n du so l, il re nco ntr a la
m asse o paque d u n ua ge, e t e ntr a d ans u n é pais b ro uilla rd ,
s e m ain te na nt à c e tte é lé va tio n ; m ais il n ’y tr o uva p as le
m oin d re s o uffle d e ve nt ; c e b ro uilla rd p ara is sa it m êm e

d épourv u d ’h um id ité , e t le s o bje ts e xp osé s à s o n c o nta ct
fu re nt à p ein e h um ecté s. L e
Vic to ria
, e nve lo ppé d ans c e tte
v a peur, y g agna p eut- ê tr e u ne m arc he p lu s s e nsib le , m ais
c e fu t to ut.
Le d octe ur c o nsta ta it a ve c tr is te sse le m édio cre ré sult a t
o bte nu p ar s a m anœ uvre , q ua nd il e nte nd it J o e s ’é crie r
a ve c le s a cce nts d e la p lu s v iv e s urp ris e :
« A h ! p ar e xe m ple !
– Q u’e st- c e d onc, J o e ?
– M on m aît r e ! m onsie ur Kenne dy ! vo ilà qui est
é tr a ng e !
– Q u’y a -t- il d onc ?
– N ous n e s o m mes p as s e uls ic i ! il y a d es in tr ig ants !
O n n o us a v o lé n o tr e in ve ntio n !
– D evie nt- il fo u ? » d em and a K enne dy.
Jo e re pré se nta it la s ta tu e d e la s tu p éfa ctio n ! Il re sta it
im mobile .
« E st- c e que le so le il aura it déra ng é l’ e sp rit de ce
p auvre g arç o n ? d it le d octe ur e n s e to urn a nt v e rs lu i. M e
d ir a s-tu ? … d it- il.
– M ais vo ye z, m onsie ur, d it J o e e n in d iq ua nt u n p oin t
d ans l’ e sp ace .
– P ar s a in t P atr ic k ! s ’é cria K enne dy à s o n to ur, c e ci
n ’e st p as c ro ya ble ! S am ue l, S am ue l, v o is d onc !
– J e v o is , r é pond it tr a nq uille m ent le d octe ur.
– U n a utr e b allo n ! d ’a utr e s v o ya geurs c o m me n o us ! »
En e ffe t, à d eux c e nts p ie ds, u n a éro sta t flo tta it d ans l’ a ir
a ve c s a n a ce lle e t s e s v o ya geurs ; il s uiv a it e xa cte m ent la
m êm e r o ute q ue le
Vic to ria
.

« E h b ie n ! d it le d octe ur, il n e n o us re ste q u’à lu i fa ir e
d es s ig na ux ; p re nd s le p avillo n, K enne dy, e t m ontr o ns n o s
c o ule urs .
Il p ara ît q ue le s v o ya geurs d u s e co nd a éro sta t a va ie nt e u
a u m êm e m om ent la m êm e p ensé e, c a r le m êm e d ra peau
ré péta it id entiq ue m ent le m êm e s a lu t d ans u ne m ain q ui
l’ a gita it d e la m êm e fa ço n.
« Q u’e st- c e q ue c e la s ig nifie ? d em and a le c ha sse ur.
– C e s o nt d es s in g es, s ’é cria J o e, ils s e m oque nt d e
n o us !
– C ela s ig nifie , ré pond it F erg usso n e n ria nt, q ue c ’e st
to i- m êm e q ui te fa is c e s ig na l, m on c he r D ic k ; c e la v e ut
d ir e q ue n o us-m êm es n o us s o m mes d ans c e tte s e co nd e
n a ce lle , e t q ue c e b allo n e st to ut b onne m ent n o tr e
Vic to ria
.
– Q ua nt à c e la , m on m aît r e , s a uf v o tr e re sp ect, d it J o e,
v o us n e m e le fe re z ja m ais c ro ir e .
– M onte s ur le b ord , J o e, a gite te s b ra s, e t tu v e rra s. »
Jo e obéit : il vit se s geste s exa cte m ent et
in sta nta né m ent r e pro duits .
« C e n ’e st q u’u n e ffe t d e m ir a ge, d it le d octe ur, e t p as
a utr e c ho se ; u n s im ple p hé no m ène d ’o ptiq ue ; il e st d û à la
ré fr a ctio n in é gale d es c o uche s d e l’ a ir , e t v o ilà to ut.
– C ’e st m erv e ille ux ! ré péta it Jo e, q ui ne p ouva it se
re nd re e t m ult ip li a it s e s e xp érie nce s à to ur d e b ra s.
– Q ue l curie ux sp ecta cle ! re prit K enne dy. C ela fa it
p la is ir d e v o ir n o tr e b ra ve
Vic to ria
! S ave z-v o us q u’il a b on
a ir e t s e tie nt m aje stu e use m ent !
– V ous a ve z b eau e xp li q ue r la cho se à vo tr e fa ço n,

ré pli q ua J o e, c ’e st u n s in g uli e r e ffe t to ut d e m êm e. »
Mais b ie ntô t ce tte im age s’e ffa ça g ra due lle m ent ; le s
n ua ges s’é le vè re nt à une plu s gra nd e ha ute ur,
a band onna nt le
Vic to ria
, q ui n ’e ssa ya p lu s d e le s s uiv re , e t,
a u b out d ’u ne h e ure , ils d is p aru re nt e n p le in c ie l.
Le v e nt, à p ein e s e nsib le , s e m bla d im in ue r e nco re . L e
d octe ur d ése sp éré s e r a ppro cha d u s o l.
Les v o ya geurs , q ue c e t in cid ent a va it a rra ché s à le urs
p ré occup atio ns, re to m bère nt dans de tr is te s pensé es,
a cca blé s p ar u ne c ha le ur d évo ra nte .
Vers q ua tr e h e ure s, J o e s ig na la u n o bje t e n re li e f s ur
l’ im mense p la te au d e s a ble e t il p ut a ffir m er b ie ntô t q ue
d eux p alm ie rs s ’é le va ie nt à u ne d is ta nce p eu é lo ig né e.
« D es p alm ie rs ! d it F erg usso n, m ais il y a d onc u ne
fo nta in e , u n p uits ? »
Il p rit u ne lu ne tte e t s ’a ssura q ue le s y e ux d e J o e n e le
tr o m paie nt p as.
« E nfin , ré péta -t- il, d e l’ e au ! d e l’ e au ! e t n o us s o m mes
s a uvé s, c a r, s i p eu q ue n o us m arc hio ns, n o us a va nço ns
to ujo urs e t n o us fin ir o ns p ar a rriv e r !
– E h bie n, m onsie ur ! dit Jo e, si no us buvio ns en
a tte nd ant ? L ’a ir e st v ra im ent é to uffa nt.
– B uvo ns, m on g arç o n. »
Pers o nne n e s e fit p rie r. U ne p in te e ntiè re y p assa , c e
q ui r é duis it la p ro vis io n à tr o is p in te s e t d em ie s e ule m ent.
« A h ! c e la fa it d u b ie n ! fit J o e. Q ue c ’e st b on ! J a m ais
b iè re d e P erk in s n e m ’a fa it a uta nt d e p la is ir .
– V oilà le s a va nta ges d e la p riv a tio n, r é pond it le d octe ur.
– Ils s o nt fa ib le s, e n s o m me, d it le c ha sse ur, e t q ua nd je

d evra is n e ja m ais é pro uve r d e p la is ir à b oir e d e l’ e au, j’ y
c o nse ntir a is à la c o nd itio n d e n ’e n ê tr e ja m ais p riv é . »
À s ix h e ure s, le
Vic to ria
p la na it a u-d essus d es p alm ie rs .
C’é ta ie nt d eux m aig re s a rb re s, c hé tifs , d essé ché s, d eux
s p ectr e s d ’a rb re s s a ns fe uilla ge, p lu s m orts q ue viv a nts .
F erg usso n le s c o nsid éra a ve c e ffr o i.
À le ur p ie d, o n d is tin g ua it le s p ie rre s à d em i ro ng ées
d ’u n p uits ; m ais c e s p ie rre s, e ffr ité es s o us le s a rd eurs d u
s o le il, s e m bla ie nt n e fo rm er q u’u ne im palp able p oussiè re . Il
n ’y a va it p as a ppare nce d ’h um id ité . L e c œ ur d e S am ue l s e
s e rra , et il alla it fa ir e part de se s cra in te s à se s
c o m pagno ns, q ua nd le s e xc la m atio ns d e c e ux-c i a ttir è re nt
s o n a tte ntio n.
À p erte d e v u e d ans l’ o ue st s ’é te nd ait u ne lo ng ue li g ne
d ’o sse m ents bla nchis ; des fr a gm ents de sq ue le tte s
e nto ura ie nt la fo nta in e ; u ne c a ra va ne a va it p oussé ju sq ue -
là , m arq ua nt s o n p assa ge p ar c e lo ng o ssua ir e ; le s p lu s
fa ib le s é ta ie nt to m bés p eu à p eu s ur le s a ble ; le s p lu s
fo rts , p arv e nus à c e tte s o urc e ta nt d ésir é e, a va ie nt tr o uvé
s ur s e s b ord s u ne m ort h o rrib le .
Les v o ya geurs s e r e gard ère nt e n p âli s sa nt.
« N e d esce nd ons p as, d it K enne dy, fu yo ns c e h id eux
s p ecta cle ! Il n ’y a p as là u ne g outte d ’e au à r e cue illi r .
– N on p as, D ic k, il fa ut e n a vo ir la c o nscie nce n e tte .
A uta nt p asse r la nuit ic i q u’a ille urs . N ous fo uille ro ns ce
p uits ju sq u’a u fo nd ; il y a e u là u ne s o urc e ; p eut- ê tr e e n
re ste -t- il q ue lq ue c ho se . »
Le
Vic to ria
p rit te rre ; J o e e t K enne dy m ir e nt d ans la
n a ce lle un poid s de sa ble équiv a le nt au le ur et ils

n a ce lle un poid s de sa ble équiv a le nt au le ur et ils
d esce nd ir e nt. Ils co uru re nt au puits et péné tr è re nt à
l’ in té rie ur p ar u n e sca li e r q ui n ’é ta it p lu s q ue p oussiè re . L a
s o urc e para is sa it ta rie depuis de lo ng ue s anné es. Ils
c re usè re nt d ans u n s a ble s e c e t fr ia ble , le p lu s a rid e d es
s a ble s ; il n ’y a va it p as tr a ce d ’h um id ité .
Le docte ur le s vit re m onte r à la surfa ce du dése rt,
s ua nts , défa its , co uve rts d’u ne poussiè re fin e , abattu s,
d éco ura gés, d ése sp éré s.
Il c o m prit l’ in utili té d e le urs re che rc he s ; il s ’y a tte nd ait, il
n e d it rie n. Il s e nta it q u’à p artir d e c e m om ent il d evra it
a vo ir d u c o ura ge e t d e l’ é ne rg ie p our tr o is .
Jo e ra pporta it le s fr a gm ents d ’u ne o utr e ra co rn ie , q u’il
je ta a ve c c o lè re a u m ili e u d es o sse m ents d is p ers é s s ur le
s o l.
Pend ant le s o up er, p as u ne p aro le n e fu t é cha ng ée e ntr e
le s v o ya geurs ; ils m ang eaie nt a ve c r é pug na nce .
Et pourta nt, ils n’a va ie nt pas enco re vé rita ble m ent
e nd uré le s to urm ents d e la s o if, e t ils n e s e d ése sp éra ie nt
q ue p our l’ a ve nir .

26
C hapit r e

C ent tr e iz e d egré s. – R éfle xio ns d u d octe ur. – R ech erc h e
d ése sp éré e. – L e ch alu m eau s’é te in t. C ent vin gt- d eux
d egré s. – L a c o nte m pla tio n d u d ése rt. – U ne p ro m enade
d ans la n uit. – S olitu de. – D éfa illa nce . – P ro je ts d e J o e. –
Il s e d onne u n jo ur e nco re .

La ro ute p arc o uru e p ar le
Vic to ria
p end ant la jo urn é e
p ré cé dente n ’e xc é dait p as d ix m ille s, e t, p our s e m ain te nir,
o n a va it d épensé c e nt s o ix a nte -d eux p ie ds c ub es d e g az.
Le s a m edi m atin , le d octe ur d onna le s ig na l d u d épart.
« L e c ha lu m eau n e p eut p lu s m arc he r q ue s ix h e ure s, d it-
il. S i d ans s ix h e ure s n o us n ’a vo ns d éco uve rt n i u n p uits , n i
u ne s o urc e , D ie u s e ul s a it c e q ue n o us d evie nd ro ns.
– P eu d e v e nt c e m atin , m aît r e ! d it J o e, m ais il s e lè ve ra
p eut- ê tr e , a jo uta -t- il e n v o ya nt la tr is te sse m al d is sim ulé e
d e F erg usso n. »
Vain e sp oir ! Il fa is a it d ans l’ a ir u n c a lm e p la t, u n d e c e s
c a lm es qui dans le s mers tr o pic a le s encha în e nt
o bstin é m ent le s n a vir e s. L a c ha le ur d evin t in to lé ra ble , e t le
th e rm om ètr e à l’ o m bre , s o us la te nte , m arq ua c e nt tr e iz e

d egré s
[4 7]
.
Jo e e t K enne dy, é te nd us l’ u n p rè s d e l’ a utr e , c he rc ha ie nt
s in o n d ans le s o m meil, a u m oin s d ans la to rp eur, l’ o ub li d e
la s itu a tio n. U ne in a ctiv ité fo rc é e le ur fa is a it d e p énib le s
lo is ir s . L ’h o m me e st p lu s à p la in d re q ui n e p eut s ’a rra che r
à s a p ensé e p ar u n tr a va il o u u ne o ccup atio n m até rie lle ;
m ais ic i, r ie n à s urv e ille r ; à te nte r, p as d ava nta ge ; il fa lla it
s ub ir la s itu a tio n s a ns p ouvo ir l’ a m éli o re r.
Les so uffr a nce s d e la so if co m mencè re nt à se fa ir e
s e ntir c ru e lle m ent ; l’ e au-d e-v ie , lo in d ’a pais e r c e b eso in
im périe ux, l’ a ccro is sa it a u co ntr a ir e , e t m érita it b ie n ce
n o m d e « la it d e tig re s » q ue lu i d onne nt le s n a tu re ls d e
l’ A fr iq ue . Il r e sta it à p ein e d eux p in te s d ’u n li q uid e é cha uffé .
C ha cun co uva it du re gard ce s que lq ue s goutte s si
p ré cie use s, e t p ers o nne n ’o sa it y tr e m per s e s lè vre s. D eux
p in te s d ’e au, a u m ili e u d ’u n d ése rt !
Alo rs le d octe ur F erg usso n, p lo ng é d ans s e s ré fle xio ns,
s e dem and a s’il ava it pru d em ment agi. N ’a ura it- il pas
m ie ux v a lu c o nse rv e r c e tte e au q u’il a va it d éco m posé e e n
p ure p erte p our s e m ain te nir d ans l’ a tm osp hè re ? Il a va it
fa it un p eu d e che m in sa ns d oute , m ais e n é ta it- il p lu s
a va ncé ! Q ua nd il s e tr o uve ra it d e s o ix a nte m ille s e n a rriè re
s o us c e tte la titu d e, q u’im porta it, p uis q ue l’ e au lu i m anq ua it
e n c e li e u ? L e v e nt, s ’il s e le va it e nfin , s o uffle ra it là -b as
c o m me ic i, m oin s v ite ic i m êm e, s ’il v e na it d e l’ e st ! M ais
l’ e sp oir p oussa it S am ue l e n a va nt ! E t c e pend ant, c e s d eux
g allo ns d ’e au d épensé s e n v a in , c ’é ta it d e q uo i s uffir e à
n e uf jo urs d e h a lt e d ans c e d ése rt ! E t q ue ls c ha ng em ents
p ouva ie nt s e p ro duir e e n n e uf jo urs ! P eut- ê tr e a ussi, to ut

e n c o nse rv a nt c e tte e au, e ut- il d û s ’é le ve r e n je ta nt d u le st,
q uitte à p erd re d u g az p our re desce nd re a prè s ! M ais le
g az d e s o n b allo n, c ’é ta it s o n s a ng , c ’é ta it s a v ie !
Ces m ille ré fle xio ns se he urta ie nt dans sa tê te qu’il
p re na it d ans s e s m ain s, e t p end ant d es h e ure s e ntiè re s il
n e la r e le va it p as.
« Il fa ut fa ir e u n d ern ie r e ffo rt ! s e d it- il v e rs d ix h e ure s d u
m atin . Il fa ut te nte r une dern iè re fo is de déco uvrir un
c o ura nt a tm osp hé riq ue q ui n o us e m porte ! Il fa ut ris q ue r
n o s d ern iè re s r e sso urc e s. »
Et, p end ant q ue s e s c o m pagno ns s o m meilla ie nt, il p orta
à u ne h a ute te m péra tu re l’ h yd ro gène d e l’ a éro sta t ; c e lu i- c i
s ’a rro nd it s o us la d ila ta tio n d u g az e t m onta d ro it d ans le s
ra yo ns perp end ic ula ir e s du so le il. Le docte ur che rc ha
v a in e m ent u n s o uffle d e v e nt d epuis c e nt p ie ds ju sq u’à c in q
m ille s ; so n poin t de départ dem eura obstin é m ent au-
d esso us d e lu i ; u n c a lm e a bso lu s e m bla it r é gne r ju sq u’a ux
d ern iè re s li m ite s d e l’ a ir r e sp ir a ble .
Enfin l’ e au d’a li m enta tio n s’é puis a ; le cha lu m eau
s ’é te ig nit fa ute de gaz ; la pile de B unse n ce ssa de
fo nctio nne r, et le
Vic to ria
, se co ntr a cta nt, desce nd it
d ouce m ent s ur le s a ble à la p la ce m êm e q ue la n a ce lle y
a va it c re usé e.
Il é ta it m id i ; le r e lè ve m ent d onna 1 9° 3 5’ d e lo ng itu d e e t
6 ° 5 1’ d e la titu d e, à p rè s d e c in q c e nts m ille s d u la c T c ha d,
à p lu s d e q ua tr e c e nts m ille s d es c ô te s o ccid enta le s d e
l’ A fr iq ue .
En p re na nt te rre , D ic k e t J o e s o rtir e nt d e le ur p esa nte
to rp eur.

« N ous n o us a rrê to ns, d it l’ É co ssa is .
– Il le fa ut » , r é pond it S am ue l d ’u n to n g ra ve .
Ses co m pagno ns le co m prir e nt. L e niv e au d u so l se
tr o uva it alo rs au niv e au de la m er, par suite de sa
c o nsta nte d épre ssio n ; a ussi le b allo n s e m ain tin t- il d ans u n
é quili b re p arfa it e t u ne im mobili té a bso lu e .
Le p oid s d es vo ya geurs fu t re m pla cé p ar u ne c ha rg e
é quiv a le nte d e s a ble , e t ils m ir e nt p ie d à te rre ; c ha cun
s ’a bso rb a d ans s e s p ensé es, e t, p end ant p lu sie urs h e ure s,
ils n e p arlè re nt p as. J o e p ré para le s o up er, c o m posé d e
b is cuit e t d e p em mic a n, a uq ue l o n to ucha à p ein e ; u ne
g org ée d ’e au b rû la nte c o m plé ta c e tr is te r e pas.
Pend ant la n uit, p ers o nne n e ve illa , m ais p ers o nne n e
d orm it. L a c ha le ur fu t é to uffa nte . L e le nd em ain , il n e r e sta it
p lu s q u’u ne d em i- p in te d ’e au ; le d octe ur la m it e n r é se rv e ,
e t o n r é so lu t d e n ’y to uche r q u’à la d ern iè re e xtr é m ité .
« J’é to uffe , s’é cria b ie ntô t Jo e, la cha le ur re doub le !
C ela ne m ’é to nne pas, dit- il aprè s avo ir co nsult é le
th e rm om ètr e , c e nt q ua ra nte d egré s
[4 8]
!
– L e s a ble v o us b rû le , ré pond it le c ha sse ur, c o m me s ’il
s o rta it d ’u n fo ur. E t p as u n n ua ge d ans c e c ie l e n fe u !
C ’e st à d eve nir fo u !
– N e no us dése sp éro ns pas, dit le docte ur ; à ce s
g ra nd es c ha le urs s uccè dent in é vita ble m ent d es te m pête s
s o us ce tte la titu d e, e t e lle s a rriv e nt a ve c la ra pid ité d e
l’ é cla ir ; m alg ré l’ a cca bla nte s é ré nité d u c ie l, il p eut s ’y
p ro duir e d e g ra nd s c ha ng em ents e n m oin s d ’u ne h e ure .
– M ais e nfin , r e prit K enne dy, il y a ura it q ue lq ue in d ic e !
– E h b ie n ! d it le d octe ur, il m e s e m ble q ue le b aro m ètr e

a u ne lé gère te nd ance à b ais se r.
– L e c ie l t’e nte nd e ! S am ue l, c a r n o us v o ic i c lo ué s à c e
s o l c o m me u n o is e au d ont le s a ile s s o nt b ris é es.
– A ve c c e tte d iffé re nce p ourta nt, m on c he r D ic k, q ue n o s
a ile s s o nt in ta cte s, e t j’ e sp ère b ie n n o us e n s e rv ir e nco re .
– A h ! d u v e nt ! d u v e nt ! s ’é cria J o e ! D e q uo i n o us
re nd re à u n ru is se au, à u n p uits , e t il n e n o us m anq ue ra
rie n ; no s viv re s so nt suffis a nts , e t a ve c d e l’ e au no us
a tte nd ro ns un m ois sa ns so uffr ir ! M ais la so if e st une
c ru e lle c ho se . »
La so if, m ais aussi la co nte m pla tio n in ce ssa nte du
d ése rt, fa tig ua it l’ e sp rit ; il n ’y a va it p as u n a ccid ent d e
te rra in , p as un m ontic ule d e sa ble , p as un ca illo u p our
a rrê te r le re gard . C ette pla nité écœ ura it et donna it ce
m ala is e q u’o n a ppelle le m al d u d ése rt. L ’im passib ili té d e
c e b le u a rid e d u c ie l e t d e c e ja une im mense d u s a ble
fin is sa it p ar e ffr a ye r. D ans c e tte a tm osp hè re in ce nd ié e, la
c ha le ur p ara is sa it vib ra nte , c o m me a u-d essus d ’u n fo ye r
in ca nd esce nt ; l’ e sp rit se dése sp éra it à vo ir ce ca lm e
im mense , e t n ’e ntr e vo ya it a ucune r a is o n p our q u’u n te l é ta t
d e cho se s vin t à ce sse r, ca r l’ im mensité e st une so rte
d ’é te rn ité .
Aussi le s malh e ure ux, priv é s d’e au so us ce tte
te m péra tu re to rrid e, co m mencè re nt à re sse ntir des
s ym ptô m es d ’h a llu cin a tio n ; le urs ye ux s’a gra nd is sa ie nt,
le ur r e gard d eve na it tr o ub le .
Lors q ue la n uit fu t v e nue , le d octe ur r é so lu t d e c o m battr e
c e tte d is p ositio n in q uié ta nte p ar une m arc he ra pid e ; il
v o ulu t p arc o urir ce tte p la in e d e sa ble p end ant q ue lq ue s

h e ure s, n o n p our c he rc he r, m ais p our m arc he r.
« V ene z, d it- il à s e s c o m pagno ns, c ro ye z-m oi, c e la v o us
fe ra d u b ie n.
– Im possib le , ré pond it K enne dy, je n e p ourra is fa ir e u n
p as.
– J ’a im e e nco re m ie ux d orm ir , fit J o e.
– M ais le s o m meil o u le r e pos v o us s e ro nt fu ne ste s, m es
a m is . R éagis se z d onc c o ntr e c e tte to rp eur. V oyo ns, v e ne z.
»
Le d octe ur n e p ut rie n o bte nir d ’e ux, e t il p artit s e ul a u
m ili e u d e la tr a nsp are nce é to ilé e d e la n uit. S es p re m ie rs
p as fu re nt pénib le s, le s pas d’u n ho m me affa ib li et
d ésha bitu é d e la m arc he ; m ais il re co nnut b ie ntô t q ue c e t
e xe rc ic e lu i s e ra it s a lu ta ir e ; il s ’a va nça d e p lu sie urs m ille s
d ans l’ o ue st, e t s o n e sp rit s e r é co nfo rta it d éjà , lo rs q ue , to ut
d ’u n c o up , il fu t p ris d e v e rtig e ; il s e c ru t p enché s ur u n
a bîm e ; il se ntit se s g eno ux p li e r ; ce tte va ste so li tu d e
l’ e ffr a ya ; il é ta it le p oin t m ath é m atiq ue , le c e ntr e d ’u ne
c ir c o nfé re nce in fin ie , c’e st- à -d ir e , rie n ! Le
Vic to ria
d is p ara is sa it entiè re m ent dans l’ o m bre . Le docte ur fu t
e nva hi par un in surm onta ble effr o i, lu i, l’ im passib le ,
l’ a ud acie ux v o ya geur ! Il v o ulu t r e ve nir s ur s e s p as, m ais e n
v a in ; il a ppela , p as m êm e u n é cho p our lu i r é pond re , e t s a
v o ix to m ba dans l’ e sp ace co m me une pie rre dans un
g ouffr e s a ns fo nd . Il s e c o ucha d éfa illa nt s ur le s a ble , s e ul,
a u m ili e u d es g ra nd s s ile nce s d u d ése rt.
À m in uit, il r e pre na it c o nna is sa nce e ntr e le s b ra s d e s o n
fid èle J o e ; c e lu i- c i, in q uie t d e l’ a bse nce p ro lo ng ée d e s o n
m aît r e , s ’é ta it la ncé s ur s e s tr a ce s n e tte m ent im prim ées

d ans la p la in e ; il l’ a va it tr o uvé é va no ui.
« Q u’a ve z-v o us e u, m on m aît r e ? d em and a-t- il.
– C e ne se ra rie n, m on b ra ve Jo e ; un m om ent d e
fa ib le sse , v o ilà to ut.
– C e n e s e ra rie n, e n e ffe t, m onsie ur ; m ais re le ve z-
v o us ; a ppuye z-v o us s ur m oi, e t r e gagno ns le
Vic to ria
. »
Le d octe ur, a u b ra s d e J o e, re prit la ro ute q u’il a va it
s uiv ie .
« C ’é ta it im pru d ent, m onsie ur, on ne s’a ve ntu re pas
a in si. V ous aurie z pu êtr e déva li s é , ajo uta -t- il en ria nt.
V oyo ns, m onsie ur, p arlo ns s é rie use m ent.
– P arle , je t’é co ute !
– Il fa ut a bso lu m ent p re nd re u n p arti. N otr e s itu a tio n n e
p eut p as d ure r p lu s d e q ue lq ue s jo urs e nco re , e t s i le v e nt
n ’a rriv e p as, n o us s o m mes p erd us. »
Le d octe ur n e r é pond it p as.
« E h b ie n ! il fa ut q ue q ue lq u’u n se d évo ue a u so rt
c o m mun, e t il e st to ut n a tu re l q ue c e s o it m oi !
– Q ue v e ux-tu d ir e ? q ue l e st to n p ro je t ?
– U n p ro je t b ie n s im ple : p re nd re d es v iv re s, e t m arc he r
to ujo urs d eva nt m oi ju sq u’à c e q ue j’ a rriv e q ue lq ue p art, c e
q ui n e p eut m anq ue r. P end ant c e te m ps, s i le c ie l vo us
e nvo ie u n ve nt fa vo ra ble , vo us n e m ’a tte nd re z p as, vo us
p artir e z. D e m on c ô té , s i je p arv ie ns à u n villa ge, je m e
tir e ra i d ’a ffa ir e a ve c le s q ue lq ue s m ots d ’a ra be q ue v o us
m e d onne re z p ar é crit, e t je v o us r a m ène ra i d u s e co urs , o u
j’ y la is se ra i m a p eau ! Q ue d ite s-v o us d e m on d esse in ?
– Il e st in se nsé , m ais d ig ne d e to n b ra ve c œ ur, J o e. C ela
e st im possib le , tu n e n o us q uitte ra s p as.

e st im possib le , tu n e n o us q uitte ra s p as.
– E nfin , m onsie ur, il fa ut te nte r q ue lq ue c ho se ; c e la n e
p eut v o us n uir e e n r ie n, p uis q ue , je v o us le r é pète , v o us n e
m ’a tte nd re z p as, e t, à la r ig ue ur, je p uis r é ussir !
– N on, J o e ! n o n ! n e n o us s é paro ns p as ! c e s e ra it u ne
d oule ur a jo uté e a ux a utr e s. Il é ta it é crit q u’il e n s e ra it a in si,
e t il e st tr è s p ro bable m ent é crit q u’il e n s e ra a utr e m ent p lu s
ta rd . A in si, a tte nd ons a ve c r é sig na tio n.
– S oit, m onsie ur, m ais je v o us p ré vie ns d ’u ne c ho se : je
v o us d onne e nco re u n jo ur ; je n ’a tte nd ra i p as d ava nta ge ;
c ’e st a ujo urd ’h ui d im anche , o u p lu tô t lu nd i, c a r il e st u ne
h e ure d u m atin ; s i m ard i n o us n e p arto ns p as, je te nte ra i
l’ a ve ntu re ; c ’e st u n p ro je t ir ré vo ca ble m ent d écid é. »
Le docte ur ne ré pond it pas ; bie ntô t il re jo ig na it la
n a ce lle , e t il y p rit p la ce a up rè s d e K enne dy. C elu i- c i é ta it
p lo ng é d ans u n s ile nce a bso lu q ui n e d eva it p as ê tr e le
s o m meil.

27
C hapit r e

C hale ur effr a ya nte . – H allu cin atio ns. – Les dern iè re s
g outte s d ’e au. – N uit d e d ése sp oir . – T enta tiv e d e s u ic id e.
– L e s im oun. – L ’o asis . – L io n e t lio nne.

Le pre m ie r so in du docte ur fu t, le le nd em ain , de
c o nsult e r le b aro m ètr e . C ’e st à p ein e si la co lo nne d e
m erc ure a va it s ub i u ne d épre ssio n a ppré cia ble .
« R ie n ! s e d it- il, r ie n ! »
Il s o rtit d e la n a ce lle , e t v in t e xa m in e r le te m ps ; m êm e
c ha le ur, m êm e d ure té , m êm e im pla ca bili té .
« F aut- il d onc d ése sp ére r ? » s ’é cria -t- il.
Jo e n e d is a it m ot, a bso rb é d ans s a p ensé e, e t m édita nt
s o n p ro je t d ’e xp lo ra tio n.
Kenne dy se re le va fo rt m ala de, et en pro ie à une
s ure xc ita tio n in q uié ta nte . Il s o uffr a it h o rrib le m ent d e la s o if.
S a la ng ue et se s lè vre s tu m éfié es pouva ie nt à pein e
a rtic ule r u n s o n.
Il y a va it e nco re là q ue lq ue s g outte s d ’e au ; c ha cun le
s a va it, c ha cun y p ensa it e t s e s e nta it a ttir é v e rs e lle s ; m ais
p ers o nne n ’o sa it fa ir e u n p as.

Ces tr o is c o m pagno ns, c e s tr o is a m is s e re gard aie nt
a ve c des ye ux ha gard s, ave c un se ntim ent d’a vid ité
b estia le , qui se déce la it surto ut che z Kenne dy ; sa
p uis sa nte org anis a tio n succo m bait plu s vite à ce s
in to lé ra ble s p riv a tio ns ; p end ant to ute la jo urn é e, il fu t e n
p ro ie au déli r e ; il alla it et ve na it, poussa nt des cris
ra uq ue s, s e m ord ant le s p oin g s, p rê t à s ’o uvrir le s v e in e s
p our e n b oir e le s a ng .
« A h ! s ’é cria -t- il, p ays d e la s o if ! tu s e ra is b ie n n o m mé
p ays d u d ése sp oir ! »
Puis il to m ba dans une pro str a tio n pro fo nd e ; on
n ’e nte nd it p lu s q ue le s iffle m ent d e s a r e sp ir a tio n e ntr e s e s
lè vre s a lt é ré es.
Vers le s o ir, J o e fu t p ris à s o n to ur d ’u n c o m mence m ent
d e fo li e ; c e v a ste o asis d e s a ble lu i p ara is sa it c o m me u n
é ta ng im mense , a ve c d es e aux c la ir e s e t li m pid es ; p lu s
d ’u ne fo is il s e p ré cip ita s ur c e s o l e nfla m mé p our b oir e à
m êm e, e t il s e r e le va it la b ouche p le in e d e p oussiè re .
« M alé dic tio n ! d it- il a ve c c o lè re ! c ’e st d e l’ e au s a lé e ! »
Alo rs , ta nd is q ue F erg usso n e t K enne dy d em eura ie nt
é te nd us s a ns m ouve m ent, il fu t s a is i p ar l’ in vin cib le p ensé e
d ’é puis e r le s q ue lq ue s g outte s d ’e au m is e s e n r é se rv e . C e
fu t p lu s fo rt q ue lu i ; il s ’a va nça v e rs la n a ce lle e n s e tr a în a nt
s ur le s g eno ux, il c o uva d es y e ux la b oute ille o ù s ’a gita it c e
li q uid e, il y je ta u n r e gard d ém esuré , il la s a is it e t la p orta à
s e s lè vre s.
En c e m om ent, c e s m ots : « À b oir e ! à b oir e ! » fu re nt
p ro no ncé s a ve c u n a cce nt d échir a nt.
C’é ta it K enne dy q ui s e tr a în a it p rè s d e lu i ; le m alh e ure ux

fa is a it p itié , il d em and ait à g eno ux, il p le ura it.
Jo e, p le ura nt a ussi, lu i p ré se nta la b oute ille , e t ju sq u’à la
d ern iè re g outte , K enne dy e n é puis a le c o nte nu.
« M erc i » , fit- il.
Mais J o e n e l’ e nte nd it p as ; il é ta it c o m me lu i re to m bé
s ur le s a ble .
Ce qui se passa pend ant ce tte nuit ora geuse , on
l’ ig no re . M ais le m ard i m atin , s o us c e s d ouche s d e fe u q ue
v e rs a it le s o le il, le s in fo rtu né s s e ntir e nt le urs m em bre s s e
d essé che r p eu à p eu. Q ua nd J o e v o ulu t s e le ve r, c e la lu i fu t
im possib le ; il n e p ut m ettr e s o n p ro je t à e xé cutio n.
Il je ta le s y e ux a uto ur d e lu i. D ans la n a ce lle , le d octe ur
a cca blé , le s b ra s c ro is é s s ur la p oitr in e , re gard ait d ans
l’ e sp ace un poin t im agin a ir e ave c une fix ité id io te .
K enne dy é ta it e ffr a ya nt ; il b ala nça it la tê te d e d ro ite e t d e
g auche c o m me u ne b ête fé ro ce e n c a ge.
To ut d ’u n c o up , le s r e gard s d u c ha sse ur s e p ortè re nt s ur
s a c a ra bin e d ont la c ro sse d épassa it le b ord d e la n a ce lle .
« A h ! » s ’é cria -t- il e n s e r e le va nt p ar u n e ffo rt s urh um ain .
Il s e p ré cip ita s ur l’ a rm e, é perd u, fo u, e t il e n d ir ig ea le
c a no n v e rs s a b ouche .
« M onsie ur ! m onsie ur ! fit J o e, s e p ré cip ita nt s ur lu i.
– L ais se -m oi ! v a -t- e n » , d it e n r â la nt l’ É co ssa is .
Tous le s d eux lu tta ie nt a ve c a cha rn e m ent.
« V a-t- e n, o u je te tu e » , r é péta K enne dy.
Mais J o e s ’a ccro cha it à lu i a ve c fo rc e ; ils s e d ébattir e nt
a in si, s a ns q ue le d octe ur p arû t le s a perc e vo ir, e t p end ant
p rè s d ’u ne m in ute ; d ans la lu tte , la c a ra bin e p artit s o ud ain ;
a u b ru it d e la d éto na tio n, le d octe ur s e r e le va d ro it c o m me

u n s p ectr e ; il r e gard a a uto ur d e lu i.
Mais , to ut d ’u n c o up , v o ic i q ue s o n re gard s ’a nim e, s a
m ain s ’é te nd v e rs l’ h o riz o n, e t, d ’u ne v o ix q ui n ’a va it p lu s
rie n d ’h um ain , il s ’é crie :
« L à ! là ! là -b as ! »
Il y a va it u ne te lle é ne rg ie d ans s o n g este , q ue J o e e t
K enne dy s e s é parè re nt, e t to us d eux r e gard ère nt.
La p la in e s ’a gita it c o m me u ne m er e n fu re ur p ar u n jo ur
d e te m pête ; d es v a gue s d e s a ble d éfe rla ie nt le s u ne s s ur
le s a utr e s a u m ili e u d ’u ne p oussiè re in te nse ; u ne im mense
c o lo nne v e na it d u s ud -e st e n to urn o ya nt a ve c u ne e xtr ê m e
ra pid ité ; le s o le il d is p ara is sa it d erriè re u n n ua ge o paque
d ont l’ o m bre d ém esuré e s ’a llo ng eait ju sq u’a u
Vic to ria
; le s
g ra in s d e s a ble fin g li s sa ie nt a ve c la fa cili té d e m olé cule s
li q uid es, e t c e tte m aré e m onta nte g agna it p eu à p eu.
Un re gard é ne rg iq ue d ’e sp oir b rilla d ans le s ye ux d e
F erg usso n.
« L e s im oun ! s ’é cria -t- il.
– L e s im oun ! r é péta J o e s a ns tr o p c o m pre nd re .
– Ta nt mie ux, s’é cria Kenne dy ave c une ra ge
d ése sp éré e ! ta nt m ie ux ! n o us a llo ns m ourir !
– T a nt m ie ux ! ré pli q ua le d octe ur, n o us a llo ns v iv re a u
c o ntr a ir e ! »
Il se m it à re je te r ra pid em ent le sa ble qui le sta it la
n a ce lle .
Ses c o m pagno ns le c o m prir e nt e nfin , s e jo ig nir e nt à lu i,
e t p rir e nt p la ce à s e s c ô té s.
« E t m ain te na nt, J o e, d it le d octe ur, je tte -m oi e n d eho rs
u ne c in q ua nta in e d e li v re s d e to n m in e ra i ! »

Jo e n ’h é sita p as, e t c e pend ant il é pro uva q ue lq ue c ho se
c o m me u n r e gre t r a pid e. L e b allo n s ’e nle va .
« Il é ta it te m ps » , s ’é cria le d octe ur.
Le s im oun a rriv a it e n e ffe t a ve c la ra pid ité d e la fo ud re .
U n peu plu s le
Vic to ria
éta it écra sé , m is en piè ce s,
a né anti. L ’im mense tr o m be a lla it l’ a tte in d re ; il fu t c o uve rt
d ’u ne g rê le d e s a ble .
« E nco re d u le st ! c ria le d octe ur à J o e.
– V oilà » , ré pond it c e d ern ie r e n p ré cip ita nt u n é no rm e
fr a gm ent d e q ua rtz .
Le
Vic to ria
m onta ra pid em ent a u-d essus d e la tr o m be ;
m ais , e nve lo ppé d ans l’ im mense d épla ce m ent d ’a ir, il fu t
e ntr a în é a ve c u ne v ite sse in ca lc ula ble a u-d essus d e c e tte
m er é cum ante .
Sam ue l, D ic k e t J o e n e p arla ie nt p as ; ils r e gard aie nt, ils
e sp éra ie nt, r a fr a îc his d ’a ille urs p ar le v e nt d e c e to urb illo n.
À tr o is he ure s, la to urm ente ce ssa it ; le sa ble , en
re to m bant, fo rm ait une in no m bra ble qua ntité de
m ontic ule s ; le c ie l r e pre na it s a tr a nq uilli té p re m iè re .
Le
Vic to ria
, re deve nu im mobile , p la na it e n vu e d ’u ne
o asis , île c o uve rte d ’a rb re s v e rts e t re m onté e à la s urfa ce
d e c e t o cé an.
« L ’e au ! l’ e au e st là ! » s ’é cria le d octe ur.
Aussitô t, ouvra nt la so up ape sup érie ure , il donna
p assa ge à l’ h yd ro gène , e t d esce nd it d ouce m ent à d eux
c e nts p as d e l’ o asis .
En qua tr e he ure s, le s vo ya geurs ava ie nt fr a nchi un
e sp ace d e d eux c e nt q ua ra nte m ille s
[4 9]
.

La n a ce lle fu t a ussitô t é quili b ré e, e t K enne dy, s uiv i d e
J o e, s ’é la nça s ur le s o l.
« V os fu sils ! s’é cria le d octe ur, vo s fu sils , e t so ye z
p ru d ents . »
Dic k s e p ré cip ita s ur s a c a ra bin e , e t J o e s ’e m para d e
l’ u n d es fu sils . Ils s ’a va ncè re nt r a pid em ent ju sq u’a ux a rb re s
e t p éné tr è re nt s o us c e tte fr a îc he v e rd ure q ui le ur a nno nça it
d es s o urc e s a bond ante s ; ils n e p rir e nt p as g ard e à d e
la rg es p ié tin e m ents , à d es tr a ce s fr a îc he s q ui m arq ua ie nt
ç à e t là le s o l h um id e.
Soud ain , u n r u g is se m ent r e te ntit à v in g t p as d ’e ux.
« L e r u g is se m ent d ’u n li o n ! d it J o e.
– T a nt m ie ux ! r é pli q ua le c ha sse ur e xa sp éré , n o us n o us
b attr o ns ! O n e st fo rt q ua nd il n e s ’a git q ue d e s e b attr e .
– D e la p ru d ence , m onsie ur D ic k, d e la p ru d ence ! d e la
v ie d e l’ u n d épend la v ie d e to us. »
Mais K enne dy ne l’ é co uta it pas ; il s’a va nça it, l’ œ il
fla m boya nt, la c a ra bin e a rm ée, te rrib le d ans s o n a ud ace .
S ous u n p alm ie r, u n é no rm e li o n à c rin iè re n o ir e s e te na it
d ans une postu re d’a tta que . À pein e eut- il aperç u le
c ha sse ur q u’il b ond it ; m ais il n’a va it p as to uché te rre
q u’u ne b alle a u c œ ur le fo ud ro ya it ; il to m ba m ort.
« H ourra ! h o urra ! » s ’é cria J o e.
Kenne dy se pré cip ita ve rs le puits , gli s sa sur le s
m arc he s hum id es, e t s’é ta la d eva nt une so urc e fr a îc he ,
d ans la que lle il tr e m pa s e s lè vre s a vid em ent ; J o e l’ im ita ,
e t l’ o n n ’e nte nd it p lu s q ue c e s c la ppem ents d e la ng ue d es
a nim aux q ui s e d ésa lt è re nt.
« P re no ns g ard e, m onsie ur D ic k, d it J o e e n re sp ir a nt.

N ’a buso ns p as ! »
Mais D ic k, s a ns r é pond re , b uva it to ujo urs . Il p lo ng eait s a
tê te e t s e s m ain s d ans c e tte e au b ie nfa is a nte ; il s ’e niv ra it.
« E t M . F erg usso n ? » d it J o e.
Ce s e ul m ot r a ppela K enne dy à lu i- m êm e ! il r e m pli t u ne
b oute ille q u’il a va it a pporté e, e t s ’é la nça s ur le s m arc he s
d u p uits .
Mais que lle fu t sa stu p éfa ctio n ! U n co rp s opaque ,
é no rm e, e n fe rm ait l’ o uve rtu re . J o e, q ui s uiv a it D ic k, d ut
re cule r a ve c lu i.
« N ous s o m mes e nfe rm és !
– C ’e st im possib le ! q u’e st- c e q ue c e la v e ut d ir e ? … »
Dic k n’a che va pas ; un ru g is se m ent te rrib le lu i fit
c o m pre nd re à q ue l n o uve l e nne m i il a va it a ffa ir e .
« U n a utr e li o n ! s ’é cria J o e.
– N on p as, u ne li o nne ! A h ! m aud ite b ête , a tte nd s » , d it
le c ha sse ur e n r e cha rg eant p re ste m ent s a c a ra bin e .
Un in sta nt aprè s, il fa is a it fe u, m ais l’ a nim al ava it
d is p aru .
« E n a va nt ! s ’é cria -t- il.
– N on, m onsie ur D ic k, n o n, v o us n e l’ a ve z p as tu é e d u
c o up ; s o n c o rp s e ut ro ulé ju sq u’ic i ; e lle e st là p rê te à
b ond ir s ur le p re m ie r d ’e ntr e n o us q ui p ara ît r a , e t c e lu i- là
e st p erd u !
– M ais q ue fa ir e ? Il fa ut s o rtir ! E t S am ue l q ui n o us
a tte nd !
– A ttir o ns l’ a nim al ; p re ne z m on fu sil, e t p asse z-m oi v o tr e
c a ra bin e .
– Q ue l e st to n p ro je t ?

– V ous a lle z v o ir . »
Jo e, re tir a nt s a ve ste d e to ile , la d is p osa a u b out d e
l’ a rm e et la pré se nta co m me appât au-d essus de
l’ o uve rtu re . L a b ête fu rie use s e p ré cip ita d essus ; K enne dy
l’ a tte nd ait au passa ge, et d’u ne balle il lu i fr a ca ssa
l’ é paule . La li o nne ru g is sa nte ro ula sur l’ e sca li e r,
re nve rs a nt Jo e. C elu i- c i cro ya it d éjà se ntir le s é no rm es
p atte s d e l’ a nim al s’a battr e sur lu i, q ua nd une se co nd e
d éto na tio n re te ntit, et le docte ur Ferg usso n apparu t à
l’ o uve rtu re , s o n fu sil à la m ain e t fu m ant e nco re .
Jo e s e r e le va p re ste m ent, fr a nchit le c o rp s d e la b ête , e t
p assa à s o n m aît r e la b oute ille p le in e d ’e au.
La porte r à se s lè vre s, la vid er à dem i fu t pour
F erg usso n l’ a ffa ir e d’u n in sta nt, et le s tr o is vo ya geurs
re m erc iè re nt d u fo nd d u c œ ur la P ro vid ence q ui le s a va it s i
m ir a cule use m ent s a uvé s.

28
C hapit r e

S oir é e d élic ie use . – L a c u is in e d e J o e. – D is se rta tio n s u r
la v ia nde c ru e. – H is to ir e d e J a m es B ru ce . – L e b iv a c. –
L es r ê ve s d e J o e. – L e b aro m ètr e b ais se . – L e b aro m ètr e
re m onte . – P ré para tifs d e d épart. – L ’o ura gan.

La so ir é e fu t cha rm ante et se passa so us de fr a is
o m bra ges d e m im osa s, a prè s u n r e pas r é co nfo rta nt ; le th é
e t le g ro g n ’y fu re nt p as m éna gés.
Kenne dy a va it p arc o uru c e p etit d om ain e d ans to us le s
s e ns, il e n a va it fo uillé le s b uis so ns ; le s v o ya geurs é ta ie nt
le s se uls êtr e s anim és de ce para dis te rre str e ; ils
s ’é te nd ir e nt sur le urs co uve rtu re s e t p assè re nt une nuit
p ais ib le , q ui le ur a pporta l’ o ub li d es d oule urs p assé es.
Le le nd em ain , 7 m ai, le s o le il b rilla it d e to ut s o n é cla t,
m ais se s ra yo ns ne pouva ie nt tr a ve rs e r l’ é pais rid eau
d ’o m bra ge. C om me il ava it des viv re s en suffis a nte
q ua ntité , le d octe ur r é so lu t d ’a tte nd re e n c e t e nd ro it u n v e nt
fa vo ra ble .
Jo e y a va it tr a nsp orté s a c uis in e p orta tiv e , e t il s e li v ra it à
u ne fo ule d e c o m bin a is o ns c uli n a ir e s, e n d épensa nt l’ e au

a ve c u ne in so ucia nte p ro dig ali té .
« Q ue lle é tr a ng e s ucce ssio n d e c ha grin s e t d e p la is ir s !
s ’é cria K enne dy ; c e tte a bond ance a prè s c e tte p riv a tio n !
c e lu xe s uccé dant à c e tte m is è re ! A h ! j’ a i é té b ie n p rè s d e
d eve nir fo u !
– M on c he r D ic k, lu i d it le d octe ur, s a ns J o e, tu n e s e ra is
p as là e n tr a in d e d is co urir sur l’ in sta bili té d es cho se s
h um ain e s.
– B ra ve a m i ! fit D ic k e n te nd ant la m ain à J o e.
– Il n ’y a p as d e q uo i, ré pond it c e lu i- c i. À c ha rg e d e
re va nche , m onsie ur Dic k, en pré fé ra nt to ute fo is que
l’ o cca sio n n e s e p ré se nte p as d e m e r e nd re la p are ille !
– C’e st une pauvre na tu re que la nô tr e ! re prit
F erg usso n. S e la is se r a battr e p our s i p eu !
– P our s i p eu d ’e au, v o ule z-v o us d ir e , m on m aît r e ! Il fa ut
q ue c e t é lé m ent s o it b ie n n é ce ssa ir e à la v ie !
– S ans doute , Jo e, et le s gens priv é s de m ang er
ré sis te nt p lu s lo ng te m ps q ue le s g ens p riv é s d e b oir e .
– J e le c ro is ; d ’a ille urs , a u b eso in , o n m ang e c e q ui s e
re nco ntr e , m êm e s o n s e m bla ble , q uo iq ue c e la d oiv e fa ir e
u n r e pas à v o us r e ste r lo ng te m ps s ur le c œ ur !
– L es s a uva ges n e s ’e n fo nt p as fa ute , c e pend ant, d it
K enne dy.
– O ui, m ais c e s o nt d es s a uva ges, e t q ui s o nt h a bitu é s à
m ang er d e la via nd e cru e ; vo ilà une co utu m e q ui m e
ré pug ne ra it !
– C ela e st a sse z ré pug na nt, e n e ffe t, re prit le d octe ur,
p our q ue p ers o nne n ’a it a jo uté fo i a ux ré cits d es p re m ie rs
v o ya geurs e n A fr iq ue ; c e ux-c i ra pportè re nt q ue p lu sie urs

p eup la des s e n o urris sa ie nt d e via nd e c ru e , e t o n re fu sa
g éné ra le m ent d’a dm ettr e le fa it. Ce fu t dans ce s
c ir c o nsta nce s q u’il a rriv a u ne s in g uli è re a ve ntu re à J a m es
B ru ce .
– C onte z-n o us c e la , m onsie ur ; n o us a vo ns le te m ps d e
v o us e nte nd re , d it Jo e e n s’é ta la nt vo lu p tu e use m ent sur
l’ h e rb e fr a îc he .
– V olo ntie rs . J a m es B ru ce é ta it u n É co ssa is d u c o m té
d e S tir li n g , q ui, d e 1 768 à 1 772, p arc o uru t to ute l’ A bys sin ie
ju sq u’a u la c T ya na , à la re che rc he d es s o urc e s d u N il ;
p uis , il re vin t e n A ng le te rre , o ù il p ub li a s e s vo ya ges e n
1 790 se ule m ent. S es ré cits fu re nt accue illi s ave c une
in cré duli té e xtr ê m e, in cré duli té q ui s a ns d oute e st r é se rv é e
a ux n ô tr e s. L es h a bitu d es d es A bys sin ie ns s e m bla ie nt s i
d iffé re nte s d es u s e t c o utu m es a ng la is , q ue p ers o nne n e
v o ula it y c ro ir e . E ntr e a utr e s d éta ils , J a m es B ru ce a va it
a va ncé q ue le s p eup le s d e l’ A fr iq ue o rie nta le m ang eaie nt
d e la v ia nd e c ru e . C e fa it s o ule va to ut le m ond e c o ntr e lu i. Il
p ouva it e n p arle r à s o n a is e ! o n n ’ir a it p oin t v o ir ! B ru ce
é ta it u n h o m me tr è s c o ura geux e t tr è s ra geur. C es d oute s
l’ ir rita ie nt au sup rê m e degré . U n jo ur, dans un sa lo n
d ’É dim bourg , u n É co ssa is re prit e n s a p ré se nce le th è m e
d es p la is a nte rie s q uo tid ie nne s, e t à l’ e nd ro it d e la v ia nd e
c ru e , il d écla ra n e tte m ent q ue la c ho se n ’é ta it n i p ossib le n i
v ra ie . B ru ce n e d it r ie n ; il s o rtit, e t r e ntr a q ue lq ue s in sta nts
a prè s ave c un beefs te ak cru , sa up oud ré de se l et de
p oiv re à la m ode a fr ic a in e . « M onsie ur, d it- il à l’ É co ssa is ,
e n d outa nt d ’u ne c ho se q ue j’ a i a va ncé e, v o us m ’a ve z fa it
u ne in ju re g ra ve ; e n la c ro ya nt im pra tic a ble , v o us v o us ê te s

c o m plè te m ent tr o m pé. E t, p our le p ro uve r à to us, v o us a lle z
m ang er to ut d e s uite c e b eefs te ak c ru , o u v o us m e r e nd re z
ra is o n d e v o s p aro le s. » L ’É co ssa is e ut p eur, e t il o béit n o n
s a ns d e fo rte s g rim ace s. A lo rs , a ve c le p lu s g ra nd s a ng -
fr o id , J a m es B ru ce a jo uta : « E n a dm etta nt m êm e q ue la
c ho se n e s o it p as vra ie , m onsie ur, vo us n e s o utie nd re z
p lu s, d u m oin s, q u’e lle e st im possib le . »
– B ie n rip osté , fit J o e. S i l’ É co ssa is a p u a ttr a per u ne
in d ig estio n, il n ’a e u q ue c e q u’il m érita it. E t s i, à n o tr e
re to ur e n A ng le te rre , o n m et n o tr e v o ya ge e n d oute …
– E h b ie n ! q ue fe ra s-tu ? J o e.
– Je fe ra i m ang er aux in cré dule s le s m orc e aux du
V ic to ria
, s a ns s e l e t s a ns p oiv re ! »
Et c ha cun d e rir e d es e xp édie nts d e J o e. L a jo urn é e s e
p assa d e la s o rte , e n a gré able s p ro pos ; a ve c la fo rc e
re ve na it l’ e sp oir ; ave c l’ e sp oir, l’ a ud ace . Le passé
s ’e ffa ça it d eva nt l’ a ve nir a ve c u ne p ro vid entie lle r a pid ité .
Jo e n ’a ura it ja m ais vo ulu q uitte r c e t a sile e ncha nte ur ;
c ’é ta it le ro ya um e d e s e s rê ve s ; il s e s e nta it c he z lu i ; il
fa llu t q ue s o n m aît r e lu i e n d onnâ t le r e lè ve m ent e xa ct, e t c e
fu t a ve c u n g ra nd s é rie ux q u’il in scriv it s ur s e s ta ble tte s d e
v o ya ge : 1 5° 4 3’ d e lo ng itu d e e t 8 ° 3 2’ d e la titu d e.
Kenne dy n e r e gre tta it q u’u ne s e ule c ho se , d e n e p ouvo ir
c ha sse r d ans c e tte fo rê t e n m in ia tu re ; s e lo n lu i, la s itu a tio n
m anq ua it u n p eu d e b ête s fé ro ce s.
« C epend ant, m on c he r D ic k, r e prit le d octe ur, tu o ub li e s
p ro m pte m ent. E t c e li o n, e t c e tte li o nne ?
– Ç a ! fit- il a ve c le d édain d u v ra i c ha sse ur p our l’ a nim al
a battu ! M ais , a u fa it, le ur p ré se nce d ans c e tte o asis p eut

fa ir e s up pose r q ue n o us n e s o m mes p as tr è s é lo ig né s d e
c o ntr é es p lu s fe rtile s.
– P re uve m édio cre , D ic k ; c e s a nim aux-là , p re ssé s p ar
la fa im ou la so if, fr a nchis se nt so uve nt des dis ta nce s
c o nsid éra ble s ; pend ant la nuit pro cha in e , no us fe ro ns
m êm e b ie n d e v e ille r a ve c p lu s d e v ig ila nce e t d ’a llu m er
d es fe ux.
– P ar ce tte te m péra tu re , fit Jo e ! E nfin , si ce la est
n é ce ssa ir e , on le fe ra . M ais j’ é pro uve ra i une vé rita ble
p ein e à b rû le r c e jo li b ois , q ui n o us a é té s i u tile .
– N ous fe ro ns surto ut atte ntio n à ne pas l’ in ce nd ie r,
ré pond it le d octe ur, a fin q ue d ’a utr e s p uis se nt y tr o uve r
q ue lq ue jo ur u n r e fu g e a u m ili e u d u d ése rt !
– O n y v e ille ra , m onsie ur ; m ais p ense z-v o us q ue c e tte
o asis s o it c o nnue ?
– Certa in e m ent. C’e st un li e u de ha lt e pour le s
c a ra va ne s q ui fr é que nte nt le ce ntr e d e l’ A fr iq ue , e t le ur
v is ite p ourra it b ie n n e p as te p la ir e , J o e.
– E st- c e q u’il y a e nco re p ar ic i d e c e s a ffr e ux N ya m -
N ya m ?
– S ans doute , c’e st le no m géné ra l de to ute s ce s
p opula tio ns, e t, s o us le m êm e c li m at, le s m êm es ra ce s
d oiv e nt a vo ir d es h a bitu d es p are ille s.
– P oua h ! fit J o e ! A prè s to ut, c e la e st b ie n n a tu re l ! S i
d es s a uva ges a va ie nt le s g oûts d es g entle m en, o ù s e ra it la
d iffé re nce ? P ar e xe m ple , v o ilà d es b ra ve s g ens q ui n e s e
s e ra ie nt pas fa it prie r pour ava le r le beefs te ak de
l’ É co ssa is , e t m êm e l’ É co ssa is p ar-d essus le m arc hé . »
Sur ce tte ré fle xio n tr è s se nsé e, Jo e a lla d re sse r se s

b ûche rs p our la n uit, le s fa is a nt a ussi m in ce s q ue p ossib le .
C es p ré ca utio ns fu re nt he ure use m ent in utile s, e t cha cun
s ’e nd orm it to ur à to ur d ans u n p ro fo nd s o m meil.
Le le nd em ain , le te m ps n e c ha ng ea p as e nco re ; il s e
m ain te na it a u b eau a ve c o bstin a tio n. L e b allo n d em eura it
im mobile , s a ns q u’a ucune o scilla tio n n e v în t tr a hir u n s o uffle
d e v e nt.
Le d octe ur re co m mença it à s’in q uié te r : si le vo ya ge
d eva it a in si s e p ro lo ng er, le s viv re s s e ra ie nt in suffis a nts .
A prè s a vo ir fa illi s ucco m ber fa ute d ’e au, e n s e ra it- o n r é duit
à m ourir d e fa im ?
Mais il re prit a ssura nce e n vo ya nt le m erc ure b ais se r
tr è s s e nsib le m ent d ans le b aro m ètr e ; il y a va it d es s ig ne s
é vid ents d ’u n c ha ng em ent p ro cha in d ans l’ a tm osp hè re ; il
ré so lu t d onc d e fa ir e s e s p ré para tifs d e d épart p our p ro fite r
d e la p re m iè re o cca sio n ; la c a is se d ’a li m enta tio n e t la
c a is se à e au fu re nt e ntiè re m ent r e m pli e s to ute s le s d eux.
Ferg usso n d ut r é ta bli r e nsuite l’ é quili b re d e l’ a éro sta t, e t
J o e fu t obli g é de sa crifie r une no ta ble partie de so n
p ré cie ux m in e ra i. A ve c la s a nté , le s id ées d ’a m bitio n lu i
é ta ie nt re ve nue s ; il fit p lu s d ’u ne g rim ace a va nt d ’o béir à
s o n m aît r e ; m ais ce lu i- c i lu i d ém ontr a q u’il ne p ouva it
e nle ve r u n p oid s a ussi c o nsid éra ble ; il lu i d onna à c ho is ir
e ntr e l’ e au o u l’ o r ; J o e n ’h é sita p lu s, e t il je ta s ur le s a ble
u ne fo rte q ua ntité d e s e s p ré cie ux c a illo ux.
« V oilà p our c e ux q ui vie nd ro nt a prè s n o us, d it- il ; ils
s e ro nt b ie n é to nné s d e tr o uve r la fo rtu ne e n p are il li e u.
– E h ! fit K enne dy, s i q ue lq ue s a va nt v o ya geur v ie nt à
re nco ntr e r c e s é cha ntillo ns ? …

– N e d oute p as, m on c he r D ic k, q u’il n ’e n s o it fo rt s urp ris
e t q u’il n e p ub li e s a s urp ris e e n n o m bre ux in -fo li o s ! N ous
e nte nd ro ns p arle r q ue lq ue jo ur d ’u n m erv e ille ux g is e m ent
d e q ua rtz a urifè re a u m ili e u d es s a ble s d e l’ A fr iq ue .
– E t c ’e st J o e q ui e n s e ra la c a use . »
L’id ée d e m ys tifie r p eut- ê tr e q ue lq ue s a va nt c o nso la le
b ra ve g arç o n e t le fit s o urir e .
Pend ant le re ste de la jo urn é e, le docte ur atte nd it
v a in e m ent un cha ng em ent dans l’ a tm osp hè re . La
te m péra tu re s ’é le va e t, s a ns le s o m bra ges d e l’ o asis , e lle
e ut é té in so ute na ble . L e th e rm om ètr e m arq ua a u s o le il c e nt
q ua ra nte -n e uf degré s
[5 0]
. Une vé rita ble plu ie de fe u
tr a ve rs a it l’ a ir. C e fu t la p lu s h a ute c ha le ur q ui e ut e nco re
é té o bse rv é e.
Jo e dis p osa co m me la ve ille le biv o ua c du so ir, et,
p end ant le s q ua rts d u d octe ur e t d e K enne dy, il ne se
p ro duis it a ucun in cid ent n o uve au.
Mais , ve rs tr o is he ure s du m atin , Jo e ve illa nt, la
te m péra tu re s’a bais sa sub ite m ent, le cie l se co uvrit d e
n ua ges, e t l’ o bscurité a ug m enta .
« Ale rte ! s’é cria Jo e en ré ve illa nt se s deux
c o m pagno ns ! a le rte ! v o ic i le v e nt.
– E nfin ! d it le d octe ur e n c o nsid éra nt le c ie l, c ’e st u ne
te m pête ! A u
Vic to ria !
a u
Vic to ria !
»
Il é ta it te m ps d ’y a rriv e r. L e
Vic to ria
s e c o urb ait s o us
l’ e ffo rt d e l’ o ura gan e t e ntr a în a it la na ce lle q ui ra ya it le
s a ble . S i, p ar h a sa rd , u ne p artie d u le st e ut é té p ré cip ité e à
te rre , le b allo n s e ra it p arti, e t to ut e sp oir d e le r e tr o uve r e ut
é té à ja m ais p erd u.

Mais le ra pid e J o e c o uru t à to ute s ja m bes e t a rrê ta la
n a ce lle , ta nd is q ue l’ a éro sta t s e c o ucha it s ur le s a ble a u
ris q ue d e s e d échir e r. L e d octe ur p rit s a p la ce h a bitu e lle ,
a llu m a s o n c ha lu m eau, e t je ta l’ e xc è s d e p oid s.
Les v o ya geurs re gard ère nt u ne d ern iè re fo is le s a rb re s
d e l’ o asis qui pli a ie nt so us la te m pête , et bie ntô t,
ra m assa nt le ve nt d ’e st à d eux ce nts p ie ds d u so l, ils
d is p aru re nt d ans la n uit.

29
C hapit r e

S ym ptô m es d e v é géta tio n. – Id ée fa nta is is te d ’u n a ute ur
fr a nça is . – P ays m agnifiq ue. – R oya um e d ’A dam ova . –
L es e xp lo ra tio ns d e S peke e t B urto n re lié es à c e lle s d e
B arth . – L es m onts A tla ntik a . – L e fle uve B enoué. – L a
v ille d ’Y ola . – L e B agelé . – L e m ont M endif.

Depuis le mom ent de le ur départ, le s vo ya geurs
m arc hè re nt a ve c une g ra nd e ra pid ité ; il le ur ta rd ait d e
q uitte r c e d ése rt q ui a va it fa illi le ur ê tr e s i fu ne ste .
Vers ne uf he ure s un qua rt du matin , que lq ue s
s ym ptô m es d e vé géta tio n fu re nt e ntr e vu s, h e rb es flo tta nt
s ur ce tte m er de sa ble , et le ur anno nça nt, co m me à
C hris to phe C olo m b, la p ro xim ité d e la te rre ; d es p ousse s
v e rte s p oin ta ie nt tim id em ent e ntr e d es c a illo ux q ui a lla ie nt
e ux-m êm es r e deve nir le s r o che rs d e c e t O cé an.
Des c o lli n e s e nco re p eu é le vé es o nd ula ie nt à l’ h o riz o n ;
le ur p ro fil, e sto m pé p ar la b ru m e, s e d essin a it v a gue m ent ;
la m ono to nie d is p ara is sa it. L e d octe ur sa lu a it a ve c jo ie
c e tte c o ntr é e n o uve lle , e t, c o m me u n m arin e n v ig ie , il é ta it
s ur le p oin t d e s ’é crie r :

« T erre ! te rre ! »
Une h e ure p lu s ta rd , le c o ntin e nt s ’é ta la it s o us s e s y e ux,
d ’u n a sp ect e nco re s a uva ge, m ais m oin s p la t, m oin s n u,
q ue lq ue s a rb re s s e p ro fila ie nt s ur le c ie l g ris .
« N ous s o m mes d onc e n p ays c iv ili s é ? d it le c ha sse ur.
– C iv ili s é , m onsie ur D ic k ? c ’e st u ne m aniè re d e p arle r ;
o n n e v o it p as e nco re d ’h a bita nts .
– C e n e s e ra p as lo ng , r é pond it F erg usso n, a u tr a in d ont
n o us m arc ho ns.
– E st- c e q ue n o us s o m mes to ujo urs d ans le p ays d es
N ègre s, m onsie ur S am ue l ?
– T oujo urs , J o e, e n a tte nd ant le p ays d es A ra bes.
– D es A ra bes, m onsie ur, d e vra is A ra bes, a ve c le urs
c ha m eaux ?
– N on, s a ns c ha m eaux ; c e s a nim aux s o nt r a re s, p our n e
p as d ir e in co nnus d ans ce s co ntr é es ; il fa ut re m onte r
q ue lq ue s d egré s a u n o rd p our le s r e nco ntr e r.
– C ’e st fâ che ux.
– E t p ourq uo i, J o e ?
– P arc e q ue , s i le v e nt d eve na it c o ntr a ir e , ils p ourra ie nt
n o us s e rv ir .
– C om ment ?
– M onsie ur, c ’e st u ne id ée q ui m e v ie nt : o n p ourra it le s
a tte le r à la n a ce lle e t s e fa ir e re m orq ue r p ar e ux. Q u’e n
d ite s-v o us ?
– M on p auvre J o e, c e tte id ée, u n a utr e l’ a e ue a va nt to i ;
e lle a é té e xp lo ité e p ar u n tr è s s p ir itu e l a ute ur fr a nça is
[5 1]
… d ans u n r o m an, il e st v ra i. D es v o ya geurs s e fo nt tr a în e r
e n b allo n p ar d es c ha m eaux ; a rriv e u n li o n q ui d évo re le s

c ha m eaux, a va le la re m orq ue , e t tr a în e à le ur p la ce ; a in si
d e s uite . T u v o is q ue to ut c e ci e st d e la h a ute fa nta is ie , e t
n ’a r ie n d e c o m mun a ve c n o tr e g enre d e lo co m otio n.
Jo e, u n p eu h um ili é à la p ensé e q ue s o n id ée a va it d éjà
s e rv i, c he rc ha q ue l a nim al a ura it p u d évo re r le li o n ; m ais il
n e tr o uva p as e t s e r e m it à e xa m in e r le p ays .
Un la c d’u ne m oye nne éte nd ue s’é te nd ait so us se s
re gard s, a ve c un a m phith é âtr e d e co lli n e s q ui n’a va ie nt
p as enco re le dro it de s’a ppele r des m onta gne s ; là ,
s e rp enta ie nt d es v a llé es n o m bre use s e t fé co nd es, e t le urs
in e xtr ic a ble s fo uilli s d’a rb re s le s plu s va rié s ; l’ é la ïs
d om in a it c e tte m asse , p orta nt d es fe uille s d e q uin ze p ie ds
d e lo ng ue ur sur sa tig e hé ris sé e d’é pin e s aig uë s ; le
b om bax c ha rg eait le v e nt à s o n p assa ge d u fin d uve t d e
s e s se m ence s ; le s p arfu m s a ctifs d u p end anus, ce «
k e nd a » d es A ra bes, e m baum aie nt le s a ir s ju sq u’à la z o ne
q ue tr a ve rs a it le
Vic to ria ;
le p apaye r a ux fe uille s p alm ées,
le s te rc uli e r q ui p ro duit la n o ix d u S oud an, le b aobab e t le s
b ana nie rs c o m plé ta ie nt c e tte flo re lu xu ria nte d es ré gio ns
in te rtr o pic a le s.
« L e p ays e st s up erb e, d it le d octe ur.
– V oic i le s a nim aux, fit J o e ; le s h o m mes n e s o nt p as
lo in .
– A h ! le s m agnifiq ue s é lé pha nts ! s ’é cria K enne dy. E st-
c e q u’il n ’y a ura it p as m oye n d e c ha sse r u n p eu ?
– E t co m ment no us a rrê te r, m on che r D ic k, a ve c un
c o ura nt d e c e tte v io le nce ? N on, g oûte u n p eu le s up pli c e
d e T anta le ! T u te d édom magera s p lu s ta rd . »
Il y a va it d e q uo i, e n e ffe t, e xc ite r l’ im agin a tio n d ’u n

c ha sse ur ; le c œ ur d e D ic k b ond is sa it d ans s a p oitr in e , e t
s e s d oig ts s e c ris p aie nt s ur la c ro sse d e s o n P urd ey.
La fa une d e c e p ays e n v a la it la flo re . L e b œ uf s a uva ge
s e va utr a it dans une he rb e épais se so us la que lle il
d is p ara is sa it to ut entie r ; des élé pha nts gris , no ir s ou
ja une s, d e la p lu s g ra nd e ta ille , p assa ie nt co m me une
tr o m be a u m ili e u d es fo rê ts , b ris a nt, r o ng eant, s a cca geant,
m arq ua nt le ur p assa ge p ar u ne d éva sta tio n ; s ur le v e rs a nt
b ois é d es c o lli n e s s uin ta ie nt d es c a sca des e t d es c o urs
d ’e au e ntr a în é s ve rs le no rd ; là , le s hip popota m es se
b aig na ie nt à g ra nd b ru it, e t d es la m antin s d e d ouze p ie ds
d e lo ng , a u c o rp s p is cifo rm e, s ’é ta la ie nt s ur le s riv e s, e n
d re ssa nt ve rs le c ie l le urs ro nd es m am elle s g onflé es d e
la it.
C’é ta it to ute une m éna gerie ra re dans une se rre
m erv e ille use , o ù d es o is e aux sa ns no m bre e t d e m ille
c o ule urs c ha to ya ie nt à tr a ve rs le s p la nte s a rb ore sce nte s.
À c e tte p ro dig ali té d e la n a tu re , le d octe ur re co nnut le
s up erb e r o ya um e d ’A dam ova .
« N ous e m pié to ns, d it- il, s ur le s d éco uve rte s m odern e s ;
j’ a i re pris la p is te in te rro m pue d es v o ya geurs ; c ’e st u ne
h e ure use fa ta li té , m es a m is ; n o us a llo ns p ouvo ir ra tta che r
le s tr a va ux des ca pita in e s Burto n et Speke aux
e xp lo ra tio ns du docte ur B arth ; no us avo ns quitté des
A ng la is p our re tr o uve r u n H am bourg eois , e t b ie ntô t n o us
a rriv e ro ns au poin t extr ê m e atte in t par ce sa va nt
a ud acie ux.
– Il me se m ble , dit Kenne dy, qu’e ntr e ce s deux
e xp lo ra tio ns, il y a u ne v a ste é te nd ue d e p ays , s i j’ e n ju g e

p ar le c he m in q ue n o us a vo ns fa it.
– C ’e st fa cile à c a lc ule r ; p re nd s la c a rte e t v o is q ue lle
e st la lo ng itu d e d e la p oin te m érid io na le d u la c U ké ré oué
a tte in te p ar S peke .
– E lle s e tr o uve à p eu p rè s s ur le tr e nte -s e ptiè m e d egré .
– E t la ville d ’Y o la , q ue n o us re lè ve ro ns c e s o ir, e t à
la que lle B arth p arv in t, c o m ment e st- e lle s itu é e ?
– S ur le d ouziè m e d egré d e lo ng itu d e e nvir o n.
– C ela fa it d onc vin g t- c in q d egré s ; à s o ix a nte m ille s
c ha que , s o it q uin ze c e nts m ille s
[5 2]
.
– U n jo li b out d e p ro m ena de, fit J o e, p our le s g ens q ui
ir a ie nt à p ie d.
– C ela s e fe ra c e pend ant. L iv in g sto ne e t M offa t m onte nt
to ujo urs ve rs l’ in té rie ur ; le N ya ssa , q u’ils o nt d éco uve rt,
n ’e st p as tr è s é lo ig né d u la c Ta ng ana yk a , re co nnu p ar
B urto n ; a va nt la fin d u siè cle , ce s co ntr é es im mense s
s e ro nt c e rta in e m ent e xp lo ré es. M ais , a jo uta le d octe ur e n
c o nsult a nt s a b ousso le , je re gre tte q ue le v e nt n o us p orte
ta nt à l’ o ue st ; j’ a ura is v o ulu r e m onte r a u n o rd . »
Aprè s d ouze h e ure s d e m arc he , le
Vic to ria
s e tr o uva s ur
le s c o nfin s d e la N ig ritie . L es p re m ie rs h a bita nts d e c e tte
te rre , des A ra bes C ho ua s, pais sa ie nt le urs tr o up eaux
n o m ades. Les va ste s so m mets des m onts Atla ntik a
p assa ie nt p ar-d essus l’ h o riz o n, m onta gne s q ue nul p ie d
e uro péen n ’a e nco re fo ulé es, e t d ont l’ a lt itu d e e st e stim ée
à tr e iz e ce nts to is e s envir o n. Leur pente occid enta le
d éte rm in e l’ é co ule m ent d e to ute s le s e aux d e c e tte p artie
d e l’ A fr iq ue ve rs l’ O cé an ; c e s o nt le s m onta gne s d e la
L une d e c e tte r é gio n.

Enfin , u n v ra i fle uve a pparu t a ux y e ux d es v o ya geurs , e t,
a ux im mense s fo urm ili è re s q ui l’ a vo is in a ie nt, le d octe ur
re co nnut le B éno ué , l’ u n d es g ra nd s a fflu e nts d u N ig er,
c e lu i q ue le s In d ig ène s o nt n o m mé la « S ourc e d es e aux » .
« C e fle uve , d it le d octe ur à s e s c o m pagno ns, d evie nd ra
u n jo ur la v o ie n a tu re lle d e c o m munic a tio n a ve c l’ in té rie ur
d e la N ig ritie ; so us le co m mand em ent d e l’ u n d e no s
b ra ve s ca pita in e s, le ste am boat
La Plé ia de
l’ a déjà
re m onté ju sq u’à la ville d’Y o la ; vo us vo ye z que no us
s o m mes e n p ays d e c o nna is sa nce . »
De no m bre ux escla ve s s’o ccup aie nt des cha m ps,
c ult iv a nt le s o rg ho , s o rte d e m ille t q ui fo rm e la b ase d e le ur
a li m enta tio n ; le s plu s stu p id es éto nne m ents se
s uccé daie nt a u p assa ge d u
Vic to ria
, q ui fila it c o m me u n
m été ore . L e s o ir, il s ’a rrê ta it à q ua ra nte m ille s d ’Y o la , e t
d eva nt lu i, m ais a u lo in , s e d re ssa ie nt le s d eux c ô ne s a ig us
d u m ont M end if.
Le d octe ur fit je te r le s a ncre s, e t s ’a ccro cha a u s o m met
d ’u n a rb re é le vé ; m ais u n v e nt tr è s d ur b allo tta it le
Vic to ria
ju sq u’à le co uche r ho riz o nta le m ent, e t re nd ait p arfo is la
p ositio n de la na ce lle extr ê m em ent dang ere use .
F erg usso n n e fe rm a p as l’ œ il d e la n uit, s o uve nt il fu t s ur le
p oin t d e co up er le câ ble d ’a tta che e t d e fu ir d eva nt la
to urm ente . E nfin la te m pête s e c a lm a, e t le s o scilla tio ns d e
l’ a éro sta t n ’e ure nt p lu s r ie n d ’in q uié ta nt.
Le le nd em ain , le ve nt s e m ontr a p lu s m odéré , m ais il
é lo ig na it le s v o ya geurs d e la v ille d ’Y o la , q ui, n o uve lle m ent
re co nstr u ite par le s F oulla nne s, exc ita it la curio sité de

F erg usso n ; n é anm oin s il fa llu t s e ré sig ne r à s ’é le ve r d ans
le n o rd , e t m êm e u n p eu d ans l’ e st.
Kenne dy p ro posa d e fa ir e u ne h a lt e d ans c e p ays d e
c ha sse ; J o e p ré te nd ait q ue le b eso in d e v ia nd e fr a îc he s e
fa is a it se ntir ; m ais le s m œ urs sa uva ges de ce pays ,
l’ a ttitu d e d e la p opula tio n, q ue lq ue s co up s d e fu sil tir é s
d ans la dir e ctio n du
Vic to ria
, eng agère nt le docte ur à
c o ntin ue r so n vo ya ge. O n tr a ve rs a it alo rs une co ntr é e,
th é âtr e de massa cre s et d’in ce nd ie s, où le s lu tte s
g ue rriè re s s o nt in ce ssa nte s, e t d ans le sq ue lle s le s s ult a ns
jo ue nt le ur r o ya um e a u m ili e u d es p lu s a tr o ce s c a rn a ges.
Des villa ges no m bre ux, popule ux, à lo ng ue s ca se s,
s ’é te nd aie nt entr e le s gra nd s pâtu ra ges, dont l’ h e rb e
é pais se éta it se m ée de fle urs vio le tte s ; le s hutte s,
s e m bla ble s à d e v a ste s ru che s, s ’a brita ie nt d erriè re d es
p ali s sa des h é ris sé es. L es v e rs a nts s a uva ges d es c o lli n e s
ra ppela ie nt le s « g le n » d es h a ute s te rre s d ’É co sse , e t
K enne dy e n fit p lu sie urs fo is la r e m arq ue .
En d épit d e s e s e ffo rts , le d octe ur p orta it e n p le in d ans le
n o rd -e st, v e rs le m ont M end if, q ui d is p ara is sa it a u m ili e u
d es nua ges ; le s ha uts so m mets de ce s m onta gne s
s é pare nt le b assin d u N ig er d u b assin d u la c T cha d.
Bie ntô t apparu t le B agelé , ave c se s dix -h uit villa ges
a ccro ché s à s e s fla ncs, c o m me to ute u ne n ic hé e d ’e nfa nts
a u se in de le ur m ère , m agnifiq ue sp ecta cle pour des
re gard s q ui d om in a ie nt e t s a is is sa ie nt c e t e nse m ble ; le s
ra vin s se m ontr a ie nt co uve rts de cha m ps de riz et
d ’a ra chid es.
À tr o is h e ure s, le
Vic to ria
s e tr o uva it e n fa ce d u m ont

M end if. O n n ’a va it p u l’ é vite r, il fa llu t le fr a nchir. L e d octe ur,
a u m oye n d ’u ne te m péra tu re q u’il a ccru t d e c e nt q ua tr e -
v in g ts degré s
[5 3]
, donna au ballo n une no uve lle fo rc e
a sce nsio nne lle d e p rè s d e s e iz e c e nts li v re s ; il s ’é le va à
p lu s d e h uit m ille p ie ds. C e fu t la p lu s g ra nd e é lé va tio n
o bte nue p end ant le vo ya ge, e t la te m péra tu re s ’a bais sa
te lle m ent q ue le d octe ur e t s e s c o m pagno ns d ure nt r e co urir
à le urs c o uve rtu re s.
Ferg usso n e ut h â te d e d esce nd re , c a r l’ e nve lo ppe d e
l’ a éro sta t s e te nd ait à r o m pre ; il e ut le te m ps d e c o nsta te r
c e pend ant l’ o rig in e vo lc a niq ue d e la m onta gne , d ont le s
c ra tè re s é te in ts n e s o nt p lu s q ue d e p ro fo nd s a bîm es. D e
g ra nd es a gglo m éra tio ns d e fie nte s d ’o is e aux d onna ie nt
a ux fla ncs d u M end if l’ a ppare nce d e ro che s c a lc a ir e s, e t il
y a va it là d e q uo i fu m er le s te rre s d e to ut le R oya um e-U ni.
À cin q he ure s, le
Vic to ria
, abrité des ve nts du sud ,
lo ng eait d ouce m ent le s p ente s d e la m onta gne , e t s ’a rrê ta it
d ans u ne v a ste c la ir iè re é lo ig né e d e to ute h a bita tio n ; d ès
q u’il e ut to uché le s o l, le s p ré ca utio ns fu re nt p ris e s p our l’ y
re te nir fo rte m ent, e t K enne dy, s o n fu sil à la m ain , s ’é la nça
d ans la p la in e in cli n é e ; il n e ta rd a p as à re ve nir a ve c u ne
d em i- d ouza in e de ca na rd s sa uva ges et une so rte de
b éca ssin e , q ue J o e a cco m moda d e s o n m ie ux. L e re pas
fu t a gré able , e t la n uit s e p assa d ans u n r e pos p ro fo nd .

30
C hapit r e

M osfe ia . – L e c h eik . – D enham , C la pperto n, O udney. –
V ogel. – L a c a pita le d u L oggoum . – T o ole . – C alm e a u-
d essu s du Kern ak. – Le gouve rn eur et sa co ur. –
L ’a tta que. – L es p ig eons in ce ndia ir e s.

Le le nd em ain , 1er m ai, le
Vic to ria
re prit sa co urs e
a ve ntu re use ; le s v o ya geurs a va ie nt e n lu i la c o nfia nce d ’u n
m arin p our s o n n a vir e .
D’o ura gans te rrib le s, d e c ha le urs tr o pic a le s, d e d éparts
d ang ere ux, de desce nte s plu s dang ere use s enco re , il
s ’é ta it p arto ut e t to ujo urs tir é a ve c b onhe ur. O n p eut d ir e
q ue F erg usso n le g uid ait d ’u n g este ; a ussi, s a ns c o nna ît r e
le p oin t d ’a rriv é e, le d octe ur n ’a va it p lu s d e c ra in te s s ur
l’ is sue d u v o ya ge. S eule m ent, d ans c e p ays d e b arb are s e t
d e fa na tiq ue s, la p ru d ence l’ o bli g eait à p re nd re le s p lu s
s é vè re s pré ca utio ns ; il re co m mand a donc à se s
c o m pagno ns d ’a vo ir l’ œ il o uve rt à to ut ve na nt e t à to ute
h e ure .
Le v e nt le s ra m ena it u n p eu p lu s a u n o rd , e t v e rs n e uf
h e ure s, ils e ntr e vir e nt la g ra nd e v ille d e M osfe ia , b âtie s ur

u ne ém in e nce enca is sé e elle -m êm e entr e deux ha ute s
m onta gne s ; elle éta it situ é e dans une positio n
in e xp ug na ble ; u ne ro ute é tr o ite e ntr e u n m ara is e t u n b ois
y d onna it s e ule a ccè s.
En c e m om ent, u n c he ik , a cco m pagné d ’u ne e sco rte à
c he va l, r e vê tu d e v ê te m ents a ux c o ule urs v iv e s, p ré cé dé d e
jo ue urs de tr o m pette et de co ure urs qui éca rta ie nt le s
b ra nche s s ur s o n p assa ge, fa is a it s o n e ntr é e d ans la v ille .
Le d octe ur d esce nd it, a fin d e c o nte m ple r c e s in d ig ène s
d e p lu s p rè s ; m ais , à m esure q ue le b allo n g ro ssis sa it à
le urs ye ux, le s sig ne s d’u ne pro fo nd e te rre ur se
m anife stè re nt, e t ils n e ta rd ère nt p as à d éta le r d e to ute la
v ite sse d e le urs ja m bes o u d e c e lle s d e le urs c he va ux.
Seul, le c he ik n e b oug ea p as ; il p rit s o n lo ng m ousq ue t,
l’ a rm a e t a tte nd it fiè re m ent. L e d octe ur s ’a ppro cha à c e nt
c in q ua nte p ie ds à p ein e , e t, d e s a p lu s b elle vo ix , il lu i
a dre ssa le s a lu t e n a ra be.
Mais , à c e s p aro le s d esce nd ue s d u c ie l, le c he ik m it
p ie d à te rre , s e p ro ste rn a s ur la p oussiè re d u c he m in , e t le
d octe ur n e p ut le d is tr a ir e d e s o n a dora tio n.
« Il est im possib le , dit- il, que ce s gens-là ne no us
p re nne nt pas pour des êtr e s surn a tu re ls , puis q ue , à
l’ a rriv é e d es p re m ie rs E uro péens p arm i e ux, ils le s c ru re nt
d ’u ne r a ce s urh um ain e . E t q ua nd c e c he ik p arle ra d e c e tte
re nco ntr e , il n e m anq ue ra p as d ’a m pli fie r le fa it a ve c to ute s
le s re sso urc e s d ’u ne im agin a tio n a ra be. Jug ez d onc un
p eu d e c e q ue le s lé gend es fe ro nt d e n o us q ue lq ue jo ur.
– C e s e ra p eut- ê tr e fâ che ux, ré pond it le c ha sse ur ; a u
p oin t d e v u e d e la c iv ili s a tio n, il v a ud ra it m ie ux p asse r p our

d e s im ple s h o m mes ; c e la d onne ra it à c e s N ègre s u ne
b ie n a utr e id ée d e la p uis sa nce e uro péenne .
– D ’a cco rd , m on c he r D ic k ; m ais q ue p ouvo ns-n o us y
fa ir e ? T u e xp li q ue ra is lo ng ue m ent a ux s a va nts d u p ays le
m éca nis m e d’u n aéro sta t, qu’ils ne sa ura ie nt te
c o m pre nd re , e t a dm ettr a ie nt to ujo urs là une in te rv e ntio n
s urn a tu re lle .
– M onsie ur, d em and a J o e, v o us a ve z p arlé d es p re m ie rs
E uro péens q ui o nt e xp lo ré c e p ays ; q ue ls s o nt- ils d onc, s ’il
v o us p la ît ?
– M on c he r g arç o n, n o us s o m mes p ré cis é m ent s ur la
ro ute d u m ajo r D enha m ; c ’e st à M osfe ia m êm e q u’il fu t
re çu p ar le s ult a n d u M and ara ; il a va it q uitté le B orn o u, il
a cco m pagna it le che ik dans une exp éditio n co ntr e le s
F ella ta hs, il assis ta à l’ a tta que de la ville , qui ré sis ta
b ra ve m ent a ve c s e s flè che s a ux b alle s a ra bes e t m it e n
fu ite le s tr o up es d u c he ik ; to ut c e la n ’é ta it q ue p ré te xte à
m eurtr e s, à p illa ges, à ra zzia s ; le m ajo r fu t c o m plè te m ent
d épouillé , m is à n u, e t s a ns u n c he va l s o us le v e ntr e d uq ue l
il s e g li s sa e t q ui lu i p erm it d e fu ir le s v a in q ue urs p ar s o n
g alo p e ffr é né , il n e fû t ja m ais r e ntr é d ans K ouka , la c a pita le
d u B orn o u.
– M ais q ue l é ta it c e m ajo r D enha m ?
– U n in tr é pid e A ng la is , q ui d e 1 822 à 1 824 c o m mand a
u ne e xp éditio n d ans le B orn o u e n c o m pagnie d u c a pita in e
C la pperto n e t d u d octe ur O ud ne y. Ils p artir e nt d e T rip oli a u
m ois de m ars , parv in re nt à M ourz o uk, la ca pita le du
F ezza n, e t, s uiv a nt le c he m in q ue p lu s ta rd d eva it p re nd re
le d octe ur B arth p our r e ve nir e n E uro pe, ils a rriv è re nt le 1 6

fé vrie r 1823 à K ouka , prè s du la c Tc ha d. D enha m fit
d iv e rs e s e xp lo ra tio ns d ans le B orn o u, d ans le M and ara , e t
a ux riv e s orie nta le s du la c ; pend ant ce te m ps, le 15
d éce m bre 1823, le ca pita in e C la pperto n et le docte ur
O ud ne y s ’e nfo nça ie nt d ans le S oud an ju sq u’à S acka to u, e t
O ud ne y m oura it d e fa tig ue e t d ’é puis e m ent d ans la v ille d e
M urm ur.
– C ette p artie d e l’ A fr iq ue , d em and a K enne dy, a d onc
p ayé u n la rg e tr ib ut d e v ic tim es à la s cie nce ?
– Oui, ce tte co ntr é e est fa ta le ! Nous m arc ho ns
d ir e cte m ent ve rs le ro ya um e de B arg him i, que Vogel
tr a ve rs a e n 1 856 p our p éné tr e r d ans le W adaï, o ù il a
d is p aru . C e je une h o m me, à v in g t- tr o is a ns, é ta it e nvo yé
p our co opére r aux tr a va ux du docte ur Barth ; ils se
re nco ntr è re nt to us d eux le 1 er d éce m bre 1 854 ; p uis V ogel
c o m mença le s e xp lo ra tio ns d u p ays ; v e rs 1 856, il a nno nça
d ans s e s d ern iè re s le ttr e s s o n in te ntio n d e re co nna ît r e le
ro ya um e d u W adaï, d ans le que l a ucun E uro péen n ’a va it
e nco re p éné tr é ; il p ara ît q u’il p arv in t ju sq u’à W ara , la
c a pita le , o ù il fu t fa it p ris o nnie r s uiv a nt le s u ns, m is à m ort
s uiv a nt le s autr e s, pour avo ir te nté l’ a sce nsio n d’u ne
m onta gne sa cré e des envir o ns ; m ais il ne fa ut pas
a dm ettr e lé gère m ent la m ort des vo ya geurs , ca r ce la
d is p ense d ’a lle r à le ur r e che rc he ; a in si, q ue d e fo is la m ort
d u d octe ur B arth n ’a -t- e lle p as é té o ffic ie lle m ent r é pand ue ,
c e q ui lu i a c a usé s o uve nt u ne lé gitim e ir rita tio n ! Il e st d onc
fo rt p ossib le q ue V ogel s o it re te nu p ris o nnie r p ar le s ult a n
d u W adaï, q ui e sp ère le ra nço nne r. L e b aro n d e N eim ans
s e m etta it e n r o ute p our le W adaï, q ua nd il m ouru t a u C air e

e n 1 855. N ous s a vo ns m ain te na nt q ue M . d e H eug li n , a ve c
l’ e xp éditio n e nvo yé e d e L eip zig , s ’e st la ncé s ur le s tr a ce s
d e V ogel. A in si n o us d evro ns ê tr e p ro cha in e m ent fix é s s ur
le s o rt d e c e je une e t in té re ssa nt v o ya geur
[5 4]
. »
Mosfe ia a va it d epuis lo ng te m ps d éjà d is p aru à l’ h o riz o n.
L e M and ara d éve lo ppait s o us le s re gard s d es v o ya geurs
s o n éto nna nte fe rtili té ave c le s fo rê ts d’a ca cia s, de
lo custe s a ux fle urs ro ug es, e t le s p la nte s h e rb acé es d es
c ha m ps d e c o to nnie rs e t d ’in d ig otie rs ; le S ha ri, q ui v a s e
je te r q ua tr e -v in g ts m ille s p lu s lo in d ans le T c ha d, r o ula it s o n
c o urs im pétu e ux.
Le d octe ur le fit s uiv re à s e s c o m pagno ns s ur le s c a rte s
d e B arth .
« V ous v o ye z, d it- il, q ue le s tr a va ux d e c e s a va nt s o nt
d ’u ne e xtr ê m e p ré cis io n ; n o us n o us d ir ig eons d ro it s ur le
d is tr ic t d u L oggoum , e t p eut- ê tr e m êm e sur K ern a k, sa
c a pita le . C ’e st là q ue m ouru t le p auvre T o ole , à p ein e â gé
d e v in g t- d eux a ns : c ’é ta it u n je une A ng la is , e nse ig ne a u
8 0e ré gim ent, q ui a va it d epuis q ue lq ue s s e m ain e s re jo in t
le m ajo r D enha m en A fr iq ue , et il ne ta rd a pas à y
re nco ntr e r la m ort. A h ! l’ o n p eut a ppele r ju ste m ent c e tte
im mense c o ntr é e le c im etiè re d es E uro péens ! »
Que lq ue s ca no ts , lo ng s de cin q ua nte pie ds,
d esce nd aie nt le c o urs d u S ha ri ; le
Vic to ria
, à m ille p ie ds
d e te rre , a ttir a it p eu l’ a tte ntio n d es in d ig ène s ; m ais le v e nt,
q ui ju sq ue -là so uffla it ave c une ce rta in e fo rc e , te nd it à
d im in ue r.
« E st- c e q ue n o us a llo ns e nco re ê tr e p ris p ar u n c a lm e
p la t ? d it le d octe ur.

– B on, m on m aît r e ! n o us n ’a uro ns to ujo urs n i le m anq ue
d ’e au n i le d ése rt à c ra in d re .
– N on, m ais d es p opula tio ns p lu s r e douta ble s e nco re .
– V oic i, d it J o e, q ue lq ue c ho se q ui r e sse m ble à u ne v ille .
– C ’e st K ern a k. L es d ern ie rs s o uffle s d u ve nt n o us y
p orte nt, e t, s i c e la n o us c o nvie nt, n o us p ourro ns e n le ve r le
p la n e xa ct.
– Ne no us ra ppro che ro ns-n o us pas ? dem and a
K enne dy.
– R ie n n ’e st p lu s fa cile , D ic k ; n o us s o m mes d ro it a u-
d essus de la ville ; perm ets -m oi de to urn e r un peu le
ro bin e t du cha lu m eau, et no us ne ta rd ero ns pas à
d esce nd re . »
Le
Vic to ria
, une dem i- h e ure aprè s, se main te na it
im mobile à d eux c e nts p ie ds d u s o l.
« N ous v o ic i p lu s p rè s d e K ern a k, d it le d octe ur, q ue n e
le s e ra it d e L ond re s u n h o m me ju ché d ans la b oule d e
S ain t- P aul. A in si n o us p ouvo ns v o ir à n o tr e a is e .
– Q ue l e st d onc c e b ru it d e m aille ts q ue l’ o n e nte nd d e
to us c ô té s ? »
Jo e r e gard a a tte ntiv e m ent, e t v it q ue c e b ru it é ta it p ro duit
p ar le s no m bre ux tis se ra nd s q ui fr a ppaie nt e n p le in a ir
le urs to ile s te nd ue s s ur d e v a ste s tr o ncs d ’a rb re s.
La c a pita le d u L oggoum s e la is sa it s a is ir a lo rs d ans to ut
s o n e nse m ble , c o m me s ur u n p la n d éro ulé ; c ’é ta it u ne
v é rita ble ville , ave c des m ais o ns ali g né es et des ru e s
a sse z la rg es ; a u m ili e u d ’u ne va ste p la ce s e te na it u n
m arc hé d ’e scla ve s ; il y a va it g ra nd e a fflu e nce d e c ha la nd s,
c a r le s m and ara in e s, aux pie ds et aux m ain s d’u ne

e xtr ê m e petite sse , so nt fo rt re che rc hé es et se pla ce nt
a va nta geuse m ent.
À la vu e du
Vic to ria
, l’ e ffe t si so uve nt pro duit se
re pro duis it e nco re : d ’a bord d es c ris , p uis u ne s tu p éfa ctio n
p ro fo nd e ; le s affa ir e s fu re nt aband onné es, le s tr a va ux
s usp end us, le bru it ce ssa . Les vo ya geurs dem eura ie nt
d ans u ne im mobili té p arfa ite e t n e p erd aie nt p as u n d éta il
d e c e tte p opule use c ité ; ils d esce nd ir e nt m êm e à s o ix a nte
p ie ds d u s o l.
Alo rs le g ouve rn e ur d e L oggoum s o rtit d e s a d em eure ,
d éplo ya nt so n éte nd ard ve rt, et acco m pagné de se s
m usic ie ns qui so uffla ie nt à to ut ro m pre , exc e pté le urs
p oum ons, d ans d e ra uq ue s c o rn e s d e b uffle . L a fo ule s e
ra sse m bla a uto ur d e lu i. L e d octe ur F erg usso n v o ulu t s e
fa ir e e nte nd re ; il n e p ut y p arv e nir .
Cette p opula tio n a u fr o nt h a ut, a ux c he ve ux b ouclé s, a u
n e z p re sq ue a quili n , p ara is sa it fiè re e t in te lli g ente ; m ais la
p ré se nce d u
Vic to ria
la tr o ub la it s in g uli è re m ent ; o n v o ya it
d es c a va li e rs c o urir d ans to ute s le s d ir e ctio ns ; b ie ntô t il
d evin t évid ent que le s tr o up es du gouve rn e ur se
ra sse m bla ie nt p our c o m battr e u n e nne m i s i e xtr a ord in a ir e .
J o e eut beau déplo ye r des m oucho ir s de to ute s le s
c o ule urs , il n ’o btin t a ucun r é sult a t.
Cepend ant le che ik , ento uré de sa co ur, ré cla m a le
s ile nce e t p ro no nça u n d is co urs a uq ue l le d octe ur n e p ut
rie n c o m pre nd re ; d e l’ a ra be m êlé d e b aghir m i ; s e ule m ent
il re co nnut, à la la ng ue univ e rs e lle des geste s, une
in vita tio n exp re sse de s’e n alle r ; il n’e ut pas m ie ux
d em and é, m ais , fa ute d e v e nt, c e la d eve na it im possib le .

d em and é, m ais , fa ute d e v e nt, c e la d eve na it im possib le .
S on im mobili té e xa sp éra le g ouve rn e ur, e t s e s c o urtis a ns
s e p rir e nt à h urle r p our o bli g er le m onstr e à s ’e nfu ir .
C’é ta ie nt d e s in g uli e rs p ers o nna ges q ue c e s c o urtis a ns,
a ve c le urs c in q o u s ix c he m is e s b ario lé es s ur le c o rp s ; ils
a va ie nt des ve ntr e s éno rm es, dont que lq ue s-u ns
s e m bla ie nt p ostic he s. L e d octe ur é to nna s e s c o m pagno ns
e n le ur a ppre na nt q ue c ’é ta it la m aniè re d e fa ir e s a c o ur a u
s ult a n. L a ro to nd ité d e l’ a bdom en in d iq ua it l’ a m bitio n d es
g ens. C es gro s ho m mes gestic ula ie nt et cria ie nt, un
d ’e ntr e e ux s urto ut, q ui d eva it ê tr e p re m ie r m in is tr e , s i s o n
a m ple ur tr o uva it ic i- b as sa ré co m pense . La fo ule des
N ègre s unis sa it se s hurle m ents aux cris de la co ur,
ré péta nt s e s g estic ula tio ns à la m aniè re d es s in g es, c e q ui
p ro duis a it u n m ouve m ent u niq ue e t in sta nta né d e d ix m ille
b ra s.
À c e s m oye ns d ’in tim id atio n q ui fu re nt ju g és in suffis a nts ,
s ’e n jo ig nir e nt d’a utr e s plu s re douta ble s. D es so ld ats
a rm és d’a rc s et de flè che s se ra ng ère nt en ord re de
b ata ille ; m ais déjà le
Vic to ria
se gonfla it et s’é le va it
tr a nq uille m ent ho rs de le ur porté e. Le gouve rn e ur,
s a is is sa nt a lo rs un m ousq ue t, le d ir ig ea ve rs le b allo n.
M ais K enne dy le s urv e illa it, e t, d ’u ne b alle d e s a c a ra bin e ,
il b ris a l’ a rm e d ans la m ain d u c he ik .
À ce co up in a tte nd u, ce fu t une déro ute géné ra le ;
c ha cun re ntr a a u p lu s vite d ans s a c a se , e t, p end ant le
re ste d u jo ur, la v ille d em eura a bso lu m ent d ése rte .
La n uit v in t. L e v e nt n e s o uffla it p lu s. Il fa llu t s e r é so ud re à
re ste r im mobile à tr o is c e nts p ie ds d u s o l. P as u n fe u n e

b rilla it d ans l’ o m bre ; il ré gna it un sile nce d e m ort. L e
d octe ur r e doub la d e p ru d ence ; c e c a lm e p ouva it c a che r u n
p iè ge.
Et F erg usso n e ut ra is o n d e v e ille r. V ers m in uit, to ute la
v ille p aru t c o m me e m bra sé e ; d es c e nta in e s d e ra ie s d e
fe u se cro is a ie nt co m me des fu sé es, fo rm ant un
e nche vê tr e m ent d e li g ne s d e fla m me.
« V oilà q ui e st s in g uli e r ! fit le d octe ur.
– M ais , D ie u m e p ard onne ! ré pli q ua K enne dy, o n d ir a it
q ue l’ in ce nd ie m onte e t s ’a ppro che d e n o us. »
En e ffe t, a u b ru it d e c ris e ffr o ya ble s e t d es d éto na tio ns
d es m ousq ue ts , ce tte m asse de fe u s’é le va it ve rs le
V ic to ria
. J o e s e p ré para à je te r d u le st. F erg usso n n e ta rd a
p as à a vo ir l’ e xp li c a tio n d e c e p hé no m ène .
Des m illi e rs d e p ig eons, la q ue ue g arn ie d e m atiè re s
c o m bustib le s, ava ie nt été la ncé s co ntr e le
Vic to ria ;
e ffr a yé s, ils m onta ie nt e n tr a ça nt d ans l’ a tm osp hè re le urs
z ig za gs d e fe u. K enne dy s e m it à fa ir e u ne d écha rg e d e
to ute s s e s a rm es a u m ili e u d e c e tte m asse ; m ais q ue
p ouva it- il c o ntr e u ne in no m bra ble a rm ée ! D éjà le s p ig eons
e nvir o nna ie nt la na ce lle et le ballo n dont le s paro is ,
ré flé chis sa nt c e tte lu m iè re , s e m bla ie nt e nve lo ppées d ans
u n r é se au d e fe u.
Le d octe ur n ’h é sita p as, e t p ré cip ita nt u n fr a gm ent d e
q ua rtz , il se tin t ho rs des atte in te s de ce s ois e aux
d ang ere ux. P end ant d eux h e ure s, o n le s a perç ut c o ura nt ç à
e t là d ans la n uit ; p uis p eu à p eu le ur n o m bre d im in ua , e t
ils s ’é te ig nir e nt.
« M ain te na nt no us pouvo ns dorm ir tr a nq uille s, dit le

d octe ur.
– P as m al im agin é p our d es s a uva ges ! fit J o e.
– O ui, ils e m plo ie nt a sse z c o m muné m ent c e s p ig eons
p our in ce nd ie r le s c ha um es d es v illa ges ; m ais c e tte fo is ,
le villa ge vo la it enco re plu s ha ut que le urs vo la tile s
in ce nd ia ir e s !
– D écid ém ent u n b allo n n ’a p as d ’e nne m is à c ra in d re ,
d it K enne dy.
– S i fa it, r é pli q ua le d octe ur.
– L esq ue ls , d onc ?
– L es im pru d ents q u’il p orte d ans s a n a ce lle ; a in si, m es
a m is , d e la v ig ila nce p arto ut, d e la v ig ila nce to ujo urs . »

31
C hapit r e

D épart d ans la n uit. – T o us le s tr o is . – L es in stin cts d e
K ennedy. – P ré ca utio ns. – L e c o urs d u S hari. – L e la c
T ch ad. – L’e au d u la c. – L’h ip popota m e. – U ne b alle
p erd ue.

Vers tr o is h e ure s d u m atin , J o e, é ta nt d e q ua rt, v it e nfin
la v ille s e d épla ce r s o us s e s p ie ds. L e
Vic to ria
r e pre na it s a
m arc he . K enne dy e t le d octe ur s e r é ve illè re nt.
Ce dern ie r co nsult a la bousso le , et re co nnut ave c
s a tis fa ctio n q ue le v e nt le s p orta it v e rs le n o rd -n o rd -e st.
« N ous jo uo ns d e b onhe ur, d it- il ; to ut n o us r é ussit ; n o us
d éco uvrir o ns le la c T cha d a ujo urd ’h ui m êm e.
– Est- c e une gra nd e éte nd ue d’e au ? dem and a
K enne dy.
– C onsid éra ble , m on c he r D ic k ; d ans s a p lu s g ra nd e
lo ng ue ur e t s a p lu s g ra nd e la rg eur, c e la c p eut m esure r
c e nt v in g t m ille s.
– C ela v a rie ra u n p eu n o tr e v o ya ge d e n o us p ro m ene r
s ur u ne n a ppe li q uid e.
– M ais il m e se m ble q ue no us n’a vo ns p as à no us

p la in d re ; il e st tr è s v a rié , e t s urto ut il s e p asse d ans le s
m eille ure s c o nd itio ns p ossib le s.
– S ans d oute , S am ue l ; s a uf le s p riv a tio ns d u d ése rt,
n o us n ’a uro nt c o uru a ucun d ang er s é rie ux.
– Il e st ce rta in q ue no tr e b ra ve
Vic to ria
s’e st to ujo urs
m erv e ille use m ent c o m porté . C ’e st a ujo urd ’h ui le 1 2 m ai ;
n o us s o m mes p artis le 1 8 a vril ; c ’e st d onc v in g t- c in q jo urs
d e m arc he . E nco re u ne d iz a in e d e jo urs , e t n o us s e ro ns
a rriv é s.
– O ù ?
– J e n ’e n s a is r ie n ; m ais q ue n o us im porte ?
– T u a s ra is o n, S am ue l ; fio ns-n o us à la P ro vid ence d u
s o in d e n o us d ir ig er e t d e n o us m ain te nir e n b onne s a nté ,
c o m me n o us vo ilà ! O n n ’a p as l’ a ir d ’a vo ir tr a ve rs é le s
p ays le s p lu s p estile ntie ls d u m ond e !
– N ous é tio ns à m êm e d e n o us é le ve r, e t c ’e st c e q ue
n o us a vo ns fa it.
– V iv e nt le s v o ya ges a érie ns ! s ’é cria J o e. N ous v o ic i,
a prè s vin g t- c in q jo urs , bie n porta nts , bie n no urris , bie n
re posé s, tr o p re posé s peut- ê tr e , ca r mes ja m bes
c o m mence nt à s e ro uille r, e t je n e s e ra is p as fâ ché d e le s
d égourd ir p end ant u ne tr e nta in e d e m ille s.
– T u te d onne ra s c e p la is ir -là d ans le s r u e s d e L ond re s,
J o e ; m ais , pour co nclu re , no us so m mes partis tr o is
c o m me D enha m , C la pperto n, O ve rw eg, co m me B arth ,
R ic ha rd so n e t V ogel, e t, p lu s h e ure ux q ue n o s d eva ncie rs ,
to us tr o is n o us n o us re tr o uvo ns e nco re ! M ais il e st b ie n
im porta nt d e n e p as n o us s é pare r. S i p end ant q ue l’ u n d e
n o us e st à te rre , le
Vic to ria
d eva it s ’e nle ve r p our é vite r u n

d ang er s ub it, im pré vu , q ui s a it s i n o us le r e ve rrio ns ja m ais !
A ussi, je le d is fr a nche m ent à K enne dy, je n ’a im e p as q u’il
s ’é lo ig ne s o us p ré te xte d e c ha sse .
– T u m e p erm ettr a s p ourta nt b ie n, a m i S am ue l, d e m e
p asse r enco re ce tte fa nta is ie ; il n’y a pas de m al à
re no uve le r n o s p ro vis io ns ; d ’a ille urs , a va nt n o tr e d épart, tu
m ’a s fa it e ntr e vo ir to ute u ne s é rie d e c ha sse s s up erb es, e t
ju sq u’ic i j’ a i p eu fa it d ans la vo ie d es A nd ers o n e t d es
C um min g .
– M ais , m on c he r D ic k, la m ém oir e te fa it d éfa ut, o u ta
m odestie t’e ng age à o ub li e r te s p ro ue sse s ; il m e s e m ble
q ue , s a ns p arle r d u m enu g ib ie r, tu a s d éjà u ne a ntilo pe, u n
é lé pha nt e t d eux li o ns s ur la c o nscie nce .
– B on ! q u’e st- c e q ue c e la p our u n c ha sse ur a fr ic a in q ui
v o it p asse r to us le s a nim aux d e la c ré atio n a u b out d e s o n
fu sil ? T ie ns ! tie ns ! r e gard e c e tte tr o up e d e g ir a fe s !
– Ç a, d es g ir a fe s ! fit J o e, e lle s s o nt g ro sse s c o m me le
p oin g !
– P arc e q ue no us so m mes à m ille p ie ds a u-d essus
d ’e lle s ; m ais , d e p rè s, tu v e rra is q u’e lle s o nt tr o is fo is ta
h a ute ur.
– E t q ue d is -tu d e ce tr o up eau d e g aze lle s ? re prit
K enne dy, e t c e s a utr u che s q ui fu ie nt a ve c la ra pid ité d u
v e nt ?
– Ç a ! d es a utr u che s ! fit J o e, c e s o nt d es p oule s, to ut c e
q u’il y a d e p lu s p oule s !
– V oyo ns, S am ue l, n e p eut- o n s ’a ppro che r ?
– O n p eut s ’a ppro che r, D ic k, m ais n o n p re nd re te rre . À
q uo i b on, d ès lo rs , fr a pper c e s a nim aux q ui n e te s e ro nt

d ’a ucune u tili té ? S ’il s ’a gis sa it d e d étr u ir e u n li o n, u n c ha t-
tig re , u ne h yè ne , je le c o m pre nd ra is ; c e s e ra it to ujo urs u ne
b ête dang ere use de m oin s ; m ais une antilo pe, une
g aze lle , s a ns a utr e p ro fit q ue la v a in e s a tis fa ctio n d e te s
in stin cts d e c ha sse ur, c e la n ’e n v a ut v ra im ent p as la p ein e .
A prè s to ut, m on a m i, n o us a llo ns n o us m ain te nir à c e nt
p ie ds d u s o l, e t s i tu d is tin g ue s q ue lq ue a nim al fé ro ce , tu
n o us fe ra s p la is ir e n lu i e nvo ya nt u ne b alle d ans le c œ ur. »
Le
Vic to ria
desce nd it peu à peu, et se main tin t
n é anm oin s à u ne h a ute ur ra ssura nte . D ans c e tte c o ntr é e
s a uva ge et tr è s peup lé e, il fa lla it se défie r de périls
in a tte nd us.
Les vo ya geurs s uiv a ie nt d ir e cte m ent a lo rs le c o urs d u
S ha ri ; le s b ord s c ha rm ants d e c e fle uve d is p ara is sa ie nt
s o us le s o m bra ges d ’a rb re s a ux n ua nce s va rié es ; d es
li a ne s e t d es p la nte s g rim pante s s e rp enta ie nt d e to ute s
p arts et pro duis a ie nt de curie ux enche vê tr e m ents de
c o ule urs . Les cro co dile s s’é batta ie nt en ple in so le il ou
p lo ng eaie nt s o us le s e aux a ve c u ne v iv a cité d e lé za rd ; e n
s e jo ua nt, ils a cco sta ie nt le s n o m bre use s île s ve rte s q ui
ro m paie nt le c o ura nt d u fle uve .
Ce fu t a in si, a u m ili e u d ’u ne n a tu re ric he e t v e rd oya nte ,
q ue p assa le d is tr ic t d e M affa ta y. V ers ne uf he ure s d u
m atin , le d octe ur F erg usso n e t s e s a m is a tte ig na ie nt e nfin
la r iv e m érid io na le d u la c T cha d.
C’é ta it donc là ce tte C asp ie nne de l’ A fr iq ue , dont
l’ e xis te nce fu t s i lo ng te m ps re lé gué e a u ra ng d es fa ble s,
c e tte m er in té rie ure à la que lle p arv in re nt se ule m ent le s
e xp éditio ns d e D enha m e t d e B arth .

e xp éditio ns d e D enha m e t d e B arth .
Le d octe ur e ssa ya d ’e n fix e r la c o nfig ura tio n a ctu e lle ,
b ie n d iffé re nte d éjà d e c e lle d e 1 847 ; e n e ffe t, la c a rte d e
c e la c e st im possib le à tr a ce r ; il e st e nto uré d e m ara is
fa ng eux e t p re sq ue in fr a nchis sa ble s, d ans le sq ue ls B arth
p ensa p érir ; d ’u ne a nné e à l’ a utr e , c e s m ara is , c o uve rts d e
ro se aux e t d e p apyru s d e q uin ze p ie ds, d evie nne nt le la c
lu i- m êm e ; s o uve nt a ussi, le s v ille s é ta lé es s ur s e s b ord s
s o nt à d em i s ub m erg ées, c o m me il a rriv a à N gorn o u e n
1 856, et m ain te na nt le s hip popota m es et le s alli g ato rs
p lo ng ent a ux li e ux m êm es o ù s ’é le va ie nt le s h a bita tio ns d u
B orn o u.
Le s o le il v e rs a it s e s ra yo ns é blo uis sa nts s ur c e tte e au
tr a nq uille , e t a u n o rd le s d eux é lé m ents s e c o nfo nd aie nt
d ans u n m êm e h o riz o n.
Le docte ur vo ulu t co nsta te r la na tu re de l’ e au, que
lo ng te m ps on cru t sa lé e ; il n’y ava it aucun dang er à
s ’a ppro che r d e la s urfa ce d u la c, e t la n a ce lle v in t le ra se r
c o m me u n o is e au à c in q p ie ds d e d is ta nce .
Jo e p lo ng ea u ne b oute ille , e t la ra m ena à d em i p le in e ;
c e tte e au fu t g oûté e e t tr o uvé e p eu p ota ble , a ve c u n c e rta in
g oût d e n a tr o n.
Ta nd is que le docte ur in scriv a it le ré sult a t de so n
e xp érie nce , u n c o up d e fu sil é cla ta à s e s c ô té s. K enne dy
n ’a va it pu ré sis te r au désir d’e nvo ye r une balle à un
m onstr u e ux hip popota m e ; ce lu i- c i, qui re sp ir a it
tr a nq uille m ent, d is p aru t a u b ru it d e la d éto na tio n, e t la b alle
c o niq ue d u c ha sse ur n e p aru t p as le tr o ub le r a utr e m ent.
« Il a ura it m ie ux v a lu le h a rp onne r, d it J o e.
– E t c o m ment ?

– A ve c une de no s ancre s. C ’e ût été un ha m eço n
c o nve na ble p our u n p are il a nim al.
– M ais , d it K enne dy, J o e a v ra im ent u ne id ée…
– Q ue je vo us p rie d e ne p as m ettr e à e xé cutio n !
ré pli q ua le d octe ur. L ’a nim al n o us a ura it v ite e ntr a în é s o ù
n o us n ’a vo ns q ue fa ir e .
– S urto ut m ain te na nt que no us so m mes fix é s sur la
q ua li té d e l’ e au d u T c ha d. E st- c e q ue c e la s e m ang e, c e
p ois so n-là , m onsie ur F erg usso n ?
– T o n p ois so n, J o e, e st to ut b onne m ent u n m am mifè re
d u g enre d es p achyd erm es ; s a c ha ir e st e xc e lle nte , d it- o n,
e t fa it l’ o bje t d’u n gra nd co m merc e entr e le s tr ib us
riv e ra in e s d u la c.
– A lo rs je re gre tte q ue le c o up d e fu sil d e M . D ic k n ’a it
p as m ie ux r é ussi.
– C et a nim al n ’e st v u ln é ra ble q u’a u v e ntr e e t e ntr e le s
c uis se s ; la b alle d e D ic k n e l’ a ura p as m êm e e nta m é.
M ais , s i le te rra in m e p ara ît p ro pic e , n o us n o us a rrê te ro ns
à l’ e xtr é m ité s e pte ntr io na le d u la c ; là , K enne dy s e tr o uve ra
e n p le in e m éna gerie , e t il p ourra s e d édom mager à s o n
a is e .
– E h b ie n ! d it J o e, q ue m onsie ur D ic k c ha sse u n p eu à
l’ h ip popota m e ! Je vo ud ra is goûte r la cha ir de ce t
a m phib ie . Il n ’e st v ra im ent p as n a tu re l d e p éné tr e r ju sq u’a u
c e ntr e d e l’ A fr iq ue p our y v iv re d e b éca ssin e s e t d e p erd rix
c o m me e n A ng le te rre ! »

32
C hapit r e

L a c a pita le d u B orn ou. – L es île s d es B id dio m ahs. – L es
G yp aète s. – Les in quié tu des du docte ur. – Ses
p ré ca utio ns. – Une atta que au m ilie u des air s . –
L ’e nve lo ppe déch ir é e. – La ch ute . – Dévo uem ent
s u blim e. – L a c ô te s e pte ntr io nale d u la c.

Depuis so n arriv é e au la c Tc ha d, le
Vic to ria
ava it
re nco ntr é u n c o ura nt q ui s ’in cli n a it p lu s à l’ o ue st ; q ue lq ue s
n ua ges te m péra ie nt a lo rs la c ha le ur d u jo ur ; o n s e nta it
d ’a ille urs u n p eu d ’a ir s ur c e tte v a ste é te nd ue d ’e au ; m ais ,
v e rs u ne h e ure , le b allo n, a ya nt c o up é d e b ia is c e tte p artie
d u la c, s’a va nça de no uve au dans le s te rre s pend ant
l’ e sp ace d e s e pt o u h uit m ille s.
Le d octe ur, u n p eu fâ ché d ’a bord d e c e tte d ir e ctio n, n e
p ensa p lu s à s’e n p la in d re q ua nd il a perç ut la ville d e
K ouka , la c é lè bre c a pita le d u B orn o u ; il p ut l’ e ntr e vo ir u n
in sta nt, c e in te d e s e s m ura ille s d ’a rg ile b la nche ; q ue lq ue s
m osq ué es asse z gro ssiè re s s’é le va ie nt lo urd em ent au-
d essus d e c e tte m ult itu d e d e d és à jo ue r q ui fo rm ent le s
m ais o ns a ra bes. D ans le s c o urs d es m ais o ns e t s ur le s

p la ce s p ub li q ue s p oussa ie nt d es p alm ie rs e t d es a rb re s à
c a outc ho uc, c o uro nné s p ar u n d ôm e d e fe uilla ge la rg e d e
p lu s d e c e nt p ie ds. J o e fit o bse rv e r q ue c e s im mense s
p ara so ls éta ie nt en ra pport ave c l’ a rd eur des ra yo ns
s o la ir e s, e t il e n tir a d es c o nclu sio ns fo rt a im able s p our la
P ro vid ence .
Kouka s e c o m pose ré elle m ent d e d eux v ille s d is tin cte s,
s é paré es p ar le « d end al » , la rg e b oule va rd d e tr o is c e nts
to is e s, a lo rs e nco m bré d e p ié to ns e t d e c a va li e rs . D ’u n
c ô té se ca rre la ville ric he ave c se s ca se s ha ute s et
a éré es ; de l’ a utr e se pre sse la ville pauvre , tr is te
a sse m bla ge d e h utte s b asse s e t c o niq ue s, o ù v é gète u ne
in d ig ente p opula tio n, c a r K ouka n ’e st n i c o m merç a nte n i
in d ustr ie lle .
Kenne dy lu i tr o uva que lq ue re sse m bla nce ave c un
É dim bourg q ui s ’é ta le ra it d ans u ne p la in e , a ve c s e s d eux
v ille s p arfa ite m ent d éte rm in é es.
Mais à p ein e le s vo ya geurs p ure nt- ils sa is ir ce co up
d ’œ il, c a r, a ve c la m obili té q ui c a ra cté ris e le s c o ura nts d e
c e tte c o ntr é e, u n v e nt c o ntr a ir e le s s a is it b ru sq ue m ent e t
le s ra m ena pend ant une qua ra nta in e de m ille s sur le
T cha d.
Ce fu t a lo rs u n n o uve au s p ecta cle ; ils p ouva ie nt c o m pte r
le s île s n o m bre use s d u la c, h a bité es p ar le s B id dio m ahs,
p ir a te s s a ng uin a ir e s tr è s r e douté s, e t d ont le v o is in a ge e st
a ussi cra in t que ce lu i des To ua re g du Saha ra . C es
s a uva ges se p ré para ie nt à re ce vo ir co ura geuse m ent le
V ic to ria
à c o up s d e flè che s e t d e p ie rre s, m ais c e lu i- c i e ut
b ie ntô t fa it d e d épasse r c e s île s, s ur le sq ue lle s il s e m bla it

p apillo nne r c o m me u n s ca ra bée g ig ante sq ue .
En c e m om ent, J o e r e gard ait l’ h o riz o n, e t, s ’a dre ssa nt à
K enne dy, il lu i d it :
« M a fo i, m onsie ur D ic k, v o us q ui ê te s to ujo urs à rê ve r
c ha sse , v o ilà ju ste m ent v o tr e a ffa ir e .
– Q u’e st- c e d onc, J o e ?
– E t, c e tte fo is , m on m aît r e n e s ’o ppose ra p as à vo s
c o up s d e fu sil.
– M ais q u’y a -t- il ?
– V oye z-v o us là -b as c e tte tr o up e d e g ro s o is e aux q ui s e
d ir ig ent s ur n o us ?
– D es o is e aux ! fit le d octe ur e n s a is is sa nt s a lu ne tte .
– J e le s v o is , ré pli q ua K enne dy ; ils s o nt a u m oin s u ne
d ouza in e .
– Q ua to rz e , s i v o us v o ule z b ie n, r é pond it J o e.
– Fasse le cie l qu’ils so ie nt d’u ne esp èce asse z
m alf a is a nte pour que le te nd re Sam ue l n’a it rie n à
m ’o bje cte r !
– Je n’a ura i rie n à dir e , ré pond it Ferg usso n, m ais
j’ a im era is m ie ux v o ir c e s o is e aux-là lo in d e n o us !
– V ous a ve z p eur d e c e s v o la tile s ! fit J o e.
– C e s o nt d es g yp aète s, J o e, e t d e la p lu s g ra nd e ta ille ;
e t s ’ils n o us a tta que nt…
– E h b ie n ! n o us n o us d éfe nd ro ns, S am ue l ! N ous a vo ns
u n a rs e na l p our le s re ce vo ir ! je n e p ense p as q ue c e s
a nim aux-là s o ie nt b ie n r e douta ble s !
– Q ui s a it ? » r é pond it le d octe ur.
Dix m in ute s a prè s, la tr o up e s ’é ta it a ppro ché e à p orté e
d e fu sil ; c e s q ua to rz e o is e aux fa is a ie nt re te ntir l’ a ir d e

le urs c ris ra uq ue s ; ils s ’a va nça ie nt ve rs le
Vic to ria
, p lu s
ir rité s q u’e ffr a yé s d e s a p ré se nce .
« C om me ils c rie nt ! fit J o e ; q ue l ta page ! C ela n e le ur
c o nvie nt pro bable m ent pas qu’o n em piè te sur le urs
d om ain e s, e t q ue l’ o n s e p erm ette d e v o le r c o m me e ux ?
– À la v é rité , d it le c ha sse ur, ils o nt u n a ir a sse z te rrib le ,
e t je le s cro ir a is a sse z re douta ble s s’ils é ta ie nt a rm és
d ’u ne c a ra bin e d e P urd ey M oore !
– Ils n’e n ont pas beso in », ré pond it F erg usso n qui
d eve na it tr è s s é rie ux.
Les g yp aète s v o la ie nt e n tr a ça nt d ’im mense s c e rc le s, e t
le urs o rb es s e r é tr é cis sa ie nt p eu à p eu a uto ur d u
Vic to ria ;
ils ra ya ie nt le cie l dans une fa nta stiq ue ra pid ité , se
p ré cip ita nt p arfo is a ve c la vite sse d ’u n b oule t, e t b ris a nt
le ur li g ne d e p ro je ctio n p ar u n a ng le b ru sq ue e t h a rd i.
Le docte ur, in q uie t, ré so lu t de s’é le ve r dans
l’ a tm osp hè re p our é cha pper à c e d ang ere ux v o is in a ge ; il
d ila ta l’ h yd ro gène d u b allo n, q ui n e ta rd a p as à m onte r.
Mais le s g yp aète s m ontè re nt a ve c lu i, p eu d is p osé s à
l’ a band onne r.
« Ils o nt l’ a ir d e n o us e n vo ulo ir » , d it le c ha sse ur e n
a rm ant s a c a ra bin e .
En effe t, ce s ois e aux s’a ppro cha ie nt, et plu s d’u n,
a rriv a nt à cin q ua nte p ie ds à p ein e , se m bla it b ra ve r le s
a rm es d e K enne dy.
« J ’a i u ne fu rie use e nvie d e tir e r d essus, d it c e lu i- c i.
– N on, D ic k, n o n p as ! N e le s r e nd ons p oin t fu rie ux s a ns
ra is o n ! C e s e ra it le s e xc ite r à n o us a tta que r.
– M ais j’ e n v ie nd ra i fa cile m ent à b out.

– M ais j’ e n v ie nd ra i fa cile m ent à b out.
– T u te tr o m pes, D ic k.
– N ous a vo ns u ne b alle p our c ha cun d ’e ux.
– E t s ’ils s ’é la nce nt v e rs la p artie s up érie ure d u b allo n,
c o m ment le s atte in d ra s-tu ? F ig ure -to i donc que tu te
tr o uve s e n p ré se nce d ’u ne tr o up e d e li o ns s ur te rre , o u d e
re quin s e n p le in O cé an ! P our d es a éro na ute s, la s itu a tio n
e st a ussi d ang ere use .
– P arle s-tu s é rie use m ent, S am ue l ?
– T rè s s é rie use m ent, D ic k.
– A tte nd ons a lo rs .
– A tte nd s. T ie ns-to i p rê t e n c a s d ’a tta que , m ais n e fa is
p as fe u s a ns m on o rd re . »
Les o is e aux s e m assa ie nt a lo rs à u ne fa ib le d is ta nce ;
o n d is tin g ua it p arfa ite m ent le ur g org e p elé e te nd ue s o us
l’ e ffo rt d e le urs c ris , le ur c rê te c a rtila gin e use , g arn ie d e
p apille s v io le tte s, q ui s e d re ssa it a ve c fu re ur. Ils é ta ie nt d e
la p lu s fo rte ta ille ; le ur co rp s d épassa it tr o is p ie ds e n
lo ng ue ur, et le desso us de le urs aile s bla nche s
re sp le nd is sa it a u s o le il ; o n e ut d it d es re quin s a ilé s, a ve c
le sq ue ls ils a va ie nt u ne fo rm id able r e sse m bla nce .
« Ils n o us s uiv e nt, d it le d octe ur e n le s v o ya nt s ’é le ve r
a ve c lu i, e t n o us a urio ns b eau m onte r, le ur v o l le s p orte ra it
p lu s h a ut q ue n o us e nco re !
– E h b ie n, q ue fa ir e ? » d em and a K enne dy.
Le d octe ur n e r é pond it p as.
« É co ute , S am ue l, re prit le c ha sse ur : c e s o is e aux s o nt
q ua to rz e ; n o us a vo ns d ix -s e pt c o up s à n o tr e d is p ositio n,
e n fa is a nt fe u d e to ute s n o s a rm es. N ’y a -t- il p as m oye n d e
le s d étr u ir e o u d e le s d is p ers e r ? Je m e cha rg e d ’u n

c e rta in n o m bre d ’e ntr e e ux.
– J e n e d oute p as d e to n a dre sse , D ic k ; je re gard e
v o lo ntie rs co m me m orts ce ux qui passe ro nt deva nt ta
c a ra bin e ; m ais , je te le ré pète , p our p eu q u’ils s ’a tta que nt
à l’ h é m is p hè re s up érie ur d u b allo n, tu n e p ourra s p lu s le s
v o ir ; ils c rè ve ro nt c e tte e nve lo ppe q ui n o us s o utie nt, e t
n o us s o m mes à tr o is m ille p ie ds d e h a ute ur ! »
En ce t in sta nt, l’ u n d es p lu s fa ro uche s o is e aux p iq ua
d ro it s ur le
Vic to ria
, le b ec e t le s s e rre s o uve rte s, p rê t à
m ord re , p rê t à d échir e r.
« F eu ! fe u ! » s ’é cria le d octe ur.
Il a va it à p ein e a che vé , q ue l’ o is e au, fr a ppé à m ort,
to m bait e n to urn o ya nt d ans l’ e sp ace .
Kenne dy a va it s a is i l’ u n d es fu sils à d eux c o up s. J o e
é paula it l’ a utr e .
Effr a yé s d e la d éto na tio n, le s g yp aète s s ’é ca rtè re nt u n
in sta nt ; m ais ils re vin re nt p re sq ue a ussitô t à la c ha rg e
a ve c une ra ge extr ê m e. K enne dy d’u ne pre m iè re balle
c o up a n e t le c o u d u p lu s ra ppro ché . J o e fr a ca ssa l’ a ile d e
l’ a utr e .
« P lu s q ue o nze » , d it- il.
Mais a lo rs le s o is e aux c ha ng ère nt d e ta ctiq ue , e t d ’u n
c o m mun acco rd ils s’é le vè re nt au-d essus du
Vic to ria
,
K enne dy r e gard a F erg usso n.
Malg ré s o n é ne rg ie e t s o n im passib ili té , c e lu i- c i d evin t
p ale . Il y eut un m om ent de sile nce effr a ya nt. P uis un
d échir e m ent s tr id ent s e fit e nte nd re c o m me c e lu i d e la s o ie
q u’o n a rra che , e t la n a ce lle m anq ua s o us le s p ie ds d es

tr o is v o ya geurs .
« N ous s o m mes p erd us » , s ’é cria F erg usso n e n p orta nt
le s y e ux s ur le b aro m ètr e q ui m onta it a ve c r a pid ité .
Puis il a jo uta : « D eho rs le le st, d eho rs ! »
En que lq ue s se co nd es to us le s fr a gm ents de qua rtz
a va ie nt d is p aru .
« N ous to m bons to ujo urs ! … V id ez le s c a is se s à e au ! …
J o e ! e nte nd s-tu ? … N ous s o m mes p ré cip ité s d ans le la c !
»
Jo e o béit. L e d octe ur s e p encha . L e la c s e m bla it v e nir à
lu i c o m me u ne m aré e m onta nte ; le s o bje ts g ro ssis sa ie nt à
v u e d ’œ il ; la n a ce lle n ’é ta it p as à d eux c e nts p ie ds d e la
s urfa ce d u T cha d.
« L es p ro vis io ns ! le s p ro vis io ns ! » s ’é cria le d octe ur.
Et la c a is se q ui le s r e nfe rm ait fu t je té e d ans l’ e sp ace .
La chute devin t m oin s ra pid e, m ais le s m alh e ure ux
to m baie nt to ujo urs !
« Je te z ! je te z e nco re ! s’é cria une d ern iè re fo is le
d octe ur.
– Il n ’y a p lu s r ie n, d it K enne dy.
– S i ! » r é pond it la co niq ue m ent J o e e n s e s ig na nt d ’u ne
m ain r a pid e.
Et il d is p aru t p ar-d essus le b ord d e la n a ce lle .
« J o e ! J o e ! » fit le d octe ur te rrifié .
Mais J o e n e p ouva it p lu s l’ e nte nd re . L e
Vic to ria
d éle sté
re pre na it sa m arc he asce nsio nne lle , re m onta it à m ille
p ie ds dans le s air s , et le ve nt s’e ng ouffr a nt dans
l’ e nve lo ppe dégonflé e l’ e ntr a în a it ve rs le s cô te s
s e pte ntr io na le s d u la c.

« P erd u ! d it le c ha sse ur a ve c u n g este d e d ése sp oir .
– P erd u p our n o us s a uve r ! » r é pond it F erg usso n.
Et ce s ho m mes si in tr é pid es se ntir e nt deux gro sse s
la rm es c o ule r d e le urs y e ux. Ils s e p enchè re nt, e n c he rc ha nt
à d is tin g ue r q ue lq ue tr a ce d u m alh e ure ux Jo e, m ais ils
é ta ie nt d éjà lo in .
« Q ue l p arti p re nd re ? d em and a K enne dy.
– D esce nd re à te rre , d ès q ue c e la s e ra p ossib le , D ic k,
e t p uis a tte nd re . »
Aprè s u ne m arc he d e s o ix a nte m ille s, le
Vic to ria
s ’a battit
s ur une cô te dése rte , au no rd du la c. Les ancre s
s ’a ccro chè re nt d ans u n a rb re p eu é le vé , e t le c ha sse ur le s
a ssuje ttit fo rte m ent.
La n uit vin t, m ais n i F erg usso n n i K enne dy n e p ure nt
tr o uve r u n in sta nt d e s o m meil.

33
C hapit r e

C onje ctu re s. – R éta blis se m ent d e l’é quilib re d u « V ic to ria
» . – N ouve aux c a lc u ls d u d octe ur F erg usso n. – C hasse
d e K ennedy. – E xp lo ra tio n co m plè te d u la c Tch ad. –
T angalia . – R eto ur. – L ari.

Le le nd em ain , 1 3 m ai, le s vo ya geurs re co nnure nt to ut
d ’a bord la p artie d e la c ô te q u’ils o ccup aie nt. C ’é ta it u ne
s o rte d ’île d e te rre fe rm e a u m ili e u d ’u n im mense m ara is .
A uto ur d e c e m orc e au d e te rra in s o li d e s ’é le va ie nt d es
ro se aux gra nd s co m me des arb re s d’E uro pe et qui
s ’é te nd aie nt à p erte d e v u e .
Ces maré ca ges in fr a nchis sa ble s re nd aie nt sûre la
p ositio n d u
Vic to ria
; il fa lla it s e ule m ent s urv e ille r le c ô té d u
la c ; la v a ste n a ppe d ’e au a lla it s ’é la rg is sa nt, s urto ut d ans
l’ e st, e t r ie n n e p ara is sa it à l’ h o riz o n, n i c o ntin e nt n i île s.
Les d eux a m is n ’a va ie nt p as e nco re o sé p arle r d e le ur
in fo rtu né c o m pagno n. K enne dy fu t le p re m ie r à fa ir e p art
d e s e s c o nje ctu re s a u d octe ur.
« J o e n ’e st p eut- ê tr e p as p erd u, d it- il. C ’e st u n g arç o n
a dro it, u n n a geur c o m me il e n e xis te p eu. Il n ’é ta it p as

e m barra ssé d e tr a ve rs e r le F rith o f F orth à É dim bourg .
N ous le r e ve rro ns, q ua nd e t c o m ment, je l’ ig no re ; m ais , d e
n o tr e c ô té , n e n é gli g eons r ie n p our lu i d onne r l’ o cca sio n d e
n o us r e jo in d re .
– D ie u t’e nte nd e, D ic k, ré pond it le d octe ur d ’u ne vo ix
é m ue . N ous fe ro ns to ut a u m ond e p our re tr o uve r no tr e
a m i ! Orie nto ns-n o us d’a bord . Mais , ava nt to ut,
d ébarra sso ns le
Vic to ria
d e c e tte e nve lo ppe e xté rie ure , q ui
n ’e st plu s utile ; ce se ra no us déli v re r d’u n poid s
c o nsid éra ble , s ix c e nt c in q ua nte li v re s, c e q ui e n va ut la
p ein e . »
Le docte ur et K enne dy se m ir e nt à l’ o uvra ge ; ils
é pro uvè re nt de gra nd es diffic ult é s ; il fa llu t arra che r
m orc e au par m orc e au ce ta ffe ta s tr è s ré sis ta nt, et le
d éco up er e n m in ce s b and es p our le d égager d es m aille s
d u file t. L a d échir u re p ro duite p ar le b ec d es o is e aux d e
p ro ie s ’é te nd ait s ur u ne lo ng ue ur d e p lu sie urs p ie ds.
Cette o péra tio n p rit q ua tr e h e ure s a u m oin s ; m ais e nfin
le ballo n in té rie ur, entiè re m ent dégagé, paru t n’a vo ir
a ucune m ent so uffe rt. L e
Vic to ria
é ta it a lo rs d im in ué d ’u n
c in q uiè m e. Cette diffé re nce fu t asse z se nsib le pour
é to nne r K enne dy.
« S era -t- il s uffis a nt ? d em and a-t- il a u d octe ur.
– Ne cra in s rie n à ce t égard , D ic k ; je ré ta bli r a i
l’ é quili b re , e t s i n o tr e p auvre J o e r e vie nt, n o us s a uro ns b ie n
re pre nd re a ve c lu i n o tr e r o ute a cco utu m ée.
– A u m om ent d e n o tr e c hute , S am ue l, s i m es s o uve nir s
s o nt e xa cts , n o us n e d evio ns p as ê tr e é lo ig né s d ’u ne île .
– J e m e le ra ppelle e n e ffe t ; m ais c e tte île , c o m me

to ute s c e lle s d u Tc ha d, e st s a ns d oute h a bité e p ar u ne
ra ce d e p ir a te s e t d e m eurtr ie rs ; c e s s a uva ges a uro nt é té
c e rta in e m ent té m oin s de no tr e ca ta str o phe , et si Jo e
to m be e ntr e le urs m ain s, à m oin s q ue la s up ers titio n n e le
p ro tè ge, q ue d evie nd ra -t- il ?
– Il e st h o m me à s e tir e r d ’a ffa ir e , je te le ré pète ; j’ a i
c o nfia nce d ans s o n a dre sse e t s o n in te lli g ence .
– Je l’ e sp ère . M ain te na nt, D ic k, tu va s cha sse r aux
e nvir o ns, sa ns t’é lo ig ne r to ute fo is ; il d evie nt urg ent d e
re no uve le r no s viv re s, d ont la p lu s g ra nd e p artie a é té
s a crifié e.
– B ie n, S am ue l ; je n e s e ra i p as lo ng te m ps a bse nt. »
Kenne dy p rit u n fu sil à d eux c o up s e t s ’a va nça d ans le s
g ra nd es he rb es ve rs un ta illi s asse z ra ppro ché ; de
fr é que nte s d éto na tio ns a pprir e nt b ie ntô t a u d octe ur q ue s a
c ha sse s e ra it fr u ctu e use .
Pend ant c e te m ps, c e lu i- c i s ’o ccup a d e fa ir e le re le vé
d es o bje ts c o nse rv é s d ans la n a ce lle e t d ’é ta bli r l’ é quili b re
d u s e co nd a éro sta t ; il re sta it u ne tr e nta in e d e li v re s d e
p em mic a n, q ue lq ue s p ro vis io ns d e th é e t d e c a fé , e nvir o n
u n gallo n et dem i d’e au-d e-v ie , une ca is se à eau
p arfa ite m ent v id e ; to ute la v ia nd e s è che a va it d is p aru .
Le d octe ur s a va it q ue , p ar la p erte d e l’ h yd ro gène d u
p re m ie r b allo n, s a fo rc e a sce nsio nne lle s e tr o uva it ré duite
d e n e uf c e nts li v re s e nvir o n ; il d ut d onc s e b ase r s ur c e tte
d iffé re nce pour re co nstitu e r so n équili b re . Le no uve au
V ic to ria
cub ait so ix a nte -s e pt m ille pie ds et re nfe rm ait
tr e nte tr o is m ille q ua tr e c e nt q ua tr e -v in g ts p ie ds c ub es d e
g az ; l’ a ppare il d e d ila ta tio n p ara is sa it ê tr e e n b on é ta t ; n i

g az ; l’ a ppare il d e d ila ta tio n p ara is sa it ê tr e e n b on é ta t ; n i
la p ile n i le s e rp entin n ’a va ie nt é té e nd om magés.
La fo rc e a sce nsio nne lle d u n o uve au b allo n é ta it d onc d e
tr o is m ille li v re s envir o n ; en ré unis sa nt le s poid s de
l’ a ppare il, des vo ya geurs , de la pro vis io n d’e au, de la
n a ce lle e t d e s e s a cce sso ir e s, e n e m barq ua nt c in q ua nte
g allo ns d ’e au e t c e nt li v re s d e via nd e fr a îc he , le d octe ur
a rriv a it à u n to ta l d e d eux m ille h uit c e nt tr e nte li v re s. Il
p ouva it d onc e m porte r c e nt s o ix a nte -d ix li v re s d e le st p our
le s c a s im pré vu s, e t l’ a éro sta t s e tr o uve ra it a lo rs é quili b ré
a ve c l’ a ir a m bia nt.
Ses dis p ositio ns fu re nt pris e s en co nsé que nce , et il
re m pla ça le p oid s d e J o e p ar u n s up plé m ent d e le st. Il
e m plo ya la jo urn é e e ntiè re à ce s d iv e rs p ré para tifs , e t
c e ux-c i s e te rm in a ie nt a u re to ur d e K enne dy. L e c ha sse ur
a va it fa it b onne c ha sse ; il a pporta it u ne v é rita ble c ha rg e
d ’o ie s, d e c a na rd s s a uva ges, d e b éca ssin e s, d e s a rc e lle s
e t d e p lu vie rs . Il s ’o ccup a d e p ré pare r c e g ib ie r e t d e le
fu m er. C ha que p iè ce , e m bro ché e p ar u ne m in ce b ague tte ,
fu t s usp end ue a u-d essus d ’u n fo ye r d e b ois v e rt. Q ua nd la
p ré para tio n p aru t c o nve na ble à K enne dy, q ui s ’y e nte nd ait
d ’a ille urs , le to ut fu t e m magasin é d ans la n a ce lle .
Le le nd em ain , le cha sse ur deva it co m plé te r se s
a ppro vis io nne m ents .
Le s o ir s urp rit le s v o ya geurs a u m ili e u d e c e s tr a va ux.
L eur s o up er s e c o m posa d e p em mic a n, d e b is cuits e t d e
th é . L a fa tig ue a prè s le ur a vo ir d onné l’ a ppétit, le ur d onna
le so m meil. C ha cun pend ant so n qua rt in te rro gea le s
té nè bre s, c ro ya nt p arfo is s a is ir la v o ix d e J o e ; m ais , h é la s,
e lle é ta it b ie n lo in , c e tte v o ix q u’ils e usse nt v o ulu e nte nd re !

e lle é ta it b ie n lo in , c e tte v o ix q u’ils e usse nt v o ulu e nte nd re !
Aux p re m ie rs r a yo ns d u jo ur, le d octe ur r é ve illa K enne dy.
« J ’a i lo ng ue m ent m édité , lu i d it- il, s ur c e q u’il c o nvie nt
d e fa ir e p our r e tr o uve r n o tr e c o m pagno n.
– Q ue l q ue s o it to n p ro je t, S am ue l, il m e v a ; p arle .
– A va nt to ut, il est im porta nt que Jo e ait de no s
n o uve lle s.
– S ans d oute ! S i c e d ig ne g arç o n a lla it s e fig ure r q ue
n o us l’ a band onno ns !
– L ui ! il n o us c o nna ît tr o p ! J a m ais p are ille id ée n e lu i
v ie nd ra it à l’ e sp rit ; m ais il fa ut q u’il a ppre nne o ù no us
s o m mes.
– C om ment c e la ?
– N ous a llo ns re pre nd re n o tr e p la ce d ans la n a ce lle e t
n o us é le ve r d ans l’ a ir .
– M ais s i le v e nt n o us e ntr a în e ?
– Il n ’e n s e ra rie n, h e ure use m ent. V ois , D ic k ; la b ris e
n o us ra m ène s ur le la c, e t c e tte c ir c o nsta nce , q ui e ut é té
fâ che use hie r, est pro pic e aujo urd ’h ui. N os effo rts se
b orn e ro nt d onc à n o us m ain te nir s ur c e tte v a ste é te nd ue
d ’e au p end ant to ute la jo urn é e. J o e n e p ourra m anq ue r d e
n o us v o ir là o ù s e s re gard s d oiv e nt s e d ir ig er s a ns c e sse .
P eut- ê tr e m êm e p arv ie nd ra -t- il à n o us in fo rm er d u li e u d e
s a r e tr a ite .
– S ’il e st s e ul e t li b re , il le fe ra c e rta in e m ent.
– E t s ’il e st p ris o nnie r, re prit le d octe ur, l’ h a bitu d e d es
in d ig ène s n ’é ta nt p as d ’e nfe rm er le urs c a ptifs , il n o us v e rra
e t c o m pre nd ra le b ut d e n o s r e che rc he s.
– M ais e nfin , r e prit K enne dy, – c a r il fa ut p ré vo ir to us le s
c a s, – s i n o us n e tr o uvo ns a ucun in d ic e , s ’il n ’a p as la is sé

u ne tr a ce d e s o n p assa ge, q ue fe ro ns-n o us ?
– N ous e ssa ye ro ns d e re gagne r la p artie s e pte ntr io na le
d u la c, e n n o us m ain te na nt le p lu s e n v u e p ossib le ; là , n o us
a tte nd ro ns, n o us e xp lo re ro ns le s r iv e s, n o us fo uille ro ns c e s
b ord s, a uxq ue ls J o e te nte ra c e rta in e m ent d e p arv e nir, e t
n o us n e q uitte ro ns p as la p la ce s a ns a vo ir to ut fa it p our le
re tr o uve r.
– P arto ns d onc » , r é pond it le c ha sse ur.
Le d octe ur p rit le re lè ve m ent e xa ct d e c e m orc e au d e
te rre fe rm e q u’il a lla it q uitte r ; il e stim a, d ’a prè s s a c a rte e t
s o n p oin t, q u’il s e tr o uva it a u n o rd d u T c ha d, e ntr e la v ille
d e L ari e t le villa ge d ’In g em in i, vis ité s to us d eux p ar le
m ajo r D enha m . P end ant c e te m ps, K enne dy c o m plé ta s e s
a ppro vis io nne m ents d e v ia nd e fr a îc he . B ie n q ue le s m ara is
e nvir o nna nts porta ie nt des m arq ue s de rh in o cé ro s, de
la m antin s e t d ’h ip popota m es, il n’e ut p as l’ o cca sio n d e
re nco ntr e r u n s e ul d e c e s é no rm es a nim aux.
À s e pt h e ure s d u m atin , n o n s a ns d e g ra nd es d iffic ult é s
d ont le p auvre J o e s a va it s e tir e r à m erv e ille , l’ a ncre fu t
d éta ché e d e l’ a rb re . L e g az s e d ila ta e t le n o uve au
Vic to ria
p arv in t à d eux c e nts p ie ds d ans l’ a ir. Il h é sita d ’a bord e n
to urn a nt s ur lu i- m êm e ; m ais e nfin , p ris d ans u n c o ura nt
a sse z v if, il s ’a va nça s ur le la c e t b ie ntô t fu t e m porté a ve c
u ne v ite sse d e v in g t m ille s à l’ h e ure .
Le d octe ur s e m ain tin t c o nsta m ment à u ne h a ute ur q ui
v a ria it entr e deux ce nts et cin q ce nts pie ds. K enne dy
d écha rg eait s o uve nt s a c a ra bin e . A u-d essus d es île s, le s
v o ya geurs s e r a ppro cha ie nt m êm e im pru d em ment, fo uilla nt
d u re gard le s ta illi s , le s b uis so ns, le s h a lli e rs , p arto ut o ù

d u re gard le s ta illi s , le s b uis so ns, le s h a lli e rs , p arto ut o ù
q ue lq ue om bra ge, que lq ue anfr a ctu o sité de ro c eût pu
d onne r a sile à le ur c o m pagno n. Ils d esce nd aie nt p rè s d es
lo ng ue s p ir o gue s q ui s illo nna ie nt le la c. L es p éche urs , à
le ur v u e , s e p ré cip ita ie nt à l’ e au e t r e gagna ie nt le ur île a ve c
le s d ém onstr a tio ns d e c ra in te le s m oin s d is sim ulé es.
« N ous n e v o yo ns rie n, d it K enne dy a prè s d eux h e ure s
d e r e che rc he s.
– A tte nd ons, D ic k, e t n e p erd ons p as c o ura ge ; n o us n e
d evo ns p as ê tr e é lo ig né s d u li e u d e l’ a ccid ent. »
À o nze h e ure s, le
Vic to ria
s ’é ta it a va ncé d e q ua tr e -v in g t-
d ix m ille s ; il re nco ntr a a lo rs u n n o uve au c o ura nt q ui, s o us
u n a ng le p re sq ue d ro it, le p oussa v e rs l’ e st p end ant u ne
s o ix a nta in e d e m ille s. Il p la na it a u-d essus d ’u ne île tr è s
v a ste e t tr è s p eup lé e q ue le d octe ur ju g ea d evo ir ê tr e
F arra m , où se tr o uve la ca pita le des Bid dio m ahs. Il
s ’a tte nd ait à vo ir Jo e surg ir de cha que buis so n,
s ’é cha ppant, l’ a ppela nt. Lib re , on l’ e ut enle vé sa ns
d iffic ult é ; pris o nnie r, en re no uve la nt la manœ uvre
e m plo yé e p our le m is sio nna ir e , il a ura it b ie ntô t re jo in t s e s
a m is ; m ais rie n n e p aru t, rie n n e b oug ea ! C ’é ta it à s e
d ése sp ére r.
Le
Vic to ria
a rriv a it à d eux h e ure s e t d em ie e n v u e d e
T a ng ali a , v illa ge s itu é s ur la riv e o rie nta le d u T c ha d, e t q ui
m arq ua le p oin t e xtr ê m e a tte in t p ar D enha m à l’ é poque d e
s o n e xp lo ra tio n.
Le d octe ur d evin t in q uie t d e c e tte d ir e ctio n p ers is ta nte
d u ve nt. Il s e s e nta it re je té ve rs l’ e st, re poussé d ans le
c e ntr e d e l’ A fr iq ue , v e rs d ’in te rm in a ble s d ése rts .

« Il fa ut a bso lu m ent n o us a rrê te r, d it- il, e t m êm e p re nd re
te rre ; d ans l’ in té rê t d e J o e s urto ut, n o us d evo ns r e ve nir s ur
le la c ; m ais , a up ara va nt, tâ cho ns d e tr o uve r u n c o ura nt
o pposé . »
Pend ant p lu s d ’u ne h e ure , il c he rc ha à d iffé re nte s z o ne s.
L e
Vic to ria
dériv a it to ujo urs sur la te rre fe rm e ; m ais ,
h e ure use m ent, à m ille pie ds un so uffle tr è s vio le nt le
ra m ena d ans le n o rd -o ue st.
Il n ’é ta it p as p ossib le q ue J o e fû t r e te nu s ur u ne d es île s
d u la c ; il e ût c e rta in e m ent tr o uvé m oye n d e m anife ste r s a
p ré se nce ; p eut- ê tr e l’ a va it- o n e ntr a în é sur te rre . C e fu t
a in si que ra is o nna le docte ur, qua nd il re vit la riv e
s e pte ntr io na le d u T cha d.
Qua nt à p ense r q ue J o e s e fû t n o yé , c ’é ta it in a dm is sib le .
Il y eut bie n une id ée ho rrib le qui tr a ve rs a l’ e sp rit de
F erg usso n e t d e K enne dy : le s c a ïm ans s o nt n o m bre ux
d ans c e s p ara ges ! M ais n i l’ u n n i l’ a utr e n ’e ut le c o ura ge
d e fo rm ule r ce tte appré he nsio n. C epend ant elle vin t si
m anife ste m ent à le ur p ensé e, q ue le d octe ur d it s a ns a utr e
p ré am bule :
« L es c ro co dile s n e s e r e nco ntr e nt q ue s ur le s r iv e s d es
île s o u d u la c ; J o e a ura a sse z d ’a dre sse p our le s é vite r ;
d ’a ille urs , ils so nt peu dang ere ux, et le s A fr ic a in s se
b aig ne nt im puné m ent s a ns c ra in d re le urs a tta que s. »
Kenne dy n e ré pond it p as ; il p ré fé ra it s e ta ir e à d is cute r
c e tte te rrib le p ossib ili té .
Le d octe ur s ig na la la v ille d e L ari v e rs le s c in q h e ure s d u
s o ir. L es h a bita nts tr a va illa ie nt à la r é co lt e d u c o to n d eva nt
d es ca bane s de ro se aux tr e ssé s, au m ili e u d’e nclo s

p ro pre s e t s o ig ne use m ent e ntr e te nus. C ette ré unio n d ’u ne
c in q ua nta in e d e c a se s o ccup ait u ne lé gère d épre ssio n d e
te rra in dans une va llé e éte nd ue entr e de basse s
m onta gne s. L a v io le nce d u v e nt p orta it p lu s a va nt q u’il n e
c o nve na it a u d octe ur ; m ais il c ha ng ea u ne s e co nd e fo is e t
le ra m ena p ré cis é m ent à s o n p oin t d e d épart, d ans c e tte
s o rte d’île fe rm e où il ava it passé la nuit pré cé dente .
L ’a ncre , a u li e u d e re nco ntr e r le s b ra nche s d e l’ a rb re , s e
p rit d ans d es p aque ts d e r o se aux m êlé s à la v a se é pais se
d u m ara is e t d ’u ne r é sis ta nce c o nsid éra ble .
Le d octe ur e ut b eauco up d e p ein e à c o nte nir l’ a éro sta t ;
m ais e nfin le ve nt to m ba a ve c la n uit, e t le s d eux a m is
v e illè re nt e nse m ble , p re sq ue d ése sp éré s.

34
C hapit r e

L ’o ura gan. – D épart fo rc é . – P erte d ’u ne a ncre . – T ris te s
ré fle xio ns. – R éso lu tio n p ris e . – L a tr o m be. – L a c a ra va ne
e nglo utie . – V ent c o ntr a ir e e t fa vo ra ble . – R eto ur a u s u d.
– K ennedy à s o n p oste .

À tr o is h e ure s d u m atin , le v e nt fa is a it ra ge, e t s o uffla it
a ve c u ne v io le nce te lle q ue le
Vic to ria
n e p ouva it d em eure r
p rè s d e te rre s a ns d ang er ; le s ro se aux fr o is sa ie nt s o n
e nve lo ppe, q u’ils m ena ça ie nt d e d échir e r.
« Il fa ut p artir , D ic k, fit le d octe ur ; n o us n e p ouvo ns r e ste r
d ans c e tte s itu a tio n.
– M ais J o e, S am ue l ?
– J e n e l’ a band onne p as ! n o n c e rte s ! e t d ût l’ o ura gan
m ’e m porte r à c e nt m ille s d ans le n o rd , je r e vie nd ra i ! M ais
ic i n o us c o m pro m etto ns la s ûre té d e to us.
– P artir s a ns lu i ! s ’é cria l’ É co ssa is a ve c l’ a cce nt d ’u ne
p ro fo nd e d oule ur.
– C ro is -tu d onc, re prit F erg usso n, q ue le c œ ur n e m e
s a ig ne p as c o m me à to i ? E st- c e q ue je n ’o béis p as à u ne
im périe use n é ce ssité ?

– J e s uis à te s o rd re s, r é pond it le c ha sse ur. P arto ns. »
Mais le d épart p ré se nta it d e g ra nd es d iffic ult é s. L ’a ncre ,
p ro fo nd ém ent e ng agée, ré sis ta it à to us le s e ffo rts , e t le
b allo n, tir a nt e n s e ns in ve rs e , a ccro is sa it e nco re s a te nue .
K enne dy n e p ut p arv e nir à l’ a rra che r ; d ’a ille urs , d ans la
p ositio n a ctu e lle , s a m anœ uvre d eve na it fo rt p érille use , c a r
le
Vic to ria
r is q ua it d e s ’e nle ve r a va nt q u’il n e l’ e ût r e jo in t.
Le d octe ur, n e v o ula nt p as c o urir u ne p are ille c ha nce , fit
re ntr e r l’ É co ssa is d ans la n a ce lle , e t s e r é sig na à c o up er la
c o rd e de l’ a ncre . Le
Vic to ria
fit un b ond d e tr o is ce nts
p ie ds d ans l’ a ir , e t p rit d ir e cte m ent la r o ute d u n o rd .
Ferg usso n n e p ouva it q u’o béir à c e tte to urm ente ; il s e
c ro is a le s b ra s e t s ’a bso rb a d ans s e s tr is te s r é fle xio ns.
Aprè s que lq ue s in sta nts d’u n pro fo nd sile nce , il se
re to urn a v e rs K enne dy n o n m oin s ta citu rn e .
« N ous a vo ns p eut- ê tr e te nté D ie u, d it- il. Il n ’a pparte na it
p as à d es h o m mes d ’e ntr e pre nd re u n p are il v o ya ge ! »
Et u n s o up ir d e d oule ur s ’é cha ppa d e s a p oitr in e .
« Il y a q ue lq ue s jo urs à p ein e , r é pond it le c ha sse ur, n o us
n o us fé li c itio ns d ’a vo ir é cha ppé à b ie n d es d ang ers ! N ous
n o us s e rrio ns la m ain to us le s tr o is !
– P auvre J o e ! b onne e t e xc e lle nte n a tu re ! c œ ur b ra ve
e t fr a nc ! U n m om ent é blo ui p ar s e s ric he sse s, il fa is a it
v o lo ntie rs le s a crific e d e s e s tr é so rs ! L e v o ilà m ain te na nt
lo in d e n o us ! E t le v e nt n o us e m porte a ve c u ne ir ré sis tib le
v ite sse !
– V oyo ns, S am ue l, e n a dm etta nt q u’il a it tr o uvé a sile
p arm i le s tr ib us du la c, ne pourra -t- il fa ir e co m me le s
v o ya geurs q ui le s o nt v is ité es a va nt n o us, c o m me D enha m ,

c o m me B arth ? C eux-là o nt r e vu le ur p ays .
– E h ! m on p auvre D ic k, J o e n e s a it p as u n m ot d e la
la ng ue ! Il e st s e ul e t s a ns r e sso urc e s ! L es v o ya geurs d ont
tu p arle s ne s’a va nça ie nt q u’e n e nvo ya nt a ux che fs d e
n o m bre ux pré se nts , au m ili e u d’u ne esco rte , arm és et
p ré paré s p our c e s e xp éditio ns. E t e nco re , ils n e p ouva ie nt
é vite r des so uffr a nce s et des tr ib ula tio ns de la pir e
e sp èce ! Que ve ux-tu que devie nne no tr e in fo rtu né
c o m pagno n ? C ’e st h o rrib le à p ense r, e t v o ilà l’ u n d es p lu s
g ra nd s c ha grin s q u’il m ’a it é té d onné d e r e sse ntir !
– M ais n o us r e vie nd ro ns, S am ue l.
– N ous re vie nd ro ns, D ic k, d ussio ns-n o us a band onne r le
V ic to ria
, q ua nd il no us fa ud ra it re gagne r à p ie d le la c
T c ha d, e t n o us m ettr e e n c o m munic a tio n a ve c le s ult a n d u
B orn o u ! Les A ra bes ne peuve nt avo ir co nse rv é un
m auva is s o uve nir d es p re m ie rs E uro péens.
– Je te suiv ra i, S am ue l, ré pond it le cha sse ur ave c
é ne rg ie , tu p eux c o m pte r s ur m oi ! N ous r e no nce ro ns p lu tô t
à te rm in e r c e v o ya ge ! J o e s ’e st d évo ué p our n o us, n o us
n o us s a crifie ro ns p our lu i ! »
Cette ré so lu tio n ra m ena q ue lq ue c o ura ge a u c œ ur d e
c e s d eux h o m mes. Ils s e s e ntir e nt fo rts d e la m êm e id ée.
F erg usso n m it to ut e n œ uvre p our s e je te r d ans u n c o ura nt
c o ntr a ir e q ui p ût le ra ppro che r d u Tc ha d ; m ais c’é ta it
im possib le alo rs , et la desce nte mêm e deve na it
im pra tic a ble s ur u n te rra in d énud é e t p ar u n o ura gan d e
c e tte v io le nce .
Le
Vic to ria
tr a ve rs a a in si le p ays d es T ib bous ; il fr a nchit

le B ela d e l D jé rid , d ése rt é pin e ux q ui fo rm e la li s iè re d u
S oud an, e t p éné tr a d ans le d ése rt d e s a ble , s illo nné p ar d e
lo ng ue s tr a ce s de ca ra va ne s ; la dern iè re li g ne de
v é géta tio n se co nfo nd it bie ntô t ave c le cie l à l’ h o riz o n
m érid io na l, n o n lo in d e la p rin cip ale o asis d e c e tte p artie
d e l’ A fr iq ue , d ont le s c in q ua nte p uits s o nt o m bra gés p ar
d es arb re s m agnifiq ue s ; m ais il fu t im possib le de
s ’a rrê te r. Un ca m pem ent ara be, des te nte s d’é to ffe s
ra yé es, q ue lq ue s cha m eaux a llo ng eant sur le sa ble le ur
tê te d e v ip ère , a nim aie nt c e tte s o li tu d e ; m ais le
Vic to ria
p assa co m me une é to ile fila nte , e t p arc o uru t a in si une
d is ta nce de so ix a nte m ille s en tr o is he ure s, sa ns que
F erg usso n p arv în t à m aît r is e r s a c o urs e .
« N ous n e p ouvo ns fa ir e h a lt e ! d it- il, n o us n e p ouvo ns
d esce nd re ! p as u n a rb re ! p as u ne s a illi e d e te rra in !
a llo ns-n o us d onc fr a nchir le S aha ra ? D écid ém ent le c ie l
e st c o ntr e n o us ! »
Il p arla it a in si a ve c u ne ra ge d e d ése sp éré , q ua nd il v it
d ans le n o rd le s s a ble s d u d ése rt s e s o ule ve r a u m ili e u
d ’u ne é pais se p oussiè re , e t to urn o ye r s o us l’ im puls io n d es
c o ura nts o pposé s.
Au m ili e u d u to urb illo n, b ris é e, ro m pue , re nve rs é e, u ne
c a ra va ne e ntiè re d is p ara is sa it s o us l’ a va la nche d e s a ble ;
le s cha m eaux p êle -m êle p oussa ie nt d es g ém is se m ents
s o urd s e t la m enta ble s ; d es c ris , d es h urle m ents s o rta ie nt
d e c e b ro uilla rd é to uffa nt. Q ue lq ue fo is , u n v ê te m ent b ario lé
tr a ncha it a ve c ce s co ule urs viv e s d ans ce cha os, e t le
m ug is se m ent de la te m pête dom in a it ce tte scè ne de
d estr u ctio n.

Bie ntô t le s a ble s ’a ccum ula e n m asse s c o m pacte s, e t là
o ù n a guè re s ’é te nd ait la p la in e u nie , s ’é le va it u ne c o lli n e
e nco re a gité e, to m be im mense d ’u ne c a ra va ne e ng lo utie .
Le d octe ur e t K enne dy, p âle s, a ssis ta ie nt à c e te rrib le
s p ecta cle ; ils n e p ouva ie nt p lu s m anœ uvre r le ur b allo n, q ui
to urn o ya it a u m ili e u d es c o ura nts c o ntr a ir e s e t n ’o béis sa it
p lu s a ux d iffé re nte s d ila ta tio ns d u g az. E nla cé d ans c e s
re m ous de l’ a ir, il to urb illo nna it ave c une ra pid ité
v e rtig in e use ; la n a ce lle d écriv a it d e la rg es o scilla tio ns ; le s
in str u m ents s usp end us s o us la te nte s ’e ntr e cho qua ie nt à
s e bris e r, le s tu ya ux du se rp entin se co urb aie nt à se
ro m pre , le s c a is se s à e au s e d épla ça ie nt a ve c fr a ca s ; à
d eux pie ds l’ u n de l’ a utr e , le s vo ya geurs ne pouva ie nt
s ’e nte nd re , et d’u ne main cris p ée s’a ccro cha nt aux
c o rd ages ; ils e ssa ya ie nt d e s e m ain te nir c o ntr e la fu re ur
d e l’ o ura gan.
Kenne dy, le s c he ve ux é pars , re gard ait s a ns p arle r ; le
d octe ur a va it re pris s o n a ud ace a u m ili e u d u d ang er, e t
rie n n e p aru t s ur s e s tr a its d e s e s v io le nte s é m otio ns, p as
m êm e q ua nd , a prè s u n d ern ie r to urn o ie m ent, le
Vic to ria
s e
tr o uva s ub ite m ent a rrê té d ans u n c a lm e in a tte nd u ; le v e nt
d u n o rd a va it p ris le d essus e t le c ha ssa it e n s e ns in ve rs e
s ur la r o ute d u m atin a ve c u ne r a pid ité n o n m oin s é gale .
« O ù a llo ns-n o us ? s ’é cria K enne dy.
– L ais so ns fa ir e la P ro vid ence , m on c he r D ic k ; j’ a i e u
to rt d e d oute r d ’e lle ; c e q ui c o nvie nt, e lle le s a it m ie ux q ue
n o us, et no us vo ic i re to urn a nt ve rs le s li e ux que no us
n ’e sp ério ns p lu s r e vo ir . »
Le so l si pla t, si égal pend ant l’ a lle r, éta it alo rs

b oule ve rs é c o m me le s flo ts a prè s la te m pête ; u ne s uite d e
p etits m ontic ule s à p ein e fix é s ja lo nna ie nt le d ése rt ; le v e nt
s o uffla it a ve c v io le nce , e t le
Vic to ria
v o la it d ans l’ e sp ace .
La d ir e ctio n s uiv ie p ar le s v o ya geurs d iffé ra it u n p eu d e
c e lle q u’ils a va ie nt p ris e le m atin ; a ussi ve rs le s ne uf
h e ure s, a u li e u d e re tr o uve r le s riv e s d u T c ha d, ils v ir e nt
e nco re le d ése rt s ’é te nd re d eva nt e ux.
Kenne dy e n fit l’ o bse rv a tio n.
« P eu im porte , ré pond it le d octe ur ; l’ im porta nt e st d e
re ve nir a u s ud ; n o us re nco ntr e ro ns le s v ille s d e B orn o u,
W oud die o u K ouka , e t je n ’h é site ra i p as à m ’y a rrê te r.
– S i tu e s s a tis fa it, je le s uis , r é pond it le c ha sse ur ; m ais
fa sse le c ie l q ue n o us n e s o yo ns p as r é duits à tr a ve rs e r le
d ése rt co m me ce s m alh e ure ux A ra bes ! C e que no us
a vo ns v u e st h o rrib le .
– E t s e re pro duit fr é que m ment, D ic k. L es tr a ve rs é es d u
d ése rt s o nt a utr e m ent d ang ere use s q ue c e lle s d e l’ O cé an ;
le dése rt a to us le s périls de la mer, mêm e
l’ e ng lo utis se m ent, e t d e p lu s, d es fa tig ue s e t d es p riv a tio ns
in so ute na ble s.
– Il m e se m ble , d it K enne dy, q ue le ve nt te nd à se
c a lm er ; la p oussiè re d es sa ble s e st m oin s co m pacte ,
le urs o nd ula tio ns d im in ue nt, l’ h o riz o n s ’é cla ir c it.
– Ta nt m ie ux, il fa ut l’ e xa m in e r a tte ntiv e m ent a ve c la
lu ne tte , e t q ue p as u n p oin t n ’é cha ppe à n o tr e v u e !
– Je m’e n cha rg e, Sam ue l, et le pre m ie r arb re
n ’a ppara ît r a p as s a ns q ue tu n ’e n s o is p ré ve nu. »
Et K enne dy, la lu ne tte à la m ain , s e p la ça s ur le d eva nt
d e la n a ce lle .

d e la n a ce lle .

35
C hapit r e

L ’h is to ir e d e J o e. – L ’î le d es B id dio m ahs. – L ’a dora tio n. –
L ’î le e nglo utie . – L es riv e s d u la c. – L ’a rb re a ux s e rp ents .
– V oya ge à p ie d. – S ouffr a nce s. – M oustiq ues e t fo urm is .
– L a fa im . – P assa ge d u « V ic to ria » . – D is p aritio n d u «
V ic to ria » . – D ése sp oir . – L e m ara is . – U n d ern ie r c ri.

Qu’é ta it d eve nu J o e p end ant le s v a in e s re che rc he s d e
s o n m aît r e ?
Lors q u’il se fu t pré cip ité dans le la c, so n pre m ie r
m ouve m ent à la s urfa ce fu t d e le ve r le s y e ux e n l’ a ir ; il v it le
V ic to ria
, d éjà fo rt é le vé a u-d essus d u la c, re m onte r a ve c
ra pid ité , d im in ue r p eu à p eu, e t, p ris b ie ntô t p ar u n c o ura nt
ra pid e, dis p ara ît r e ve rs le no rd . S on m aît r e , se s am is
é ta ie nt s a uvé s.
« Il e st h e ure ux, s e d it- il, q ue j’ a ie e u c e tte p ensé e d e m e
je te r d ans le Tc ha d ; e lle n ’e ût p as m anq ué d e ve nir à
l’ e sp rit d e M . K enne dy, e t c e rte s il n ’a ura it p as h é sité à
fa ir e c o m me m oi, c a r il e st b ie n n a tu re l q u’u n h o m me s e
s a crifie p our e n s a uve r d eux a utr e s. C ’e st m ath é m atiq ue . »
Rassuré s ur c e p oin t, J o e s e m it à s o ng er à lu i ; il é ta it

a u m ili e u d’u n la c im mense , ento uré de peup la des
in co nnue s, e t p ro bable m ent fé ro ce s. R ais o n d e p lu s p our
s e tir e r d ’a ffa ir e e n n e c o m pta nt q ue s ur lu i ; il n e s ’e ffr a ya
d onc p as a utr e m ent.
Ava nt l’ a tta que des ois e aux de pro ie , qui, se lo n lu i,
s ’é ta ie nt c o nd uits c o m me d e v ra is g yp aète s, il a va it a vis é
u ne île à l’ h o riz o n ; il r é so lu t d onc d e s e d ir ig er v e rs e lle , e t
s e m it à d éplo ye r to ute s s e s c o nna is sa nce s d ans l’ a rt d e la
n a ta tio n, aprè s s’ê tr e débarra ssé de la partie la plu s
g êna nte d e se s vê te m ents ; il ne s’e m barra ssa it g uè re
d ’u ne p ro m ena de d e c in q o u s ix m ille s ; a ussi, ta nt q u’il fu t
e n p le in la c, il n e s o ng ea q u’à n a ger vig oure use m ent e t
d ir e cte m ent.
Au b out d ’u ne h e ure e t d em ie , la d is ta nce q ui le s é para it
d e l’ île s e tr o uva it fo rt d im in ué e.
Mais à m esure q u’il s ’a ppro cha it d e te rre , u ne p ensé e
d ’a bord fu g itiv e , te na ce a lo rs , s ’e m para d e s o n e sp rit. Il
s a va it q ue le s riv e s d u la c s o nt h a nté es p ar d ’é no rm es
a lli g ato rs , e t il c o nna is sa it la v o ra cité d e c e s a nim aux.
Que lle q ue fû t s a m anie d e tr o uve r to ut n a tu re l e n c e
m ond e, le d ig ne g arç o n s e s e nta it in vin cib le m ent é m u ; il
c ra ig na it q ue la c ha ir b la nche n e fû t p artic uli è re m ent d u
g oût d es c ro co dile s, e t il n e s ’a va nça d onc q u’a ve c u ne
e xtr ê m e p ré ca utio n, l’ œ il a ux a gue ts . Il n ’é ta it p lu s q u’à u ne
c e nta in e d e b ra sse s d ’u n riv a ge o m bra gé d ’a rb re s v e rts ,
q ua nd u ne b ouffé e d ’a ir c ha rg é d e l’ o deur p éné tr a nte d u
m usc a rriv a ju sq u’à lu i.
« B on, s e d it- il ! v o ilà c e q ue je c ra ig na is ! le c a ïm an
n ’e st p as lo in . »

Et il p lo ng ea ra pid em ent, m ais p as a sse z p our é vite r le
c o nta ct d’u n co rp s éno rm e dont l’ é pid erm e éca ille ux
l’ é co rc ha a u p assa ge ; il s e c ru t p erd u, e t s e m it à n a ger
a ve c u ne vite sse d ése sp éré e ; il re vin t à la s urfa ce d e
l’ e au, re sp ir a e t d is p aru t d e no uve au. Il e ut là un q ua rt
d ’h e ure d ’u ne in d ic ib le a ng ois se q ue to ute s a p hilo so phie
n e p ut s urm onte r, e t c ro ya it e nte nd re d erriè re lu i le b ru it d e
c e tte v a ste m âcho ir e p rê te à le h a pper. Il fila it a lo rs e ntr e
d eux e aux, le p lu s d ouce m ent p ossib le , q ua nd il s e s e ntit
s a is ir p ar u n b ra s, p uis p ar le m ili e u d u c o rp s.
Pauvre J o e ! il e ut u ne d ern iè re p ensé e p our s o n m aît r e ,
e t s e p rit à lu tte r a ve c d ése sp oir, e n s e s e nta nt a ttir é n o n
v e rs le fo nd d u la c, a in si q ue le s c ro co dile s o nt l’ h a bitu d e
d e fa ir e p our d évo re r le ur p ro ie , m ais à la s urfa ce m êm e.
À p ein e e ut- il p u re sp ir e r e t o uvrir le s y e ux, q u’il s e v it
e ntr e d eux N ègre s d ’u n no ir d ’é bène ; ce s A fr ic a in s le
te na ie nt v ig oure use m ent e t p oussa ie nt d es c ris é tr a ng es.
« Tie ns ! ne put s’e m pêche r de s’é crie r Jo e ! des
N ègre s a u li e u d e c a ïm ans ! M a fo i, j’ a im e e nco re m ie ux
c e la ! M ais c o m ment c e s g ailla rd s-là o se nt- ils s e b aig ne r
d ans c e s p ara ges ! »
Jo e ig no ra it q ue le s h a bita nts d es île s d u T c ha d, c o m me
b eauco up d e N oir s , p lo ng ent im puné m ent d ans le s e aux
in fe sté es d’a lli g ato rs , sa ns se pré occup er de le ur
p ré se nce ; le s a m phib ie s d e c e la c o nt p artic uli è re m ent
u ne r é puta tio n a sse z m érité d e s a urie ns in o ffe nsifs .
Mais J o e n ’a va it- il é vité u n d ang er q ue p our to m ber d ans
u n a utr e ? C ’e st c e q u’il d onna a ux é vé ne m ents à d écid er,
e t p uis q u’il n e p ouva it fa ir e a utr e m ent, il s e la is sa c o nd uir e

ju sq u’a u r iv a ge s a ns m ontr e r a ucune c ra in te .
« É vid em ment, s e d is a it- il, c e s g ens-là o nt v u le
Vic to ria
ra se r le s e aux d u la c c o m me u n m onstr e d es a ir s ; ils o nt
é té le s té m oin s é lo ig né s d e m a c hute , e t ils n e p euve nt
m anq ue r d ’a vo ir d es é gard s p our un ho m me to m bé d u
c ie l ! L ais so ns-le s fa ir e ! »
Jo e e n é ta it là d e s e s ré fle xio ns, q ua nd il p rit te rre a u
m ili e u d ’u ne fo ule h urla nte , d e to ut s e xe , d e to ut â ge, m ais
n o n d e to ute s c o ule urs . Il s e tr o uva it a u m ili e u d ’u ne tr ib u d e
B id dio m ahs d ’u n n o ir s up erb e. Il n ’e ut m êm e p as à ro ug ir
d e la lé gère té d e s o n c o stu m e ; il s e tr o uva it « d ésha billé »
à la d ern iè re m ode d u p ays .
Mais a va nt q u’il e ut le te m ps d e s e r e nd re c o m pte d e s a
s itu a tio n, il ne p ut se m épre nd re a ux a dora tio ns d ont il
d evin t l’ o bje t. C ela n e la is sa p as d e le ra ssure r, b ie n q ue
l’ h is to ir e d e K aze h lu i r e vîn t à la m ém oir e .
« J e p re sse ns q ue je v a is r e deve nir u n d ie u, u n fils d e la
L une q ue lc o nq ue ! E h b ie n, a uta nt c e m étie r-là q u’u n a utr e
q ua nd on n’a pas le cho ix . C e qu’il im porte , c’e st de
g agne r du te m ps. Si le
Vic to ria
vie nt à re passe r, je
p ro fite ra i de m a no uve lle positio n pour donne r à m es
a dora te urs le s p ecta cle d ’u ne a sce nsio n m ir a cule use . »
Pend ant q ue J o e ré flé chis sa it d e la s o rte , la fo ule s e
re sse rra it a uto ur d e lu i ; e lle s e p ro ste rn a it, e lle h urla it, e lle
le p alp ait, e lle d eve na it fa m ili è re ; m ais , a u m oin s, e lle e ut
la p ensé e d e lu i o ffr ir u n fe stin m agnifiq ue , c o m posé d e la it
a ig re a ve c d u riz p ilé d ans d u m ie l ; le d ig ne g arç o n,
p re na nt so n parti de to ute s cho se s, fit alo rs un des
m eille urs r e pas d e s a v ie e t d onna à s o n p eup le u ne h a ute

id ée d e la fa ço n d ont le s d ie ux d évo re nt d ans le s g ra nd es
o cca sio ns.
Lors q ue le s o ir fu t a rriv é , le s s o rc ie rs d e l’ île le p rir e nt
re sp ectu e use m ent p ar la m ain , e t le co nd uis ir e nt à une
e sp èce d e c a se e nto uré e d e ta li s m ans ; a va nt d ’y p éné tr e r,
J o e je ta un re gard asse z in q uie t sur des m once aux
d ’o sse m ents q ui s ’é le va ie nt a uto ur d e c e s a nctu a ir e ; il e ut
d ’a ille urs to ut le te m ps d e r é flé chir à s a p ositio n q ua nd il fu t
e nfe rm é d ans s a c a bane .
Pend ant la s o ir é e e t u ne p artie d e la n uit, il e nte nd it d es
c ha nts de fê te , le s re te ntis se m ents d’u ne esp èce de
ta m bour e t u n b ru it d e fe rra ille b ie n d oux p our d es o re ille s
a fr ic a in e s ; des chœ urs hurlé s acco m pagnè re nt
d ’in te rm in a ble s d anse s q ui e nla ça ie nt la c a bane s a cré e d e
le urs c o nto rs io ns e t d e le urs g rim ace s.
Jo e p ouva it s a is ir c e t e nse m ble a sso urd is sa nt à tr a ve rs
le s m ura ille s d e b oue e t d e ro se au d e la c a se ; p eut- ê tr e ,
e n to ute a utr e c ir c o nsta nce , e ût- il p ris u n p la is ir a sse z v if à
c e s étr a ng es cé ré m onie s ; m ais so n esp rit fu t bie ntô t
to urm enté d ’u ne id ée fo rt d épla is a nte . T o ut e n p re na nt le s
c ho se s d e le ur b on c ô té , il tr o uva it s tu p id e e t m êm e tr is te
d ’ê tr e p erd u d ans ce tte co ntr é e sa uva ge, a u m ili e u d e
p are ille s p eup la des. P eu d e vo ya geurs a va ie nt re vu le ur
p atr ie , de ce ux qui osè re nt s’a ve ntu re r ju sq u’à ce s
c o ntr é es. D ’a ille urs p ouva it- il s e fie r a ux a dora tio ns d ont il
s e v o ya it l’ o bje t ! Il a va it d e b onne s ra is o ns d e c ro ir e à la
v a nité d es g ra nd eurs h um ain e s ! Il s e d em and a s i, d ans c e
p ays , l’ a dora tio n n ’a lla it p as ju sq u’à m ang er l’ a doré !
Malg ré ce tte fâ che use pers p ectiv e , aprè s que lq ue s

h e ure s de ré fle xio n, la fa tig ue l’ e m porta sur le s id ées
n o ir e s, e t J o e to m ba d ans u n s o m meil a sse z p ro fo nd , q ui
s e fû t p ro lo ng é s a ns d oute ju sq u’a u le ve r d u jo ur, s i u ne
h um id ité in a tte nd ue n ’e ût r é ve illé le d orm eur.
Bie ntô t c e tte h um id ité s e fit e au, e t c e tte e au m onta s i
b ie n q ue J o e e n e ut ju sq u’à m i- c o rp s.
« Q u’e st- c e là ? d it- il, u ne in o nd atio n ! u ne tr o m be ! u n
n o uve au s up pli c e d e c e s N ègre s ! M a fo i, je n ’a tte nd ra i
p as d ’e n a vo ir ju sq u’a u c o u ! »
Et c e d is a nt, il e nfo nça la m ura ille d ’u n c o up d ’é paule e t
s e tr o uva o ù ? e n p le in la c ! D ’île , il n ’y e n a va it p lu s !
S ub m erg ée p end ant la n uit ! À s a p la ce l’ im mensité d u
T cha d !
« T ris te p ays p our le s p ro prié ta ir e s ! » s e d it J o e, e t il
re prit a ve c v ig ue ur l’ e xe rc ic e d e s e s fa cult é s n a ta to ir e s.
Un d e c e s p hé no m ène s a sse z fr é que nts s ur le la c T c ha d
a va it d éli v ré le b ra ve g arç o n ; p lu s d ’u ne île a d is p aru a in si,
q ui para is sa it avo ir la so li d ité du ro c, et so uve nt le s
p opula tio ns riv e ra in e s dure nt re cue illi r le s m alh e ure ux
é cha ppés à c e s te rrib le s c a ta str o phe s.
Jo e ig no ra it c e tte p artic ula rité , m ais il n e s e fit p as fa ute
d ’e n pro fite r. Il avis a une barq ue erra nte et l’ a cco sta
ra pid em ent. C’é ta it une so rte de tr o nc d’a rb re
g ro ssiè re m ent c re usé . U ne p air e d e p agaie s s ’y tr o uva it
h e ure use m ent, e t J o e, p ro fita nt d ’u n c o ura nt a sse z ra pid e,
s e la is sa d ériv e r.
« Orie nto ns-n o us, dit- il. L’é to ile pola ir e , qui fa it
h o nnê te m ent s o n m étie r d ’in d iq ue r la r o ute d u n o rd à to ut le
m ond e, v o ud ra b ie n m e v e nir e n a id e. »

Il r e co nnut a ve c s a tis fa ctio n q ue le c o ura nt le p orta it v e rs
la riv e s e pte ntr io na le d u T c ha d, e t il le la is sa fa ir e . V ers
d eux h e ure s d u m atin , il p re na it p ie d s ur u n p ro m onto ir e
c o uve rt d e ro se aux é pin e ux q ui p aru re nt fo rt im portu ns,
m êm e à u n p hilo so phe ; m ais u n a rb re p oussa it là to ut
e xp rè s p our lu i o ffr ir u n li t d ans s e s b ra nche s. J o e y g rim pa
p our p lu s d e s ûre té , e t a tte nd it là , s a ns tr o p d orm ir, le s
p re m ie rs r a yo ns d u jo ur.
Le m atin ve nu ave c ce tte ra pid ité partic uli è re aux
ré gio ns é qua to ria le s, J o e je ta u n c o up d ’œ il s ur l’ a rb re q ui
l’ a va it a brité p end ant la n uit ; u n s p ecta cle a sse z in a tte nd u
le te rrifia . L es b ra nche s d e c e t a rb re é ta ie nt li tté ra le m ent
c o uve rte s de se rp ents et de ca m élé ons ; le fe uilla ge
d is p ara is sa it so us le urs e ntr e la ce m ents ; o n e ût d it un
a rb re d ’u ne n o uve lle e sp èce q ui p ro duis a it d es re ptile s ;
s o us le s p re m ie rs ra yo ns d u s o le il, to ut c e la ra m pait e t s e
to rd ait. J o e é pro uva u n vif s e ntim ent d e te rre ur m êlé d e
d égoût, e t s ’é la nça à te rre a u m ili e u d es s iffle m ents d e la
b and e.
« V oilà u ne c ho se q u’o n n e v o ud ra ja m ais c ro ir e » , d it- il.
Il ne sa va it p as q ue le s d ern iè re s le ttr e s d u d octe ur
V ogel a va ie nt fa it c o nna ît r e c e tte s in g ula rité d es riv e s d u
T cha d, o ù le s r e ptile s s o nt p lu s n o m bre ux q u’e n a ucun p ays
d u m ond e. A prè s c e q u’il v e na it d e v o ir, J o e ré so lu t d ’ê tr e
p lu s c ir c o nsp ect à l’ a ve nir, e t, s ’o rie nta nt s ur le s o le il, il s e
m it e n m arc he e n s e d ir ig eant ve rs le n o rd -e st. Il é vita it
a ve c le p lu s g ra nd s o in c a bane s, c a se s, h utte s, ta niè re s,
e n u n m ot to ut c e q ui p eut s e rv ir d e ré ce pta cle à la ra ce
h um ain e .

Que d e fo is s e s r e gard s s e p ortè re nt e n l’ a ir ! Il e sp éra it
a perc e vo ir le
Vic to ria
, e t b ie n q u’il l’ e ut v a in e m ent c he rc hé
p end ant to ute c e tte jo urn é e d e m arc he , c e la n e d im in ua
p as s a c o nfia nce e n s o n m aît r e ; il lu i fa lla it u ne g ra nd e
é ne rg ie d e c a ra ctè re p our p re nd re s i p hilo so phiq ue m ent
s a s itu a tio n. L a fa im s e jo ig na it à la fa tig ue , c a r à le n o urrir
d e ra cin e s, d e m oelle d ’a rb uste s, te ls q ue le « m élé » , o u
d es fr u its d u p alm ie r d oum , o n n e r e fa it p as u n h o m me ; e t
c e pend ant, s uiv a nt s o n e stim e, il s ’a va nça d ’u ne tr e nta in e
d e m ille s v e rs l’ o ue st. S on c o rp s p orta it e n v in g t e nd ro its
le s tr a ce s d es m illi e rs d ’é pin e s d ont le s r o se aux d u la c, le s
a ca cia s et le s m im osa s so nt hé ris sé s, et se s pie ds
e nsa ng la nté s re nd aie nt sa marc he extr ê m em ent
d oulo ure use . Mais enfin il put ré agir co ntr e se s
s o uffr a nce s, e t, le s o ir v e nu, il ré so lu t d e p asse r la n uit s ur
le s r iv e s d u T cha d.
Là, il eut à sub ir le s atr o ce s piq ûre s de m yria des
d ’in se cte s : m ouche s, m oustiq ue s, fo urm is lo ng ue s d ’u n
d em i- p ouce y c o uvre nt li tté ra le m ent la te rre . A u b out d e
d eux h e ure s, il n e r e sta it p as à J o e u n la m beau d u p eu d e
v ê te m ents qui le co uvra ie nt ; le s in se cte s ava ie nt to ut
d évo ré ! C e fu t u ne n uit te rrib le , q ui n e d onna p as u ne
h e ure d e s o m meil a u v o ya geur fa tig ué ; p end ant c e te m ps,
le s sa ng li e rs , le s buffle s sa uva ges, l’ a jo ub , so rte de
la m antin asse z dang ere ux, fa is a ie nt ra ge dans le s
b uis so ns e t s o us le s e aux d u la c ; le c o nce rt d es b ête s
fé ro ce s re te ntis sa it a u m ili e u d e la n uit. J o e n ’o sa re m ue r.
S a ré sig na tio n e t s a p atie nce e ure nt d e la p ein e à te nir
c o ntr e u ne p are ille s itu a tio n.

Enfin le jo ur r e vin t ; J o e s e r e le va p ré cip ita m ment, e t q ue
l’ o n ju g e d u d égoût q u’il re sse ntit e n vo ya nt q ue l a nim al
im mond e a va it p arta gé s a c o uche : u n c ra paud ! m ais u n
c ra paud d e c in q p ouce s d e la rg e, u ne b ête m onstr u e use ,
re poussa nte , q ui le re gard ait a ve c d es ye ux ro nd s. J o e
s e ntit s o n c œ ur s e s o ule ve r, e t, re pre na nt q ue lq ue fo rc e
d ans s a ré pug na nce , il c o uru t à g ra nd s p as s e p lo ng er
d ans le s eaux du la c. Ce bain ca lm a un peu le s
d ém ang eais o ns q ui le to rtu ra ie nt, e t, a prè s a vo ir m âché
q ue lq ue s fe uille s, il r e prit s a r o ute a ve c u ne o bstin a tio n, u n
e ntê te m ent d ont il n e p ouva it s e re nd re c o m pte ; il n ’a va it
p lu s le s e ntim ent d e s e s a cte s, e t n é anm oin s il s e nta it e n
lu i u ne p uis sa nce s up érie ure a u d ése sp oir .
Cepend ant u ne fa im te rrib le le to rtu ra it ; s o n e sto m ac,
m oin s ré sig né q ue lu i, s e p la ig na it ; il fu t o bli g é d e s e rre r
fo rte m ent u ne li a ne a uto ur d e s o n c o rp s ; h e ure use m ent, s a
s o if p ouva it s ’é ta nche r à c ha que p as, e t, e n s e ra ppela nt
le s s o uffr a nce s d u d ése rt, il tr o uva it u n b onhe ur re la tif à n e
p as s ub ir le s to urm ents d e c e t im périe ux b eso in .
« O ù p eut ê tr e le
Vic to ria
? s e d em and ait- il… L e v e nt
s o uffle d u n o rd ! Il d evra it r e ve nir s ur le la c ! S ans d oute M .
S am ue l aura pro cé dé à une no uve lle in sta lla tio n pour
ré ta bli r l’ é quili b re ; m ais la jo urn é e d ’h ie r a d û s uffir e à c e s
tr a va ux ; il n e s e ra it d onc p as im possib le q u’a ujo urd ’h ui…
M ais a gis so ns c o m me s i je n e d eva is ja m ais le re vo ir.
A prè s to ut, s i je p arv e na is à g agne r u ne d es g ra nd es v ille s
d u la c, je m e tr o uve ra is d ans la p ositio n d es vo ya geurs
d ont m on m aît r e n o us a p arlé . P ourq uo i n e m e tir e ra is -je
p as d ’a ffa ir e c o m me e ux ? Il y e n a q ui e n s o nt re ve nus,

q ue d ia ble ! … A llo ns ! c o ura ge ! »
Or, e n p arla nt a in si e t e n m arc ha nt to ujo urs , l’ in tr é pid e
J o e to m ba e n p le in e fo rê t a u m ili e u d ’u n a ttr o up em ent d e
s a uva ges ; il s ’a rrê ta à te m ps e t n e fu t p as v u . L es N ègre s
s ’o ccup aie nt à e m pois o nne r le urs flè che s a ve c le s uc d e
l’ e up ho rb e, gra nd e occup atio n des peup la des de ce s
c o ntr é es, et qui se fa it ave c une so rte de cé ré m onie
s o le nne lle .
Jo e, im mobile , r e te na nt s o n s o uffle , s e c a cha it a u m ili e u
d ’u n fo urré , lo rs q u’e n le va nt le s y e ux, p ar u ne é cla ir c ie d u
fe uilla ge, il aperç ut le
Vic to ria
, le
Vic to ria
lu i- m êm e, se
d ir ig eant v e rs le la c, à c e nt p ie ds à p ein e a u-d essus d e lu i.
Im possib le d e s e fa ir e e nte nd re ! im possib le d e s e fa ir e
v o ir !
Une la rm e lu i v in t a ux y e ux, n o n d e d ése sp oir, m ais d e
re co nna is sa nce : s o n m aît r e é ta it à s a re che rc he ! s o n
m aît r e n e l’ a band onna it p as ! Il lu i fa llu t a tte nd re le d épart
d es N oir s ; il p ut a lo rs q uitte r s a re tr a ite e t c o urir v e rs le s
b ord s d u T cha d.
Mais a lo rs le
Vic to ria
s e p erd ait a u lo in d ans le c ie l. J o e
ré so lu t de l’ a tte nd re : il re passe ra it ce rta in e m ent ! Il
re passa , e n e ffe t, m ais p lu s à l’ e st. J o e c o uru t, g estic ula ,
c ria … C e fu t e n v a in ! U n v e nt v io le nt e ntr a în a it le b allo n
a ve c u ne ir ré sis tib le v ite sse !
Pour la p re m iè re fo is , l’ é ne rg ie , l’ e sp éra nce m anq uè re nt
a u c œ ur d e l’ in fo rtu né ; il s e v it p erd u ; il c ru t s o n m aît r e
p arti s a ns re to ur ; il n ’o sa it p lu s p ense r, il n e v o ula it p lu s
ré flé chir .

Com me u n fo u, le s p ie ds e n s a ng , le c o rp s m eurtr i, il
m arc ha p end ant to ute c e tte jo urn é e e t u ne p artie d e la n uit.
Il s e tr a în a it, ta ntô t s ur le s g eno ux, ta ntô t s ur le s m ain s ; il
v o ya it v e nir le m om ent o ù la fo rc e lu i m anq ue ra it e t o ù il
fa ud ra it m ourir .
En a va nça nt a in si, il fin it p ar se tr o uve r e n fa ce d ’u n
m ara is , o u p lu tô t d e c e q u’il s ut b ie ntô t ê tr e u n m ara is , c a r
la nuit éta it ve nue depuis que lq ue s he ure s ; il to m ba
in o pin é m ent d ans u ne b oue te na ce ; m alg ré s e s e ffo rts ,
m alg ré s a r é sis ta nce d ése sp éré e, il s e s e ntit e nfo nce r p eu
à p eu a u m ili e u d e c e te rra in v a se ux ; q ue lq ue s m in ute s
p lu s ta rd il e n a va it ju sq u’à m i- c o rp s.
« V oilà d onc la m ort ! s e d it- il ; e t q ue lle m ort ! … »
Il s e d ébattit a ve c ra ge ; m ais c e s e ffo rts n e s e rv a ie nt
q u’à l’ e nse ve li r dava nta ge dans ce tte to m be que le
m alh e ure ux s e c re usa it lu i- m êm e. P as u n m orc e au d e b ois
q ui p ût l’ a rrê te r, p as u n r o se au p our le r e te nir ! … Il c o m prit
q ue c ’e n é ta it fa it d e lu i ! … S es y e ux s e fe rm ère nt.
« M on m aît r e ! m on m aît r e ! à m oi ! … » s ’é cria -t- il.

36
C hapit r e

U n ra sse m ble m ent à l’h oriz o n. – U ne tr o upe d ’A ra bes. –
L a p ours u ite . – C ’e st lu i ! – C hute d e c h eva l. – L ’A ra be
é tr a nglé . – U ne balle de K ennedy. – M anœ uvre . –
E nlè ve m ent a u v o l. – J o e s a uvé .

Depuis que Kenne dy ava it re pris so n poste
d ’o bse rv a tio n sur le d eva nt d e la na ce lle , il ne ce ssa it
d ’o bse rv e r l’ h o riz o n a ve c u ne g ra nd e a tte ntio n.
Au b out d e q ue lq ue te m ps, il s e r e to urn a v e rs le d octe ur
e t d it :
« S i je ne m e tr o m pe, vo ic i là -b as une tr o up e en
m ouve m ent, h o m mes o u a nim aux ; il e st e nco re im possib le
d e le s d is tin g ue r. E n to ut c a s, ils s ’a gite nt v io le m ment, c a r
ils s o ulè ve nt u n n ua ge d e p oussiè re .
– N e s e ra it- c e p as e nco re u n v e nt c o ntr a ir e , d it S am ue l,
u ne tr o m be q ui v ie nd ra it n o us r e pousse r a u n o rd ? »
Il s e le va p our e xa m in e r l’ h o riz o n.
« J e n e c ro is p as, S am ue l, ré pond it K enne dy ; c ’e st u n
tr o up eau d e g aze lle s o u d e b œ ufs s a uva ges.
– P eut- ê tr e , D ic k ; m ais c e r a sse m ble m ent e st a u m oin s

à n e uf o u d ix m ille s d e n o us, e t p our m on c o m pte , m êm e
a ve c la lu ne tte , je n ’y p uis r ie n r e co nna ît r e .
– E n to ut c a s, je n e le p erd ra i p as d e vu e ; il y a là
q ue lq ue cho se d ’e xtr a ord in a ir e q ui m ’in tr ig ue ; o n d ir a it
p arfo is c o m me u ne m anœ uvre d e c a va le rie . E h ! je n e m e
tr o m pe p as ! c e s o nt b ie n d es c a va li e rs ! r e gard e ! »
Le d octe ur o bse rv a a ve c a tte ntio n le g ro up e in d iq ué .
« J e c ro is q ue tu a s ra is o n, d it- il, c ’e st u n d éta che m ent
d ’A ra bes o u d e Tib bous ; ils s’e nfu ie nt d ans la m êm e
d ir e ctio n q ue n o us ; m ais n o us a vo ns p lu s d e v ite sse e t
n o us le s g agno ns fa cile m ent. D ans u ne d em i- h e ure , n o us
s e ro ns à p orté e d e v o ir e t d e ju g er c e q u’il fa ud ra fa ir e . »
Kenne dy a va it re pris s a lu ne tte e t lo rg na it a tte ntiv e m ent.
L a m asse d es c a va li e rs s e fa is a it p lu s v is ib le ; q ue lq ue s-
u ns d ’e ntr e e ux s ’is o la ie nt.
« C ’e st é vid em ment, re prit K enne dy, u ne m anœ uvre o u
u ne c ha sse .
– O n d ir a it q ue c e s g ens-là p ours uiv e nt q ue lq ue c ho se .
J e v o ud ra is b ie n s a vo ir c e q ui e n e st.
– Patie nce , Dic k. Dans peu de te m ps no us le s
ra ttr a pero ns et no us le s dépasse ro ns mêm e, s’ils
c o ntin ue nt d e s uiv re c e tte ro ute ; n o us m arc ho ns a ve c u ne
ra pid ité d e v in g t m ille s à l’ h e ure , e t il n ’y a p as d e c he va ux
q ui p uis se nt s o ute nir u n p are il tr a in . »
Kenne dy re prit so n o bse rv a tio n, e t, q ue lq ue s m in ute s
a prè s, il d it :
« C e s o nt d es A ra bes la ncé s à to ute vite sse . J e le s
d is tin g ue p arfa ite m ent. Ils s o nt u ne c in q ua nta in e . J e vo is
le urs burn o us qui se gonfle nt co ntr e le ve nt. C ’e st un

e xe rc ic e d e c a va le rie ; le ur c he f le s p ré cè de à c e nt p as, e t
ils s e p ré cip ite nt s ur s e s tr a ce s.
– Q ue ls q u’ils s o ie nt, D ic k, ils n e s o nt p as à r e doute r, e t,
s i c e la e st n é ce ssa ir e , je m ’é lè ve ra i.
– A tte nd s ! a tte nd s e nco re , S am ue l !
« C ’e st s in g uli e r, a jo uta D ic k a prè s u n n o uve l e xa m en, il
y a q ue lq ue c ho se d ont je n e m e re nd s p as c o m pte ; à
le urs e ffo rts e t à l’ ir ré gula rité d e le ur li g ne , c e s A ra bes o nt
p lu tô t l’ a ir d e p ours uiv re q ue d e s uiv re .
– E n e s-tu c e rta in , D ic k ?
– É vid em ment. J e n e m e tr o m pe p as ! C ’e st u ne c ha sse ,
m ais u ne c ha sse à l’ h o m me ! C e n ’e st p oin t u n c he f q ui le s
p ré cè de, m ais u n fu g itif.
– U n fu g itif ! d it S am ue l a ve c é m otio n.
– O ui !
– N e le p erd ons p as d e v u e e t a tte nd ons. »
Tro is o u q ua tr e m ille s fu re nt p ro m pte m ent g agné s s ur
c e s c a va li e rs q ui fila ie nt c e pend ant a ve c u ne p ro dig ie use
v é lo cité .
« Sam ue l ! Sam ue l ! s’é cria Kenne dy d’u ne vo ix
tr e m bla nte .
– Q u’a s-tu , D ic k ?
– E st- c e u ne h a llu cin a tio n ? e st- c e p ossib le ?
– Q ue v e ux-tu d ir e ?
– A tte nd s. »
Et le c ha sse ur e ssuya r a pid em ent le s v e rre s d e la lu ne tte
e t s e p rit à r e gard er.
« E h b ie n ? fit le d octe ur.
– C ’e st lu i, S am ue l !

– L ui ! » s ’é cria c e d ern ie r.
« L ui » d is a it to ut ! Il n ’y a va it p as b eso in d e le n o m mer !
« C ’e st lu i à che va l ! à ce nt pas à pein e de se s
e nne m is ! Il fu it !
– C ’e st b ie n J o e ! d it le d octe ur e n p âli s sa nt.
– Il n e p eut n o us v o ir d ans s a fu ite !
– Il no us ve rra , ré pond it F erg usso n en abais sa nt la
fla m me d e s o n c ha lu m eau.
– M ais c o m ment ?
– D ans c in q m in ute s n o us s e ro ns à c in q ua nte p ie ds d u
s o l ; d ans q uin ze , n o us s e ro ns a u-d essus d e lu i.
– Il fa ut le p ré ve nir p ar u n c o up d e fu sil !
– N on ! il n e p eut r e ve nir s ur s e s p as, il e st c o up é.
– Q ue fa ir e a lo rs ?
– A tte nd re .
– A tte nd re ! E t c e s A ra bes ?
– N ous le s a tte in d ro ns ! N ous le s d épasse ro ns ! N ous n e
s o m mes p as é lo ig né s d e d eux m ille s, e t p ourv u q ue le
c he va l d e J o e tie nne e nco re .
– G ra nd D ie u ! fit K enne dy.
– Q u’y a -t- il ? »
Kenne dy a va it p oussé u n c ri d e d ése sp oir e n v o ya nt J o e
p ré cip ité à te rre . S on c he va l, é vid em ment re nd u, é puis é ,
v e na it d e s ’a battr e .
« Il n o us a v u s, s ’é cria le d octe ur ; e n s e r e le va nt il n o us a
fa it s ig ne !
– M ais le s A ra bes v o nt l’ a tte in d re ! q u’a tte nd -il ! A h ! le
c o ura geux g arç o n ! H ourra ! » fit le c ha sse ur q ui n e s e
c o nte na it p lu s.

Jo e, im média te m ent r e le vé a prè s s a c hute , à l’ in sta nt o ù
l’ u n des plu s ra pid es ca va li e rs se pré cip ita it sur lu i,
b ond is sa it c o m me u ne p anth è re , l’ é vita it p ar u n é ca rt, s e
je ta it en cro up e, sa is is sa it l’ A ra be à la gorg e, de se s
m ain s n e rv e use s, d e s e s d oig ts d e fe r, il l’ é tr a ng la it, le
re nve rs a it s ur le s a ble , e t c o ntin ua it s a c o urs e e ffr a ya nte .
Un im mense c ri d es A ra bes s ’é le va d ans l’ a ir ; m ais , to ut
e ntie rs à le ur p ours uite , ils n ’a va ie nt p as v u le
Vic to ria
à
c in q c e nts p as d erriè re e ux, e t à tr e nte p ie ds d u s o l à
p ein e ; e ux-m êm es, ils n ’é ta ie nt p as à v in g t lo ng ue urs d e
c he va l d u fu g itif.
L’u n d ’e ux s e ra ppro cha s e nsib le m ent d e J o e, e t il a lla it
le p erc e r d e s a la nce , q ua nd K enne dy, l’ œ il fix e , la m ain
fe rm e, l’ a rrê ta n e t d ’u ne b alle e t le p ré cip ita à te rre .
Jo e n e s e re to urn a p as m êm e a u b ru it. U ne p artie d e la
tr o up e susp end it sa co urs e , et to m ba la fa ce dans la
p oussiè re à la vu e du
Vic to ria
; l’ a utr e co ntin ua sa
p ours uite .
« M ais q ue fa it J o e ? s ’é cria K enne dy, il n e s ’a rrê te
p as !
– Il fa it m ie ux q ue c e la , D ic k ; je l’ a i c o m pris ! il s e
m ain tie nt d ans la d ir e ctio n d e l’ a éro sta t. Il c o m pte s ur n o tr e
in te lli g ence ! A h ! le b ra ve g arç o n ! N ous l’ e nlè ve ro ns à la
b arb e d e c e s A ra bes ! N ous n e s o m mes p lu s q u’à d eux
c e nts p as.
– Q ue fa ut- il fa ir e ? d em and a K enne dy.
– L ais se to n fu sil d e c ô té .
– V oilà , fit le c ha sse ur e n d éposa nt s o n a rm e.
– P eux-tu s o ute nir d ans le s b ra s c e nt c in q ua nte li v re s d e

le st ?
– P lu s e nco re .
– N on, c e la s uffir a . »
Et d es s a cs d e s a ble fu re nt e m pilé s p ar le d octe ur e ntr e
le s b ra s d e K enne dy.
« T ie ns-to i à l’ a rriè re d e la n a ce lle , e t s o is p rê t à je te r c e
le st d ’u n s e ul c o up . M ais , s ur ta v ie ! n e le fa is p as a va nt
m on o rd re !
– S ois tr a nq uille !
– S ans c e la , n o us m anq ue rio ns J o e, e t il s e ra it p erd u !
– C om pte s ur m oi ! »
Le
Vic to ria
dom in a it pre sq ue alo rs la tr o up e des
c a va li e rs q ui s ’é la nça ie nt b rid e a battu e s ur le s p as d e J o e.
L e d octe ur, à l’ a va nt d e la n a ce lle , te na it l’ é che lle d éplo yé e,
p rê t à la la nce r a u m om ent v o ulu . J o e a va it m ain te nu s a
d is ta nce entr e se s pours uiv a nts et lu i, cin q ua nte pie ds
e nvir o n. L e
Vic to ria
le s d épassa .
« A tte ntio n ! d it S am ue l à K enne dy.
– J e s uis p rê t.
– Jo e ! gard e à to i ! » cria le docte ur de sa vo ix
re te ntis sa nte e n je ta nt l’ é che lle , d ont le s p re m ie rs é che lo ns
s o ule vè re nt la p oussiè re d u s o l.
À l’ a ppel d u d octe ur, J o e, s a ns a rrê te r s o n c he va l, s ’é ta it
re to urn é ; l’ é che lle a rriv a p rè s d e lu i, e t a u m om ent o ù il s ’y
a ccro cha it :
« J e tte , c ria le d octe ur à K enne dy.
– C ’e st fa it »
Et le
Vic to ria
, d éle sté d ’u n p oid s s up érie ur à c e lu i d e

J o e, s ’é le va à c e nt c in q ua nte p ie ds d ans le s a ir s .
Jo e se cra m ponna fo rte m ent à l’ é che lle pend ant le s
v a ste s o scilla tio ns q u’e lle e ut à d écrir e ; p uis fa is a nt u n
g este in d escrip tib le a ux A ra bes, e t g rim pant a ve c l’ a gili té
d ’u n c lo w n, il a rriv a ju sq u’à s e s c o m pagno ns q ui le r e çure nt
d ans le urs b ra s.
Les A ra bes p oussè re nt u n c ri d e s urp ris e e t d e r a ge. L e
fu g itif ve na it de le ur êtr e enle vé au vo l, et le
Vic to ria
s ’é lo ig na it r a pid em ent.
« M on m aît r e ! m onsie ur D ic k ! » a va it d it J o e.
Et s ucco m bant à l’ é m otio n, à la fa tig ue , il s ’é ta it é va no ui,
p end ant q ue K enne dy, p re sq ue e n d éli r e , s ’é cria it :
« S auvé ! s a uvé !
– P arb le u ! » fit le d octe ur, q ui a va it re pris s a tr a nq uille
im passib ili té .
Jo e é ta it p re sq ue n u ; s e s b ra s e nsa ng la nté s, s o n c o rp s
c o uve rt d e m eurtr is sure s, to ut c e la d is a it s e s s o uffr a nce s.
L e d octe ur p ansa s e s b le ssure s e t le c o ucha s o us la te nte .
Jo e re vin t b ie ntô t d e s o n é va no uis se m ent, e t d em and a
u n v e rre d ’e au-d e-v ie , q ue le d octe ur n e c ru t p as d evo ir lu i
re fu se r, J o e n ’é ta nt p as u n h o m me à tr a ite r c o m me to ut le
m ond e. A prè s avo ir bu, il se rra la m ain de se s deux
c o m pagno ns e t s e d écla ra p rê t à r a co nte r s o n h is to ir e .
Mais o n n e lu i p erm it p as d e p arle r, e t le b ra ve g arç o n
re to m ba d ans u n p ro fo nd s o m meil, d ont il p ara is sa it a vo ir
g ra nd b eso in .
Le
Vic to ria
p re na it a lo rs u ne li g ne o bli q ue v e rs l’ o ue st.
S ous le s e ffo rts d ’u n ve nt e xc e ssif, il re vit la li s iè re d u
d ése rt épin e ux, au-d essus des palm ie rs co urb és ou

a rra ché s p ar la te m pête ; e t, a prè s a vo ir fo urn i u ne m arc he
d e p rè s d e d eux c e nts m ille s d epuis l’ e nlè ve m ent d e J o e, il
d épassa v e rs le s o ir le d ix iè m e d egré d e lo ng itu d e.

37
C hapit r e

L a r o ute d e l’o uest. – L e r é ve il d e J o e. – S on e ntê te m ent.
– F in d e l’h is to ir e d e J o e. – T a gele l. – In quié tu des d e
K ennedy. – R oute a u N ord . – U ne n uit p rè s d ’A ghadès.

Le v e nt p end ant la n uit s e re posa d e s e s v io le nce s d u
jo ur, e t le
Vic to ria
d em eura p ais ib le m ent a u s o m met d ’u n
g ra nd s yc o m ore ; le d octe ur e t K enne dy v e illè re nt à to ur d e
rô le , e t J o e e n p ro fita p our d orm ir v ig oure use m ent e t to ut
d ’u n s o m me p end ant v in g t- q ua tr e h e ure s.
« V oilà le re m ède q u’il lu i fa ut, d it F erg usso n ; la n a tu re
s e c ha rg era d e s a g ué ris o n. »
Au jo ur, le v e nt re vin t a sse z fo rt, m ais c a pric ie ux ; il s e
je ta it b ru sq ue m ent d ans le n o rd e t le s ud , m ais e n d ern ie r
li e u, le
Vic to ria
fu t e ntr a în é v e rs l’ o ue st.
Le d octe ur, la c a rte à la m ain , re co nnut le ro ya um e d u
D am erg ho u, te rra in o nd ule ux d ’u ne g ra nd e fe rtili té , a ve c
le s hutte s de se s villa ges fa ite s de lo ng s ro se aux
e ntr e m êlé s d es b ra ncha ges d e l’ a scle pia s ; le s m eule s d e
g ra in s s ’é le va ie nt, d ans le s c ha m ps c ult iv é s, s ur d e p etits
é cha fa ud ages d estin é s à le s p ré se rv e r d e l’ in va sio n d es

s o uris e t d es te rm ite s.
Bie ntô t o n a tte ig nit la v ille d e Z in d er, re co nna is sa ble à
s a v a ste p la ce d es e xé cutio ns ; a u c e ntr e s e d re sse l’ a rb re
d e m ort ; le b ourre au v e ille a u p ie d, e t q uic o nq ue p asse
s o us s o n o m bre e st im média te m ent p end u !
En c o nsult a nt la b ousso le , K enne dy n e p ut s ’e m pêche r
d e d ir e :
« V oilà q ue n o us r e pre no ns e nco re la r o ute d u n o rd !
– Q u’im porte ? S i e lle n o us m ène à T e m boucto u, n o us
n e no us e n p la in d ro ns p as ! Ja m ais p lu s b eau vo ya ge
n ’a ura é té a cco m pli e n d e m eille ure s c ir c o nsta nce s ! …
– N i e n m eille ure sa nté , rip osta Jo e, q ui p assa it sa
b onne fig ure to ute r é jo uie à tr a ve rs le s r id eaux d e la te nte .
– V oilà no tr e bra ve am i ! s’é cria le cha sse ur, no tr e
s a uve ur ! C om ment c e la v a -t- il ?
– M ais tr è s na tu re lle m ent, m onsie ur Kenne dy, tr è s
n a tu re lle m ent ! J a m ais je n e m e s uis s i b ie n p orté ! R ie n
q ui vo us ra ppro prie un ho m me co m me un p etit vo ya ge
d ’a gré m ent p ré cé dé d ’u n b ain d ans le Tc ha d ! n ’e st- c e
p as, m on m aît r e ?
– D ig ne cœ ur ! ré pond it F erg usso n e n lu i se rra nt la
m ain . Que d’a ng ois se s et d’in q uié tu d es tu no us a
c a usé es !
– E h bie n, et vo us donc ! C ro ye z-v o us que j’ é ta is
tr a nq uille sur vo tr e so rt ? V ous p ouve z vo us va nte r d e
m ’a vo ir fa it u ne fiè re p eur !
– N ous n e n o us e nte nd ro ns ja m ais , J o e, s i tu p re nd s le s
c ho se s d e c e tte fa ço n.
– Je vo is que sa chute ne l’ a pas cha ng é, ajo uta

K enne dy.
– T o n d évo ue m ent a é té s ub li m e, m on g arç o n, e t il n o us
a s a uvé s ; c a r le
Vic to ria
to m bait d ans le la c, e t u ne fo is là ,
p ers o nne n ’e ût p u l’ e n tir e r.
– M ais si m on dévo ue m ent, co m me il vo us pla ît
d ’a ppele r m a c ulb ute , v o us a s a uvé s, e st- c e q u’il n e m ’a
p as s a uvé a ussi, p uis q ue n o us v o ilà to us le s tr o is e n b onne
s a nté ? P ar c o nsé que nt, d ans to ut c e la , n o us n ’a vo ns rie n
à n o us r e pro che r.
– O n ne s’e nte nd ra ja m ais a ve c ce g arç o n-là , d it le
c ha sse ur.
– L e m eille ur m oye n d e s ’e nte nd re , ré pli q ua J o e, c ’e st
d e n e p lu s p arle r d e c e la . C e q ui e st fa it e st fa it ! B on o u
m auva is , il n ’y a p as à y r e ve nir .
– E ntê té ! fit le d octe ur e n r ia nt. A u m oin s tu v o ud ra s b ie n
n o us r a co nte r to n h is to ir e ?
– S i v o us y te ne z b eauco up ! M ais , a up ara va nt, je v a is
m ettr e c e tte o ie g ra sse e n é ta t d e p arfa ite c uis so n, c a r je
v o is q ue D ic k n ’a p as p erd u s o n te m ps.
– C om me tu d is , J o e.
– E h b ie n ! n o us a llo ns v o ir c o m ment c e g ib ie r d ’A fr iq ue
s e c o m porte d ans u n e sto m ac e uro péen. »
L’o ie fu t b ie ntô t g rillé e à la fla m me d u c ha lu m eau, e t, p eu
a prè s, d évo ré e. Jo e e n p rit sa b onne p art, co m me un
h o m me q ui n ’a p as m ang é d epuis p lu sie urs jo urs . A prè s le
th é e t le s g ro gs, il m it s e s c o m pagno ns a u c o ura nt d e s e s
a ve ntu re s ; il p arla a ve c une ce rta in e é m otio n, to ut e n
e nvis a geant le s évé ne m ents ave c sa philo so phie
h a bitu e lle . L e d octe ur n e p ut s ’e m pêche r d e lu i p re sse r

p lu sie urs fo is la m ain , q ua nd il v it c e d ig ne s e rv ite ur p lu s
p ré occup é d u s a lu t d e s o n m aît r e q ue d u s ie n ; à p ro pos
d e la s ub m ers io n d e l’ île d es B id dio m ahs, il lu i e xp li q ua la
fr é que nce d e c e p hé no m ène s ur le la c T cha d.
Enfin J o e, e n p ours uiv a nt s o n r é cit, a rriv a a u m om ent o ù,
p lo ng é d ans le m ara is , il je ta u n d ern ie r c ri d e d ése sp oir .
« Je m e cro ya is perd u, m on m aît r e , dit- il, et m es
p ensé es s ’a dre ssa ie nt à v o us. J e m e m is à m e d ébattr e .
C om ment ? je n e v o us le d ir a i p as ; j’ é ta is b ie n d écid é à n e
p as m e la is se r e ng lo utir s a ns d is cussio n, q ua nd , à d eux
p as de m oi, je dis tin g ue , quo i ? un bout de co rd e
fr a îc he m ent c o up ée ; je m e p erm ets d e fa ir e u n d ern ie r
e ffo rt, e t, ta nt b ie n q ue m al, j’ a rriv e a u c â ble ; je tir e ; c e la
ré sis te ; je m e h a le , e t fin a le m ent m e v o ilà e n te rre fe rm e !
A u b out d e la co rd e je tr o uve une a ncre !… A h ! m on
m aît r e ! j’ a i b ie n le d ro it d e l’ a ppele r l’ a ncre d u s a lu t, s i
to ute fo is vo us n’y vo ye z pas d’in co nvé nie nt. Je la
re co nna is ! u ne a ncre d u
Vic to ria !
v o us a vie z p ris te rre e n
c e t e nd ro it ! J e s uis la d ir e ctio n d e la c o rd e q ui m e d onne
v o tr e d ir e ctio n, e t, a prè s d e n o uve aux e ffo rts , je m e tir e d e
la fo nd riè re . J ’a va is re pris m es fo rc e s a ve c m on c o ura ge,
e t je m arc ha i p end ant u ne p artie d e la n uit, e n m ’é lo ig na nt
d u la c. J ’a rriv a i e nfin à la li s iè re d ’u ne im mense fo rê t. L à,
d ans u n e nclo s, d es c he va ux p ais sa ie nt s a ns s o ng er à m al.
Il y a d es m om ents d ans l’ e xis te nce o ù to ut le m ond e s a it
m onte r à c he va l, n ’e st- il p as v ra i ? J e n e p erd s p as u ne
m in ute à ré flé chir, je sa ute sur le dos de l’ u n de ce s
q ua dru p èdes, et no us vo ilà fila nt ve rs le no rd à to ute
v ite sse . J e n e v o us p arle ra i p oin t d es v ille s q ue je n ’a i p as

v u e s, n i d es v illa ges q ue j’ a i é vité s. N on. J e tr a ve rs e le s
c ha m ps e nse m encé s, je fr a nchis le s h a lli e rs , j’ e sca la de le s
p ali s sa des, je p ousse m a b ête , je l’ e xc ite , je l’ e nlè ve !
J ’a rriv e à la li m ite d es te rre s c ult iv é es. B on ! le d ése rt !
c e la m e v a ; je v e rra i m ie ux d eva nt m oi, e t d e p lu s lo in .
J ’e sp éra is to ujo urs a perc e vo ir le
Vic to ria
m ’a tte nd ant e n
c o ura nt d es b ord ées. M ais r ie n. A u b out d e tr o is h e ure s, je
to m bai c o m me u n s o t d ans u n c a m pem ent d ’A ra bes ! A h !
q ue lle cha sse !… Voye z-v o us, m onsie ur Kenne dy, un
c ha sse ur n e s a it p as c e q u’e st u ne c ha sse , s ’il n ’a é té
c ha ssé lu i- m êm e ! E t c e pend ant, s ’il le p eut, je lu i d onne le
c o nse il d e n e p as e n e ssa ye r ! M on c he va l to m bait d e
la ssitu d e ; o n m e s e rre d e p rè s ; je m ’a bats ; je s a ute e n
c ro up e d ’u n A ra be ! J e n e lu i e n v o ula is p as, e t j’ e sp ère
b ie n q u’il n e m e g ard e p as ra ncune d e l’ a vo ir é tr a ng lé !
M ais je vo us a va is vu s !… e t vo us sa ve z le re ste . L e
V ic to ria
c o urt s ur m es tr a ce s, e t v o us m e r a m asse z a u v o l,
c o m me u n c a va li e r fa it d ’u ne b ague . N ’a va is -je p as ra is o n
d e c o m pte r s ur v o us ? E h b ie n ! m onsie ur S am ue l, v o us
v o ye z c o m bie n to ut c e la e st s im ple . R ie n d e p lu s n a tu re l a u
m ond e ! J e s uis p rê t à re co m mence r, s i c e la p eut vo us
re nd re s e rv ic e e nco re ! e t, d ’a ille urs , c o m me je vo us le
d is a is , m on m aît r e , c e la n e v a ut p as la p ein e d ’e n p arle r.
– M on b ra ve J o e ! ré pond it le d octe ur a ve c é m otio n.
N ous n ’a vio ns d onc p as to rt d e n o us fie r à to n in te lli g ence
e t à to n a dre sse !
– B ah ! m onsie ur, il n ’y a q u’à s uiv re le s é vé ne m ents , e t
o n s e tir e d ’a ffa ir e ! L e p lu s s ûr, v o ye z-v o us, c ’e st e nco re

d ’a cce pte r le s c ho se s c o m me e lle s s e p ré se nte nt. »
Pend ant c e tte h is to ir e d e J o e, le b allo n a va it r a pid em ent
fr a nchi u ne lo ng ue é te nd ue d e p ays . K enne dy fit b ie ntô t
re m arq ue r à l’ h o riz o n u n a m as d e c a se s q ui s e p ré se nta it
a ve c l’ a ppare nce d ’u ne v ille . L e d octe ur c o nsult a s a c a rte ,
e t r e co nnut la b ourg ade d e T agele l d ans le D am erg ho u.
« N ous re tr o uvo ns ic i, d it- il, la ro ute d e B arth . C ’e st là
q u’il s e s é para d e s e s d eux c o m pagno ns R ic ha rd so n e t
O ve rw eg. L e p re m ie r d eva it s uiv re la ro ute d e Z in d er, le
s e co nd c e lle d e M ara di, e t v o us v o us r a ppele z q ue , d e c e s
tr o is v o ya geurs , B arth e st le s e ul q ui r e vit l’ E uro pe.
– A in si, dit le cha sse ur, en suiv a nt sur la ca rte la
d ir e ctio n d u
Vic to ria
, n o us re m onto ns d ir e cte m ent v e rs le
n o rd ?
– D ir e cte m ent, m on c he r D ic k.
– E t c e la n e t’in q uiè te p as u n p eu ?
– P ourq uo i ?
– C ’e st q ue c e c he m in -là n o us m ène à T rip oli e t a u-
d essus d u g ra nd d ése rt.
– O h ! n o us n ’ir o ns p as s i lo in , m on a m i ; d u m oin s, je
l’ e sp ère .
– M ais o ù p ré te nd s-tu t’a rrê te r ?
– Voyo ns, D ic k, ne se ra is -tu pas curie ux de vis ite r
T em boucto u.
– T em boucto u ?
– S ans d oute , re prit J o e. O n n e p eut p as s e p erm ettr e
d e fa ir e u n v o ya ge e n A fr iq ue s a ns v is ite r T em boucto u !
– T u s e ra s le c in q uiè m e o u s ix iè m e E uro péen q ui a ura
v u c e tte v ille m ys té rie use !

– V a p our T em boucto u !
– A lo rs la is se -n o us a rriv e r e ntr e le d ix -s e ptiè m e e t le d ix -
h uitiè m e d egré d e la titu d e, e t là n o us c he rc he ro ns u n v e nt
fa vo ra ble q ui p uis se n o us c ha sse r v e rs l’ o ue st.
– B ie n, ré pond it le c ha sse ur, m ais a vo ns-n o us e nco re
u ne lo ng ue r o ute à p arc o urir d ans le n o rd ?
– C ent c in q ua nte m ille s a u m oin s.
– A lo rs , r é pli q ua K enne dy, je v a is d orm ir u n p eu.
– D orm ez, m onsie ur, ré pond it J o e ; vo us-m êm e, m on
m aît r e , im ite z M . K enne dy ; vo us d eve z a vo ir b eso in d e
re pos, c a r je v o us a i fa it v e ille r d ’u ne fa ço n in d is crè te . »
Le c ha sse ur s ’é te nd it s o us la te nte ; m ais F erg usso n, s ur
q ui la fa tig ue a va it p eu d e p ris e , d em eura à s o n p oste
d ’o bse rv a tio n.
Au b out d e tr o is h e ure s, le
Vic to ria
fr a nchis sa it a ve c u ne
e xtr ê m e ra pid ité u n te rra in c a illo ute ux, a ve c d es ra ng ées
d e h a ute s m onta gne s n ue s à b ase g ra nitiq ue ; c e rta in s
p ic s is o lé s atte ig na ie nt m êm e qua tr e m ille pie ds de
h a ute ur ; le s gir a fe s, le s antilo pes, le s autr u che s
b ond is sa ie nt a ve c u ne m erv e ille use a gili té a u m ili e u d es
fo rê ts d ’a ca cia s, d e m im osa s, d e s o ua hs e t d e d attie rs ;
a prè s l’ a rid ité du dése rt, la vé géta tio n re pre na it so n
e m pir e . C ’é ta it le pays des K ailo ua s qui se vo ile nt le
v is a ge a u m oye n d ’u ne b and e d e c o to n, a in si q ue le urs
d ang ere ux v o is in s le s T oua re g.
À d ix h e ure s d u s o ir, a prè s u ne s up erb e tr a ve rs é e d e
d eux c e nt c in q ua nte m ille s, le
Vic to ria
s ’a rrê ta a u-d essus
d ’u ne ville im porta nte ; la lu ne e n la is sa it e ntr e vo ir une
p artie à dem i ru in é e ; que lq ue s poin te s de m osq ué es

p artie à dem i ru in é e ; que lq ue s poin te s de m osq ué es
s ’é la nça ie nt ç à e t là fr a ppées d ’u n b la nc r a yo n d e lu m iè re ;
le d octe ur p rit la h a ute ur d es é to ile s, e t re co nnut q u’il s e
tr o uva it s o us la la titu d e d ’A gha dès.
Cette v ille , a utr e fo is le c e ntr e d ’u n im mense c o m merc e ,
to m bait d éjà e n ru in e s à l’ é poque o ù la v is ita le d octe ur
B arth .
Le
Vic to ria
, n ’é ta nt p as a perç u d ans l’ o m bre , p rit te rre à
d eux m ille s a u-d essus d ’A gha dès, d ans u n va ste c ha m p
d e m ille t. L a n uit fu t a sse z tr a nq uille e t d is p aru t ve rs le s
c in q h e ure s d u m atin , p end ant q u’u n v e nt lé ger s o lli c ita it le
b allo n v e rs l’ o ue st, e t m êm e u n p eu a u s ud .
Ferg usso n s ’e m pre ssa d e s a is ir c e tte b onne fo rtu ne . Il
s ’e nle va r a pid em ent e t s ’e nfu it d ans u ne lo ng ue tr a în é e d es
ra yo ns d u s o le il.

38
C hapit r e

T ra ve rs é e r a pid e. – R éso lu tio ns p ru dente s. – C ara va nes.
– A ve rs e s c o ntin uelle s. – G ao. – L e N ig er. – G olb erry ,
G eoffr o y, G ra y. – M ungo-P ark . – L ain g. – R ené C aillié . –
C la pperto n. – J o hn e t R ic h ard L ander.

La jo urn é e d u 1 7 m ai fu t tr a nq uille e t e xe m pte d e to ut
in cid ent ; le d ése rt r e co m mença it ; u n v e nt m oye n r a m ena it
le
Vic to ria
d ans le s ud -o ue st ; il n e d évia it n i à d ro ite n i à
g auche ; so n om bre tr a ça it sur le sa ble une li g ne
rig oure use m ent d ro ite .
Ava nt s o n d épart, le d octe ur a va it r e no uve lé p ru d em ment
s a p ro vis io n d ’e au ; il c ra ig na it d e n e p ouvo ir p re nd re te rre
s ur c e s c o ntr é es in fe sté es p ar le s T o ua re g A oue li m min ie n.
L e p la te au, é le vé d e d ix -h uit ce nts p ie ds a u-d essus d u
n iv e au d e la m er, s e d éprim ait v e rs le s ud . L es v o ya geurs ,
a ya nt co up é la ro ute d’A gha dès à M ourz o uk, so uve nt
b attu e p ar le p ie d d es c ha m eaux, a rriv è re nt a u s o ir p ar 1 6°
d e la titu d e e t 4 ° 5 5’ d e lo ng itu d e, a prè s a vo ir fr a nchi c e nt
q ua tr e -v in g ts m ille s d ’u ne lo ng ue m ono to nie .
Pend ant c e tte jo urn é e, J o e a pprê ta le s d ern iè re s p iè ce s

d e g ib ie r, q ui n ’a va ie nt r e çu q u’u ne p ré para tio n s o m mair e ;
il se rv it au so up er des bro che tte s de béca ssin e s fo rt
a ppétis sa nte s. L e ve nt é ta nt b on, le d octe ur ré so lu t d e
c o ntin ue r s a ro ute p end ant u ne n uit q ue la lu ne , p re sq ue
p le in e e nco re , fa is a it r e sp le nd is sa nte . L e
Vic to ria
s ’é le va à
u ne ha ute ur de cin q ce nts pie ds, et, pend ant ce tte
tr a ve rs é e no ctu rn e de so ix a nte m ille s envir o n, le lé ger
s o m meil d ’u n e nfa nt n ’e ût m êm e p as é té tr o ub lé .
Le dim anche m atin , no uve au cha ng em ent dans la
d ir e ctio n d u ve nt ; il p orta ve rs le n o rd -o ue st ; q ue lq ue s
c o rb eaux vo la ie nt dans le s air s , et, ve rs l’ h o riz o n, une
tr o up e d e v a uto urs , q ui s e tin t fo rt h e ure use m ent é lo ig né e.
La v u e d e c e s o is e aux a m ena J o e à c o m pli m ente r s o n
m aît r e s ur s o n id ée d es d eux b allo ns.
« O ù e n s e rio ns-n o us, d it- il, a ve c u ne s e ule e nve lo ppe ?
C e s e co nd b allo n, c ’e st c o m me la c ha lo up e d ’u n n a vir e ;
e n c a s d e n a ufr a ge, o n p eut to ujo urs la p re nd re p our s e
s a uve r.
– Tu as ra is o n, m on am i ; se ule m ent m a cha lo up e
m ’in q uiè te u n p eu ; e lle n e v a ut p as le b âtim ent.
– Q ue v e ux-tu d ir e ? d em and a K enne dy.
– Je ve ux dir e que le no uve au
Vic to ria
ne va ut pas
l’ a ncie n ; s o it q ue le tis su e n a it é té tr o p é pro uvé , s o it q ue
la g utta -p erc ha s e s o it fo nd ue à la c ha le ur d u s e rp entin , je
c o nsta te u ne c e rta in e d éperd itio n d e g az ; c e n ’e st p as
g ra nd c ho se ju sq u’ic i, m ais e nfin c ’e st a ppré cia ble ; n o us
a vo ns u ne te nd ance à b ais se r, e t, p our m e m ain te nir, je
s uis fo rc é d e d onne r p lu s d e d ila ta tio n à l’ h yd ro gène .
– D ia ble ! fit K enne dy, je n e vo is g uè re d e re m ède à

c e la .
– Il n ’y e n a p as, m on c he r D ic k ; c ’e st p ourq uo i n o us
fe rio ns b ie n d e n o us p re sse r, e n é vita nt m êm e le s h a lt e s
d e n uit.
– S om mes-n o us e nco re lo in d e la c ô te ? d em and a J o e.
– Q ue lle c ô te , m on g arç o n ? S avo ns-n o us d onc o ù le
h a sa rd n o us c o nd uir a ; to ut c e q ue je p uis te d ir e , c ’e st q ue
T e m boucto u s e tr o uve e nco re à q ua tr e c e nts m ille s d ans
l’ o ue st.
– E t q ue l te m ps m ettr o ns-n o us à y p arv e nir ?
– Si le ve nt ne no us éca rte pas tr o p, je co m pte
re nco ntr e r c e tte v ille m ard i v e rs le s o ir .
– A lo rs , fit J o e e n in d iq ua nt u ne lo ng ue file d e b ête s e t
d ’h o m mes q ui s e rp enta it e n p le in d ése rt, n o us a rriv e ro ns
p lu s v ite q ue c e tte c a ra va ne . »
Ferg usso n e t K enne dy s e p enchè re nt e t a perç ure nt u ne
v a ste a gglo m éra tio n d ’ê tr e s d e to ute e sp èce ; il y a va it là
p lu s d e c e nt c in q ua nte c ha m eaux, d e c e ux q ui p our d ouze
m utk a ls d ’o r
[5 5]
vo nt d e Te m boucto u à Ta file t a ve c une
c ha rg e d e c in q c e nts li v re s s ur le d os ; to us p orta ie nt s o us
la q ue ue u n p etit s a c d estin é à re ce vo ir le urs e xc ré m ents ,
s e ul co m bustib le sur le que l o n p uis se co m pte r d ans le
d ése rt.
Ces cha m eaux des To ua re g so nt de la m eille ure
e sp èce ; ils p euve nt r e ste r d e tr o is à s e pt jo urs s a ns b oir e ,
e t d eux jo urs s a ns m ang er ; le ur v ite sse e st s up érie ure à
c e lle d es c he va ux, e t ils o béis se nt a ve c in te lli g ence à la
v o ix d u k ha bir, le g uid e d e la c a ra va ne . O n le s c o nna ît d ans
le p ays s o us le n o m d e « m eha ri. »

Te ls fu re nt le s d éta ils d onné s p ar le d octe ur, p end ant
q ue se s co m pagno ns co nsid éra ie nt ce tte mult itu d e
d ’h o m mes, d e fe m mes, d ’e nfa nts , m arc ha nt a ve c p ein e s ur
u n s a ble à d em i m ouva nt, à p ein e c o nte nu p ar q ue lq ue s
c ha rd ons, d es h e rb es flé tr ie s e t d es b uis so ns c hé tifs . L e
v e nt e ffa ça it la tr a ce d e le urs p as p re sq ue in sta nta né m ent.
Jo e d em and a co m ment le s A ra bes p arv e na ie nt à se
d ir ig er d ans le d ése rt, e t à g agne r le s p uits é pars d ans
c e tte im mense s o li tu d e.
« L es A ra bes, r é pond it F erg usso n, o nt r e çu d e la n a tu re
u n m erv e ille ux in stin ct p our re co nna ît r e le ur ro ute ; là o ù u n
E uro péen se ra it déso rie nté , ils n’h é site nt ja m ais ; une
p ie rre in sig nifia nte , u n c a illo u, u ne to uffe d ’h e rb e, la n ua nce
d iffé re nte d es s a ble s, le ur s uffit p our m arc he r s ûre m ent ;
p end ant la n uit, ils s e g uid ent s ur l’ é to ile p ola ir e ; ils n e fo nt
p as p lu s d e d eux m ille s à l’ h e ure , e t s e re pose nt p end ant
le s g ra nd es c ha le urs d e m id i ; a in si ju g ez d u te m ps q u’ils
m ette nt à tr a ve rs e r le S aha ra , u n d ése rt d e p lu s d e n e uf
c e nts m ille s. »
Mais le
Vic to ria
a va it d éjà d is p aru a ux y e ux é to nné s d es
A ra bes, q ui d eva ie nt e nvie r s a ra pid ité . A u s o ir, il p assa it
p ar 2 ° 2 0’ d e lo ng itu d e
[5 6]
, e t, p end ant la n uit, il fr a nchis sa it
e nco re p lu s d ’u n d egré .
Le lu nd i, le te m ps c ha ng ea c o m plè te m ent ; la p lu ie s e
m it à to m ber a ve c u ne g ra nd e v io le nce ; il fa llu t ré sis te r à
c e d élu g e e t à l’ a ccro is se m ent d e p oid s d ont il c ha rg eait le
b allo n e t la n a ce lle ; c e tte p erp étu e lle a ve rs e e xp li q ua it le s
m ara is e t le s m aré ca ges q ui c o m posa ie nt u niq ue m ent la
s urfa ce d u p ays ; la vé géta tio n y re para is sa it a ve c le s

s urfa ce d u p ays ; la vé géta tio n y re para is sa it a ve c le s
m im osa s, le s b aobabs e t le s ta m arin s.
Te l é ta it le S onra y a ve c se s villa ges co iffé s d e to its
re nve rs é s c o m me d es b onne ts a rm énie ns ; il y a va it p eu
d e m onta gne s, m ais s e ule m ent c e q u’il fa lla it d e c o lli n e s
p our fa ir e d es r a vin s e t d es r é se rv o ir s , q ue le s p in ta des e t
le s b éca ssin e s s illo nna ie nt d e le ur v o l ; ç à e t là u n to rre nt
im pétu e ux c o up ait le s r o ute s ; le s in d ig ène s le tr a ve rs a ie nt
e n s e c ra m ponna nt à u ne li a ne te nd ue d ’u n a rb re à u n
a utr e ; le s fo rê ts fa is a ie nt p la ce a ux ju ng le s d ans le sq ue ls
re m ua ie nt a lli g ato rs , h ip popota m es e t r h in o cé ro s.
« N ous n e ta rd ero ns p as à v o ir le N ig er, d it le d octe ur ; la
c o ntr é e se m éta m orp ho se aux appro che s des gra nd s
fle uve s. C es che m in s qui m arc he nt, suiv a nt une ju ste
e xp re ssio n, o nt d ’a bord a pporté la vé géta tio n a ve c e ux,
c o m me ils a pporte ro nt la c iv ili s a tio n p lu s ta rd . A in si, d ans
s o n p arc o urs d e d eux m ille c in q c e nts m ille s, le N ig er a
s e m é s ur s e s b ord s le s p lu s im porta nte s c ité s d e l’ A fr iq ue .
– T ie ns, d it J o e, c e la m e ra ppelle l’ h is to ir e d e c e g ra nd
a dm ir a te ur d e la P ro vid ence ; q ui la lo ua it d u s o in q u’e lle
a va it e u d e fa ir e p asse r le s fle uve s a u m ili e u d es g ra nd es
v ille s ! »
À m id i, le
Vic to ria
p assa a u-d essus d ’u ne b ourg ade,
d ’u ne ré unio n d e h utte s a sse z m is é ra ble s, q ui fu t a utr e fo is
u ne g ra nd e c a pita le .
« C ’e st là , d it le d octe ur, q ue B arth tr a ve rs a le N ig er à
s o n re to ur d e T e m boucto u ; v o ic i c e fle uve fa m eux d ans
l’ A ntiq uité , le riv a l d u N il, a uq ue l la sup ers titio n p aïe nne
d onna une orig in e cé le ste ; co m me lu i, il pré occup a

l’ a tte ntio n d es g éogra phe s d e to us le s te m ps ; co m me
c e lle d u N il, e t p lu s e nco re , s o n e xp lo ra tio n a c o ûté d e
n o m bre use s v ic tim es. »
Le N ig er c o ula it e ntr e d eux riv e s la rg em ent s é paré es ;
s e s e aux ro ula ie nt v e rs le s ud a ve c u ne c e rta in e v io le nce ;
m ais le s v o ya geurs e ntr a în é s p ure nt à p ein e e n s a is ir le s
c urie ux c o nto urs .
« J e v e ux v o us p arle r d e c e fle uve , d it F erg usso n, e t il e st
d éjà lo in d e n o us ! S ous le s n o m s d e D hio ule ba, d e M ayo ,
d ’E gghir re ou, d e Q uo rra , e t a utr e s e nco re , il p arc o urt u ne
é te nd ue im mense d e p ays , e t lu tte ra it p re sq ue d e lo ng ue ur
a ve c le N il. C es n o m s s ig nifie nt to ut s im ple m ent « le fle uve
» , s uiv a nt le s c o ntr é es q u’il tr a ve rs e .
– E st- c e que le docte ur B arth a suiv i ce tte ro ute ?
d em and a K enne dy.
– N on, D ic k ; e n q uitta nt le la c T c ha d, il tr a ve rs a le s v ille s
p rin cip ale s d u B orn o u e t v in t c o up er le N ig er à S ay, q ua tr e
d egré s a u-d esso us d e G ao ; p uis il p éné tr a a u s e in d e c e s
c o ntr é es in e xp lo ré es que le N ig er re nfe rm e dans so n
c o ud e, e t, a prè s h uit m ois d e n o uve lle s fa tig ue s, il p arv in t à
T e m boucto u ; c e q ue n o us fe ro ns e n tr o is jo urs à p ein e ,
a ve c u n v e nt a ussi r a pid e.
– E st- c e qu’o n a déco uve rt le s so urc e s du N ig er ?
d em and a J o e.
– Il y a lo ng te m ps, ré pond it le docte ur. La
re co nna is sa nce du N ig er et de se s afflu e nts attir a de
n o m bre use s exp lo ra tio ns, et je puis vo us in d iq ue r le s
p rin cip ale s. D e 1 749 à 1 758, A dam so n re co nna ît le fle uve
e t vis ite G oré e ; d e 1 785 à 1 788, G olb erry e t G eoffr o y

p arc o ure nt le s d ése rts d e la S éné gam bie e t re m onte nt
ju sq u’a u p ays d es M aure s, q ui a ssa ssin è re nt S aug nie r,
B ris so n, A dam , R ile y, C oche le t, e t ta nt d ’a utr e s in fo rtu né s.
V ie nt a lo rs l’ illu str e M ung o-P ark , l’ a m i d e W alt e r S co tt,
É co ssa is co m me lu i. E nvo yé en 1795 par la S ocié té
a fr ic a in e d e L ond re s, il a tte in t B am barra , v o it le N ig er, fa it
c in q c e nts m ille s a ve c u n m arc ha nd d ’e scla ve s, re co nna ît
la riv iè re d e G am bie e t re vie nt e n A ng le te rre e n 1 797, il
re part le 3 0 ja nvie r 1 805 a ve c s o n b eau-fr è re A nd ers o n,
S co tt le d essin a te ur e t u ne tr o up e d ’o uvrie rs ; il a rriv e à
G oré e, s’a djo in t un d éta che m ent d e tr e nte -c in q so ld ats ,
re vo it le N ig er le 19 août ; m ais alo rs , par suite des
fa tig ue s, des priv a tio ns, des m auva is tr a ite m ents , des
in clé m ence s d u c ie l, d e l’ in sa lu b rité d u p ays , il n e re ste
p lu s que onze viv a nts de qua ra nte E uro péens : le 16
n o ve m bre , le s dern iè re s le ttr e s de Mung o-P ark
p arv e na ie nt à s a fe m me, e t, u n a n p lu s ta rd , o n a ppre na it
p ar u n tr a fiq ua nt d u p ays q u’a rriv é à B oussa , s ur le N ig er,
le 23 déce m bre , l’ in fo rtu né vo ya geur vit sa barq ue
re nve rs é e p ar le s c a ta ra cte s d u fle uve , e t q ue lu i- m êm e fu t
m assa cré p ar le s in d ig ène s.
– E t c e tte fin te rrib le n ’a rrê ta p as le s e xp lo ra te urs ?
– A u c o ntr a ir e , D ic k ; c a r a lo rs o n a va it n o n s e ule m ent à
re co nna ît r e le fle uve , m ais à re tr o uve r le s papie rs du
v o ya geur. D ès 1 816, u ne e xp éditio n s ’o rg anis e à L ond re s,
à la que lle p re nd p art le m ajo r G ra y ; e lle a rriv e a u S éné gal,
p énè tr e dans le Fouta -D ja llo n, vis ite le s popula tio ns
fo ulla hs e t m and in g ue s, e t r e vie nt e n A ng le te rre s a ns a utr e
ré sult a t. E n 1 822, le m ajo r L ain g e xp lo re to ute la p artie d e

l’ A fr iq ue o ccid enta le v o is in e d es p osse ssio ns a ng la is e s, e t
c e fu t lu i q ui a rriv a le p re m ie r a ux so urc e s d u N ig er ;
d ’a prè s s e s d ocum ents , la s o urc e d e c e fle uve im mense
n ’a ura it p as d eux p ie ds d e la rg eur.
– F acile à s a ute r, d it J o e.
– E h ! e h ! fa cile ! ré pli q ua le d octe ur. S i l’ o n s’e n
ra pporte à la tr a ditio n, q uic o nq ue e ssa ie d e fr a nchir c e tte
s o urc e e n la s a uta nt e st im média te m ent e ng lo uti ; q ui v e ut
y p uis e r d e l’ e au s e s e nt r e poussé p ar u ne m ain in vis ib le .
– E t il e st p erm is d e n e p as e n c ro ir e u n m ot ? d em and a
J o e.
– C ela e st p erm is . C in q a ns p lu s ta rd , le m ajo r L ain g
d eva it s’é la nce r a u tr a ve rs d u S aha ra , p éné tr e r ju sq u’à
T e m boucto u, et m ourir étr a ng lé à que lq ue s m ille s au-
d essus p ar le s O ula d-S him an, q ui v o ula ie nt l’ o bli g er à s e
fa ir e m usulm an.
– E nco re u ne v ic tim e ! d it le c ha sse ur.
– C ’e st a lo rs q u’u n co ura geux je une ho m me e ntr e prit
a ve c s e s fa ib le s re sso urc e s e t a cco m pli t le p lu s é to nna nt
d es v o ya ges m odern e s ; je v e ux p arle r d u F ra nça is R ené
C ailli é . A prè s d iv e rs e s te nta tiv e s e n 1 819 e t e n 1 824, il
p artit à n o uve au, le 1 9 a vril 1 827, d u R io -N une z ; le 3 a oût,
il a rriv a te lle m ent é puis é e t m ala de à T im é, q u’il n e p ut
re pre nd re s o n v o ya ge q u’e n ja nvie r 1 828, s ix m ois a prè s ;
il s e jo ig nit a lo rs à u ne c a ra va ne , p ro té gé p ar s o n v ê te m ent
o rie nta l, a tte ig nit le N ig er le 1 0 m ars , p éné tr a d ans la v ille
d e J e nné , s ’e m barq ua s ur le fle uve e t le d esce nd it ju sq u’à
T e m boucto u, o ù il a rriv a le 3 0 a vril. U n a utr e F ra nça is ,
Im bert, en 1670, un A ng la is , R obert A dam s, en 1810,

a va ie nt p eut- ê tr e v u c e tte v ille c urie use ; m ais R ené C ailli é
d eva it ê tr e le p re m ie r E uro péen q ui e n a it ra pporté d es
d onné es e xa cte s ; le 4 m ai, il q uitta c e tte re in e d u d ése rt ;
le 9 , il re co nnut l’ e nd ro it m êm e o ù fu t a ssa ssin é le m ajo r
L ain g ; le 1 9, il a rriv a à E l- A ra oua n e t q uitta c e tte ville
c o m merç a nte p our fr a nchir, à tr a ve rs m ille d ang ers , le s
v a ste s s o li tu d es c o m pris e s e ntr e le S oud an e t le s ré gio ns
s e pte ntr io na le s d e l’ A fr iq ue ; e nfin il e ntr a à T a ng er, e t, le
2 8 se pte m bre , il s’e m barq ua p our To ulo n ; e n d ix -n e uf
m ois , m alg ré c e nt q ua tr e -v in g ts jo urs d e m ala die , il a va it
tr a ve rs é l’ A fr iq ue d e l’ o ue st a u n o rd . A h ! s i C ailli é fû t n é e n
A ng le te rre , on l’ e ut ho no ré co m me le plu s in tr é pid e
v o ya geur d es te m ps m odern e s, à l’ é gal d e M ung o-P ark .
M ais , e n F ra nce , il n ’e st p as a ppré cié à s a v a le ur
[5 7]
.
– C ’é ta it u n h a rd i c o m pagno n, d it le c ha sse ur. E t q u’e st-
il d eve nu ?
– Il est m ort à tr e nte -n e uf ans, des suite s de se s
fa tig ue s ; o n c ru t a vo ir a sse z fa it e n lu i d éce rn a nt le p rix d e
la S ocié té de géogra phie en 1828 ; le s plu s gra nd s
h o nne urs lu i e usse nt é té re nd us e n A ng le te rre ! A u re ste ,
ta nd is qu’il acco m pli s sa it ce merv e ille ux vo ya ge, un
A ng la is co nce va it la m êm e e ntr e pris e e t la te nta it a ve c
a uta nt de co ura ge, sin o n auta nt de bonhe ur. C ’e st le
c a pita in e C la pperto n, le c o m pagno n d e D enha m . E n 1 829,
il re ntr a e n A fr iq ue p ar la cô te o ue st d ans le g olf e d e
B énin ; il re prit le s tr a ce s d e M ung o-P ark e t d e L ain g ,
re tr o uva d ans B oussa le s d ocum ents re la tifs à la m ort d u
p re m ie r, a rriv a le 2 0 a oût à S akca to u o ù, r e te nu p ris o nnie r,
il re nd it le d ern ie r so up ir e ntr e le s m ain s d e so n fid èle

d om estiq ue R ic ha rd L and er.
– E t q ue d evin t c e L and er ? d em and a J o e fo rt in té re ssé .
– Il parv in t à re gagne r la cô te et re vin t à Lond re s,
ra pporta nt le s p apie rs d u c a pita in e e t u ne re la tio n e xa cte
d e so n pro pre vo ya ge ; il offr it alo rs se s se rv ic e s au
g ouve rn e m ent p our c o m plé te r la r e co nna is sa nce d u N ig er ;
il s ’a djo ig nit s o n fr è re J o hn, s e co nd e nfa nt d e p auvre s g ens
d es C orn o ua ille s, e t to us le s d eux, d e 1 829 à 1 831, ils
re desce nd ir e nt le fle uve depuis Boussa ju sq u’à so n
e m bouchure , le d écriv a nt v illa ge p ar v illa ge, m ille p ar m ille .
– A in si, c e s d eux fr è re s é cha ppère nt a u s o rt c o m mun ?
d em and a K enne dy.
– O ui, p end ant c e tte e xp lo ra tio n d u m oin s, c a r e n 1 833
R ic ha rd e ntr e prit u n tr o is iè m e vo ya ge a u N ig er, e t p érit
fr a ppé d’u ne balle in co nnue prè s de l’ e m bouchure du
fle uve . V ous le v o ye z d onc, m es a m is , c e p ays , q ue n o us
tr a ve rs o ns, a é té té m oin d e n o ble s d évo ue m ents , q ui n ’o nt
e u tr o p s o uve nt q ue la m ort p our r é co m pense ! »

39
C hapit r e

L e p ays d ans le c o ude d u N ig er. – V ue fa nta stiq ue d es
m onts H om bori. – K abra . – Te m boucto u. – P la n du
d octe ur B arth . – D éca dence . – O ù le c ie l v o udra .

Pend ant ce tte m aussa de jo urn é e d u lu nd i, le d octe ur
F erg usso n se plu t à donne r à se s co m pagno ns m ille
d éta ils s ur la c o ntr é e q u’ils tr a ve rs a ie nt. L e s o l a sse z p la t
n ’o ffr a it a ucun o bsta cle à le ur m arc he . L e s e ul s o uci d u
d octe ur é ta it ca usé p ar ce m aud it ve nt d u no rd -e st q ui
s o uffla it ave c ra ge et l’ é lo ig na it de la la titu d e de
T em boucto u.
Le N ig er, a prè s a vo ir r e m onté a u n o rd ju sq u’à c e tte v ille ,
s ’a rro nd it c o m me u n im mense je t d ’e au e t re to m be d ans
l’ o cé an A tla ntiq ue e n g erb e la rg em ent é pano uie ; d ans c e
c o ud e, le p ays e st tr è s v a rié , ta ntô t d ’u ne fe rtili té lu xu ria nte ,
ta ntô t d ’u ne e xtr ê m e a rid ité ; le s p la in e s in cult e s s uccè dent
a ux c ha m ps d e m aïs , q ui s o nt re m pla cé s p ar d e va ste s
te rra in s c o uve rts d e g enê ts ; to ute s le s e sp èce s d ’o is e aux
d ’h um eur a qua tiq ue , p éli c a ns, s a rc e lle s, m artin s-p êche urs ,
v iv e nt e n tr o up es n o m bre use s s ur le s b ord s d es to rre nts e t

d es m arig ots .
De te m ps e n te m ps a ppara is sa it u n c a m p d e T o ua re g,
a brité s s o us le urs te nte s d e c uir, ta nd is q ue le s fe m mes
v a qua ie nt a ux tr a va ux e xté rie urs , tr a ya nt le urs c ha m elle s e t
fu m ant le urs p ip es à g ro s fo ye r.
Le
Vic to ria
, v e rs h uit h e ure s d u s o ir, s ’é ta it a va ncé d e
p lu s d e d oux c e nts m ille s à l’ o ue st, e t le s v o ya geurs fu re nt
a lo rs té m oin s d ’u n m agnifiq ue s p ecta cle .
Que lq ue s r a yo ns d e lu ne s e fr a yè re nt u n c he m in p ar u ne
fis sure d es n ua ges, e t, g li s sa nt e ntr e le s ra ie s d e p lu ie ,
to m bère nt s ur la c ha în e d es m onts H om bori. R ie n d e p lu s
é tr a ng e q ue c e s c rê te s d ’a ppare nce b asa lt iq ue ; e lle s s e
p ro fila ie nt e n s ilh o ue tte s fa nta stiq ue s s ur le c ie l a sso m bri ;
o n e ut d it le s ru in e s lé gend air e s d ’u ne im mense ville d u
M oye n Âge, te lle s que , par le s nuits so m bre s, le s
b anq uis e s d es m ers g la cia le s e n p ré se nte nt a u re gard
é to nné .
« V oilà u n s ite d es
Mystè re s d ’U dolp he
, d it le d octe ur ;
A nn R adcli ff n ’a ura it p as d éco up é c e s m onta gne s s o us u n
p lu s e ffr a ya nt a sp ect.
– M a fo i ! ré pond it Jo e, je n’a im era is pas à m e
p ro m ene r s e ul le s o ir d ans c e p ays d e fa ntô m es. V oye z-
v o us, m on m aît r e , s i c e n ’é ta it p as s i lo urd , j’ e m porte ra is
to ut c e p ays a ge e n É co sse . C ela fe ra it b ie n s ur le s b ord s
d u la c L om ond , e t le s to uris te s y c o urra ie nt e n fo ule .
– N otr e b allo n n ’e st p as a sse z g ra nd p our te p erm ettr e
c e tte fa nta is ie . M ais il m e se m ble que no tr e dir e ctio n
c ha ng e. B on ! le s lu tin s d e l’ e nd ro it s o nt fo rt a im able s ; ils
n o us s o uffle nt u n p etit v e nt d e s ud -e st q ui v a n o us r e m ettr e

e n b on c he m in . »
En e ffe t, le
Vic to ria
r e pre na it u ne r o ute p lu s a u n o rd , e t le
2 0, a u m atin , il p assa it a u-d essus d ’u n in e xtr ic a ble ré se au
d e c a na ux, d e to rre nts , d e riv iè re s, to ut l’ e nche vê tr e m ent
c o m ple t d es a fflu e nts d u N ig er. P lu sie urs d e c e s c a na ux,
re co uve rts d’u ne he rb e épais se , re sse m bla ie nt à de
g ra sse s p ra ir ie s. L à, le d octe ur re tr o uva la ro ute d e B arth ,
q ua nd c e lu i- c i s ’e m barq ua s ur le fle uve p our le d esce nd re
ju sq u’à T e m boucto u. L arg e d e h uit c e nts to is e s, le N ig er
c o ula it ic i entr e deux riv e s ric he s en cru cifè re s et en
ta m arin s ; le s tr o up eaux b ond is sa nts d es g aze lle s m êla ie nt
le urs c o rn e s a nne lé es a ux g ra nd es h e rb es, e ntr e le sq ue lle s
l’ a lli g ato r le s g ue tta it e n s ile nce .
De lo ng ue s file s d ’â ne s e t d e c ha m eaux, c ha rg és d es
m arc ha nd is e s de Je nné , s’e nfo nça ie nt so us le s beaux
a rb re s ; bie ntô t un am phith é âtr e de m ais o ns basse s
a pparu t à u n d éto ur d u fle uve ; s ur le s te rra sse s e t le s to its
é ta it a m once lé to ut le fo urra ge re cue illi d ans le s c o ntr é es
e nvir o nna nte s.
« C ’e st K abra , s ’é cria jo ye use m ent le d octe ur ; c ’e st le
p ort d e T em boucto u ; la v ille n ’e st p as à c in q m ille s d ’ic i !
– A lo rs v o us ê te s s a tis fa it, m onsie ur ? d em and a J o e.
– E ncha nté , m on g arç o n.
– B on, to ut e st p our le m ie ux. »
En effe t, à deux he ure s, la re in e du dése rt, la
m ys té rie use Te m boucto u, qui eut, co m me A th è ne s et
R om e, se s éco le s de sa va nts et se s cha ir e s de
p hilo so phie , s e d éplo ya s o us le s r e gard s d es v o ya geurs .
Ferg usso n e n suiv a it le s m oin d re s d éta ils sur le p la n

Ferg usso n e n suiv a it le s m oin d re s d éta ils sur le p la n
tr a cé par Barth lu i- m êm e, il en re co nnut l’ e xtr ê m e
e xa ctitu d e.
La v ille fo rm e u n v a ste tr ia ng le in scrit d ans u ne im mense
p la in e d e s a ble b la nc ; s a p oin te s e d ir ig e v e rs le n o rd e t
p erc e un co in d u d ése rt ; rie n a ux a le nto urs ; à p ein e
q ue lq ue s gra m in é es, des mim osa s na in s et des
a rb ris se aux r a boug ris .
Qua nt à l’ a sp ect d e T e m boucto u, q ue l’ o n s e fig ure u n
e nta sse m ent d e b ille s e t d e d és à jo ue r ; v o ilà l’ e ffe t p ro duit
à v o l d ’o is e au ; le s ru e s, a sse z é tr o ite s, s o nt b ord ées d e
m ais o ns q ui n ’o nt q u’u n re z-d e-c ha ussé e, c o nstr u ite s e n
b riq ue s cuite s au so le il, et de hutte s de paille et de
ro se aux, ce lle s-c i co niq ue s, ce lle s-là ca rré es ; sur le s
te rra sse s s o nt n o ncha la m ment é te nd us q ue lq ue s h a bita nts
d ra pés d ans le ur r o be é cla ta nte , la la nce o u le m ousq ue t à
la m ain ; d e fe m mes p oin t, à c e tte h e ure d u jo ur.
« M ais o n le s d it b elle s, a jo uta le d octe ur. V ous v o ye z le s
tr o is to urs d es tr o is m osq ué es, re sté es s e ule s e ntr e u n
g ra nd n o m bre . L a v ille e st b ie n d échue d e s o n a ncie nne
s p le nd eur ! A u s o m met d u tr ia ng le s ’é lè ve la m osq ué e d e
S anko re a ve c s e s ra ng ées d e g ale rie s s o ute nue s p ar d es
a rc a des d ’u n d essin a sse z p ur ; p lu s lo in , p rè s d u q ua rtie r
d e S ane -G ung u, la m osq ué e d e S id i- Y a hia e t q ue lq ue s
m ais o ns à deux éta ges. Ne che rc he z ni pala is ni
m onum ents . Le che ik est un sim ple tr a fiq ua nt, et sa
d em eure r o ya le u n c o m pto ir .
– Il m e s e m ble , d it K enne dy, a perc e vo ir d es re m parts à
d em i r e nve rs é s.
– Ils o nt é té d étr u its p ar le s F oulla nne s e n 1 826 ; a lo rs la

– Ils o nt é té d étr u its p ar le s F oulla nne s e n 1 826 ; a lo rs la
v ille é ta it p lu s g ra nd e d ’u n tie rs , c a r T e m boucto u, d epuis le
X Ie s iè cle , o bje t d e c o nvo itis e g éné ra le , a s ucce ssiv e m ent
a pparte nu a ux To ua re g, a ux S oura ye ns, a ux M aro ca in s,
a ux F oulla nne s ; e t c e g ra nd c e ntr e d e c iv ili s a tio n, o ù u n
s a va nt c o m me A hm ed-B aba p ossé dait a u X VIe s iè cle u ne
b ib li o th è que d e s e iz e c e nts m anuscrits , n ’e st p lu s q u’u n
e ntr e pôt d e c o m merc e d e l’ A fr iq ue c e ntr a le . »
La v ille p ara is sa it li v ré e, e n e ffe t, à u ne g ra nd e in curie ;
e lle a ccusa it la n o ncha la nce é pid ém iq ue d es c ité s q ui s ’e n
v o nt ; d ’im mense s d éco m bre s s’a m once la ie nt d ans le s
fa ub ourg s e t fo rm aie nt a ve c la c o lli n e d u m arc hé le s s e uls
a ccid ents d u te rra in .
Au passa ge du
Vic to ria
, il se fit bie n que lq ue
m ouve m ent, le ta m bour fu t b attu ; m ais à p ein e s i le d ern ie r
s a va nt d e l’ e nd ro it e ut le te m ps d ’o bse rv e r ce no uve au
p hé no m ène ; le s vo ya geurs , re poussé s par le ve nt du
d ése rt, re prir e nt le co urs sin ue ux du fle uve , et bie ntô t
T em boucto u n e fu t p lu s q u’u n d es s o uve nir s r a pid es d e le ur
v o ya ge.
« E t m ain te na nt, d it le d octe ur, le c ie l n o us c o nd uis e o ù il
lu i p la ir a !
– P ourv u q ue c e s o it d ans l’ o ue st ! r é pli q ua K enne dy.
– B ah ! fit J o e, il s ’a gir a it d e re ve nir à Z anzib ar p ar le
m êm e c he m in , e t d e tr a ve rs e r l’ O cé an ju sq u’e n A m ériq ue ,
c e la n e m ’e ffr a ye ra it g uè re !
– Il fa ud ra it d ’a bord le p ouvo ir , J o e.
– E t q ue n o us m anq ue -t- il p our c e la !
– D u g az, m on g arç o n ; la fo rc e a sce nsio nne lle d u b allo n

d im in ue s e nsib le m ent, e t il fa ud ra d e g ra nd s m éna gem ents
p our q u’il n o us p orte ju sq u’à la c ô te . J e v a is m êm e ê tr e
fo rc é d e je te r d u le st. N ous s o m mes tr o p lo urd s.
– V oilà c e q ue c ’e st q ue d e n e r ie n fa ir e , m on m aît r e ! À
re ste r to ute la jo urn é e é te nd u c o m me u n fa in é ant d ans s o n
h a m ac, on eng ra is se et l’ o n devie nt pesa nt. C ’e st un
v o ya ge d e p are sse ux q ue le n ô tr e , e t, a u re to ur, o n n o us
tr o uve ra a ffr e use m ent g ro s e t g ra s.
– V oilà b ie n d es ré fle xio ns d ig ne s d e J o e, ré pond it le
c ha sse ur ; m ais a tte nd s d onc la fin ; s a is -tu c e q ue le c ie l
n o us ré se rv e ? N ous s o m mes e nco re lo in d u te rm e d e
n o tr e vo ya ge. O ù cro is -tu re nco ntr e r la cô te d’A fr iq ue ,
S am ue l ?
– J e s e ra is fo rt e m pêché d e te ré pond re , D ic k ; n o us
s o m mes à la m erc i d e v e nts tr è s v a ria ble s ; m ais e nfin je
m ’e stim era i he ure ux si j’ a rriv e entr e Sie rra -L eone et
P orte nd ic k ; il y a là u ne c e rta in e é te nd ue d e p ays o ù n o us
re nco ntr e ro ns d es a m is .
– E t c e s e ra p la is ir d e le ur s e rre r la m ain ; m ais s uiv o ns-
n o us, a u m oin s, la d ir e ctio n v o ulu e ?
– P as tr o p, D ic k, p as tr o p ; re gard e l’ a ig uille a im anté e ;
n o us p orto ns a u s ud , e t n o us re m onto ns le N ig er v e rs s e s
s o urc e s.
– U ne fa m euse o cca sio n d e le s d éco uvrir , r ip osta J o e, s i
e lle s n ’é ta ie nt d éjà c o nnue s. E st- c e q u’à la rig ue ur o n n e
p ourra it p as lu i e n tr o uve r d ’a utr e s ?
– N on, J o e ; m ais s o is tr a nq uille , j’ e sp ère b ie n n e p as
a lle r ju sq ue -là . »
À la n uit to m bante , le d octe ur je ta le s d ern ie rs s a cs d e

le st ; le
Vic to ria
se re le va , le cha lu m eau, quo iq ue
fo nctio nna nt à p le in e fla m me, p ouva it à p ein e le m ain te nir ;
il se tr o uva it alo rs à so ix a nte m ille s dans le sud de
T e m boucto u, e t, le le nd em ain , il s e ré ve illa it s ur le s b ord s
d u N ig er, n o n lo in d u la c D ebo.

40
C hapit r e

In quié tu des du docte ur Ferg usso n. – Dir e ctio n
p ers is ta nte v e rs le s u d. – U n n uage d e s a ute re lle s. – V ue
d e Je nné. – V ue d e S égo. – C hangem ent d e ve nt. –
R egre ts d e J o e.

Le li t d u fle uve é ta it a lo rs p arta gé p ar d e g ra nd es île s e n
b ra nche s é tr o ite s d ’u n c o ura nt fo rt r a pid e. S ur l’ u ne d ’e ntr e
e lle s s ’é le va ie nt q ue lq ue s c a se s d e b erg ers ; m ais il fu t
im possib le d ’e n fa ir e u n r e lè ve m ent e xa ct, c a r la v ite sse d u
V ic to ria
s ’a ccro is sa it to ujo urs . M alh e ure use m ent, il in cli n a it
e nco re p lu s a u s ud e t fr a nchit e n q ue lq ue s in sta nts le la c
D ebo.
Ferg usso n che rc ha à div e rs e s élé va tio ns, en fo rç a nt
e xtr ê m em ent sa dila ta tio n, d’a utr e s co ura nts dans
l’ a tm osp hè re , m ais en va in . Il aband onna pro m pte m ent
c e tte m anœ uvre , q ui a ug m enta it e nco re la d éperd itio n d e
s o n g az, e n le p re ssa nt co ntr e le s p aro is fa tig ué es d e
l’ a éro sta t.
Il n e d it rie n, m ais il d evin t fo rt in q uie t. C ette o bstin a tio n
d u v e nt à le re je te r v e rs la p artie m érid io na le d e l’ A fr iq ue

d éjo ua it s e s c a lc uls . Il n e s a va it p lu s s ur q ui n i s ur q uo i
c o m pte r. S ’il n’a tte ig na it pas le s te rrito ir e s ang la is ou
fr a nça is , q ue d eve nir a u m ili e u d es b arb are s q ui in fe sta ie nt
le s c ô te s d e G uin é e ? C om ment y a tte nd re u n n a vir e p our
re to urn e r e n A ng le te rre ? E t la d ir e ctio n a ctu e lle d u v e nt le
c ha ssa it s ur le r o ya um e d e D aho m ey, p arm i le s p eup la des
le s p lu s s a uva ges, à la m erc i d ’u n ro i q ui, d ans le s fê te s
p ub li q ue s, s a crifia it d es m illi e rs d e v ic tim es h um ain e s ! L à,
o n s e ra it p erd u.
D’u n a utr e c ô té , le b allo n s e fa tig ua it v is ib le m ent, e t le
d octe ur le s e nta it lu i m anq ue r ! C epend ant, le te m ps s e
le va nt u n p eu, il e sp éra q ue la fin d e la p lu ie a m ène ra it u n
c ha ng em ent d ans le s c o ura nts a tm osp hé riq ue s.
Il fu t d onc d ésa gré able m ent ra m ené a u s e ntim ent d e la
s itu a tio n p ar c e tte r é fle xio n d e J o e :
« B on ! d is a it c e lu i- c i, v o ic i la p lu ie q ui v a re doub le r, e t
c e tte fo is , c e s e ra le d élu g e, s ’il fa ut e n ju g er p ar c e n ua ge
q ui s ’a va nce !
– E nco re u n n ua ge ! d it F erg usso n.
– E t u n fa m eux ! r é pond it K enne dy.
– C om me je n ’e n a i ja m ais v u , ré pli q ua J o e, a ve c d es
a rê te s tir é es a u c o rd eau.
– J e re sp ir e , d it le d octe ur e n d éposa nt s a lu ne tte . C e
n ’e st p as u n n ua ge.
– P ar e xe m ple ! fit J o e.
– N on ! c ’e st u ne n ué e !
– E h b ie n ?
– M ais u ne n ué e d e s a ute re lle s.
– Ç a, d es s a ute re lle s !

– D es m illi a rd s d e s a ute re lle s q ui vo nt p asse r s ur c e
p ays co m me une tr o m be, e t m alh e ur à lu i, ca r si e lle s
s ’a batte nt, il s e ra d éva sté !
– J e v o ud ra is b ie n v o ir c e la !
– A tte nd s u n p eu, J o e ; d ans d ix m in ute s, c e n ua ge n o us
a ura a tte in ts e t tu e n ju g era s p ar te s p ro pre s y e ux. »
Ferg usso n d is a it v ra i ; c e n ua ge é pais , o paque , d ’u ne
é te nd ue de plu sie urs mille s, arriv a it ave c un bru it
a sso urd is sa nt, p ro m ena nt s ur le s o l s o n o m bre im mense ,
c ’é ta it une in no m bra ble lé gio n de ce s sa ute re lle s
a uxq ue lle s o n a d onné le n o m d e c riq ue ts . À c e nt p as d u
V ic to ria
, e lle s s ’a battir e nt s ur u n p ays v e rd oya nt ; u n q ua rt
d ’h e ure plu s ta rd , la m asse re pre na it so n vo l, et le s
v o ya geurs p ouva ie nt e nco re a perc e vo ir d e lo in le s a rb re s,
le s buis so ns entiè re m ent dénud és, le s pra ir ie s co m me
fa uché es. O n e ut d it q u’u n s ub it h iv e r v e na it d e p lo ng er la
c a m pagne d ans la p lu s p ro fo nd e s té rili té .
« E h b ie n, J o e !
– E h b ie n ! m onsie ur, c ’e st fo rt c urie ux, m ais fo rt n a tu re l.
C e q u’u ne s a ute re lle fe ra it e n p etit, d es m illi a rd s le fo nt e n
g ra nd .
– C ’e st une e ffr a ya nte p lu ie , d it le cha sse ur, e t p lu s
te rrib le e nco re q ue la g rê le p ar s e s d éva sta tio ns.
– Et il est im possib le de s’e n pré se rv e r, ré pond it
F erg usso n ; que lq ue fo is le s ha bita nts ont eu l’ id ée
d ’in ce nd ie r d es fo rê ts , d es m ois so ns m êm e p our a rrê te r le
v o l de ce s in se cte s ; m ais le s pre m ie rs ra ng s, se
p ré cip ita nt dans le s fla m mes, le s éte ig na ie nt so us le ur
m asse , e t le re ste d e la b and e p assa it ir ré sis tib le m ent.

H eure use m ent, d ans ce s co ntr é es, il y a une so rte d e
c o m pensa tio n à le urs ra va ges ; le s in d ig ène s re cue ille nt
c e s in se cte s e n g ra nd n o m bre e t le s m ang ent a ve c p la is ir .
– C e s o nt le s c re ve tte s d e l’ a ir » , d it J o e, q ui, « p our
s ’in str u ir e » , a jo uta -t- il, r e gre tta d e n ’a vo ir p u e n g oûte r.
Le p ays d evin t p lu s m aré ca geux v e rs le s o ir ; le s fo rê ts
fir e nt p la ce à d es b ouq ue ts d ’a rb re s is o lé s ; s ur le s b ord s
d u fle uve , o n d is tin g ua it q ue lq ue s p la nta tio ns d e ta bac e t
d es m ara is g ra s d e fo urra ges. D ans u ne g ra nd e île a pparu t
a lo rs la v ille d e J e nné , a ve c le s d eux to urs d e s a m osq ué e
d e te rre , e t l’ o deur in fe cte q ui s ’é cha ppait d e m illi o ns d e
n id s d’h ir o nd elle s accum ulé s sur se s m urs . Q ue lq ue s
c im es d e b aobabs, d e m im osa s e t d e d attie rs p erç a ie nt
e ntr e le s m ais o ns ; m êm e à la n uit, l’ a ctiv ité p ara is sa it tr è s
g ra nd e. J e nné e st e n e ffe t u ne v ille fo rt c o m merç a nte ; e lle
fo urn it à to us le s b eso in s d e T e m boucto u ; s e s b arq ue s s ur
le fle uve , se s ca ra va ne s par le s che m in s om bra gés, y
tr a nsp orte nt le s d iv e rs e s p ro ductio ns d e s o n in d ustr ie .
« S i c e la n ’e ût p as d û p ro lo ng er n o tr e vo ya ge, d it le
d octe ur, j’ a ura is te nté d e d esce nd re d ans c e tte v ille ; il d oit
s ’y tr o uve r p lu s d ’u n A ra be q ui a v o ya gé e n F ra nce o u e n
A ng le te rre , e t a uq ue l n o tr e g enre d e lo co m otio n n ’e st p eut-
ê tr e p as é tr a ng er. M ais c e n e s e ra it p as p ru d ent.
– R em etto ns c e tte v is ite à n o tr e p ro cha in e e xc urs io n, d it
J o e e n r ia nt.
– D ’a ille urs , s i je n e m e tr o m pe, m es a m is , le v e nt a u ne
lé gère te nd ance à s o uffle r d e l’ e st ; il n e fa ut p as p erd re
u ne p are ille o cca sio n. »
Le d octe ur je ta q ue lq ue s o bje ts d eve nus in utile s, d es

b oute ille s vid es e t u ne c a is se d e via nd e q ui n ’é ta it p lu s
d ’a ucun u sa ge ; il ré ussit à m ain te nir le
Vic to ria
d ans u ne
z o ne p lu s fa vo ra ble à se s p ro je ts . À q ua tr e he ure s d u
m atin , le s p re m ie rs ra yo ns d u s o le il é cla ir a ie nt S ego, la
c a pita le du B am barra , parfa ite m ent re co nna is sa ble aux
q ua tr e ville s qui la co m pose nt, à se s mosq ué es
m aure sq ue s, et au va -e t- v ie nt in ce ssa nt des bacs qui
tr a nsp orte nt le s h a bita nts d ans le s d iv e rs q ua rtie rs . M ais
le s v o ya geurs n e fu re nt p as p lu s v u s q u’ils n e v ir e nt ; ils
fu ya ie nt ra pid em ent e t d ir e cte m ent d ans le n o rd -o ue st, e t
le s in q uié tu d es d u d octe ur s e c a lm aie nt p eu à p eu.
« E nco re d eux jo urs d ans c e tte d ir e ctio n, e t a ve c c e tte
v ite sse n o us a tte in d ro ns le fle uve d u S éné gal.
– E t n o us s e ro ns e n p ays a m i ? d em and a le c ha sse ur.
– P as to ut à fa it e nco re ; à la r ig ue ur, s i le
Vic to ria
v e na it
à no us manq ue r, no us pourrio ns gagne r des
é ta bli s se m ents fr a nça is ! M ais puis se -t- il te nir pend ant
q ue lq ue s ce nta in e s de m ille s, et no us arriv e ro ns sa ns
fa tig ue s, sa ns cra in te s, sa ns dang ers , ju sq u’à la cô te
o ccid enta le .
– E t c e s e ra fin i ! fit J o e. E h b ie n, ta nt p is ! S i c e n ’é ta it
le p la is ir d e ra co nte r, je n e vo ud ra is p lu s ja m ais m ettr e
p ie d à te rre ! P ense z-v o us q u’o n a jo ute fo i à n o s ré cits ,
m on m aît r e ?
– Q ui s a it, m on b ra ve J o e ? E nfin , il y a ura to ujo urs u n
fa it in co nte sta ble ; m ille té m oin s n o us a uro nt v u p artir d ’u n
c ô té d e l’ A fr iq ue ; m ille té m oin s no us ve rro nt a rriv e r à
l’ a utr e c ô té .
– E n c e c a s, ré pond it K enne dy, il m e p ara ît d iffic ile d e

d ir e q ue n o us n ’a vo ns p as tr a ve rs é !
– A h ! m onsie ur S am ue l ! r e prit J o e a ve c u n g ro s s o up ir,
je re gre tte ra i p lu s d ’u ne fo is m es c a illo ux e n o r m assif !
V oilà q ui a ura it d onné d u p oid s à n o s h is to ir e s e t d e la
v ra is e m bla nce à n o s r é cits . À u n g ra m me d ’o r p ar a ud ite ur,
je m e s e ra is c o m posé u ne jo li e fo ule p our m ’e nte nd re e t
m êm e p our m ’a dm ir e r ! »

41
C hapit r e

L es a ppro ch es d u S énégal. – L e « V ic to ria » b ais se d e
p lu s e n p lu s. – O n je tte , o n je tte to ujo urs . – L e m ara bout
A l- H adji. – M M. P asca l, V in ce nt, L am bert. – U n riv a l d e
M ahom et. – L es m onta gnes d iffic ile s. – L es a rm es d e
K ennedy. – U ne m anœ uvre d e J o e. – H alte a u-d essu s
d ’u ne fo rê t.

Le 27 m ai, ve rs ne uf he ure s du m atin , le pays se
p ré se nta s o us u n n o uve l a sp ect : le s ra m pes lo ng ue m ent
é te nd ue s s e c ha ng eaie nt e n c o lli n e s q ui fa is a ie nt p ré sa ger
d e p ro cha in e s m onta gne s ; o n a ura it à fr a nchir la c ha în e
q ui s é pare le b assin d u N ig er d u b assin d u S éné gal e t
d éte rm in e l’ é co ule m ent d es e aux s o it a u g olf e d e G uin é e,
s o it à la b aie d u c a p V ert.
Jusq u’a u S éné gal, c e tte p artie d e l’ A fr iq ue e st s ig na lé e
c o m me d ang ere use . L e d octe ur F erg usso n le s a va it p ar
le s ré cits d e se s d eva ncie rs ; ils a va ie nt so uffe rt m ille
p riv a tio ns e t c o uru m ille d ang ers a u m ili e u d e c e s N ègre s
b arb are s ; c e c li m at fu ne ste d évo ra la p lu s g ra nd e p artie
d es c o m pagno ns d e M ung o-P ark . F erg usso n fu t d onc p lu s

q ue ja m ais d écid é à n e p as p re nd re p ie d s ur c e tte c o ntr é e
in ho sp ita li è re .
Mais il n’e ut pas un m om ent de re pos ; le
Vic to ria
b ais sa it d ’u ne m aniè re s e nsib le ; il fa llu t je te r e nco re u ne
fo ule d ’o bje ts p lu s o u m oin s in utile s, s urto ut a u m om ent d e
fr a nchir u ne c rê te . E t c e fu t a in si p end ant p lu s d e c e nt v in g t
m ille s ; o n s e fa tig ua à m onte r e t à d esce nd re ; le b allo n, c e
n o uve au ro che r d e S is yp he , re to m bait in ce ssa m ment ; le s
fo rm es d e l’ a éro sta t p eu g onflé s’e ffla nq ua ie nt d éjà ; il
s ’a llo ng eait, e t le v e nt c re usa it d e v a ste s p oche s d ans s o n
e nve lo ppe d éte nd ue .
Kenne dy n e p ut s ’e m pêche r d ’e n fa ir e la r e m arq ue .
« E st- c e q ue le b allo n a ura it u ne fis sure ? d it- il.
– N on, ré pond it le d octe ur ; m ais la g utta -p erc ha s ’e st
é vid em ment ra m olli e ou fo nd ue so us la cha le ur, et
l’ h yd ro gène fu it à tr a ve rs le ta ffe ta s.
– C om ment e m pêche r c e tte fu ite ?
– C ’e st im possib le . A llé geons-n o us ; c’e st le se ul
m oye n ; je to ns to ut c e q u’o n p eut je te r.
– M ais q uo i ? fit le c ha sse ur e n r e gard ant la n a ce lle d éjà
fo rt d égarn ie .
– D ébarra sso ns-n o us de la te nte , dont le poid s est
a sse z c o nsid éra ble . »
Jo e, que ce t ord re co nce rn a it, m onta au-d essus du
c e rc le qui ré unis sa it le s co rd es du file t ; de là , il vin t
fa cile m ent à b out d e d éta che r le s é pais r id eaux d e la te nte ,
e t il le s p ré cip ita a u d eho rs .
« V oilà q ui fe ra le b onhe ur d e to ute u ne tr ib u d e N ègre s,
d it- il ; il y a là d e q uo i h a bille r u n m illi e r d ’in d ig ène s, c a r ils

s o nt a sse z d is cre ts s ur l’ é to ffe . »
Le b allo n s’é ta it re le vé un p eu, m ais b ie ntô t il d evin t
é vid ent q u’il s e r a ppro cha it e nco re d u s o l.
« D esce nd ons, d it K enne dy, e t v o yo ns c e q ue l’ o n p eut
fa ir e à c e tte e nve lo ppe.
– J e te le r é pète , D ic k, n o us n ’a vo ns a ucun m oye n d e la
ré pare r.
– A lo rs c o m ment fe ro ns-n o us ?
– Nous sa crifie ro ns to ut ce qui ne se ra pas
c o m plè te m ent in d is p ensa ble ; je v e ux à to ut p rix é vite r u ne
h a lt e d ans c e s p ara ges ; le s fo rê ts d ont n o us ra so ns la
c im e e n c e m om ent n e s o nt r ie n m oin s q ue s ûre s.
– Q uo i ! d es li o ns, d es h yè ne s ? fit J o e a ve c m épris .
– M ie ux q ue c e la , m on g arç o n, d es h o m mes, e t d es p lu s
c ru e ls q ui s o ie nt e n A fr iq ue .
– C om ment le s a it- o n ?
– P ar le s vo ya geurs q ui n o us o nt p ré cé dés ; p uis le s
F ra nça is , qui occup ent la co lo nie du S éné gal, ont eu
fo rc é m ent d es r a pports a ve c le s p eup la des e nvir o nna nte s ;
s o us le gouve rn e m ent du co lo ne l Faid he rb e, des
re co nna is sa nce s o nt é té p oussé es fo rt a va nt d ans le p ays ;
d es o ffic ie rs , te ls q ue M M. P asca l, V in ce nt, L am bert, o nt
ra pporté d es d ocum ents p ré cie ux d e le urs e xp éditio ns. Ils
o nt e xp lo ré c e s c o ntr é es fo rm ées p ar le c o ud e d u S éné gal,
là o ù la g ue rre e t le p illa ge n ’o nt p lu s la is sé q ue d es r u in e s.
– Q ue s ’e st- il d onc p assé ?
– L e v o ic i. E n 1 854, u n m ara bout d u F outa s é né gala is ,
A l- H adji , s e d is a nt in sp ir é c o m me M aho m et, p oussa to ute s
le s tr ib us à la g ue rre c o ntr e le s in fid èle s, c ’e st- à -d ir e le s

E uro péens. Il p orta la d estr u ctio n e t la d éso la tio n e ntr e le
fle uve S éné gal e t s o n a fflu e nt la F alé m é. T ro is h o rd es d e
fa na tiq ue s g uid ées p ar lu i s illo nnè re nt le p ays d e fa ço n à
n ’é parg ne r n i u n v illa ge n i u ne h utte , p illa nt e t m assa cra nt ;
il s ’a va nça m êm e d ans la v a llé e d u N ig er, ju sq u’à la v ille d e
S ego, q ui fu t lo ng te m ps m ena cé e. E n 1 857, il re m onta it
p lu s a u n o rd e t in ve stis sa it le fo rt d e M édin e , b âti p ar le s
F ra nça is s ur le s b ord s d u fle uve ; c e t é ta bli s se m ent fu t
d éfe nd u p ar un hé ro s, P aul H oll, q ui p end ant p lu sie urs
m ois , s a ns n o urritu re , s a ns m unitio ns p re sq ue , tin t ju sq u’a u
m om ent o ù le c o lo ne l F aid he rb e v in t le d éli v re r. A l- H adji e t
s e s b and es r e passè re nt a lo rs le S éné gal, e t r e vin re nt d ans
le K aarta c o ntin ue r le urs ra pin e s e t le urs m assa cre s ; o r,
v o ic i le s c o ntr é es d ans le sq ue lle s il s ’e st e nfu i e t ré fu g ié
a ve c s e s h o rd es d e b and its , e t je v o us a ffir m e q u’il n e fe ra it
p as b on to m ber e ntr e s e s m ain s.
– N ous n ’y to m bero ns p as, d it J o e, q ua nd n o us d evrio ns
s a crifie r ju sq u’à n o s c ha ussure s p our r e le ve r le
Vic to ria
.
– N ous ne so m mes pas élo ig né s du fle uve , dit le
d octe ur ; m ais je p ré vo is q ue n o tr e b allo n n e p ourra n o us
p orte r a u-d elà .
– A rriv o ns to ujo urs s ur le s b ord s, ré pli q ua le c ha sse ur,
c e s e ra c e la d e g agné .
– C ’e st c e q ue n o us e ssa yo ns d e fa ir e , d it le d octe ur ;
s e ule m ent, u ne c ho se m ’in q uiè te .
– L aque lle ?
– N ous a uro ns d es m onta gne s à d épasse r, e t c e s e ra
d iffic ile , puis q ue je ne puis aug m ente r la fo rc e
a sce nsio nne lle d e l’ a éro sta t, m êm e e n p ro duis a nt la p lu s

g ra nd e c ha le ur p ossib le .
– A tte nd ons, fit K enne dy, e t n o us v e rro ns a lo rs .
– P auvre
Vic to ria !
fit J o e, je m ’y s uis a tta ché c o m me le
m arin à s o n n a vir e ; je n e m ’e n s é pare ra i p as s a ns p ein e !
Il n ’e st p lu s c e q u’il é ta it a u d épart, s o it ! m ais il n e fa ut p as
e n d ir e d u m al ! Il n o us a r e nd u d e fie rs s e rv ic e s, e t c e s e ra
p our m oi u n c rè ve -c œ ur d e l’ a band onne r.
– S ois tr a nq uille , J o e ; s i n o us l’ a band onno ns, c e s e ra
m alg ré n o us. Il n o us s e rv ir a ju sq u’à c e q u’il s o it a u b out d e
s e s fo rc e s. J e lu i d em and e e nco re v in g t- q ua tr e h e ure s.
– Il s ’é puis e , fit J o e e n le c o nsid éra nt, il m aig rit, s a v ie
s ’e n v a . P auvre b allo n !
– S i je n e m e tr o m pe, d it K enne dy, v o ic i à l’ h o riz o n le s
m onta gne s d ont tu p arla is , S am ue l.
– C e so nt bie n elle s, dit le docte ur aprè s le s avo ir
e xa m in é es ave c sa lu ne tte ; elle s m e para is se nt fo rt
é le vé es, n o us a uro ns d u m al à le s fr a nchir .
– N e p ourra it- o n le s é vite r ?
– Je ne pense pas, D ic k ; vo is l’ im mense esp ace
q u’e lle s o ccup ent : p rè s d e la m oitié d e l’ h o riz o n !
– E lle s o nt m êm e l’ a ir d e s e r e sse rre r a uto ur d e n o us, d it
J o e ; e lle s g agne nt s ur la d ro ite e t s ur la g auche .
– Il fa ut a bso lu m ent p asse r p ar-d essus. »
Ces obsta cle s si dang ere ux para is sa ie nt appro che r
a ve c u ne r a pid ité e xtr ê m e, o u, p our m ie ux d ir e , le v e nt tr è s
fo rt pré cip ita it le
Vic to ria
ve rs des pic s aig us. Il fa lla it
s ’é le ve r à to ut p rix , s o us p ein e d e le s h e urte r.
« Vid ons no tr e ca is se à eau, dit Ferg usso n ; ne

ré se rv o ns q ue le n é ce ssa ir e p our u n jo ur.
– V oilà ! d it J o e.
– L e b allo n s e r e lè ve -t- il ? d em and a K enne dy.
– U n peu, d’u ne cin q ua nta in e de pie ds, ré pond it le
d octe ur, q ui n e q uitta it p as le b aro m ètr e d es y e ux. M ais c e
n ’e st p as a sse z. »
En e ffe t, le s h a ute s c im es a rriv a ie nt s ur le s v o ya geurs à
fa ir e c ro ir e q u’e lle s s e p ré cip ita ie nt s ur e ux ; ils é ta ie nt lo in
d e le s d om in e r ; il s ’e n fa lla it d e p lu s d e c in q c e nts p ie ds
e nco re . L a p ro vis io n d ’e au d u c ha lu m eau fu t é gale m ent
je té e a u d eho rs ; o n n ’e n c o nse rv a q ue q ue lq ue s p in te s ;
m ais c e la fu t e nco re in suffis a nt.
« Il fa ut p ourta nt p asse r, d it le d octe ur.
– J e to ns le s c a is se s, p uis q ue n o us le s a vo ns v id ées, d it
K enne dy.
– J e te z-le s.
– V oilà ! fit J o e. C ’e st tr is te d e s ’e n a lle r m orc e au p ar
m orc e au.
– P our to i, J o e, n e v a p as r e no uve le r to n d évo ue m ent d e
l’ a utr e jo ur ! Q uo i q u’il a rriv e , ju re -m oi d e ne p as no us
q uitte r.
– S oye z tr a nq uille , m on m aît r e , n o us n e n o us q uitte ro ns
p as. »
Le
Vic to ria
a va it re gagné e n h a ute ur u ne vin g ta in e d e
to is e s, m ais la c rê te d e la m onta gne le d om in a it to ujo urs .
C ’é ta it u ne a rê te a sse z d ro ite q ui te rm in a it u ne v é rita ble
m ura ille c o up ée à p ic . E lle s ’é le va it e nco re d e p lu s d e d eux
c e nts p ie ds a u-d essus d es v o ya geurs .
« D ans d ix m in ute s, s e d it le d octe ur, n o tr e n a ce lle s e ra

b ris é e c o ntr e c e s ro che s, s i n o us n e p arv e no ns p as à le s
d épasse r !
– E h b ie n, m onsie ur S am ue l ? fit J o e.
– N e c o nse rv e q ue n o tr e p ro vis io n d e p em mic a n, e t je tte
to ute c e tte v ia nd e q ui p èse . »
Le ballo n fu t enco re déle sté d’u ne cin q ua nta in e de
li v re s ; il s ’é le va tr è s s e nsib le m ent, m ais p eu im porta it, s ’il
n ’a rriv a it p as a u-d essus d e la li g ne d es m onta gne s. L a
s itu a tio n éta it effr a ya nte ; le
Vic to ria
co ura it ave c une
g ra nd e r a pid ité ; o n s e nta it q u’il a lla it s e m ettr e e n p iè ce s ;
le c ho c s e ra it te rrib le e n e ffe t.
Le d octe ur r e gard a a uto ur d e lu i d ans la n a ce lle .
Elle é ta it p re sq ue v id e.
« S ’il le fa ut, D ic k, tu te tie nd ra s p rê t à sa crifie r te s
a rm es.
– S acrifie r m es arm es ! ré pond it le cha sse ur ave c
é m otio n.
– M on a m i, si je te le d em and e, c’e st q ue ce se ra
n é ce ssa ir e .
– S am ue l ! S am ue l !
– Te s a rm es, te s p ro vis io ns d e p lo m b e t d e p oud re
p euve nt n o us c o ûte r la v ie .
– N ous a ppro cho ns ! s ’é cria J o e, n o us a ppro cho ns ! »
Dix to is e s ! L a m onta gne d épassa it le
Vic to ria
d e d ix
to is e s e nco re .
Jo e p rit le s c o uve rtu re s e t le s p ré cip ita a u d eho rs . S ans
e n rie n d ir e à K enne dy, il la nça é gale m ent p lu sie urs s a cs
d e b alle s e t d e p lo m b.
Le b allo n re m onta , il d épassa la c im e d ang ere use , e t

Le b allo n re m onta , il d épassa la c im e d ang ere use , e t
s o n p ôle s up érie ur s ’é cla ir a d es ra yo ns d u s o le il. M ais la
n a ce lle s e tr o uva it e nco re u n p eu a u-d esso us d es q ua rtie rs
d e r o cs, c o ntr e le sq ue ls e lle a lla it in é vita ble m ent s e b ris e r.
« K enne dy ! K enne dy ! s’é cria le docte ur, je tte te s
a rm es, o u n o us s o m mes p erd us.
– A tte nd ez, m onsie ur D ic k ! fit J o e, a tte nd ez ! »
Et K enne dy, s e r e to urn a nt, le v it d is p ara ît r e a u d eho rs d e
la n a ce lle .
« J o e ! J o e ! c ria -t- il.
– L e m alh e ure ux ! » fit le d octe ur.
La c rê te d e la m onta gne p ouva it a vo ir e n c e t e nd ro it u ne
v in g ta in e d e p ie ds d e la rg eur, e t d e l’ a utr e c ô té , la p ente
p ré se nta it u ne m oin d re d écli v ité . L a n a ce lle a rriv a ju ste a u
n iv e au d e ce p la te au a sse z uni ; e lle g li s sa sur un so l
c o m posé d e c a illo ux a ig us q ui c ria ie nt s o us s o n p assa ge.
« Nous passo ns ! no us passo ns ! no us so m mes
p assé s ! » cria une vo ix qui fit bond ir le cœ ur de
F erg usso n.
L’in tr é pid e g arç o n s e s o ute na it p ar le s m ain s a u b ord
in fé rie ur de la na ce lle ; il co ura it à pie d sur la crê te ,
d éle sta nt a in si le b allo n d e la to ta li té d e s o n p oid s ; il é ta it
m êm e o bli g é d e le re te nir fo rte m ent, c a r il te nd ait à lu i
é cha pper.
Lors q u’il fu t a rriv é a u v e rs a nt o pposé , e t q ue l’ a bîm e s e
p ré se nta d eva nt lu i, J o e, p ar u n v ig oure ux e ffo rt d u p oig ne t,
s e r e le va , e t s ’a ccro cha nt a ux c o rd ages, il r e m onta a up rè s
d e s e s c o m pagno ns.
« P as p lu s d iffic ile q ue c e la , fit- il.
– M on b ra ve J o e ! m on a m i ! d it le d octe ur a ve c e ffu sio n.

– M on b ra ve J o e ! m on a m i ! d it le d octe ur a ve c e ffu sio n.
– O h ! c e q ue j’ e n a i fa it ; ré pond it c e lu i- c i, c e n ’e st p as
p our v o us ; c ’e st p our la c a ra bin e d e M . D ic k ! J e lu i d eva is
b ie n c e la d epuis l’ a ffa ir e d e l’ A ra be ! J ’a im e à p aye r m es
d ette s, e t m ain te na nt n o us s o m mes q uitte s, a jo uta -t- il e n
p ré se nta nt a u c ha sse ur s o n a rm e d e p ré dile ctio n. J ’a ura is
e u tr o p d e p ein e à v o us v o ir v o us e n s é pare r. »
Kenne dy lu i s e rra v ig oure use m ent la m ain s a ns p ouvo ir
d ir e u n m ot.
Le
Vic to ria
n ’a va it p lu s q u’à d esce nd re ; c e la lu i é ta it
fa cile ; il s e r e tr o uva b ie ntô t à d eux c e nts p ie ds d u s o l, e t fu t
a lo rs en équili b re . Le te rra in se m bla it co nvu ls io nné ; il
p ré se nta it d e no m bre ux a ccid ents fo rt d iffic ile s à é vite r
p end ant la n uit a ve c u n b allo n q ui n ’o béis sa it p lu s. L e s o ir
a rriv a it r a pid em ent, e t, m alg ré s e s r é pug na nce s, le d octe ur
d ut s e r é so ud re à fa ir e h a lt e ju sq u’a u le nd em ain .
« N ous allo ns che rc he r un li e u fa vo ra ble pour no us
a rrê te r, d it- il.
– A h ! r é pond it K enne dy, tu te d écid es e nfin ?
– O ui, j’ a i m édité lo ng ue m ent u n p ro je t q ue n o us a llo ns
m ettr e à e xé cutio n ; il n ’e st e nco re q ue s ix h e ure s d u s o ir,
n o us a uro ns le te m ps. J e tte le s a ncre s, J o e. »
Jo e o béit, e t le s d eux a ncre s p end ir e nt a u-d esso us d e la
n a ce lle .
« J ’a perç o is d e v a ste s fo rê ts , d it le d octe ur ; n o us a llo ns
c o urir au-d essus de le urs cim es, et no us no us
a ccro che ro ns à q ue lq ue a rb re . P our rie n a u m ond e, je n e
c o nse ntir a is à p asse r la n uit à te rre .
– P ourro ns-n o us d esce nd re ? d em and a K enne dy.

– À q uo i b on ? J e v o us ré pète q u’il s e ra it d ang ere ux d e
n o us sé pare r. D ’a ille urs , je ré cla m e vo tr e a id e p our un
tr a va il d iffic ile . »
Le
Vic to ria
, q ui r a sa it le s o m met d e fo rê ts im mense s, n e
ta rd a p as à s’a rrê te r b ru sq ue m ent ; se s a ncre s é ta ie nt
p ris e s ; le v e nt to m ba a ve c le s o ir, e t il d em eura p re sq ue
im mobile a u-d essus d e c e v a ste c ha m p d e v e rd ure fo rm é
p ar la c im e d ’u ne fo rê t d e s yc o m ore s.

42
C hapit r e

C om bat d e g énéro sité . – D ern ie r s a crific e . – L ’a ppare il d e
d ila ta tio n. – A dre sse d e Jo e. – M in uit. – L e q uart d u
d octe ur. – L e q uart d e K ennedy. – Il s ’e ndort. – L ’i n ce ndie .
– L es h urle m ents . – H ors d e p orté e.

Le d octe ur F erg usso n c o m mença p ar r e le ve r s a p ositio n
d ’a prè s la h a ute ur d es é to ile s ; il s e tr o uva it à v in g t- c in q
m ille s à p ein e d u S éné gal.
« T o ut c e q ue n o us p ouvo ns fa ir e , m es a m is , d it- il a prè s
a vo ir p oin té sa ca rte , c’e st d e p asse r le fle uve ; m ais
c o m me il n ’y a n i p ont n i b arq ue s, il fa ut à to ut p rix le
p asse r e n b allo n ; p our c e la , n o us d evo ns n o us a llé ger
e nco re .
– M ais je n e v o is p as tr o p c o m ment n o us y p arv ie nd ro ns,
ré pond it le c ha sse ur q ui c ra ig na it p our s e s a rm es ; à m oin s
q ue l’ u n d e n o us s e d écid e à s e s a crifie r, d e re ste r e n
a rriè re … e t, à m on to ur, je r é cla m e c e t h o nne ur.
– P ar e xe m ple ! ré pond it J o e ; e st- c e q ue je n ’a i p as
l’ h a bitu d e…
– Il n e s ’a git p as d e s e je te r, m on a m i, m ais d e r e gagne r

à pie d la cô te d’A fr iq ue ; je suis bon m arc he ur, bon
c ha sse ur…
– J e n e c o nse ntir a i ja m ais ! r é pli q ua J o e.
– V otr e c o m bat d e g éné ro sité e st in utile , m es b ra ve s
a m is , d it F erg usso n ; j’ e sp ère q ue n o us n ’e n a rriv e ro ns p as
à ce tte e xtr é m ité ; d ’a ille urs , s’il le fa lla it, lo in d e no us
s é pare r, n o us r e ste rio ns e nse m ble p our tr a ve rs e r c e p ays .
– V oilà q ui e st p arlé , fit J o e ; u ne p etite p ro m ena de n e
n o us fe ra p as d e m al.
– Mais aup ara va nt, re prit le docte ur, no us allo ns
e m plo ye r u n d ern ie r m oye n p our a llé ger n o tr e
Vic to ria
.
– L eque l ? fit K enne dy ; je s e ra is a sse z c urie ux d e le
c o nna ît r e .
– Il fa ut n o us d ébarra sse r d es c a is se s d u c ha lu m eau, d e
la p ile d e B unse n e t d u s e rp entin ; n o us a vo ns là p rè s d e
n e uf c e nts li v re s b ie n lo urd es à tr a în e r p ar le s a ir s .
– M ais , Sam ue l, co m ment ensuite obtie nd ra s-tu la
d ila ta tio n d u g az ?
– J e n e l’ o btie nd ra i p as ; n o us n o us e n p asse ro ns.
– M ais e nfin …
– É co ute z-m oi, m es a m is ; j’ a i c a lc ulé fo rt e xa cte m ent c e
q ui n o us re ste d e fo rc e a sce nsio nne lle ; e lle e st s uffis a nte
p our n o us tr a nsp orte r to us le s tr o is a ve c le p eu d ’o bje ts q ui
n o us re ste nt ; n o us fe ro ns à p ein e u n p oid s d e c in q c e nts
li v re s, e n y c o m pre na nt n o s d eux a ncre s q ue je tie ns à
c o nse rv e r.
– M on che r S am ue l, ré pond it le cha sse ur, tu e s p lu s
c o m péte nt q ue n o us e n p are ille m atiè re ; tu e s le s e ul ju g e
d e la s itu a tio n ; d is -n o us c e q ue n o us d evo ns fa ir e , e t n o us

le fe ro ns.
– À v o s o rd re s, m on m aît r e .
– Je vo us ré pète , m es a m is , q ue lq ue g ra ve q ue so it
c e tte d éte rm in a tio n, il fa ut s a crifie r n o tr e a ppare il.
– S acrifio ns-le ! r é pli q ua K enne dy.
– À l’ o uvra ge ! » fit J o e.
Ce n e fu t p as u n p etit tr a va il ; il fa llu t d ém onte r l’ a ppare il
p iè ce p ar p iè ce ; o n e nle va d ’a bord la c a is se d e m éla ng e,
p uis c e lle d u c ha lu m eau, e t e nfin la c a is se o ù s ’o péra it la
d éco m positio n d e l’ e au ; il n e fa llu t p as m oin s d e la fo rc e
ré unie d es tr o is v o ya geurs p our a rra che r le s ré cip ie nts d u
fo nd de la na ce lle dans la que lle ils éta ie nt fo rte m ent
e nca str é s ; m ais K enne dy é ta it s i v ig oure ux, J o e s i a dro it,
S am ue l s i in g énie ux, q u’ils e n v in re nt à b out ; c e s d iv e rs e s
p iè ce s fu re nt succe ssiv e m ent je té es a u d eho rs , e t e lle s
d is p aru re nt e n fa is a nt d e v a ste s tr o ué es d ans le fe uilla ge
d es s yc o m ore s.
« L es N ègre s s e ro nt b ie n é to nné s, d it J o e, d e r e nco ntr e r
d e p are ils o bje ts d ans le s b ois ; ils s o nt c a pable s d ’e n fa ir e
d es id ole s ! »
On d ut e nsuite s ’o ccup er d es tu ya ux e ng agés d ans le
b allo n, e t q ui s e ra tta cha ie nt a u s e rp entin . J o e p arv in t à
c o up er à que lq ue s pie ds au-d essus de la na ce lle le s
a rtic ula tio ns d e c a outc ho uc ; m ais q ua nt a ux tu ya ux, c e fu t
p lu s diffic ile , ca r ils éta ie nt re te nus par le ur extr é m ité
s up érie ure e t fix é s p ar d es fils d e la ito n a u c e rc le m êm e d e
la s o up ape.
Ce fu t a lo rs q ue J o e d éplo ya u ne m erv e ille use a dre sse ;
le s p ie ds n us, p our n e p as é ra ille r l’ e nve lo ppe, il p arv in t à

l’ a id e d u file t, e t m alg ré le s o scilla tio ns, à g rim per ju sq u’a u
s o m met e xté rie ur d e l’ a éro sta t ; e t là , a prè s m ille d iffic ult é s,
a ccro ché d ’u ne m ain à c e tte s urfa ce g li s sa nte , il d éta cha
le s écro us exté rie urs qui re te na ie nt le s tu ya ux. C eux-c i
a lo rs se déta chè re nt ais é m ent, et fu re nt re tir é s par
l’ a ppend ic e in fé rie ur, q ui fu t h e rm étiq ue m ent re fe rm é a u
m oye n d ’u ne fo rte li g atu re .
Le
Vic to ria
, déli v ré de ce poid s co nsid éra ble , se
re dre ssa d ans l’ a ir e t te nd it fo rte m ent la c o rd e d e l’ a ncre .
À min uit, ce s div e rs tr a va ux se te rm in a ie nt
h e ure use m ent, au prix de bie n des fa tig ue s ; on prit
ra pid em ent u n r e pas fa it d e p em mic a n e t d e g ro g fr o id , c a r
le d octe ur n ’a va it p lu s d e c ha le ur à m ettr e à la d is p ositio n
d e J o e.
Celu i- c i, d ’a ille urs , e t K enne dy to m baie nt d e fa tig ue .
« Couche z-v o us et dorm ez, mes am is , le ur dit
F erg usso n ; je va is p re nd re le p re m ie r q ua rt ; à d eux
h e ure s, je ré ve ille ra i K enne dy ; à q ua tr e h e ure s, K enne dy
ré ve ille ra J o e ; à s ix h e ure s, n o us p artir o ns, e t q ue le c ie l
v e ille e nco re s ur n o us p end ant c e tte d ern iè re jo urn é e ! »
Sans s e fa ir e p rie r d ava nta ge, le s d eux c o m pagno ns d u
d octe ur s ’é te nd ir e nt a u fo nd d e la n a ce lle , e t s ’e nd orm ir e nt
d ’u n s o m meil a ussi r a pid e q ue p ro fo nd .
La nuit é ta it p ais ib le ; q ue lq ue s nua ges s’é cra sa ie nt
c o ntr e le d ern ie r q ua rtie r d e la lu ne , d ont le s r a yo ns in d écis
ro m paie nt à p ein e l’ o bscurité . F erg usso n, a cco ud é s ur le
b ord d e la n a ce lle , p ro m ena it s e s re gard s a uto ur d e lu i ; il
s urv e illa it a ve c a tte ntio n le s o m bre rid eau d e fe uilla ge q ui
s ’é te nd ait s o us s e s p ie ds e n lu i d éro bant la v u e d u s o l ; le

m oin d re bru it lu i se m bla it susp ect, et il che rc ha it à
s ’e xp li q ue r ju sq u’a u lé ger fr é m is se m ent d es fe uille s.
Il se tr o uva it dans ce tte dis p ositio n d’e sp rit que la
s o li tu d e re nd p lu s s e nsib le e nco re , e t p end ant la que lle d e
v a gue s te rre urs vo us m onte nt a u ce rv e au. À la fin d ’u n
p are il vo ya ge, a prè s a vo ir s urm onté ta nt d ’o bsta cle s, a u
m om ent d e to uche r le b ut, le s c ra in te s s o nt p lu s v iv e s, le s
é m otio ns p lu s fo rte s, le p oin t d ’a rriv é e s e m ble fu ir d eva nt
le s y e ux.
D’a ille urs , la s itu a tio n a ctu e lle n ’o ffr a it rie n d e ra ssura nt,
a u m ili e u d ’u n p ays b arb are , e t a ve c u n m oye n d e tr a nsp ort
q ui, e n d éfin itiv e , p ouva it fa ir e d éfa ut d ’u n m om ent à l’ a utr e .
L e d octe ur n e c o m pta it p lu s s ur s o n b allo n d ’u ne fa ço n
a bso lu e ; le te m ps é ta it p assé o ù il le m anœ uvra it a ve c
a ud ace p arc e q u’il é ta it s ûr d e lu i.
Sous ce s im pre ssio ns, le docte ur put sa is ir parfo is
q ue lq ue s r u m eurs in d éte rm in é es d ans c e s v a ste s fo rê ts ; il
c ru t m êm e vo ir u n fe u ra pid e b rille r e ntr e le s a rb re s ; il
re gard a viv e m ent, e t p orta s a lu ne tte d e n uit d ans c e tte
d ir e ctio n ; m ais r ie n n ’a pparu t, e t il s e fit m êm e c o m me u n
s ile nce p lu s p ro fo nd .
Ferg usso n a va it s a ns d oute é pro uvé u ne h a llu cin a tio n ; il
é co uta s a ns s urp re nd re le m oin d re b ru it ; le te m ps d e s o n
q ua rt éta nt alo rs éco ulé , il ré ve illa Kenne dy, lu i
re co m mand a u ne v ig ila nce e xtr ê m e, e t p rit p la ce a ux c ô té s
d e J o e q ui d orm ait d e to ute s s e s fo rc e s.
Kenne dy a llu m a tr a nq uille m ent s a p ip e, to ut e n fr o tta nt
s e s ye ux, qu’il ava it de la pein e à te nir ouve rts ; il
s ’a cco ud a d ans u n c o in , e t s e m it à fu m er v ig oure use m ent

p our c ha sse r le s o m meil.
Le s ile nce le p lu s a bso lu ré gna it a uto ur d e lu i ; u n v e nt
lé ger a gita it la c im e d es a rb re s e t b ala nça it d ouce m ent la
n a ce lle , in vita nt le c ha sse ur à c e s o m meil q ui l’ e nva his sa it
m alg ré lu i ; il vo ulu t y ré sis te r, o uvrit p lu sie urs fo is le s
p aup iè re s, plo ng ea dans la nuit que lq ue s-u ns de ce s
re gard s qui ne vo ie nt pas, et enfin , succo m bant à la
fa tig ue , il s ’e nd orm it.
Com bie n d e te m ps fu t- il p lo ng é d ans c e t é ta t d ’in e rtie ? Il
n e p ut s ’e n r e nd re c o m pte à s o n r é ve il, q ui fu t b ru sq ue m ent
p ro vo qué p ar u n p étille m ent in a tte nd u.
Il s e fr o tta le s ye ux, il s e le va . U ne c ha le ur in te nse s e
p ro je ta it s ur s a fig ure . L a fo rê t é ta it e n fla m mes.
« A u fe u ! a u fe u ! s ’é cria -t- il » , s a ns tr o p c o m pre nd re
l’ é vé ne m ent.
Ses d eux c o m pagno ns s e r e le vè re nt.
« Q u’e st- c e d onc ? d em and a S am ue l.
– L ’in ce nd ie ! fit J o e… M ais q ui p eut… »
En ce m om ent des hurle m ents écla tè re nt so us le
fe uilla ge v io le m ment illu m in é .
« A h ! le s s a uva ges ! s ’é cria J o e. Ils o nt m is le fe u à la
fo rê t p our n o us in ce nd ie r p lu s s ûre m ent !
– L es T a li b as ! le s m ara bouts d ’A l- H adji , s a ns d oute ! »
d it le d octe ur.
Un c e rc le d e fe u e nto ura it le
Vic to ria
; le s c ra que m ents
d u b ois m ort s e m êla ie nt a ux g ém is se m ents d es b ra nche s
v e rte s ; le s li a ne s, le s fe uille s, to ute la p artie viv a nte d e
c e tte v é géta tio n s e to rd ait d ans l’ é lé m ent d estr u cte ur ; le
re gard n e s a is is sa it q u’u n o cé an d e fla m mes ; le s g ra nd s

a rb re s s e d essin a ie nt e n n o ir d ans la fo urn a is e , a ve c le urs
b ra nche s c o uve rte s d e c ha rb ons in ca nd esce nts ; c e t a m as
e nfla m mé, ce t em bra se m ent se ré flé chis sa it dans le s
n ua ges, e t le s v o ya geurs s e c ru re nt e nve lo ppés d ans u ne
s p hè re d e fe u.
« F uyo ns ! s ’é cria K enne dy ! à te rre ! c ’e st n o tr e s e ule
c ha nce d e s a lu t ! »
Mais Ferg usso n l’ a rrê ta d’u ne m ain fe rm e, et, se
p ré cip ita nt s ur la c o rd e d e l’ a ncre , il la tr a ncha d ’u n c o up
d e ha che . Les fla m mes, s’a llo ng eant ve rs le ballo n,
lé cha ie nt déjà se s paro is illu m in é es ; m ais le
Vic to ria
,
d ébarra ssé d e s e s li e ns, m onta d e p lu s d e m ille p ie ds
d ans le s a ir s .
Des c ris é pouva nta ble s é cla tè re nt s o us la fo rê t, a ve c d e
v io le nte s d éto na tio ns d ’a rm es à fe u ; le b allo n, p ris p ar u n
c o ura nt q ui s e le va it a ve c le jo ur, s e p orta v e rs l’ o ue st.
Il é ta it q ua tr e h e ure s d u m atin .

43
C hapit r e

L es T a lib as. – L a p ours u ite . – U n p ays d éva sté . – V ent
m odéré . – Le « Vic to ria » bais se – Les dern iè re s
p ro vis io ns. – L es b onds d u « V ic to ria » . – D éfe nse à
c o ups d e fu sil. – L e v e nt fr a îc h it. – L e fle uve d u S énégal.
– L es c a ta ra cte s d e G ouin a. – L ’a ir c h aud. – T ra ve rs é e d u
fle uve .

« S i n o us n ’a vio ns p as p ris la p ré ca utio n d e n o us a llé ger
h ie r so ir, dit le docte ur, no us étio ns perd us sa ns
re sso urc e s.
– V oilà c e q ue c ’e st q ue d e fa ir e le s c ho se s à te m ps,
ré pli q ua J o e ; o n s e s a uve a lo rs , e t r ie n n ’e st p lu s n a tu re l.
– N ous ne so m mes pas ho rs de dang er, ré pli q ua
F erg usso n.
– Q ue c ra in s-tu d onc ? d em and a D ic k. L e
Vic to ria
ne
p eut pas desce nd re sa ns ta perm is sio n, et qua nd il
d esce nd ra it ?
– Q ua nd il d esce nd ra it ! D ic k, r e gard e ! »
La li s iè re de la fo rê t ve na it d’ê tr e dépassé e, et le s
v o ya geurs p ure nt a perc e vo ir une tr e nta in e d e ca va li e rs ,

re vê tu s d u la rg e p anta lo n e t d u b urn o us flo tta nt ; ils é ta ie nt
a rm és, le s u ns d e la nce s, le s a utr e s d e lo ng s m ousq ue ts ;
ils s uiv a ie nt a u p etit g alo p d e le urs c he va ux v ifs e t a rd ents
la dir e ctio n du
Vic to ria
, qui m arc ha it ave c une vite sse
m odéré e.
À la vu e des vo ya geurs , ils poussè re nt des cris
s a uva ges, e n b ra nd is sa nt le urs a rm es ; la c o lè re e t le s
m ena ce s s e li s a ie nt s ur le urs fig ure s b asa né es, re nd ue s
p lu s fé ro ce s par une barb e ra re , m ais hé ris sé e ; ils
tr a ve rs a ie nt sa ns pein e ce s pla te aux abais sé s et ce s
ra m pes a doucie s q ui d esce nd ent a u S éné gal.
« C e s o nt b ie n e ux ! d it le d octe ur, le s c ru e ls T a li b as, le s
fa ro uche s m ara bouts d’A l- H adji ! J’a im era is m ie ux m e
tr o uve r en ple in e fo rê t, au m ili e u d’u n ce rc le de bête s
fa uve s, q ue d e to m ber e ntr e le s m ain s d e c e s b and its .
– Ils n ’o nt p as l’ a ir a cco m modant ! fit K enne dy, e t c e s o nt
d e v ig oure ux g ailla rd s !
– H eure use m ent, c e s b ête s-là , ç a n e v o le p as, ré pond it
J o e ; c ’e st to ujo urs q ue lq ue c ho se .
– V oye z, dit F erg usso n, ce s villa ges en ru in e s, ce s
h utte s in ce nd ié es ! v o ilà le ur o uvra ge ; e t là o ù s ’é te nd aie nt
d e v a ste s c ult u re s, ils o nt a pporté l’ a rid ité e t la d éva sta tio n.
– E nfin , ils n e p euve nt n o us a tte in d re , r é pli q ua K enne dy,
e t s i n o us p arv e no ns à m ettr e le fle uve e ntr e e ux e t n o us,
n o us s e ro ns e n s ûre té .
– P arfa ite m ent, D ic k ; m ais il ne fa ut pas to m ber,
ré pond it le d octe ur e n p orta nt s e s y e ux s ur le b aro m ètr e .
– E n to ut c a s, J o e, re prit K enne dy, n o us n e fe ro ns p as
m al d e p ré pare r n o s a rm es.

– C ela n e p eut p as n uir e , m onsie ur D ic k ; n o us n o us
tr o uve ro ns b ie n d e n e p as le s a vo ir s e m ées s ur n o tr e r o ute .
– M a c a ra bin e ! s ’é cria le c ha sse ur, j’ e sp ère n e m ’e n
s é pare r ja m ais . »
Et K enne dy la c ha rg ea a ve c le p lu s g ra nd s o in ; il lu i
re sta it d e la p oud re e t d es b alle s e n q ua ntité s uffis a nte .
« À q ue lle h a ute ur n o us m ain te no ns-n o us ? d em and a-t- il
à F erg usso n.
– À se pt ce nt cin q ua nte pie ds envir o n ; m ais no us
n ’a vo ns plu s la fa cult é de che rc he r des co ura nts
fa vo ra ble s, e n m onta nt o u e n d esce nd ant ; n o us s o m mes à
la m erc i d u b allo n.
– C ela e st fâ che ux, re prit K enne dy ; le v e nt e st a sse z
m édio cre , e t s i n o us a vio ns re nco ntr é u n o ura gan p are il à
c e lu i d es jo urs p ré cé dents , d epuis lo ng te m ps c e s a ffr e ux
b and its s e ra ie nt h o rs d e v u e .
– C es c o quin s-là n o us s uiv e nt s a ns s e g êne r, d it J o e, a u
p etit g alo p ; u ne v ra ie p ro m ena de.
– S i no us é tio ns à b onne p orté e, d it le cha sse ur, je
m ’a m use ra is à le s d ém onte r le s u ns a prè s le s a utr e s.
– O ui- d a ! ré pond it F erg usso n ; m ais ils se ra ie nt à
b onne p orté e a ussi, e t no tr e
Vic to ria
o ffr ir a it u n b ut tr o p
fa cile a ux b alle s d e le urs lo ng s m ousq ue ts ; o r, s’ils le
d échir a ie nt, je te la is se à ju g er q ue lle s e ra it n o tr e s itu a tio n.
»
La p ours uite d es T a li b as c o ntin ua to ute la m atin é e. V ers
o nze h e ure s d u m atin , le s v o ya geurs a va ie nt à p ein e g agné
u ne q uin za in e d e m ille s d ans l’ o ue st.
Le d octe ur é pia it le s m oin d re s nua ges à l’ h o riz o n. Il

c ra ig na it to ujo urs u n c ha ng em ent d ans l’ a tm osp hè re . S ’il
v e na it à êtr e re je té ve rs le N ig er, que devie nd ra it- il !
D ’a ille urs , il co nsta ta it que le ballo n te nd ait à bais se r
s e nsib le m ent ; d epuis s o n d épart, il a va it d éjà p erd u p lu s
d e tr o is ce nts p ie ds, e t le S éné gal d eva it ê tr e é lo ig né
d ’u ne d ouza in e d e m ille s ; a ve c la vite sse a ctu e lle , il lu i
fa lla it c o m pte r e nco re tr o is h e ure s d e v o ya ge.
En c e m om ent, s o n a tte ntio n fu t a ttir é e p ar d e n o uve aux
c ris ; le s T ali b as s ’a gita ie nt e n p re ssa nt le urs c he va ux.
Le d octe ur c o nsult a le b aro m ètr e , e t c o m prit la c a use d e
c e s h urle m ents :
« N ous d esce nd ons, fit K enne dy.
– O ui, r é pond it F erg usso n.
– D ia ble ! » p ensa J o e. »
Au b out d ’u n q ua rt d ’h e ure , la n a ce lle n ’é ta it p as à c e nt
c in q ua nte p ie ds d u s o l, m ais le v e nt s o uffla it a ve c p lu s d e
fo rc e .
Les Ta li b as enle vè re nt le urs che va ux, et bie ntô t une
d écha rg e d e m ousq ue ts é cla ta d ans le s a ir s .
« T ro p lo in , im bécile s ! s ’é cria J o e ; il m e p ara ît b on d e
te nir c e s g re din s-là à d is ta nce . »
Et, v is a nt l’ u n d es c a va li e rs le s p lu s a va ncé s, il fit fe u ; le
T a li b as ro ula à te rre ; s e s c o m pagno ns s ’a rrê tè re nt e t le
V ic to ria
g agna s ur e ux.
« Ils s o nt p ru d ents , d it K enne dy.
– P arc e qu’ils se cro ie nt assuré s de no us pre nd re ,
ré pond it le d octe ur ; e t ils y r é ussir o nt, s i n o us d esce nd ons
e nco re ! Il fa ut a bso lu m ent n o us r e le ve r !
– Q ue je te r ? d em and a J o e.

– Q ue je te r ? d em and a J o e.
– T o ut c e q ui re ste d e p ro vis io n d e p em mic a n ! C ’e st
e nco re une tr e nta in e de li v re s dont no us no us
d ébarra sse ro ns !
– V oilà , m onsie ur ! » fit J o e e n o béis sa nt a ux o rd re s d e
s o n m aît r e .
La na ce lle , q ui to ucha it p re sq ue le so l, se re le va a u
m ili e u d es c ris d es Ta li b as ; m ais , u ne d em i- h e ure p lu s
ta rd , le
Vic to ria
re desce nd ait a ve c ra pid ité ; le g az fu ya it
p ar le s p ore s d e l’ e nve lo ppe.
Bie ntô t la n a ce lle v in t r a se r le s o l ; le s N ègre s d ’A l- H adji
s e p ré cip itè re nt v e rs e lle ; m ais , c o m me il a rriv e e n p are ille
c ir c o nsta nce , à p ein e e ut- il to uché te rre , q ue le
Vic to ria
s e
re le va d ’u n b ond p our s ’a battr e d e n o uve au u n m ille p lu s
lo in .
« N ous n ’é cha ppero ns d onc p as ! fit K enne dy a ve c r a ge.
– Je tte no tr e ré se rv e d’e au-d e-v ie , Jo e, s’é cria le
d octe ur, no s in str u m ents , to ut ce qui peut avo ir une
p esa nte ur q ue lc o nq ue , e t n o tr e d ern iè re a ncre , p uis q u’il le
fa ut ! »
Jo e a rra cha le s b aro m ètr e s, le s th e rm om ètr e s ; m ais
to ut c e la é ta it p eu d e c ho se , e t le b allo n, q ui re m onta u n
in sta nt, re to m ba b ie ntô t v e rs la te rre . L es T a li b as v o la ie nt
s ur s e s tr a ce s e t n ’é ta ie nt q u’à d eux c e nts p as d e lu i.
« J e tte le s d eux fu sils ! s ’é cria le d octe ur.
– P as ava nt de le s avo ir décha rg és, du m oin s »,
ré pond it le c ha sse ur.
Et q ua tr e c o up s s ucce ssifs fr a ppère nt d ans la m asse
d es c a va li e rs ; q ua tr e T a li b as to m bère nt a u m ili e u d es c ris

fr é né tiq ue s d e la b and e.
Le
Vic to ria
s e re le va d e n o uve au ; il fa is a it d es b ond s
d ’u ne éno rm e éte nd ue , co m me une im mense balle
é la stiq ue re bond is sa nt s ur le s o l. É tr a ng e s p ecta cle q ue
c e lu i d e c e s in fo rtu né s c he rc ha nt à fu ir p ar d es e nja m bées
g ig ante sq ue s, e t q ui, se m bla ble s à A nté e, p ara is sa ie nt
re pre nd re u ne fo rc e n o uve lle d ès q u’ils to ucha ie nt te rre !
M ais il fa lla it q ue c e tte s itu a tio n e ut u ne fin . Il é ta it p rè s d e
m id i. Le
Vic to ria
s’é puis a it, se vid ait, s’a llo ng eait ; so n
e nve lo ppe d eve na it fla sq ue e t flo tta nte ; le s p li s d u ta ffe ta s
d is te nd u g rin ça ie nt le s u ns s ur le s a utr e s.
« Le C ie l no us aband onne , dit Kenne dy, il fa ud ra
to m ber ! »
Jo e n e r é pond it p as, il r e gard ait s o n m aît r e .
« N on ! d it ce lu i- c i, no us a vo ns e nco re p lu s d e ce nt
c in q ua nte li v re s à je te r.
– Q uo i donc ? dem and a K enne dy, pensa nt que le
d octe ur d eve na it fo u.
– La na ce lle ! ré pond it ce lu i- c i. A ccro cho ns-n o us au
file t ! N ous p ouvo ns n o us re te nir a ux m aille s e t g agne r le
fle uve ! V ite ! v ite ! »
Et c e s h o m mes a ud acie ux n ’h é sitè re nt p as à te nte r u n
p are il m oye n d e s a lu t. Ils s e s usp end ir e nt a ux m aille s d u
file t, a in si q ue l’ a va it in d iq ué le d octe ur, e t J o e, s e r e te na nt
d ’u ne m ain , c o up a le s c o rd es d e la n a ce lle ; e lle to m ba a u
m om ent o ù l’ a éro sta t a lla it d éfin itiv e m ent s ’a battr e .
« H ourra ! h o urra ! » s ’é cria -t- il, p end ant q ue le b allo n
d éle sté r e m onta it à tr o is c e nts p ie ds d ans l’ a ir .
Les T a li b as e xc ita ie nt le urs c he va ux ; ils c o ura ie nt v e ntr e

à te rre ; m ais le
Vic to ria
, re nco ntr a nt u n v e nt p lu s a ctif, le s
d eva nça et fila ra pid em ent ve rs une co lli n e qui barra it
l’ h o riz o n d e l’ o ue st. C e fu t u ne c ir c o nsta nce fa vo ra ble p our
le s vo ya geurs , c a r ils p ure nt la d épasse r, ta nd is q ue la
h o rd e d ’A l- H adji é ta it fo rc é e d e p re nd re p ar le n o rd p our
to urn e r c e d ern ie r o bsta cle .
Les tr o is a m is s e te na ie nt a ccro ché s a u file t ; ils a va ie nt
p u le ra tta che r a u-d esso us d ’e ux, e t il fo rm ait c o m me u ne
p oche flo tta nte .
Soud ain , a prè s a vo ir fr a nchi la c o lli n e , le d octe ur s ’é cria
:
« L e fle uve ! le fle uve ! le S éné gal ! »
À d eux m ille s, e n e ffe t, le fle uve r o ula it u ne m asse d ’e au
fo rt é te nd ue ; la riv e o pposé e, b asse e t fe rtile , o ffr a it u ne
s ûre re tr a ite et un end ro it fa vo ra ble pour opére r la
d esce nte .
« E nco re un qua rt d’h e ure , dit Ferg usso n, et no us
s o m mes s a uvé s ! »
Mais il ne deva it pas en êtr e ain si ; le ballo n vid e
re to m bait p eu à p eu s ur u n te rra in p re sq ue e ntiè re m ent
d épourv u d e vé géta tio n. C ’é ta ie nt d e lo ng ue s p ente s e t
d es p la in e s ro ca ille use s ; à p ein e q ue lq ue s b uis so ns, u ne
h e rb e é pais se e t d essé ché e s o us l’ a rd eur d u s o le il.
Le
Vic to ria
to ucha p lu sie urs fo is le s o l e t s e r e le va ; s e s
b ond s d im in ua ie nt d e h a ute ur e t d ’é te nd ue ; a u d ern ie r, il
s ’a ccro cha p ar la p artie s up érie ure d u file t a ux b ra nche s
é le vé es d ’u n b aobab, s e ul a rb re is o lé a u m ili e u d e c e p ays
d ése rt.

« C ’e st fin i, fit le c ha sse ur.
– E t à c e nt p as d u fle uve » , d it J o e.
Les tr o is in fo rtu né s m ir e nt p ie d à te rre , e t le d octe ur
e ntr a în a s e s d eux c o m pagno ns v e rs le S éné gal.
En c e t e nd ro it, le fle uve fa is a it e nte nd re u n m ug is se m ent
p ro lo ng é ; a rriv é sur le s b ord s, F erg usso n re co nnut le s
c hute s d e G ouin a ! P as u ne b arq ue s ur la r iv e ; p as u n ê tr e
a nim é.
Sur une la rg eur de deux m ille pie ds, le S éné gal se
p ré cip ita it d ’u ne h a ute ur d e c e nt c in q ua nte , a ve c u n b ru it
re te ntis sa nt. Il co ula it de l’ e st à l’ o ue st, et la li g ne de
ro che rs q ui b arra it s o n c o urs s ’é te nd ait d u n o rd a u s ud . A u
m ili e u d e la c hute s e d re ssa ie nt d es ro che rs a ux fo rm es
é tr a ng es, co m me d’im mense s anim aux anté dilu vie ns
p étr ifié s a u m ili e u d es e aux.
L’im possib ili té d e tr a ve rs e r c e g ouffr e é ta it é vid ente ;
K enne dy n e p ut r e te nir u n g este d e d ése sp oir .
Mais le d octe ur F erg usso n, a ve c u n é ne rg iq ue a cce nt
d ’a ud ace , s ’é cria :
« T out n ’e st p as fin i !
– J e le s a va is b ie n » , fit J o e a ve c c e tte c o nfia nce e n s o n
m aît r e q u’il n e p ouva it ja m ais p erd re .
La vu e de ce tte he rb e dessé ché e ava it in sp ir é au
d octe ur u ne id ée h a rd ie . C ’é ta it la s e ule c ha nce d e s a lu t. Il
ra m ena ra pid em ent s e s c o m pagno ns v e rs l’ e nve lo ppe d e
l’ a éro sta t.
« N ous a vo ns a u m oin s une he ure d ’a va nce sur ce s
b and its , dit- il ; ne perd ons pas de te m ps, m es am is ,
ra m asse z u ne g ra nd e q ua ntité d e c e tte h e rb e s è che ; il

m ’e n fa ut c e nt li v re s a u m oin s.
– P ourq uo i fa ir e ? d em and a K enne dy.
– J e n ’a i p lu s d e g az ; e h b ie n ! je tr a ve rs e ra i le fle uve
a ve c d e l’ a ir c ha ud !
– A h ! m on bra ve S am ue l ! s’é cria K enne dy, tu es
v ra im ent u n g ra nd h o m me ! »
Jo e et K enne dy se m ir e nt au tr a va il, et bie ntô t une
é no rm e m eule fu t e m pilé e p rè s d u b aobab.
Pend ant c e te m ps, le d octe ur a va it a gra nd i l’ o rific e d e
l’ a éro sta t e n le c o up ant d ans s a p artie in fé rie ure ; il e ut
s o in pré ala ble m ent de cha sse r ce qui pouva it re ste r
d ’h yd ro gène p ar la s o up ape ; p uis il e m pila u ne c e rta in e
q ua ntité d ’h e rb e s è che s o us l’ e nve lo ppe, e t il y m it le fe u.
Il fa ut p eu d e te m ps p our g onfle r u n b allo n a ve c d e l’ a ir
c ha ud ; u ne c ha le ur d e c e nt q ua tr e -v in g ts d egré s
[5 8]
s uffit à
d im in ue r d e m oitié la p esa nte ur d e l’ a ir q u’il r e nfe rm e e n le
ra ré fia nt ; aussi le
Vic to ria
co m mença à re pre nd re
s e nsib le m ent s a fo rm e a rro nd ie ; l’ h e rb e n e m anq ua it p as ;
le fe u s’a ctiv a it par le s so in s du docte ur, et l’ a éro sta t
g ro ssis sa it à v u e d ’œ il.
Il é ta it a lo rs u ne h e ure m oin s le q ua rt.
En c e m om ent, à d eux m ille s d ans le n o rd , a pparu t la
b and e d es T a li b as ; o n e nte nd ait le urs c ris e t le g alo p d es
c he va ux la ncé s à to ute v ite sse .
« D ans v in g t m in ute s ils s e ro nt ic i, fit K enne dy.
– D e l’ h e rb e ! d e l’ h e rb e, J o e ! D ans d ix m in ute s n o us
s e ro ns e n p le in a ir !
– V oilà , m onsie ur. »
Le
Vic to ria
é ta it a ux d eux tie rs g onflé .

« M es a m is ! a ccro cho ns-n o us a u file t, co m me no us
l’ a vo ns fa it d éjà .
– C ’e st fa it » , r é pond it le c ha sse ur.
Au b out d e d ix m in ute s, q ue lq ue s s e co usse s d u b allo n
in d iq uè re nt sa te nd ance à s’e nle ve r. Les Ta li b as
a ppro cha ie nt ; ils é ta ie nt à p ein e à c in q c e nts p as.
« T ene z-v o us b ie n, s ’é cria F erg usso n.
– N ’a ye z p as p eur, m on m aît r e ! n ’a ye z p as p eur ! »
Et d u p ie d le d octe ur p oussa d ans le fo ye r u ne n o uve lle
q ua ntité d ’h e rb e.
Le ballo n, entiè re m ent dila té par l’ a ccro is se m ent de
te m péra tu re , s ’e nvo la e n fr ô la nt le s b ra nche s d u b aobab.
« E n r o ute ! » c ria J o e.
Une d écha rg e d e m ousq ue ts lu i ré pond it ; une b alle
m êm e lu i la boura l’ é paule ; m ais K enne dy, s e p encha nt e t
d écha rg eant s a c a ra bin e d ’u ne m ain , je ta u n e nne m i d e
p lu s à te rre .
Des cris de ra ge im possib le s à re nd re accue illi r e nt
l’ e nlè ve m ent d e l’ a éro sta t, q ui m onta à p lu s d e h uit c e nts
p ie ds. U n v e nt ra pid e le s a is it, e t il d écriv it d ’in q uié ta nte s
o scilla tio ns, pend ant que l’ in tr é pid e docte ur et se s
c o m pagno ns co nte m pla ie nt le gouffr e des ca ta ra cte s
o uve rt s o us le urs y e ux.
Dix m in ute s a prè s, s a ns a vo ir é cha ng é u ne p aro le , le s
in tr é pid es v o ya geurs d esce nd aie nt p eu à p eu v e rs l’ a utr e
riv e d u fle uve .
Là, s urp ris , é m erv e illé , e ffr a yé , s e te na it u n g ro up e d ’u ne
d iz a in e d ’h o m mes q ui p orta ie nt l’ u nifo rm e fr a nça is . Q u’o n
ju g e d e le ur é to nne m ent q ua nd ils v ir e nt c e b allo n s ’é le ve r

d e la riv e d ro ite d u fle uve . Ils n ’é ta ie nt p as é lo ig né s d e
c ro ir e à un phé no m ène cé le ste . M ais le urs che fs , un
li e ute na nt de marin e et un ense ig ne de va is se au,
c o nna is sa ie nt par le s jo urn a ux d’E uro pe l’ a ud acie use
te nta tiv e d u d octe ur F erg usso n, e t ils s e re nd ir e nt to ut d e
s uite c o m pte d e l’ é vé ne m ent.
Le b allo n, s e d égonfla nt p eu à p eu, re to m bait a ve c le s
h a rd is a éro na ute s r e te nus à s o n file t ; m ais il é ta it d oute ux
q u’il put atte in d re la te rre , aussi le s Fra nça is se
p ré cip itè re nt d ans le fle uve , e t re çure nt le s tr o is A ng la is
e ntr e le urs bra s, au m om ent où le
Vic to ria
s’a batta it à
q ue lq ue s to is e s d e la r iv e g auche d u S éné gal.
« L e d octe ur F erg usso n ! s ’é cria le li e ute na nt.
– L ui- m êm e, ré pond it tr a nq uille m ent le d octe ur, e t s e s
d eux a m is . »
Les Fra nça is em portè re nt le s vo ya geurs au-d elà du
fle uve , ta nd is q ue le b allo n à d em i d égonflé , e ntr a în é p ar u n
c o ura nt ra pid e, s’e n alla co m me une bulle im mense
s ’e ng lo utir a ve c le s e aux d u S éné gal d ans le s c a ta ra cte s
d e G ouin a .
« P auvre
Vic to ria
! » fit J o e.
Le d octe ur n e p ut r e te nir u ne la rm e ; il o uvrit s e s b ra s, e t
s e s d eux a m is s ’y p ré cip itè re nt s o us l’ e m pir e d ’u ne g ra nd e
é m otio n.

44
C hapit r e

C onclu sio n. – L e p ro cè s-v e rb al. – L es é ta blis se m ents
fr a nça is . – L e p oste d e M édin e. – L e « B asilic » . – S ain t-
L ouis . – L a fr é gate a ngla is e . – R eto ur à L ondre s.

L’e xp éditio n q ui s e tr o uva it s ur le b ord d u fle uve a va it é té
e nvo yé e p ar le g ouve rn e ur d u S éné gal ; e lle s e c o m posa it
d e d eux o ffic ie rs , M M. D ufr a is se , li e ute na nt d ’in fa nte rie d e
m arin e , e t R odam el, e nse ig ne d e v a is se au ; d ’u n s e rg ent
e t d e s e pt s o ld ats . D epuis d eux jo urs , ils s ’o ccup aie nt d e
re co nna ît r e la situ a tio n la plu s fa vo ra ble pour
l’ é ta bli s se m ent d’u n poste à Gouin a , lo rs q u’ils fu re nt
té m oin s d e l’ a rriv é e d u d octe ur F erg usso n.
On se fig ure ais é m ent le s fé li c ita tio ns et le s
e m bra sse m ents d ont fu re nt a cca blé s le s tr o is v o ya geurs .
L es Fra nça is , aya nt pu co ntr ô le r par eux mêm es
l’ a cco m pli s se m ent d e c e t a ud acie ux p ro je t, d eve na ie nt le s
té m oin s n a tu re ls d e S am ue l F erg usso n.
Aussi le docte ur le ur dem and a-t- il to ut d’a bord de
c o nsta te r offic ie lle m ent so n arriv é e aux ca ta ra cte s de
G ouin a .

« V ous n e re fu se re z p as d e s ig ne r a u p ro cè s-v e rb al ?
d em and a-t- il a u li e ute na nt D ufr a is se .
– À v o s o rd re s » , r é pond it c e d ern ie r.
Les A ng la is fu re nt c o nd uits à u n p oste p ro vis o ir e é ta bli
s ur le b ord d u fle uve ; ils y tr o uvè re nt le s s o in s le s p lu s
a tte ntifs e t d es p ro vis io ns e n a bond ance . E t c ’e st là q ue fu t
ré dig é en ce s te rm es le pro cè s-v e rb al qui fig ure
a ujo urd ’h ui d ans le s a rc hiv e s d e la S ocié té g éogra phiq ue
d e L ond re s :
« N ous, s o ussig né s, d écla ro ns q ue le dit jo ur n o us a vo ns
v u arriv e r susp end us au file t d’u n ballo n le docte ur
F erg usso n e t s e s d eux c o m pagno ns R ic ha rd K enne dy e t
J o se ph W ils o n
[5 9]
; le que l b allo n e st to m bé à q ue lq ue s p as
d e no us d ans le li t m êm e d u fle uve , e t, e ntr a în é p ar le
c o ura nt, s ’e st a bîm é d ans le s c a ta ra cte s d e G ouin a . E n fo i
d e quo i no us avo ns sig né le pré se nt pro cè s-v e rb al,
c o ntr a dic to ir e m ent a ve c le s susno m més, p our va lo ir ce
q ue d e d ro it. – F ait a ux c a ta ra cte s d e G ouin a , le 2 4 m ai
1 862.
« SAM UEL FE RG USSO N, RIC HARD KENNED Y,
J O SEPH W IL S O N, D UFR AIS SE, li e ute na nt d ’in fa nte rie d e
m arin e ; R O DAM EL, e nse ig ne d e va is se au ; D UFA YS ,
s e rg ent ; FLIP PEAU, M AYO R, PÉLIS SIE R, LO RO IS ,
R ASC AG NET, G UIL LO N, L E BEL, s o ld ats . »
Ic i fin it l’ é to nna nte tr a ve rs é e d u d octe ur F erg usso n e t d e
s e s bra ve s co m pagno ns, co nsta té e par d’ir ré cusa ble s
té m oig na ges ; ils s e tr o uva ie nt a ve c d es a m is a u m ili e u d e
tr ib us p lu s h o sp ita li è re s e t d ont le s r a pports s o nt fr é que nts
a ve c le s é ta bli s se m ents fr a nça is .

Ils é ta ie nt a rriv é s a u S éné gal le s a m edi 2 4 m ai, e t, le 2 7
d u m êm e m ois , ils a tte ig na ie nt le p oste d e M édin e , s itu é
u n p eu p lu s a u n o rd s ur le fle uve .
Là le s Fra nça is le s re çure nt à bra s ouve rts , et
d éplo yè re nt enve rs eux to ute s le s re sso urc e s de le ur
h o sp ita li té ; le docte ur et se s co m pagno ns pure nt
s ’e m barq ue r p re sq ue im média te m ent s ur le p etit b ate au à
v a p eur
Le B asilic
, q ui d esce nd ait le S éné gal ju sq u’à s o n
e m bouchure .
Qua to rz e jo urs a prè s, le 1 0 ju in , ils a rriv è re nt à S ain t-
L ouis , où le gouve rn e ur le s re çut m agnifiq ue m ent ; ils
é ta ie nt c o m plè te m ent re m is d e le urs é m otio ns e t d e le urs
fa tig ue s. D ’a ille urs J o e d is a it à q ui v o ula it l’ e nte nd re :
« C ’e st u n p iè tr e v o ya ge q ue le n ô tr e , a prè s to ut, e t s i
q ue lq u’u n e st a vid e d ’é m otio ns, je n e lu i c o nse ille p as d e
l’ e ntr e pre nd re ; c e la d evie nt fa stid ie ux à la fin , e t, s a ns le s
a ve ntu re s du la c Tc ha d et du Séné gal, je cro is
v é rita ble m ent q ue n o us s e rio ns m orts d ’e nnui ! »
Une fr é gate ang la is e éta it en parta nce ; le s tr o is
v o ya geurs p rir e nt p assa ge à b ord ; le 2 6 ju in , ils a rriv a ie nt
à P orts m outh , e t le le nd em ain à L ond re s.
Nous ne décrir o ns pas l’ a ccue il qu’ils re çure nt à la
S ocié té ro ya le d e G éogra phie , n i l’ e m pre sse m ent d ont ils
fu re nt l’ o bje t ; K enne dy re partit a ussitô t p our É dim bourg
a ve c s a fa m euse c a ra bin e ; il a va it h â te d e ra ssure r s a
v ie ille g ouve rn a nte .
Le d octe ur F erg usso n e t s o n fid èle J o e d em eurè re nt le s
m êm es ho m mes q ue no us a vo ns co nnus. C epend ant il
s ’é ta it fa it e n e ux u n c ha ng em ent à le ur in su.

Ils é ta ie nt d eve nus d eux a m is .
Les jo urn a ux de l’ E uro pe entiè re ne ta rir e nt pas en
é lo ges sur le s aud acie ux exp lo ra te urs , et le
Daily
T ele gra ph
fit u n tir a ge d e n e uf c e nt s o ix a nte -d ix -s e pt m ille
e xe m pla ir e s le jo ur o ù il p ub li a u n e xtr a it d u v o ya ge.
Le docte ur Ferg usso n fit en sé ance pub li q ue à la
S ocié té ro ya le d e G éogra phie le ré cit d e s o n e xp éditio n
a éro na utiq ue , e t il o btin t p our lu i e t s e s d eux c o m pagno ns
la médaille d’o r destin é e à ré co m pense r la plu s
re m arq ua ble e xp lo ra tio n d e l’ a nné e 1 862.
Le v o ya ge d u d octe ur F erg usso n a e u to ut d ’a bord p our
ré sult a t d e c o nsta te r d e la m aniè re la p lu s p ré cis e le s fa its
e t le s r e lè ve m ents g éogra phiq ue s r e co nnus p ar M M. B arth ,
B urto n, S peke e t a utr e s. G râ ce a ux e xp éditio ns a ctu e lle s
d e M M. S peke e t G ra nt, d e H eug li n e t M unzin g er, q ui
re m onte nt a ux s o urc e s d u N il o u s e d ir ig ent v e rs le c e ntr e
d e l’ A fr iq ue , n o us p ourro ns a va nt p eu c o ntr ô le r le s p ro pre s
d éco uve rte s d u d octe ur F erg usso n d ans ce tte im mense
c o ntr é e c o m pris e e ntr e le s q ua to rz iè m e e t tr e nte -tr o is iè m e
d egré s d e lo ng itu d e.

Vous a v ez a im é c e liv re ?
Nos u tilis ate u rs o nt a u ssi t é lé ch arg és
J u le s V ern e
D e la T erre à la L une
D e la T e rre à la L une, T ra je t d ir e ct e n 9 7 h eure s 2 0 m in ute s e st u n r o m an
d 'a ntic ip atio n d e J u le s V e rn e p aru e n 1 865. Il fo rm e la p re m iè re p artie d 'u n
d ip ty q ue, q ui s e c lô t a ve c A uto ur d e la L une.
J u le s V ern e
A uto ur d e la L une
S uite d u ro m an D e la T e rre à la L une. M ic h el A rd an, N ic h oll e t B arb ic a ne
o nt s urv é cu à la te rrib le d éfla gra tio n q ui le s a e nvo yé s d ans l'e space .
M alg ré la fr a ye ur c a usée p ar u n a sté ro ïd e q ui m anque d e le s p ulv é ris er,
ils fê te nt d ig nem ent la ré ussite d e le ur d épart. C ependant, le s fa nta is ie s
d e l'a ve ntu rie r fr a nça is n 'e m pêch ent p as l'e sprit p ra tiq ue e t s cie ntifiq ue d e
s es co m pagnons am éric a in s de re pre ndre le dessus. Nic h oll et
B arb ic a ne m ultip lie nt le s observ a tio ns le s plu s in té re ssante s sur la
te m péra tu re d e l'e space , la g ra vita tio n o u le s e ffe ts d e l'a pesante ur. M ais
ils c o nsta te nt a ussi q ue le ur c o urs e a é té d évié e p ar le ur r e nco ntr e a ve c le
co rp s e rra nt e t q u'i ls m anquero nt la L une...
J u le s V ern e
2 0000 lie ues s o us le s m ers
C e r o m an, p arm i le s p lu s c é lè bre s e t d es p lu s tr a duits d e n otr e litté ra tu re ,
a ppara ît s ans c o nte ste c o m me u ne d es o euvre s le s p lu s p uis sante s, le s
p lu s orig in ale s et le s plu s re pré senta tiv e s de Ju le s Ve rn e. To ut

co m mence e n 1 866: la p eur rè gne s ur le s o cé ans. P lu sie urs n avir e s
p ré te ndent a vo ir r e nco ntr é u n m onstr e e ffr a ya nt. E t q uand c e rta in s r e ntr e nt
g ra ve m ent ava rié s aprè s avo ir heurté la cré atu re , la ru m eur devie nt
ce rtitu de. L 'A bra ham L in co ln , fr é gate a m éric a in e, s e m et e n c h asse p our
d ébarra sser le s m ers d e c e te rrib le d anger. E lle e m porte n ota m ment le
p ro fe sseur A ro nnax, fa m eux ic h th yo lo gue du M uséum de P aris , son
d om estiq ue, le dévo ué C onseil, et le C anadie n N ed Land, «ro i des
h arp onneurs ». Aprè s six m ois de re ch erc h es in fr u ctu euses, le 5
n ove m bre 1 867, o n r e père c e q ue l'o n c ro it ê tr e u n « narw al g ig ante sque».
M ais s a v ite sse r e nd le m onstr e in sais is sable e t lo rs qu'e nfin o n r é ussit à
l'a ppro ch er p our le h arp onner, il a bord e vio le m ment le va is seau e t le
la is se d ésem paré . A ro nnax, C onseil e t N ed L and tr o uve nt re fu ge s ur le
d os d u n arw al. Ils s 'a perç o iv e nt a lo rs q u'i l s 'a git d 'u n n avir e s ous-m arin ...
J u le s V ern e
L e T our d u m onde e n q uatr e -v in gts jo urs
L e ro m an ra co nte la c o urs e a uto ur d u m onde d 'u n g entle m an a ngla is ,
P hile as F ogg, q ui a fa it le p ari d 'y p arv e nir e n 8 0 jo urs . Il e st a cco m pagné
p ar J e an P asseparto ut, s on s erv ite ur fr a nça is . L 'e nsem ble d u ro m an e st
u n h abile m éla nge e ntr e r é cit d e v o ya ge ( tr a ditio nnel p our J u le s V e rn e) e t
d onnées s cie ntifiq ues c o m me c e lle u tilis ée p our le r e bondis sem ent d e la
ch ute d u r o m an.
C e vo ya ge e xtr a ord in air e e st re ndu p ossib le g râ ce à la ré vo lu tio n d es
tr a nsports qui m arq ue le xix e siè cle et le s débuts de la ré vo lu tio n
in dustr ie lle . L 'a pparitio n d e n ouve aux m odes d e tr a nsport (c h em in d e fe r,
m arin e à v a peur) e t l'o uve rtu re d u c a nal d e S uez e n 1 869 ra cco urc is sent
le s d is ta nce s, o u d u m oin s le te m ps n éce ssair e p our le s p arc o urir .
J u le s V ern e
V oya ge a u c e ntr e d e la T erre
L e p ro fe sseur L id enbro ck tr o uve u n d ocu m ent d ans le quel il a ppre nd
l'e xis te nce d'u n vo lc a n éte in t dont la ch em in ée pourra it le co nduir e

ju squ'a u c e ntr e d e la T e rre . A cco m pagné d e s on n eve u A xe l e t d u g uid e
H ans, il s e re nd a u v o lc a n S neffe ls , e n Is la nde, e t s 'e ngouffr e d ans le s
e ntr a ille s de la Te rre . Ils ne ta rd ero nt pas à fa ir e d'é to nnante s
d éco uve rte s...
J u le s V ern e
M ic h el S tr o goff
M ic h el Str o goff est un ro m an de Ju le s Ve rn e paru en 1875 écrit
s pécia le m ent p our la v is ite d u T s ar à P aris . C e liv re fu t d 'a ille urs a ppro uvé
p ar le s a uto rité s r u sses a va nt s a p aru tio n.
C e ro m an d écrit le p érip le d e M ic h el S tr o goff, c o urrie r d u ts ar d e R ussie ,
d e M osco u à Ir k o uts k, c a pita le d e la S ib érie o rie nta le . S a m is sio n e st
d 'a ve rtir le fr è re d u ts ar, s ans n ouve lle s d e M osco u, d e l'a rriv é e im min ente
d es h ord es ta rta re s m enées p ar le tr a itr e Iv a n O gare ff p our e nva hir la
S ib érie . S ur c e tte r o ute p le in e d 'o bsta cle s, il tr o uve ra la b elle N adia , a in si
q ue le s jo urn alis te s e uro péens H arry B lo unt e t A lc id e J o liv e t.
J u le s V ern e
L es E nfa nts d u c a pita in e G ra nt
L 'a ctio n c o m mence e n 1 864. A lo rs q ue L ord e t L ady G le narv a n fo nt u ne
e xc u rs io n a u la rg e d e G la sgow à b ord d e le ur y a ch t, le D unca n, l'é quip age
p êch e u n r e quin d ans le v e ntr e d uquel o n d éco uvre u ne b oute ille d e V e uve
C lic q uot q ui c o ntie nt u n m essage d e d étr e sse e n m auva is é ta t; c e d ern ie r
in diq ue b ie n le d egré d e la titu de ( 3 7° 1 1 ') d u n aufr a ge d u B rita nnia , m ais
to ute in dic a tio n d e lo ngitu de e st d eve nue illis ib le .
L e je une c o uple (L ord G le narv a n a 3 4 a ns) m onte u ne e xp éditio n p our
te nte r de re tr o uve r le s surv iv a nts ave c l'a id e du co m mandant Jo hn
M angle s e t d e s on s eco nd To m A ustin , u n vie ux lo up d e m er. Ils s ont
a cco m pagnés par le s enfa nts du C apita in e G ra nt dis paru ave c le
B rita nnia , le m ajo r M ac N abbs a in si q u'u n s ava nt d ans la lu ne, J a cq ues-
E lia cin -F ra nço is -M arie P aganel, s ecré ta ir e d e la s ocié té d e g éogra phie d e
P aris , m em bre co rre spondant d es s ocié té s d e B erlin , d e B om bay, d e

D arm sta dt, d e L eip zig , d e L ondre s, d e P éte rs bourg , d e V ie nne, d e N ew
Yo rk , m em bre h onora ir e d e l’in stitu t r o ya l g éogra phiq ue e t e th nogra phiq ue
d es In des o rie nta le s, q ui s 'e st tr o m pé d e n avir e a u m om ent d 'e m barq uer.
J u le s V ern e
U ne V ille flo tta nte
J u le s V ern e
V oya ges e t A ve ntu re s d u C apita in e H atte ra s
A L iv e rp ool, u n b ric k le F orw ard ( e n fr a nça is : " E n a va nt" ) a ttir e la c u rio sité
d e to us : il est vis ib le m ent co nçu pour le s m ers pola ir e s, m ais de
n om bre ux d éta ils d ans s a c o nstr u ctio ns in tr ig uent. D e p lu s, le s m arin s
s ont tr è s b ie n p ayé s, m ais ils ig nore nt la d estin atio n d u b ate au; le b ate au
e m mène u ne é norm e q uantité d e p oudre , m ais p eu d 'a rm es. L e c a pita in e
e st absent et in co nnu, le seco nd en titr e , S handon jo ue le rô le de
ca pita in e.
J u le s V ern e
L es N aufr a gés d u J o nath an
U n g ro upe d e n aufr a gés d 'u n m illie r d e p ers onnes s e re tr o uve s ur l'î le
H oste , p rè s d u C ap H orn . L 'h om me q ui le s a s auvé s, le K aw -D je r, d evie nt
(o u r e devie nt) le ur d ir ig eant à c h aque c ris e q ue s ubit c e tte p opula tio n, b ie n
q u'i l s oit a narc h is te , « oblig é d 'a lle r à l'e nco ntr e d e s es id ées».C e ro m an
e st re ssenti de m aniè re tr è s div e rs e selo n le s le cte urs . Certa in s
re tie nnent a va nt to ut le c a ra ctè re a uto cra tiq ue d u K aw -D je r. D 'a utr e s, à
l'i m age d e F ra ncis K aca ssin vo ie nt e n Ju le s Ve rn e u n « défe nseur d e
to ute s le s m in orité s opprim ées en quête de le ur in dépendance » et
ré sum ent l'o pin io n d e J u le s V e rn e p ar la d evis e « D e c h acu n s elo n s es
ca pacité s, à c h acu n s elo n s es b esoin s».

[1 ]
La M onna ie à L ond re s.
[2 ]
Soix a nte -d eux m ille c in q c e nts fr a ncs.
[3 ]
Bulle tin s de la Socié té ro ya le géogra phiq ue de
L ond re s.
[4 ]
Sobriq ue t d ’É dim bourg , A uld R eekie .
[5 ]
Envir o n c in q p ie ds h uit p ouce s.
[6 ]
Hôpita l d e fo us à L ond re s.
[7 ]
Cent s o ix a nte -d ouze li e ue s.
[8 ]
Six c e nt v in g t- c in q li e ue s.
[9 ]
Il s’a git du mérid ie n ang la is , qui passe par
l’ o bse rv a to ir e d e G re enw ic h.
[1 0]
Cin q ua nte li e ue s.
[1 1]
Depuis le d épart d u d octe ur F erg usso n, o n a a ppris
q ue M . d e H eug li n , à la s uite d e c e rta in e s d is cussio ns, a
p ris une ro ute diffé re nte de ce lle assig né e à so n
e xp éditio n, dont le co m mand em ent a été re m is à M .
M unzin g er.
[1 2]
Faub ourg m érid io na l d e L ond re s.
[1 3]
1661 m ètr e s c ub es.
[1 4]
Cette d im ensio n n ’a rie n d ’e xtr a ord in a ir e : e n 1 784, à
L yo n, M . M ontg olf ie r c o nstr u is it u n a éro sta t d ont la c a pacité
é ta it d e 3 40 0 00 p ie ds c ub es, o u 2 0 0 00 m ètr e s c ub es, e t

il pouva it enle ve r un poid s de 20 to nne s, so it 20 000
k ilo gra m mes.
[1 5]
Cent li tr e s à p eu p rè s. L e g allo n, q ui c o ntie nt 8 p in te s,
v a ut 4 li tr e s 4 53.
[1 6]
Envir o n 1 400 li e ue s.
[1 7]
Cent li e ue s. L e d octe ur co m pte to ujo urs p ar m ille s
g éogra phiq ue s d e 6 0 a u d egré .
[1 8]
Un m ètr e 5 0 c e ntim ètr e s c a rré s.
[1 9]
10° c e ntig ra des. L es g az a ug m ente nt d e 1 /2 67 d e le ur
v o lu m e p ar 1 ° c e ntig ra de.
[2 0]
Soix a nte -d eux m ètr e s c ub es e nvir o n.
[2 1]
100° c e ntig ra des.
[2 2]
Soix a nte -d ix m ètr e s c ub es d ’o xyg ène .
[2 3]
Cent q ua ra nte m ètr e s c ub es d ’h yd ro gène .
[2 4]
Deux c e nt d ix m ètr e s c ub es.
[2 5]
Un m ètr e c ub e.
[2 6]
Un tie rs d e m ètr e c ub e.
[2 7]
Douze li e ue s e t d em ie .
[2 8]
Tro is m ille d eux c e nt c in q ua nte li tr e s.
[2 9]
Plu s d e h uit to nne s d e fe r.

[3 0]
Prè s d e q ua ra nte e t u n m ille d eux c e nt c in q ua nte li tr e s.
[3 1]
Nom q ue le s N ègre s d onne nt à la g rê le .
[3 2]
Envir o n cin q ce ntim ètr e s. L a d épre ssio n e st à p eu
p rè s d ’u n c e ntim ètr e p ar c e nt m ètr e s d ’é lé va tio n.
[3 3]
U, o u, s ig nifie nt c o ntr é e d ans la la ng ue d u p ays .
[3 4]
10° c e ntig ra des.
[3 5]
Cin q ua nte li e ue s.
[3 6]
Monta gne é le vé e d e la M artin iq ue .
[3 7]
14° c e ntig ra des.
[3 8]
Prè s d e d eux c e nts li e ue s.
[3 9]
Che f d e la c a ra va ne .
[4 0]
Nya nza s ig nifie la c.
[4 1]
Un sa va nt byza ntin vo ya it dans Neilo s un no m
a rith m étiq ue . N re pré se nta it 5 0, E 5 , I 1 0, L 3 0, O 7 0, S
2 00 : c e q ui fa it le n o m bre d es jo urs d e l’ a nné e.
[4 2]
Plu s d e c e nt v in g t- c in q li e ue s.
[4 3]
La tr a ditio n ra pporte qu’e lle tr e m ble dès qu’u n
m usulm an y p ose le p ie d.
[4 4]
Tre iz e li tr e s e t d em i e nvir o n.
[4 5]
50° c e ntig ra des.

[4 6]
70° c e ntig ra des.
[4 7]
45° c e ntig ra des.
[4 8]
60° c e ntig ra des.
[4 9]
Cent li e ue s.
[5 0]
69° c e ntig ra des.
[5 1]
M. M éry .
[5 2]
Six c e nt v in g t- c in q li e ue s.
[5 3]
100° c e ntig ra des.
[5 4]
Depuis le d épart d u d octe ur, d es le ttr e s a dre ssé es
d ’E l’ O beid par M. Munzin g er, le no uve au che f de
l’ e xp éditio n, n e la is se nt m alh e ure use m ent p lu s d e d oute
s ur la m ort d e V ogel.
[5 5]
Cent v in g t- c in q fr a ncs.
[5 6]
Le z é ro d u m érid ie n d e P aris .
[5 7]
Le docte ur Ferg usso n, en sa qua li té d’A ng la is ,
e xa gère peut- ê tr e ; né anm oin s, no us devo ns re co nna ît r e
q ue René C ailli é ne jo uit pas en Fra nce , parm i le s
v o ya geurs , d ’u ne c é lé brité d ig ne d e s o n d évo ue m ent e t d e
s o n c o ura ge.
[5 8]
100° c e ntig ra des.
[5 9]
Dic k est le dim in utif de R ic ha rd , et Jo e ce lu i de
J o se ph.

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